Принц Ликанов (ЛП)

Принц Ликанов

Анастасия Мальтезос

Переводчик: Ангелина Вонсович ( ник - Адилия )

Бета ─ ридер: Адили я

Обложка : Злата

Перевод сайта:http://kniga─ read.ucoz.ru/

Серия: Легенда ликанов книга ─ 1.

Аннотация

Он – принц ликанов, поклявшийся защищать своих людей. Она – воительница , которая сражается с серебреным оружием . Принц Василис не верит, что для каждого оборотня существует одна , истин ная суженая . Пока не начинает задумываться над тем, что для утоления похоти и все возрастающего голода, который не может насытить, ему необходимо две ─ три девушки за одну ночь. Возможно, легенда права и пришло его время встретиться со своей суженой. Есть ли та единственная, которой предназначено быть его? Единственная на всю вечность, способная удовлетворить его неослабевающий голод. Нет. Нет такой человеческой женщины, которая нужна ему. Его суженая должна быть храброй, сильной бесстрашной и в ее венах должно струиться столько огня, что и во всех ликанах ─ воинах вместе взятых не взять.

У Александры есть цель: выйти за принца, чтобы спасти жизнь своей младшей сестренки. По воле случая их судьбы переплелись и привели ее к нему, но при первой встрече она пытается убить его. Она ─ красивая воительница, перед которой преклоняются мужчины, которая не боится ничего и никого выше себя… и не попадет под чувственные чары соблазнения принца.

Посвящается Джорджии и Луи.

Глава 1.

─ Чертово соревнование! Он окончательно лишился рассудка.

─ Король лишь желает помочь вам найти подругу сердца. Он знает, что ваше время встретить суженую пришло.

Василис метнул на начальника стражи взгляд, полный угрозы.

─ Я не подвергаю сомнению его мотивы, но сомневаюсь в его методах, - прорычал мужчина, когда его окатила еще одна волна гнева. – Когда я осознал, что пришло мое время выбирать невесту, мне и в голову не приходило, что он пригласит со всего королевства женщин, которые будут состязаться за право выйти заменяя замуж.

─ Ваше Высочество, вам также пора задумываться и о наследнике.

Василис изменился в лице и сделал еще один глоток эля.

─ Я уклонялся от серебра двести лет, мой друг. Могу еще столько же избегать его. Именно сейчас меня больше беспокоить это проклятое соревнование.

─ Бегство не вариант.

В суженных черных глазах Василиса перемешивалось молчаливое предупреждение со свирепостью.

─ Знай свое место, Малек.

Практически тотчас же чувство вины притупила его злость. Малек был не просто начальником стражи, но и его вернем другом больше двух столетий.

─ Я не убегаю, - произнес Василис. - Оглянись. Со мной на привале двадцать стражников. Нашему каравану устроили королевские проводы, когда мы уходили. Если я сбегу, то меня не будет окружать армия из воинов-ликанов.

─ Вы знаете, что ваш отец никогда не позволит вам путешествовать в одиночку. Ваша безопасность – его главная забота. Как и с соревнованием, Его Высочество знает тот тип женщин, который сделает вас счастливым: оно коронует женщину, сочетающую в себе все качества, которые вы ищете в суженой.

Василис мрачно, как- то хмуро взглянул на Малека.

─ Ты видел королевский пергамент, друг мой? Он запланировал стрельбу, где участницы должны поразить цель на расстоянии больше двухсот шагов. А дальше он придумал, что оставшиеся соперницы сразится в рукопашную друг с другом? Не удивлюсь, если эти женщины поранятся.

─ Король хочет найти для вас идеальную человеческ уюженщину, - произнес Малек. – Та, на которой вы женитесь, может не выбрать превращения, поэтому она должна полагаться на свою человеческую силу и навыки, чтобы защитить себя.

─ Как бы то ни было, мой верный друг, эту Амазонку мой отец воспримет как мою вторую половинку, которой не существует, - Василис откинулся назад, облокотившись о валун, и, тяжело вздохнув, взглянул вверх на ночное небо.

─ Давай еще немного выпьем эля и на сейчас забудем об этом чертовом соревновании.

Василис сделал глоток эля, ощущая, как возбуждение пробуждает его чресла. Проклятье. Его сексуальный аппетит непомерно возрастал, и он стал задумываться, что, возможно, отец мог быть и прав, говоря о том, что пришло его время найти суженую.

Василис скривился. Нет, он не мог поверить, что существовала женщина, способная утолить его аппетит. Одна на всю его вечность.

На последнем привале несколько назад ему потребовалось общество трех девушек легкого поведения, чтобы утолить его вожделение, но им не удалось это. Он задавался вопросом, до какой степени сможет облегчить свое проклятое возбуждение в следующей деревне, которая лежала у них перед возвращением домой.

Он еще больше откинулся на валун и пристально смотрел почти полную луну, сжав в тонкую полоску губы его. Василис знал, что должен сделать. По возращению домой он скажет отцу, что отказывается от соревнования.

Что касается его повышенной, ненасытной похоти, ему придется мириться с временным облегчением, которое найдет у добровольных постельных любовницах.

Единственно, что знал Василис о женщинах то, что они предсказуемы, слабы и нуждаются в мужчине, который будет их защищать.

******

Александра ударила разбойника коленом в пах и достала из─ за пояса брюк кинжал. Она услышала крик младшей сестры за валуном, где та пряталась. Разбойник выругался и согнулся пополам, когда девушка глубоко всадила ему кинжал в спину.

─ Ариель! – Хрипло вскричала она, истощенная победами над двумя из четырех разбойников, которые полезли в их скудный лагерь пятнадцать минут назад.

─ Алекс, помоги! Здесь плохой мужчина!

От увеличившегося страха сердце Александры забилось в тесной груди, когда она сражалась с третьим разбойником.

─ Ублюдок! Сдохнешь мучительной смертью, если хоть волос упадет с ее головы, - прокричала она через плечо.

Третий разбойник ударил ее кулаком по лицу, и подбородок взорвался от боли, когда она полетела на землю. От боли у Александры свело лицо. Но переборов боль, с силой ударила его ногой по щиколотке, тем самым опрокидывая на землю. Она прыгнула на оглушенное тело и всадила кинжал глубоко в живот.

Александра не чувствовала угрызений совести. В головах этих разбойников была лишь одно: убить и ограбить их. Поэтому никто не путешествует через эти части гор.

Но у Александры не было иного выбора. Здесь проходил самый короткий путь в королевство короля Драго, где она обязана победить в королевском соревновании. От этого зависела жизнь ее сестренки.

Александра убила четвертого и последнего разбойника, пронзив его стрелой, выпущенной прямо в сердце. Добежав до вытянутых рук сестры, Ариель заплакала, и Александра немедленно обвила маленькое тело руками, проверяя на наличие ран. Которых не оказалось, и она была благодарна богам за это. Девушка сжала шестилетнюю сестренку в руках и крепко обняла.

─ Мне жаль, что привела тебя сюда, но это самая короткая дорога.

Ариель немного заторможено кивнула, вытирая маленьким кулачком слезы.

─ Я знала, что ты спасешь меня.

Александра поцеловала ее в лоб.

─ Ты знаешь, почему мы должны идти в то огромное королевство?

─ Да. Ты собираешься выиграть в королевском соревновании, выйти замуж за принца и стать обладательницей достаточно количество золота, чтобы найти лучшего целителя для меня.

Александра постаралась улыбнуться, увидев тени под глазами Ариель.

─ Именно, и ты вырастишь и будешь сильной, выйдешь замуж за хорошего человека и у тебя будет прекрасная жизнь.

Ариель кивнула. Александра видела, что она борется с новыми слезами.

─ Что не так? Опасность же миновала.

Губы Ариель задрожал.

─ Я боюсь, что злые люди хотели убить тебя, и я бы осталась совсем одна.

Александра села на камень и посадила хрупкую сестренку к себе на колени.

─ Иди сюда, - мягко произнесла она. ─ Запомни одну вещь. Я никогда не оставлю тебя. Я всегда буду защищать, и заботиться о тебе.

Первое, она должна вывести их с территории разбойников. Алекс победила четверых, но что если их больше? Больше, чем девушка могла справиться? Плохо, она продолжала думать о скрывающихся в горах ликанах - зверях в 8 футов в высоту и клыками, которые могли разорвать человека надвое. Она никогда не видела их и молилась, чтобы они оказались мифом. Александра отбилась от четверых разбойников, но сомневалась, что достаточно сильна, чтобы сразиться с монстром.

Даже воительницы имеют границы.

********

─ Это территория разбойников, Ваше Высочество. Мы должны выбрать другую дорогу, - тихо пояснил Малек.

─ Люди нам не опасны.

─ Они носят серебро, Ваше Высочество. Если мы выберем другую дорогу и не остановимся в двух ближайших деревнях, то доберемся назад во время. Мы уже и так выбились из расписания.

─ Воины устанут. Нет. Мы пойдем через эту территорию и вернемся домой за неделю.

─ Хорошо, Ваше высочество. Я приготовлю мужчин.

Василис стегнул поводьями и его белый конь ускорился. Он знал, что Малек никогда не выскажет свои мысли вслух. Его верность и уважение не поддавались сомнению.

Они отставили от графика из- за тех трех девушек в последней деревне, от которых невозможно было отодрать Василиса. По этой причине ему потребовалось два дополнительных дня, тем самым отложив их возвращение домой.

Василис слышал, как Малек отдавал приказы стражникам.

─ Мы пойдем через территорию разбойников. Будьте настороже. В этих краях наш вид маскируется под человека. Они могут притвориться нищими, разбойниками, бездомными, но они опасны. У всех них есть серебро.

Они ехали в тишине, пока Ортега не отъехал от начала каравана и не закричал.

─ Я вижу что- то наверху. Стойте!

Караван замер и Малек повернулся к Василису.

─ Поеду посмотрю, что там.

Василис кивнул, его лицо приобрело суровые черты.

─ Будь осторожен.

─ Это засада, - заорал Ортега.

С придыханием выругавшись, Василис пришпорил коня и подъехал во главу каравана.

Он прищурил глаза, пристально изучаю четверых мертвых разбойников на земле.

─ Малек, ты думаешь о том же, что и я?

─ Да. Шесть лошадей. Где другие двое?

В этот момент стрела рассекла воздух и попала точно в плечо Малека. И оставила крошечную дырочку на его одежде, когда упала на землю. Ортега поднял стрелу и внимательно осмотрел наконечник.

─ Серебро! - закричал он. ─ Защищайте принца.

За секунды подскочили двадцать лошадей и заметались, окружая Василиса. Он всматривался через своих людей и увидел на расстоянии девушку. Его живот сжался в ответ на что- то первобытное, древнее.

Она стаяла на камне, расставив ноги, облаченная в мужские брюки и белую рубашку. Василис прищурил глаза и пристально рассматривал ее длинные черные волосы, непослушные и спадающие ниже талии. Она стояла на фоне луны, целясь в них из лука.

─ Убирайтесь или в следующий раз я буду целиться не в плечо, - громко крикнула она.

Василис глубоко вдохнул, впитывая ее запах, и резко застыл, когда сладкий запах окружил его.

Человек. Простая смертная. Но очень красивая, как он мог судить с этого расстояния. Его чресла натянулись в ответ на появившееся желание, что пробежало по его венам.

─ Кто она? – хрипло спросил Крако.

─ Она стреляет серебром! – зарычал Малек.

Василис посмотрел на своих людей и напрягся.

─ Спокойно. Это всего лишь простая, смертная девушка, - иронично заметил он.

Все они были в замешательстве, словно стали свидетелями того, как с неба упал ангел. И тотчас в воздухе просвистела еще одна стрела и угодила в то же самое место на плече Малека. Василис моментально перевел взгляд пристальных глаз назад на девушку и в том, как он сузил глаза, было нечто угрожающее.

« Определенно не ангел», - подумал он.

─ Последнее предупреждения, мужчины. Убирайтесь, - твердо крикнула она.

─ Эта девушка чертовски хорошо стреляет, - мрачно заявил Малек, осматривая свое плечо. ─ Немного глубже, и она прервала бы мое бессмертное существование.

─ Отойдите в сторону, - прорычал Василис своим людям.

─ Нет, Ваше Высочество. Она опасна, - гневно произнес Малек и громко рявкнул: ─ Воины, стянуть защиту.

Мужчины сдвинулись ближе, сужая прорехи перед Василисом.

─ Считаю до трех, - выкрикнула она, ее голос звучал более сильнее и уверенней. – Убирайтесь.

Василис не мог поверить. Девушка не боялась. Боже! Она чертовски высокомерная и дерзкая. От ярости он свел брови. В их венах бежала кровь бессмертных ликанов, а она считала, что может сразить их? Проклятье! Она либо самая храбрая из всех людей, которых он когда- нибудь встречал, либо самая сумасшедшая.

─ Думаешь, она убила четверых разбойников? – спросил Ортега.

─ Если это так, то ее навыки также великолепны, как и ее красота, - хрипло произнес Крако, его лицо потемнело, когда глазами прошелся по впечатляющей женской фигурке. Из его горла вырвалось низкое рычание.

Василису было отвратительно слушать это.

─ Быть на чеку, воины. Вероятно, за ней прячутся мужчины.

« Что произошло с ними ? Ведут себя так, словно никогда в жизни не видели женщины » ,- со злостью подумал он. Эта девушка волновала его людей, отчего они растеряли весь боевой настрой и расслабились. Проклятье! Ему необходимо взять дело под контроль.

─ Дайте мне пройти, - прорычал он.

Малек бросил на него непреклонный взгляд.

─ Нет. Вы станете открытой мишенью, Ваше Высочество.

─ Это прямой приказ, мой друг.

Воины расступились, позволяя ему выехать вперед. Василис изучал уверенную девушку, хладнокровно готовую выпустить еще одну стрелу. Он более тщательней присмотрелся к ней. И с этого расстояния разглядел соблазнительные изгибы ее бедер, длинные, стройные ножки и настолько тонкую талию, что возможно мог измерить ее своими руками. На мгновение ему показалось, что очарован ею и пристально посмотрел на ее величественную позу. Он выругался. Эта девушка заставила вновь его напрячься от неконтролируемого вожделения. В этот момент он не знал, что хуже - то, как она влияет на его мужчин, или как влияла на него самого.

─ Опусти лук. Сейчас же, - прорычал мужчина.

─ Нет.

Дерзкая! Его гнев дошел до опасной точки кипения.

─ Мужчины, что прячутся за тобой, не соперники моим воинам. Сдавайся, девка.

─ Нет. Ты сдавайся, воин. Либо немедленно убирайтесь, а то пожалеете.

Он удерживал свой пристальный взгляд на ней и медленно поднял лук, который был прикреплен к упряжи, на уровень плеч. И, не отрывая от нее глаз, достал стрелу из сумки, что висела рядом с левой ногой. Он собирался выстрелить в нее.

─ Опусти свой лук, - приказал он.

Тотчас, ее стрела поменяла траекторию и выбила стрелу из егоруки.

И начался кромешный ад. Малек выкрикивал приказы, Крако и Ортега целились в нее, приготовившись стрелять, пока остальные стражники окружали Василиса.

Василис во все глаза смотрел на нее, ошеломленный случившимся. Инстинктивно он знал, что она специально целилась в его стрелу, и был поражен ее точному меткому попаданию. Эта девушка была великолепна, и впервые в своей жизни был больше чем удивлен представительницей прекрасного пола.

Но произошло кое- что, отчего в его венах заледенела кровь. Маленькая темноволосая девочка в запачканном платье залезла на камень и юркнула между ног девушки. Та быстро взглянула на него и жестом показала малышке спуститься вниз, когда его люди выпустили стрелы.

─ Нет! – заревел Василис, но было слишком поздно.

Одна стрела задела ногу, а другая просвистела недалеко от ее головы. Василис пришпорил коня, когда маленькая девочка закричала в ужасе, наблюдая, как девушка рухнула на колени.

Василис добрался до незнакомки, когда та дотронулась дрожащей рукой до пострадавшей головы, а другой прижала малышку к себе с целью защитить от мужчин.

─ У тебя кровь, - закричала маленькая девочка.

─ Шшш. Все в порядке, - мягко проворковала девушка.

Василис почувствовал, как живот скрутило от чувства вины. Девушка рассмотрела на руку, испачканной кровью, и скорчила лицо, и только после этого взглянула на Василиса. Их взгляды встретились: ее – яростный, его – обеспокоенный, и спрыгнул с лошади, опускаясь на колени перед ней. Мужчина видел, как она вздрогнула, когда он мягко отвел ее волосы в сторону. По его венам заструилось облегчение. Небольшая царапина. Слава Богам!

Малышка бросилась ему на грудь и заколотила крошечными кулачками.

─ Отойди от нее! Не прикасайся к ней!

Василис поморщился, когда мягко поднял девочку и отдал в руки Малеку.

─ Мы хотим помочь ей, малышка, - сказал он, от угрызений совести голос был хриплым.

Маленькая девочка всхлипнула, когда стала бояться Малека, и начала бить его. Малек мягко удерживал ее и бросил на Василиса мрачный взгляд полный сожаления. Губы Василиса сжались в тонкую мрачную линию, когда вновь посмотрел на девушку. Все, что он увидел в ее черных, как ночь глазах, - ярость.

─ Если ты обидишь ее, я убью тебя, - сипло произнесла она и упала на землю в обмороке.

Глава 2

Алекс проснулась от пульсирующей боли в ноге. Открыв глаза, не смогла сдержать стона и уставилась в дневное небо. Ей потребовалось несколько секунд, чтобы осознать, что лежит в повозке, которую тянула за собой лошадь. Повсюду она слышала цокот копыт идущих рысцой лошадей и изредка приглушенные голоса мужчин.

Она начала подниматься, но волна тошноты накрыла ее и она тяжело опустилась на импровизированную кровать. Боже, никогда раньше ей не было так плохо. Алекс подняла руку к голове и нащупала бинт, которым была обмотан лоб. Кто- то позаботиться о ее ране. Она пощупала ногу под куском брезента, которым ее накрыли. И поняла, что о ране на бедре тоже промыта и перебинтована.

─ Предположу, что синяк на щеке – подарок одного из тех разбойников, что напали на вас, - произнес низкий, мужской голос.

Алекс удивленно ахнула и тотчас перевела взгляд на сидящего в дальнем углу мужчину. И застыла. Именно ему она угрожала смертью непосредственно перед тем как … перед тем как … мой бог, она упала в обморок. Никогда в жизни у нее так не кружилась голова и перед ее глазами в пугающей вспышке проплыли все недавние события. Последняя, но ужасная стычка с мачехой, королевский пергамент, разбойники, с которыми она сражалась, и небольшая группа воинов… она застыла от ужаса и страха. Ариель!

Запаниковав, Алекс снова попыталась подняться и скорчилась от боли.

─ Где Ариель?

─ Твоя дочка в безопасности. Малек привязался к ней и сейчас она едет вместе с ним на лошади.

Ее накрыло такое облегчение, что она откинулась на импровизированную постель и закрыла глаза.

─ Приведи ее сюда, - попросила она, немного хрипло. – Я хочу, чтобы она была рядом со мной.

─ Тебе нужно отдыхать. Ариель в безопасности с Малеком. Он развлекает ее историями и играми, пока мы разговариваем.

─ Яне собираюсь болтать. Мне больно, - застонала она, сдержанно окидывая этого воина взглядом. И успела уловить слабый проблеск улыбки на его губах и решила лучше рассмотреть его.

Он сидел, облокотившись на деревянное ограждение, и смотрел на нее черными, бездонными глазами. Первая, что она заметила в нем, - его габариты. Даже сидя, мужчина казался огромным: длинные мускулистые ноги, которые вытянул перед собой, необъятные плечи, обтянутые в воинский наряд. Алекс оторвала взгляд от его накаченных мышц и пристально всмотрелась в симпатичное лицо. От его напряженного взгляда внутри нее все невольно сжалось.

─ Как ты победила четверых разбойников? – спросил он.

Вопрос, который не вызвал у нее удивления. Девушка вгляделась в его лицо. Красивое, но сейчас жестокое и безжалостное, черные как смоль глаза и густые черные волосы, спадающими ниже плеч. Алекс почти забыла, что он что- то спросил, когда опустила взгляд на его губы. Она откинула голову назад и закрыла глаза.

─ Где мои лошади?

─ Едут за нами. Они привязаны к повозке, что следует за нами. Как ты победила четверых разбойников? – повторил он.

Алекс вздохнула и открыла глаза, резко взглянув на него.

─ Ты бы задал мне этот вопрос, если я была бы мужчиной?

Его губы слегка дрогнули.

─ Возможно, нет.

─ Тогда представь, что я мужчина, и не должна отвечать на какие- либо твои вопросы, - пришлось бы слишком долго рассказывать о том, как она научилась сражаться и пользоваться оружием, и у нее не было желания с кем- либо делиться этим.

Лицо воина посерело.

─ Хорошо, - произнес мужчина и встал.

Алекс резко втянул воздух.

« Он огромен», подумала она, когда смотрела на него снизу вверх.

─ Приведи мою … приведи ко мне Ариель, - наконец- то девушка сформулировала просьбу, ее голос звучал тише из- за слабости, которую она чувствовать. – Поблагодари Малека, что присмотрел за ней, но я хочу, чтобы она была рядом со мной.

Воин кивнул и перемахнул через борт повозки. Она слышала, как он приземлился на землю – конечно же, на ноги - и снова закрыла глаза.

Прямо сейчас у нее на уме было только две вещи: еще отдохнуть и обнять Ариель. Всему свое место и время. Также ей не давал покоя этот воин и мысль, как она доберется до земель короля Драго после своего выздоровления.

Алекс почти уснула, когда к ней прижалось хрупкое тело Ариель. Не открывая глаза, Алекс обняла сестренку, удовлетворенно вздохнув, и погрузилась в сон.

******

Василис рассматривал девушку с дочкой, и странное тепло разлилось по его венам. Все, что он узнал от пытавшегося разговорить девочку Малека, что ее мать зовут Александра.

Василис улыбнулся, вспоминая как маленькая девочка смотрела на Малека бунтующим зверьком, когда тот старался выяснить побольше информации от нее, но малышка не поддалась. Только когда Малек изменил тактику и начал играть с ней, она улыбнулась.

Александра тихо застонала во сне, но Ариель крепко спала рядом с ней и ничего не услышала. Василис нахмурился, отчего на лбу появилась складка. Было что- то западающее в память в этой девушке, нечто печальное, что нависало над нее.

Но не только это заинтриговало его, но и то, где она научилась сражаться и стрелять так, как большинство мужчин и не мечтали.

« И ее красота», - подумал он, изучающим взглядом скользя по ее пленительным изгибам.

В ней было нечто больше. Эта девушка – воин. Василис всегда был уверен, когда встречался с равным себе воином.

Его интересовало, как девушка была настолько любящей свою дочь матерью, что убила четверых, о схватке с которыми говорил лишь синяк на щеке?

« Единственные царапины и порезы на ней были нанесены его людьми», - мрачно вспомнил он.

Что ж, у него было достаточно времени, чтобы выяснить, кто она, потому что в ближайшее время она никуда не сможет уйти. В его голове появилась мрачная мысль - что если она шпионка? Что если его ненавистные враги- собратья отправили ее? С тех пор как всем стало известна его репутация в отношении красивых женщин, гениальней оружия и не придумаешь.

С глубокой задумчивостью на лице, он перепрыгнул через бортик повозки. Его лошадь шла рысью рядом с ней, и Василис приземлился прямо в седло. Схватил поводья и подъехал к Малеку.

─ Она ничего не рассказала мне, - произнес мужчина, добравшись до друга.

─ Мне тоже не получилось разузнать что- нибудь от ее дочери.

─ Думаешь, они послали ее?

─ Сомневаюсь. Почему она тогда путешествует с ребенком? – Лицо Малека посерело. – Но я не отбрасывать в сторону такую возможность, что эти твари могли придумать план настолько дьявольский, как этот.

─ Именно об этом я и подумал, - Василис напряг губы. – Что ж, нравиться нам это или нет, у нас две гостьи и мы ничего с этим поделать не сможем.

─ Мы всегда можем бросить их и оставить на произвол судьбы, - иронично предложил Малек.

Бровь Василиса взметнулась вверх.

─ Признайся, друг мой. Ты заинтригован и озадачен ею, как и я.

─ Ваше Высочество, я поражен ее способностью стрелять. Несмотря на силу и скорость ликана, все же она могла научить некоторым вещам ваших людей.

Василис прищурился.

─ Да, может, - тихо прошептал он.

─ А также может быть покажет вам, что не все женщины слабые, - как бы невзначай продолжил Малек.

Василис бросил на него взгляд.

─ Полегче, мой друг. Девушка знает, как защитить себя, ни больше, ни меньше.

─ А еще она очень красива, - невинно добавил Малек.

Василис не купился на это.

─ Да. Слепой мог разглядеть ее красоту, а глухой услышать, что ты предлагаешь.

Малек пожал плечами.

─ Вы в чем- то меня обвиняете?

Василис подумал о девушке, что спит в тридцати шагах от него.

« Да», признался он. Она обладала теми качествами, о которых говорил Малеку и которые делали ее идеальной для него женщиной, но Малек забыл об одной детали.

У Александры была дочь, а это значит, где- то есть и муж. Василис не нужны те девушки, у которых есть мужья.

******

Алекс открыла глаза и в изумлении уставилась на пожилую женщину, которая прикладывала холодный компресс, смоченный в неком растворе, к ее щеке. Все ее тело затекло, и она пожалела, что не осталась в забытье сна. Попыталась сдвинуться, но от боли в ноге застонала.

─ Успокойся, - над ней нависла пожилая женщина. – Мы должны снять твою одежду, только так я смогу узнать есть ли у тебя другие ушибы.

─ Мыничего не будем делать. Кто вы?

─ Я - Хеста, целительница. Мне приказали позаботиться о тебе.

Алекс не сомневалась, кто приказал. Она вспомнила воина с мрачным, хмурым взглядом, который был с ней в повозке, когда ее озарило.

─ Где Ариель? Где моя…

─ Твоя дочка в безопасности, миледи. Она обедает с Малеком.

Алекс расслабилась. Малек был тем мужчиной, который приглядывал за ее сестренкой и тем, о ком говорил беспощадный с виду воин. Она задумалась о том, сколько же она проспала, если это можно назвать сном. Ее мучили кошмары, было больно и неудобно все время. С болью и неудобством девушка уживалась. Господь знал, жизнь с мачехой многому научила ее. Алекс нахмурилась, стиснув от напряжения губы в тонкую линию. По привычке рука потянулась к кинжалу, но его не оказалось на поясе, где она обычно держала его, спрятав для безопасности от посторонних глаз.

─ Да, миледи. Забрали. Все твое оружие забрали. Господин приказал, что будет лучше забрать все острые предметы от тебя подальше, - предположила пожилая женщина, хихикая. – Было такое зрелище. Я никогда не видела, чтобы столько воинов побледнели в одночасье, - она хитро посмотрела на Алекс. – Какой фурор ты произвели, встав перед небольшой армией лучших воинов страны. Только ведьма обладает такой силой. Ты ведьма, миледи?

Алекс рассмеялась бы, если боль позволила.

─ Будь я ведьмой, то не лежала, неспособна пошевелится, не так ли?

Целительница кивнула.

─ Да. Как я и думала. Теперь позволь мне помочь тебе подняться, чтобы я смогла снять твою рубашку и нижнее белье.

Алекс отпрянула.

─ Нет. Я не желаю обнажаться перед караваном, полного воинов.

─ Упряма настолько, насколько хороша в стрельбе, - раздался бесстрастный, низкий голос позади целительницы.

От низкого, язвительного тона скрутило живот Алекс. Это он- великан с тлящимися, темными глазами и чувственным ртом. Она немного приподняла голову и вгляделась за плечо Хесты. Он был дальнем правом углу повозки, прислонившись к плетеным корзинам и скрестив руки на объемной груди. Он выглядел столь большим и настораживающим, как она и запомнила.

─ Куда мы направляемся? – спросила она, надеясь, что ее голос не выдал ее переживаний.

─ Назад домой.

Было видно, как Алекс от раздражения сморщила лоб.

─ И где ваш дом, господин?

─ На другой стороне гор, за территорией разбойников, - с головы до пят он подробно изучил ее стройное тело среди брезента и покрывал. ─ Вы с нами надолго.

Алекс подумала о королевском соревновании и быстро кое- что подсчитала в голове.

─ Подготовь моих лошадей. Убедись в том, что они будут готовы к вечеру, - королевство короля Драго также располагалось на другой стороне гор, и она знала, что будет лучше, если она прибудет туда с Ариель одни.

Он поднял бровь.

─ Куда- то собралась?

─ Да и у меня нет лишнего времени.

─ Ты не можешь ехать куда- нибудь, пока не поправишься. Половину дня пути ты пролежишь пластом на спине.

─ Я рискну.

─ К тому же и своевольная, - с иронией прокомментировал воин. Целительница звонко рассмеялась, и он с предупреждением взглянул на нее, после чего перевел взгляд на Алекс.

─ Зачем подвергаешь дочь опасности? Это территория разбойников и ты не в том физическом состоянии, чтобы защитить ее.

Она сжала губы, раздосадованная его логикой. Было что- то в этом мужчине, что раздражало ее. Он был высокомерен, горд и окутан аурой некой величественности. Все это говорило ей о том, что он не привык, когда кто- то бросает ему вызов.

Этот великан взглянул на целительницу.

─ Если понадобиться, забери одежду силой. Проверь, есть ли другие раны. Я скоро вернусь, - затем он спрыгнул с движущей повозки, приземлившись на спину своей лошади, идущей рысью рядом.

Алекс свирепо уставилась на пожилую женщину. Целительница не была хилой, скорее наоборот, выглядела крепкой и сильной. Алекс сомневалась, что у нее получиться отбиться от попытки раздеть ее.

─ Коснитесь меня и, я убью вас, - произнесла девушка.

Целительница усмехнулась, но на этот раз ее серые глаза сияли по-теплому.

─ В твоих венах больше огня, чем в двадцати мужчинах, миледи. Теперь мне понятно, чем ты его так заинтересовала. Не бойся меня, дитя. Я хочу помочь. Я возьму этот брезент и покрывала и занавешу повозку со всех сторон, чтобы никто не увидел тебя.

Мазь, которой ей намазали подбородок, сняла достаточно боли и Алекс задумалась, есть ли у нее другие раны на теле. Только Бог знает, что должно быть да, потому что у нее болело все тело. Победили логические доводы воина. Кроме того, чем скорее она поправится, тем раньше они с Ариель продолжат путь.

─ Хорошо, - уступила она.

После того как через несколько минут повозку занавесили, Хеста повернулась к Алекс.

─ Помоги мне снять рубашку.

Алекс была благодарна за помощь, так как не могла поднять руки выше плеч. Через несколько минут, все ее верхняя одежда была снята. Пожилая женщина пощупала обнаженный живот Алекс, грудь и плечи, параллельно спрашивая больно ли той где- нибудь. Алекс отвечала отказом и целительница помогла ей перевернуться на живот.

За чем последовал резкий вздох Хесты.

─ Святые небеса! Что это за шрамы? – спросила пожилая женщина.

Алекс закрыла глаза.

─ Шрамы из прошлого. Не обращайте внимания.

─ Девочка, на них нельзя не обращать внимание. Рубец на рубце.

─ Я сказала, игнорируйте их, - рявкнула Алекс. Она вернулась назад в прошлое по тропинке памяти.

─ Ах, караван остановился. Девочка, мне нужно взять другие мази, - произнесла целительница. – Они помогут смягчить и постепенно убрать эти шрамы, - когда пожилая женщина подняла боковую перегородку, то Алекс услышала, как та пробурчала: ─ Небеса мне в помощь, но не думаю, что смогу сделать с ними хоть что- нибудь.

Алекс прикрыла глаза, подставляя спину под успокаивающее дневное солнце. Прошлое незаметно пробралось в ее мысли, и она попыталась прогнать его, желая расслабиться, но было легче сказать, чем сделать. Зажмурилась, думая о тех побоях, которые ей пришлось выдержать ради того, чтобы уберечь Ариель от кнута. Она приняла бы еще сто избиений, если это означало, что сестренку не навредят, но теперь это уже не имело значения. Мачеха мертва.

Низкий голос позади нее ворвался в ее мрачные мысли:

─ Боже мой!

Алекс в удивление ахнула.

─ Уходи! – Она знала, кто стоял над ней, и она быстро схватила покрывала из- под себя и набросила на себя, чтобы скрыть спину. Скривившись от боли, она перевернулась на спину и взглянула в темное и устрашающее выражение лица воина.

─ Кто высек тебя? – выдавил он.

Алекс замерла. Последнее, в чем она нуждалась, была жалость.

─ Тот, кто больше не причинит мне боли.

─ Кто пытал тебя? – спросил он, его лицо стало более мрачным, угрожающим, когда перевел взгляд к роскошной ложбинке ее грудей, не скрытой покрывалом.

Низкий, глубокий гортанный рык сорвался с его губ и на мгновение Алекс испугалась. Она подтянула конец покрывала, чтобы скрыть грудь.

─ Никто.

─ Ответь мне. Немедленно.

Алекс чувствовала нечто дикое и примитивное, что было готово взорваться в нем, и приподняла покрывало еще выше.

─ Я сказала, что никто. Это … это никого не касается.

─ Ясно, ─ он пробежал грубой рукой по густым, темным волосам, когда вернулась Хеста, несся сумку.

Вошедшая женщина недвусмысленно посмотрела на него.

─ Леди нужно уединение, Ваше …

─ Позаботься о ней, ─ прорычал он и спрыгнул с повозки.

Глава 3

Неумолимо Василис хмурился, когда думал о пленяющей девушке с шрамами на спине. Он представлял, как пожилая целительница натирала шелковую кожу Александры мазью и его чресла тут же наливались. Скривился от раздражения, потому что не знал чего хотел больше, взять ее или защитить.

Никогда в жизни, его мысли не занимала сексуальная и коварная соблазнительница с острым язычком. Проклятье. Кто поступил с ней так жестоко?

Мог ли муж оставить все эти отметины на ее спине, муж, который, может быть, сейчас с отчаянным упорством преследует ее? Василис стиснул челюсть и выругался под нос. Если он увидит этого ублюдка, то оторвет его конечности от тела.

─ Что послужило причиной вашей кровожадности, Ваше Высочество? - спросил Малек.

К напряжению Василиса добавилось и раздражение.

─ Сколько раз я должен говорить тебе прекратить называть меня Ваше Высочество?

Брови Малека взметнулись вверх.

─ Более важно, что так омрачило ваше настроение, что вы в такой ярости? Что теперь случилось с девушкой?

─ Ты задаешь слишком много вопросов, - огляделся по сторонам Василис. – Где её дочь? Разве она не должна быть с тобой?

─ Она в повозке Пэдди. Он учит ее резать и готовить бобы к вечерней трапезе. Полагаю, что действительно слышал смешок от того старого простока.

Василис кивнул, думая об их придирчивом, всегда в отвратительном настроении поваре. Он не удивился, что маленькая девочка нашла подход к сердцам всех, кого она встречала, как и ее мать, которая занимала большую часть мыслей Василиса, с тех пор как он встретил ее.

« И его воинов», с сухой иронией признался он, ловя их взгляды, которые они бросают исподтишка на ее повозку.

Мать с дочкой очень похожи.

Одна, занятная милая малышка, от общения с которой оттаивали замерзшие сердца, а другая, девушка─ воительница с голосом сирены, которая удерживала внимание мужчин на себе. Его губы презрительно скривились. Они не простые мужчины. Они – звери, маскирующиеся под людей.

─ Кто-то бил ее, - с неприязнью произнес Василис. – У нее на спине множество шрамов. Это мог быть ее муж. Будьте внимательны. Возможно, он идет по ее следу.

Малек тотчас оцепенел.

─ Да. Я предупрежу воинов, - и ушел.

Василис дернул лошадь за уздечку, его мрачный взгляд был сосредоточен на дороге перед ним, но все, что он видел, это девушка, лежащая в нескольких шагах позади него, ее крепкое, обнаженное тело под покрывалами.

Она даже не вздрогнула, когда впервые взглянула на него. Он озадачился: мог ли он чем-нибудь заинтересовать ее. Василис не привык, что его игнорирует прекрасный пол, и не мог не подумать, что было в ней такого, что делало ее невосприимчивой к нему.

Он даже не был уверен, а знала ли она о том, что он – принц.

Что-то подсказывало ему, что когда она поймет это, то сбросит всю свою защиту и будет такой же, как другие женщины, которых он встречал и затаскивал в кровать во время путешествий.

Эта мысль не давала ему покоя, и он бросил лошадь в галоп, четыре воина расположились по бокам от него, пришпорив своих лошадей к быстрому походу, чтобы поравняться с ним.

********

Три дня ушло на то, чтобы Алекс не чувствовала боли при движении. Она все еще ощущала дискомфорт, но пожилая женщина с магической мазью творила чудеса и раны Алекс затягивались быстрее.

Три дня она лежала на спине в повозке. Три дня временами видела того воина с мрачным, необъяснимым взглядом, сверлящий ее, когда он выстреливал в нее краткими вопросами, спрашивая об ее здоровье. Алекс удивляло, зачем он продолжал возвращаться, особенно учитывая тот факт, что они чувствовали между собой невысказанную, но тем не менее очевидную вражду. Ему не нужно говорить, что она не нравиться ему. Алекс ощущала это все время, когда он смотрел на нее мрачными глазами на своем суровом лице.

Ей было неудобно лежать на спине, когда хотелось подняться и погулять. К тому же, она не привыкла быть неспособной пошевелиться, поэтому она спросила у целительницы, она сможет немного походить.

─ Скоро, девочка, - по-матерински произнесла Хеста. ─ Мы скоро остановимся и разобьем лагерь. Недалеко отсюда есть небольшая деревня. Принц пожелает остаться на ночь и посетить таверну.

Она ослышалась и неправильно поняла пожилую женщину? Алекс похолодела.

─ Принц? Кто… Как…

« Этого не может быть», подумала она со страхом.

Хеста понимающе посмотрела на нее.

─ Да, он принц, дитя. Я с первого дня осознала, что ты не знала об этом. Только не понимаю, почему он не рассказал тебе, – добавила она себе под нос.

Внутри Алекс клокотало смущение. Принц!

И она не понравилась ему! Девушка прикрыла глаза и сжала губы. Проклятье! Как Василис отреагирует, когда узнает, что она будет биться в королевском соревновании за право выйти за него замуж?

Хуже того, что Алекс онтоже не понравился. Холодный, опасный и слишком безжалостный для нее. Не то, что у нее особый вкус к мужчинам или большой опыт общения с ними, так как единственное, на что у нее хватало времени в жизни, это забота об Ариель и ее тренировки с Хироши. Ее сердце заполнилось теплом и печалью, как это всегда происходило, когда вспоминала о своего умершего наставника. Он ей во многом помог ей, а не только в искусстве сражения: научил встречать лицом к лицу с вызовами и быть храброй.

Что ж, это единственный трудный вызов, задача. В голове она представила, что принц очаровательный и вежливый, а не богемец, с которым она столкнулась. Ее принц был заботливым, милым, сострадательным, а не большим неотесанным мужланом, у которого единственным положительным качеством являлись мускулы и сила.

─ Ходят слухи, что мы успеем вернуться на королевские владения к началу соревнований, - произнесла пожилая целительница, нарушая ход мыслей Алекс.

Алекс нахмурилась:

─ Почему?

Женщина как-то хитро посмотрела на нее.

─ Девочка, в ближайшей деревне несомненно есть проститутки, и принц не откажется от соблазнительной плоти груди или бедра.

─ Ох, - еще сильнее нахмурилась Алекс. Это было плохо для нее.

Оказывается, принц не только варвар, но также и бабник. Ее план по поводу королевского соревнования начинал распадаться на ее глазах.

─ У него много женщин, не так ли? – осторожно спросила она.

─ Ох, да и, кажется, что это не изменится после женитьбы.

Алекс сжала губы и промолчала, вспомнив о страданиях собственной матери с неверным мужчиной. Отец Алекс был слабым, эгоистичным мужчиной и она поклялась в раннем возрасте, что никогда не позволит мужчине ранить ее, как это сделать ее отец.

Однако зло вмешалась судьба и Алекс теперь оказалась в той же ситуации, что и ее мать. « Хотя это было все ради Ариель», прозвенел тихий голос в ее голове. Ради любимой, младшей сестренки, которая нуждалась в ней.

Любовь к Ариель придавала Алекс сил. Она выиграет соревнование! Ради вознаграждения. Ради безопасности и уюта. Все ради Ариель.

─ Наконец- то мы остановились, - произнесла Хеста.

Алекс воспряла духом: она сможет встать и потянуться.

─ Пожалуйста, приведите ко мне Ариель.

Пожилая женщина кивнула.

─ Я вернусь через несколько минут, но не двигайся, пока я не приду. Твой дискомфорт уменьшится, если я помогу тебе подняться, - замолчала она перед тем, как поднять занавес и спустилась по деревянным ступенькам. Целительница оценивающе взглянула на Алекс. ─ Интересно, ты не задала ни единого вопроса о соревновании, о котором я упомянула.

Алекс не смогла сдержать проницательный взгляд целительницы.

─ Я … две недели назад из рук одного из королевских вестников я узнала о королевском указе, где рассказывалось о соревновании.

Хеста медленно кивнула.

─ Ясно. Мне кажется, ты будешь сильным соперником, - и после этого она ушла.

Алекс вздохнула и откинула голову назад, прикрывая глаза.

« Целительница слишком наблюдательна для своего же благополучия», подумала она.

Алекс представила себе жизнь с принцем, делящего постель со шлюхами, и устало вздохнула. Она придется привыкнуть к этому. Различие между Алекс и ее матерью было в том, что мать любила ее отца, несмотря на его эгоизм, заносчивость, а Алекс, ну, Алекс даже не нравился воинственный принц. Последнее, на что она рискнула, было бы поддаться страсти и лечь с ним в постель, безответно полюбив его. Она едва беззастенчиво не рассмеялась. Любовь. Понятие, которое все переоценивают. Алекс видела, что любовь сделала с ее матерью, и не хотела разделить ее участь.

В указе четко оговорено, что победительница королевского соревнования станет женой принца и будет называться принцессой. Однако там нигде не говорится, что она должна родить ему наследника, следовательно, Алекс не обязательно делить с ним постель. Кроме того, она не думала, что у принца будет желание сделать это, судя по его непреклонному отношению к ней в течение последних несколько дней. Она привела к порядку противоречивые мысли, чтобы успокоиться, и ждала возвращение Хесты с Ариель.

Она обязана победить в соревновании. Без сомнения, с ее доблестью и боевыми навыками Алекс дойдет до конца и станет принцессой, и тогда она даст ему свободу делать все, что угодно. В ее представлении выигрыш - это не титул принцессы или победительницы за право выйти за принца, а богатство, которое она приобретет, чтобы вылечить болезнь, из-за которой сестренке трудно дышать. Ариель единственный человек в ее жизни, которого она любит, и мысль потерять ее пугала девушку.

Предсмертные слова любимой матери к Алекс после того, как повитуха помогла ей родить Ариель:

«Оберегай и защищай свою сестру, Алекс. Заботься о ней всю свою жизнь».

Когда мать скончалась, повитуха помыла новорожденную и отдала девочку Алекс. Она лишь взглянула на крошечное, розовое личико Ариель, то испытала сильное, изумительное чувство любви и защиты к ребенку.

Она услышала звук и повернула голову, воспряв духом в надежде увидеть Ариель. Улыбка застыла на ее губах, когда увидела принца, запрыгнувшего в повозку. Она изумленно рассматривала его выразительную внешность и неожиданно в голове возникла картинка. Их обнаженные тела были сплетены в страстном танце. Ее лицо горело от смущения. Тряхнув головой, Алекс избавилась от этой мысленной картины, пока не та не переросла во что- то большее, волнительное, настораживающие.

Он возвышался над ней, глядя на нее вниз с его задумчивым, завораживающим взглядом. Со сведениями, полученными от целительницы о том, что когда-нибудь он станет королем, она лучше присмотрелась к нему и удивилась, что не заметила раньше, как по-королевски себя держит, его повелительной позы. Их взгляды встретились, враждующие. Ее – настороженные, его – почти что грубый.

─ Мы остановимся здесь на ночь. Вы с дочерью будете спать в палатке целительницы, - пробежал мрачным быстрым взглядом по сходящему синяку на ее щеке. Ей померещилась странная вспышка в его глазах, похожая на нежность.

Должно быть, она неправильно истолковала выражение его лиц, потому что не могла представить нечто нежное в нем.

─ Вижу, что тебе лучше. Хорошо.

Алекс кивнула.

─ Но мне нужно погулять и размяться.

─ Когда будешь готова, позовешь одного из воинов, чтобы он с вами прогулялся вокруг лагеря.

─ Я уже готова и желаю погулять с Ариель сама. Она не привыкла быть среди незнакомцев, и я не хочу, чтобы ей было неудобно.

Его темные брови взметнулись вверх.

─ А мне показалось, что твоя дочь хорошо ладит с незнакомцами. Сначала мой начальник стражи и теперь повар. Каждый быстро находит с ней общий язык.

─ Ариель – славная девочка, - запнулась Алекс, ее внимательный взгляд дрогнул под его. – И… она не моя дочь, а сестра, Ваше Высочество, - она видела, как застыл он.

Его глаза прожигали её, и мускул дернулся на его подбородок.

─ Я думал, когда же ты узнаешь.

Она приподняла бровь.

─ Это секрет?

─ Нет, - он сжал губы, - был ли секретом то, что Ариель тебе сестра, а не дочь?

─ Нет, - напряглась Алекс, надеясь, что он уйдет. – Благодарю за то, что сообщили мне о привале. Теперь вы можете идти.

─ Во имя богов, ты прогоняешь меня?

Она хотела ответить «да», но его устрашающая поза и наэлектризованный воздух вокруг него остановил ее. Его взгляд порхал по изгибам ее тела, накрытого покрывалом, и осел на ее полных, розовых губах.

─ Почему вы с сестрой были на территории разбойников? – внезапно спросит он, вновь возвращаясь к ее глазам.

Алекс напряглась. Сейчас ей необходимо рассказать ему о королевском соревновании, но по какой-то причине она не могла сделать это. Конечно, если она все- таки решится на это, то он нелестно выскажется по этому поводу или с неприязнью на нее посмотрит. Кроме того после того, что она пережила за прошедшие две недели, у нее уже не было сил преодолеть его отчуждение.

─ Это, Ваше Высочество, не ваше дело.

─ Позволь не согласиться с тобой, - Василис практически рычал. – Если ты бежишь от кого-то, это моя забота. Я должен обеспечить безопасность своих людей. Спрашиваю снова, почему вы были на территории разбойников?

Алекс ощетинилась под его суровым взглядом. Наэлектризованный воздух между ними можно было пощупать, и она не могла дождаться, когда останется одна.

─ Никто не преследует меня. Не бойтесь за безопасность своих людей.

─ Ты не ответила на вопрос.

Алекс решила, что с нее хватит, и приподнялась на локтях с покрывалом вместе.

─ Я ответила на твой вопрос. Мы ни от кого не убегаем. Мы просто на прогулке, так сказать в походе.

─ К чему? К тому, что убить себя? Земля, на которую вы вступили, очень опасна. Ты рисковала своей сестрой.

Алекс изящно подняла бровь.

─ Если я правильно помню, до тех пора Ариель не поднялась на камень и не отвлекла меня, у меня все было под контролем. Я справилась с четырьмя разбойниками, которые напали на мой лагерь, и была уверена, что справлюсь и с твоими воинами.

─ Ты всегда такая глупая? Разбойники вступают в банды. Эти четверо могли просто отвлекать тебя. Здесь их намного больше, - он остановился, его лицо посерело. – А как же ликаны, скитающиеся в горах и нападающие на невинных, как ты? Ты не боишься их?

─ Мифических зверей? – она пожала плечами. ─ Когда увижу одного из них, поверю в их существование. На данный момент они лишь миф и у меня нет времени бояться чего-то, что является лишь слухом.

Взгляд, который он бросил на нее, был ошарашенным.

─ Эти мифические звери, как ты их называешь, нападают, когда наступает полнолуние и уничтожают целые деревни. Они лишь слух, потому что селян они обращают в себе подобных. Ни разу никто не сбежал из логова.

─ Тогда, уверена, ты рад, что я здесь под твоей дополнительной защитой. И раз речь зашла об этом, где мое оружие? – спросила она.

Василис напрягся.

─ В безопасном месте.

─ Мне оно нужно.

─ Получишь его, когда ты выздоровеешь, и мы разойдемся по своим дорогам. Ты слишком опасна, если у тебя в руках острые предметы. Между прочим, ты сражаешься с серебром. Я проверил все твое оружие. Кинжал, меч, стрелы -всё сделано из серебра.

─ Они нужны для моей и защиты Ариель.

─ От тех мифических животных, в которых ты не веришь? – спросил ехидно он.

─ Я защищу сестру от всего, реального или нет.

Казалось, мужчина смотрел на нее целую вечность, прежде чем заговорить.

─ А теперь ты доверишь защиту мне, - тихо произнес он. И тотчас застыл, лицо приобрело хмурое выражение, словно обеспокоился о чем-то.

Алекс никто и никогда не говорил, что будет защищать ее. Большую часть взрослой жизни защищала именно она. Несвойственный трепет поселился в ее животе, его слова странно успокоили.

Она благодарила небеса, потому что в момент услышала небольшой шум позади принца и повернулась в сторону звука. Целительница возвращалась с Ариель. Настроение Алекс тотчас изменилось, и она улыбнулась сестренке, чье лицо появилось над перегородкой повозки. Сегодня бледно- лиловые тени под глазами Ариель были темнее, и Алекс стиснула губы от вины. Она причина усталости Ариель, из-за того, что решила две недели назад решилась на такое опасное путешествие.

Алекс видела, как приблизился принц и поднял Ариель в повозку. Он выглядел огромным по сравнению с ее крошкой - сестрой, но Алекс заметила, что его прикосновения были мягкими, когда он опустил девочку рядом с ней.

─ Алекс! Мы будем спать в большой палатке, - взахлеб произнесла Ариель.

Алекс звонко рассмеялась:

─ Знаю, малышка, и пока палатки устанавливают, мы с тобой немного погуляем.

Ариель в ликовании засмеялась:

─ И мы поиграем?

Алекс села и нежно обняла сестренку, и сразу же скорчила лицо от боли. От нее не укрылось, как Василис дернулся с тревожным выражением лица, и незаметно покачала ему головой, сжимая губы. Она любя поцеловала сестру в щеку.

─ Конечно. Во все, что ты захочешь.

─ Ортега и Роарк пойдут с вами, - резким голос предложил Василис.

Алекс взглянула на него. Конечно, он прав. Если простое объятие с сестрой заставило ее поморщиться от боли, то откуда она найдет силы на ее защиту? Она кивнула, и Василис остался доволен.

Сдержанно поклонившись, он повернулся и исчез за перегородкой повозки.

Ариель смотрела вслед огромной, удаляющей фигуре Василиса.

─ Этот большой мужчина пугает, Алекс, - произнесла она слабым голосом.

Алекс крепче ее обняла.

─ Этот мужчина, милая, принц.

Ариель открыла рот от изумления:

─ Он тот, за кого ты …

─ Тихо, - Алекс посмотрела на нее с предупреждением. – Пошли, погуляем.

Она бросила взгляд на целительницу и заметила ухмылку пожилой женщины.

─ Да, малышка Ариель, - начала целительница, - это тот мужчина, за которого твоя сестра собирается выйти замуж.

Алекс напряглась.

─ Пожалуйста, не говорите…

Целительница подняла крючковатую руку.

─ Не беспокойся, дитя мое. Ты расскажешь ему, когда будешь готова, а я желаю быть свидетелем его реакции, - она захихикала, словно старая курица, когда помогла Алекс подняться. ─ Мне кажется, он наконец-то встретил свою суженую.

******************

После того, как разбили палатки, Василис и его люди покинули лагерь и направились в небольшую деревню, оставив четырех стражников присматривать за Александрой и Ариель.

Несколько минут пешей прогулки дали Василису возможность собрать воедино противоречивые мысли. Он не приблизился к ответу на два вопроса, которые беспокоили его с тех пор, как встретил Алекс. Что она делала на территории разбойников и где научилась сражаться?

Он не встречал кого-нибудь похожего на нее. В ней была масса противоречий. Жестокая и несгибаемая, но вместе с этим мягкая и нежная. Любовь ее к сестре была очевидной, подумал он, вспоминая, как она поморщилась от боли, когда обнимала сестру. Или когда бросила на него ясно говорящий взгляд, что не желает его вмешательства, он задумался, как долго ей приходится защищать себя и Ариель.

Малек прав. В ней много тех особых черт, которые он искал в супруге. Все, кроме раздражения, часто демонстрируемое ею за прошедшие несколько дней.

Василис добрался до таверны и стиснул зубы, выбрасывая из своей головы девушку. С тех пор как он впервые увидел Алекс, она ничего не делала, кроме как раздражала и приводила его в тупик. Ему срочно нужен эль и девки, чтобы заглушить и облегчить ментальный, да и физический дискомфорт, который он ощущал с первой встречи с ней. Четыре дня в ее обществе не только распалили в нем плотский аппетит, но и быстро довести до точки кипения и разочаровать. Другая девка… вот что ему нужно, чтобы выбросить эту амазонку из головы.

Ортега распахнул двери и Василис с шестнадцатью воинами вошли внутрь. В воздухе витал запах эля и дыма, а также в таверне раздавались пьяные разговоры, смех и шумное поведение.

Василис внимательно осмотрел комнату. Служанка, наполняющая элем кружку клиента, хихикнула, когда другой мужчина прошел у нее за спиной и ударил ее по заднице. В углу в карты играла группа мужчин, и злой игрок изрыгал проклятия и выливал эль в лицо своему сопернику. Еще одна служанка сидела на коленях у пьяницы и облизывала губы, когда тот лапал своей грязной рукой ее обнаженную грудь. Комната пропахла элем и сексом.

Да, это было неприглядное место, но идеально для того, чтобы заглушить его неудовлетворенность. Он напрягся, когда в его голове возникло прекрасное лицо Алекс, и раздражение закипело в его венах.

Один за другим, все в помещении заметили Василиса и его окружение и прервали свое занятие. Комната застыла, только одна вещь осталась не изменой: дым окутывал их.

─ Возвращайтесь к своим делам. Мы здесь лишь ради нескольких кружек эля, - рявкнул Малек.

Василис осмотрел парочку служанок, которые почти столкнулись с ними, когда он зашел. « Наконец ─ то, все возвращается на круги своя», с высокомерием подумал он. Несмотря на то, что Алекс маячит у него все время, он не потерял желания прикоснуться к представительницам противоположного пола.

─ Могу я чем-нибудь помочь вам? - промурлыкала грудастая блондинка, первая, добравшись до него.

Василис прищурился, когда его взгляд спустился на ее немалую грудь в вырезе платья. Перед его лицом всплыла красота Алекс, ее сила, любовь, благородство и он нахмурился. Он даже не ощущал желания в чреслах, когда смотрел на грудь служанки. Проклятье! Даже лишь мысль об Алекс возбуждала его.

─ Нет, - ответил он. ─ Я позову тебя, если понадобиться, - девка поспешила прочь с удрученным выражением на лице.

─ Может быть, я смогу уговорить вас на несколько кружек эля или что-нибудь еще, - произнесла другая девушка, пожирая взглядом его впечатляюще сильное тело.

Василис знал, что она подразумевала под «что-нибудь ещё», но вновь внутри у него было пусто. Ни возбуждения, ни желания, ни похоти.

─ Нет. Я позову и тебя, - он почти рычал, убегая от нее.

Он с воинами заняли длинный стол, когда им принесли эль. Василис чувствовал откровенные взгляды служанок, брошенные в его сторону, но был невосприимчив к ним.

Принц заметил, как сильно устал. У него было долгое путешествие, да и соревнование, придуманное его отцом, все еще действовал ему на нервы.

Превыше всего он воин, и не мог себя представить в роли любящего мужа и обожающего отца. Шрамы от сражений были глубже, и он знал, что сердце не теплый, мягкий орган, который наполнен безоговорочной любовью. Очень многое случилось с ним.

Его желудок сжался, когда он попытался запрятать своих старых демоном, которые стремились выбраться наружу. Его мать была кроткой женщиной и Василис не смог защитить ее. Вина до сих пор преследовала его. Поэтому ему нужна жена, которая сможет защитить себя, женщина-воин. Его мать не была такой: слишком слабая и пугливая. Когда два столетия назад во время вторжения её укусили, и она обратилась в ликана, она не смогла ужиться с тем монстром, которым стала. И несколько недель спустя вонзила серебряный кинжал себе в грудь.

Вспышка гнева на отца пробежала по его напряженному телу. То, что делал его отец, было предвестием скорой смерти победительнице королевского соревнования. Любая жена для него обречена.

Его мысли пришли к ликанам, скрывающимся в горах. Мерзкая стаей, которая выходила каждое полнолуние, чтобы напасть на деревни и обратить людей на их темную сторону.

Александра со своим умение обращаться со стрелами и луком и боевыми навыками, при помощи которых она разобралась с четырьмя разбойниками, заполнили его мысли и он осознал, что она обладает самыми главными качествами, которые он искал в супруге.

Бесцеремонно, он отогнал эту мысль. Черт возьми, она беспокоила его, казалось, они спорили все время, и она не демонстрировала ему ничего, кроме презрения и раздражения.

Едва ли это служило доказательством того, что она его вторая половинка.

Глава 4

К тому моменту, как королевские воины прикончили вторую кружку эля, Василис не знал, что хуже: мысли об Александре окончательно портили настроение, отчего его воротило от всех неприкрытых заигрываний служанок, или еще больше раздражающего разговора воинов вокруг него – особенно от самого юного, Роарка, - об умении Александры стрелять.

Василис не добился успеха. Все его попытки успокоить мысли в голове приводили к провалу. Вместо спокойствия росло раздражение. Каждый раз, когда он получал своего рода передышку и начинал разглядывать знойных девок, метавших на него непристойные взгляды, то сразу либо один из его солдат упоминал об амазонке с ноткой трепета и уважением в голосе, либо что-то в прокуренном помещении напомнило ему о ней. Темный оттенок волос служанки, которая изловчилась и сунула ему ключ от своей комнаты, синяк на щеке одного из карточных игроков или тонкая талия светлой девки, которая продолжала бросать на него соблазнительные взгляды.

Она была повсюду, и Василис не желал этого больше терпеть. Даже если его мысли уходили далеко от Александры, она всегда присутствовала в них. Принц задумался, а не околдован ли о.

─ Она – удивительная! - произнес в десятый раз Роарк. Василис с раздражением взглянул на него. ─ Как она повалила всех тех бандитов?

Малек скосил взгляд на принца.

─ Может быть, она плод нашего воображения и ее просто не существует.

Василис допил свою кружку с элем, и тут же с грохотом поставил пустую кружку на стол. Колкое замечание друга не осталось не замеченным. Он понимал, что Малек говорил о той ночи, когда Василис сказывал ему, что не существовало для него идеальной женщины.

─ Я ухожу. С меня достаточно эля на этот вечер, - он пробежал мрачным взглядом по лицам своих подчиненных. ─ Оставайтесь. Не желаю портить вам развлечение.

Ортега поднялся:

─ Я провожу вас назад, Ваше Высочество.

─ И я, - добавил Крако. ─ Эти земли не безопасны.

Василис с некоторой отстраненностью задумался, что было опасней: эти тропы или Александра. Он знал ее меньше недели, а она уже показала, что против каких-либо знаков внимания с его стороны. Парень в последний раз вскользь взглянул на служанок, которые явно расстроились его уходом.

Не важно, решил он. Все равно у него не было настроения для них. Королевское соревнование до сих пор тревожило его, и Василис сомневался, что-то чувство безысходности, которое появилось из-за ситуаций с отцом и Александрой, настроит его на развлечения, которые, в этом он был уверен, эти девки смогли бы ему дать.

Малек поднялся.

─ Я тоже пойду, - повернулся он к воинам. ─ Возвращайтесь через час. Утром ранний подъем.

─ Да, - коллективный ответ за столом.

Василис вышел из таверны со следующим за ним Малеком, Ортегой и Краком. Несколько минут спустя они были в лагере и Василис остановился как вкопанный, его тело резко застыло.

Он резко втянул воздух.

─ Боже правый!

Сидящая на небольшом камне Ариель хлопала в ладоши от ликования и закричала с восхищением:

─ Алекс победила!

Василис уставился на двух стражников, Нолана и Фолка. Они лежали на земле у ног Алекс, смотря на нее снизу вверх со смесью стыда, уважения и благоговения. Она решительно уперла руки в бока, расставив ноги и выпрямив спину, и смотрела сверху вниз на них с огромной ухмылкой на лице.

─ Видите? Только что доказала вам, что размер не играет роли. Секрет кроется не только в том, что дисциплина и внимание должны быть не только в голове, но и в теле также, а точнее в руках и ногах.

Василис был слишком потрясен, чтобы пошевелиться, и, судя по мертвой тишине рядом с ним, Малек, Ортега и Крако были также ошеломлены, как и он.

─ Сделай это снова, Алекс! - прокричала Ариель.

Нолан и Фолк поднялись.

─ Вы должны показать нам, как делаете это, миледи. Это может пригодиться на поле боя, - заявил Фолк.

─ Да, - тихо добавил Нолан, лицо все еще выражало весь его трепет. ─ Вы обязаны показать нам, как подпрыгивать в воздух и крутиться, используя ноги как оружие.

Александра улыбнулась:

─ Хорошо, но потребуются долгие месяцы практики, пока что-то получится. Я годами тренировалась, доводя до совершенства, - она повернулась к ним спиной и опустила руки вдоль тела. ─ Что ж, пусть один из вас нападет на меня.

─ Мы не можем. Мы раним вам, - хрипло произнес Нолан.

Она рассмеялась:

─ Поверьте мне, не сможете.

Василису хотел бы знать, почему от звонкого смеха девушки тепло разливалось внутри, но был слишком потрясен, когда увидел, как Нолан нападал на нее со спины.

Василиса перемкнуло. Его воин потерял рассудок? Она все еще не оправлялась от ран, а он нападал на нее, словно дикий лев на молодую антилопу.

Он выпрыгнул вперед и опустился между ее спиной и отпрянувшим в сторону Ноланом. Нолан тотчас замер, как вкопанный. Алекс почувствовала, что кто-то стоит у нее за спиной, развернулась и схватила Василиса за руку. Она перепрыгнула через его голову, потянув все его накаченное тело на себя, и после бросила его на землю.

Ошеломленный, он услышал в образовавшейся тишине шепот Ариель:

─ Ой.

********

Алекс не обращала внимания на боль в ноге. Это упражнение было полезно ей. Как всегда ей говорил ее любимый учитель, Хироши Танака: без боли нет результата. Если боль в забитых мышцах была неким показателем, значит, она быстро исцеляется.

Алекс разогнулась и протянула руку воину, которого только что опрокинула. Она не могла определить кто это, потому что ей показалось, что в течение нескольких минут воины набрали вес.

Она поморщилась от вспышки боли в плече и повернулась. И замерла, встречаясь с взбешенным и ошеломленным взглядом Василиса. Посмотрев немного в бок, увидела остальных воинов, которые смотрели на нее с подавляющим вниманием. Медленно Алекс перевела взгляд обратно на поднимающего с земли Василиса.

─ Забавно, что ты упал, - несмело предложила она, пытаясь улыбнуться.

Он сердито на нее взглянул.

─ Я оказался неподалеку.

Она спрятала свое удивление от его замечания.

─ Я… я обучала твоих людей… э…, - Алекс не смогла закончить. Он посмотрел на нее так, словно у нее выросла еще одна голова.

Она ждала, а он продолжал молчать, все также наблюдая за ней с тем же недоуменным, сердитым взглядом.

─ Ваше Высочество, вы не ушиблись? - тихо спросил Малек.

Василис не ответил, так как не отрывал глаз от Алекс.

─ Ваше Высочество? - осторожно повторил Малек.

─ Что? - зарычал Василис, глядя на него. ─ Я в порядке, - остальным воинам достался взгляд исподлобья. ─ Возвращайтесь на посты. - Бросив последний, мрачный взгляд на Александру, он зашагал прочь.

Ариель подбежала к Алекс и протянула свои маленькие ручки. Машинально, Алекс подняла ее и прижала к себе.

─ Ты ранила принца? - прошептала Ариель.

─ Нет.

─ Но он выглядел обиженным.

─ Шшш, - Алекс поискала Малека и заметила, что тот наблюдает за ней почти с таким же напряжением, что и Василис. Единственное развлечение было в удовлетворенном блеске в его глазах.

─ Малек, я тоже пойду. Спокойной ночи, мужчины, - добавила она и посмотрела на четырех воинов, которые глядели на нее с уважением. Они все кивнули.

*******

Малек смотрел, как она уходит.

─ Вы думаете о том же, что и я?

─ Да. Мне кажется, эта девчушка обязана участвовать в соревнованиях короля Драго, - грубо произнес Ортега.

─ Да, - тихо согласился Малек. ─ Точно также думал и я.

─ Так кто ему скажет? – аккуратно спросил Фолк.

─ Скажет о чем? – спросил Нолан.

Ортега стрельнул в него колким взглядом:

─ Что его единственная, истинная суженая перед нами. Вы знаете легенду, парни. Для каждого ликана существует одна суженая, - он возвратил взгляд на удаляющую фигуру Алекс. ─ Так кто ему скажет?

Сузив глаза, Малек продолжал следить за Алекс, несущей младшую сестру. Она идеально подходила Василису и он не мог быть более удовлетворенным.

Значит, амазонки все же существовали, подумал он бесстрастно: « и эта амазонка была первой, кто когда - либо вводил принца в ступор, что тот не мог ничего сказать».

─ И рискнуть тем, что отгрызут голову, - произнес Малек. ─ Забудьте об этом. Это-то сражение, которое принц должен будет встретить один… и победа будет сладка.

Он услышал коллективное «да» от мужчин, которые все смотрели, как Алекс заносит Ариель в палатку.

*********

Алекс внесла сестренку в небольшую, но удобную палатку, где уложила ее в походную кровать и подоткнула одеяло, не забыв поцеловать на ночь в лоб.

Алекс резко подалась назад. Сестра была теплее, чем обычно.

─ Ты себя хорошо чувствуешь, милая? Нигде не болит?

Ариель покачала головой.

─ Просто устала.

Алекс вновь поцеловала ее, но на этот раз прижимала губы ко лбу Ариель на несколько секунд дольше, чтобы понять, не показался ли ей этот жар. Нет, не показался.

Она покусывала губу, задумавшись, где может быть Хеста. Быстро девушка подошла к тазу и намочила кусок ткани. Она свернула ее и вернулась к Ариель.

─ Здесь, малышка. Давай, пока не вернулась Хеста, положим это тебе на лоб. В ее большой сумке есть что-нибудь, что поможет тебе.

Ариель сонно кивнула, закрывая глаза.

─ Со мной все в порядке. Я просто хочу спать.

Сердце Алекс налилось тяжестью:

─ Я люблю тебя и для меня естественно беспокоиться о тебе. Ты все, что у меня осталось.

─ Спокойной ночи, Алекс. Спи, не дай … клопам покусать … добить тебя.

─ Не давай постельным клопам заразить тебя, - мягко произнесла Алекс, зная, что Ариель никогда не скажет это правильно. ─ Ангелы окружают тебя.

Глядя, как засыпает Ариель, на ее маленькое, умиротворенное и любимое личико, сердце Алекс наполнилось любовью. Тягучее напряжение, сильный отголосок материнского инстинкта натянуло струны ее души. Алекс очень желала иметь своих детей; это желание выражалось в сильной потребности защищать и любить. Но представив свою будущее без детей, она расстроилась. Откуда у нее появятся дети, если она поклялась, что никогда никого не полюбит?

« Глупо думать о том, что никогда не будет», подумала она про себя. У нее есть Ариель и Алекс надеялась, что Ариель выйдет замуж и у нее будут дети. Если она не сможет быть матерью, то, в конце концов, станет любящей тетей. Алекс улыбнулась, думая о будущих племянниках и племяшках, все темноволосые и темноглазые с мягкой кожей цвета сливок. Она представила себе, как держит маленького ребенка, чьей маленький лоб нахмурен, когда что-то идет не так, как он хочет – Алекс застыла от хода своих мыслей. Она представила себе мальчика, который походил на Василиса.

Нелепо! Девушка вышвырнула его из своих мыслей и пошла к кровати. Она устала и нуждалась в хорошем ночном сне. Жаль, что Хесте долго не было. Алекс нужно, чтобы целительница подтвердила, что причиной, по которой лоб Ариель был таким горячим, всего лишь усталость от путешествия и ничто другое.

Она разделась, задула свечи и залезла в кровать. По ту сторону палатки она слышала легкий шелест ночного ветра и редкое бормотание мужчин. В остальном ночь была тихой и Алекс благодарна за эту тишину.

Бросив последний взгляд на Ариель, девушка легла на спину и позволила своему телу расслабиться. Медленно, Алекс засыпала. Последнее, что витало перед ее мысленным взором, перед тем как она погрузилась в сон, был Василис и абсолютное неверие на его лице после того, как она опрокинула его. Странная мысль осталась с ней. Каким будет его выражение лица, если он посмотрит на нее с любовью?

************

Она заметалась в постели, запутывая вокруг своего тела покрывало. Ей приснился один из самых худших и повторяющихся ночных кошмаров. Тот, где она не может найти Ариель и не может проснуться!

Выкрикивая несколько раз имя Ариель, Алекс захныкала во сне. Ее окружал густой туман и она поворачивалась из стороны в сторону и оглядывалась, пытаясь найти выход из густого тумана, чтобы увидеть где младшая сестра. Она услышала, как в отдалении выли волки. Ужасно, пугающее до дрожи.

─ Ариель, где ты? – плакала она во сне, испарина образовалась над верхней губой.

Она подняла голову вверх, к небу, и увидела еще больше тумана. Там не было выхода. Волки продолжали выть. Где-то далеко в тумане Александра услышала неотчетливый крик, детский крик. Алекс запаниковала и закричала на пределе своих легких, длинный наполненный болью крик рва ей душу.

У спящей на кровати девушки текли слезы из закрытых глаз, и она стонала, борясь с демонами, которые мучили ее душу во сне.

Алекс попробовала побежать на звук детских неотчетливых криков, но ей казалось, что кто-то управлял ее телом - она не могла сдвинуться. Она закричала снова, стараясь переставить одну ногу вперед, но тяжесть вокруг нее была такой давящей, словно тысячи рук тянули ее назад.

─ Я иду, Ариель, - прокричала Александра, слезы текли по ее лицу во сне и на яву.

Затем тишина. Лишь тишина и туман. И ничего более – ни звука вокруг. Алекс завертелась, протягивая руки, словно пытаясь раздвинуть туман от себя, чтобы увидеть хоть что-нибудь. Еще один гортанный всхлип вырвался из ее тела, лежащего на кровати, и во сне, она рыдала, прикрыв лицо руками, согнулась пополам, опустошенная горем.

Через некоторое время услышала его, детский смешок. Алекс замерла. Она подняла голову и стала всматриваться в туман. Большая тень двигалась прямо на нее.

Затем увидела его, в темном одеянии воина, несущего Ариель на руках: он шел прямо к ней. Его лицо выражало внимание, его темный пристальный взгляд встретился с ее. Василис.

Алекс почувствовала, как душа воспряла от радости, и она побежала к ним, руки протянулись к Ариель.

─ Куда ты ушел? – ласково спросила она, теснее прижимая младшую сестру к груди, и подняла глаза на Василиса.

Он протянул руку и мягко коснулся ее щеки. Нежно, стер слезу большим пальцем.

─ Я ушел найти Ариель.

Радость и благодарность наполнили ее сердце. Она подняла лицо, когда он опустил голову и коснулся своими губами ее в теплом, нежном поцелуе. Чувство охватило ее всю, не только сердце.

Медленно, он оторвал лицо от ее.

─ Спасибо, Василис, - прошептала она.

─ Проснись. Алекс, проснись.

**********

Василису нужен воздух. Сегодня ему точно не получится поспать, так что он вышел из палатки в прохладную, темную ночь. Поднял голову и увидел высоко в небе луну. Через четыре дня полнолуние и через 4 дня замок не будет спать. Ортега поднялся с поваленного дерева, на котором сидел.

─ Вольно, - произнес Василис. ─ Я погуляю вокруг лагеря. Можешь увидеть меня со своего места.

─ Как пожелаете, Ваше Высочество, - с почтением ответил Ортега.

Пока Василис гулял, непроизвольно сжимал и разжимал кулаки. Он был напряжен и знал почему.

Александра.

Откуда она? Кто она? Почему с каждой новой мыслью она вторгалась в его голову?

И почему девушка путешествовала одна с ребенком по территории разбойников?

У него было очень много вопросов и ему нужны ответы как можно быстрее. Он не мог отрицать влечения к ней, как и не мог не признать, что отец одобрит ее. Но этого ему недостаточно. Она ясно дала понять, что он ей не нравиться и это чертовски начинает его раздражать.

Прежде у него никогда не было проблем с девушками. Василис всегда замечал, как женщины относились к нему, выбирал самых привлекательных, а сейчас одна девка демонстрировала с первой встречи ему надменность и предосторожность.

Василис был озадачен. Озадачен и взволнован. Могли ли Боги получать наслаждение от его затруднительного положения? Найти девушки с идеальными качествами для супруги, которой он даже не нравиться?

Принц остановился и заметил, что вовремя прогулки пришел к палатке Алекс. Он задумался, а что она сделает, если он войдет внутрь и потребует ответов. Он принц, в конце концов! Принц воинов ликанов.

Он хотел знать о ней все. Нахмурился и сделал шаг ко входу. Спит ли она? Как малышка? Не напугает ее грубое вторжение?

Он вновь нахмурился, но на этот раз из-за звука, который мужчина услышал. Звук шел из палатки. Словно стон или шепот. Озадаченный, он откинул полог палатки и вошел.

Он услышал вздох с левой стороны и всмотрелся в полумрак. Сквозь щели в тенте проникал лунный свет в полумрак палатки, благодаря которому Василис смог разглядеть Алекс. Она крутилась и извивалась на койке.

─ Ариель, где ты? – донеслось до его слуха ее бормотание.

Она застонала, и он шагнул к ее кровати, опускаясь рядом с ней на корточки. Принц смотрел на ее лицо и от боли и печали, которые он увидел на ее прекрасных чертах, его сердце ухнуло вниз с глухим стуком. Он положил руку ей на лоб и зашептал нежные слова, чтобы помочь ей проснуться, но она даже не зашевелилась.

Мягко, он стер текущие слезы на ее милом лице. Василис не знал, что делать. Ее лицо не выражало ни силу, ни смелость, лишь страх и беспокойство и он никогда не чувствовал себя настолько беспомощным как сейчас.

Она пошевелилась, и он смотрел, как неизменно меняется выражение ее лица. Умиротворение, казалось, накрыло её, и она выдохнула во сне.

─ Спасибо, Василис, - с придыханием прошептала она и, Василис почувствовал, как его сердце наполнилось теплом.

─ Проснись. Алекс, проснись, - настойчивее произнес он, аккуратно трясся ее за плечи.

Медленно девушка открыла глаза, их темный блеск едва не вышиб из него дух. Она сосредоточилась на нем, когда их взгляды встретились, ее изогнутые брови чувственно сдвинулись, выражая неодобрение.

─ Василис? – прошептала она.

─ Тебе приснился ночной кошмар. Я прогуливался и услышал, как ты стонала во сне.

Медленно выражение ее лица менялось со смущения, страха на понимание.

─ Слава Богу, это был всего лишь сон, - тихо произнесла она, садясь и вглядываясь во тьму в сторону кровати Ариель. Ее младшая сестра крепко спала.

─ Тебе приснилось что-то плохое об Ариель.

Алекс медленно кивнула и посмотрела на него. Он хотел протянуть руку и убрать с ее лица темные, шелковые локоны, но во время остановился.

– Я ... я не могла ее найти. Там был туман, и я слышала, как воют волки – ужасно.

– Сейчас он закончился. Это был просто сон.

– Да.

Он хотел сказать больше, но не смог. И заметил, что взглядом скользит по ее прекрасному лицу, мягким, чувствительным губам, ресницам все еще влажным от слез и почувствовал, как напрягся его член. Он узнал ту ее сторону, которую раньше не видел. Ранимую, испуганную сторону, взывающая пробудиться всем его мужским инстинктам, чтобы защитить ее. Такая сила его эмоций ввела его врасплох.

– Спасибо…спасибо тебе, что разбудил меня, Василис.

Она говорила так тихо, что ему пришлось наклониться к ней, чтобы услышать. И после улыбнулась ему своей робкой, ласковой улыбкой. Василис не мог оторвать взгляда от ее губ. Они были созданы для поцелуев: полные, мягкие, манящие, и, не думая, он пригнул голову ниже, желая ее испробовать.

Она втянула немного воздуха и ее губы немного разомкнулись, ее улыбка исчезла. Василиса потянуло к ней, и он нагнулся еще ближе, их губы едва коснулись, а его разум уже ощутил прилив наслаждения от ее ласкового рта. Он ощущал ее дыхание.

Во сне тихо застонала Ариель и Алекс резко отпрянула назад со смущением на лице.

─ Спасибо… спасибо вам еще раз, Ваше Высочество. И мне очень жаль… о том, что произошло ранее. Я не знала, что вы стоите позади меня.

Медленно, с неким разочарованием, он отодвинулся от нее.

─ Называй меня Василис, - её сводящий с ума запах все еще окутывал его, и он резко поднялся, пытаясь создать между ними как можно больше расстояния. Он подумал, что погубить её с малышкой не добавит ему очков. ─ И не нужно извиняться. Ты продемонстрировала необычную способность. Может быть, завтра поговорим об этом подробней. Надеюсь, ты позавтракаешь со мной.

Он попросил у нее свидание? Несвойственно ему. Василис пробежал рукой по загривку, пытаясь разобраться в этих незнакомых, необъяснимых для него чувствах.

Она медленно кивнула.

Облегчение пробежало по его венам.

– Значит, с этим решено. Мы позавтракаем вместе. Спокойной ночи, Александра, - он ушел, прежде чем он отдастся своему низменному инстинкту и поцелует ее.

Когда принц вернулся в свою палатку, в глубоких раздумьях, шокирующее осознание ударило его прямо в желудок.

Впервые за долгое время, он снова почти почувствовал себя человеком.

Глава 5

На рассвете, воины кружили по лагерю. Кто-то завтракал, пока другие собирали караван для дальнейшего путешествия в замок. Ортега и Крако стояли на страже по периметру.

─ Заметил, что ночью принц вел себя не так, как всегда? – спросил Ортега. – Я ожидал, что он вскоре, как мы появились на пороге таверны, исчезнет с парочкой девок, но он не обратил на них внимания.

Крако кивнул:

─ Да. У него всегда был шикарный выбор в добровольных любовниц, с которыми он делил постель.

─ Проклятие нашей крови ликанов не в том, что мы превращаемся в монстров с каждым полнолунием, чтобы защитить королевство, а постоянная похоть, бегущая по нашим венам, когда мы находим истинного суженого.

Крако поднял бровь.

─ Ты веришь в эту часть легенды?

Ортега пожал плечами.

─ Думаю, она правдива. Посмотри, как сильно изменился принц с тех пор, как мы стали возвращаться назад. Ему нужны девки так же, как тебе ─ эль.

─ Думаешь, что все те любовницы, которыми он овладел, были только потому, что он уже нашел свою суженую.

Ортега покачал головой:

─ Нет. Легенда говорит, что жажда плоти не будет утолена. Когда придет время связать свою жизнь с суженой, то за одну ночь у тебя могут быть пятьдесят женщин, но если ты не переспишь со своей единственной, похоть будет только расти с каждым полнолунием.

Крако взметнул вверх одну бровь.

─ Предполагаешь, придет наш черёд, и мы будем также ненасытны, как принц?

─ Если легенда не врет, то да.

─ Поэтому король затеял соревнование, чтобы помочь сыну найти его единственнуюкак можно скорее, пока не стало поздно.

Ортега кивнул.

─ Чем скорее, тем лучше, друг мой. Еще одна задержка и король перевернет замок вверх дном, если мы опоздаем к началу королевского соревнования.

Крако нахмурился.

─ Да, но мы рискуем опоздать потому, что в последней деревне он затащил в постель сразу трех девушек, мой друг. Я тоже бы рискнул бы нарваться на гнев короля ради полной страсти ночи с тремя красавицами. Знал, что принц был с двумя девками, но с тремя? Когда я увидел, как он исчезает в задней комнате с ними, готов был отдать все свои деньги, чтобы испытать то, что он испытывал.

Лицо Ортеги посерело.

─ Да, принц должен быть хорошо насытился теми красотками, особенно той светленькой, с большой грудью.

Оба рассмеялись.

Крако замолчал первым:

─ Но это была накануне его встречи с Александрой. Вчера он мог провести незабываемую ночь с теми двумя девками, которых мы встретили едва войдя в таверну, но Василис отказал им.

Ортега кивнул:

─ Думаешь, Алекс его единственная?

─ Мой друг, тогда нам повезло, - проворчал Крако.

*********

После того как она справила естественную потребность в укромном местечке, Алекс возвращалась в палатку. Солнце только поднималось, а воины уже развили активную деятельность по сбору лагеря. Она взглянула, как одни собирают поклажу, пока другие сидят на упакованных ящиках и завтракают.

Она подумала о Василисе и улыбалась, ее настроение поднялось. Алекс солгала бы себе, если не призналась, что в предвкушение завтрака с ним. Ночью он собирался ее поцеловать. Она была уверена в этом – и была этому рада.

Звук низких голосов прервал ее мысли. Это были Ортега и Крако стояли за загоном для лошадей.

Она услышала, как сказал Крако:

─ Да, но мы рискуем опоздать потому, что в последней деревне он затащил в постель сразу трех девушек, мой друг. Я тоже бы рискнул бы нарваться на гнев короля ради полной страсти ночи с тремя красавицами. Знал, что принц был с двумя девками, но с тремя? Когда я увидел, как он исчезает в задней комнате с ними, готов был отдать все свои деньги, чтобы испытать то, что он испытывал.

Затем Ортега произнес:

─ Да, принц должен быть хорошо насытился теми красотками, особенно той светленькой, с большой грудью.

Оба рассмеялись.

Алекс замерла. Так прошлой ночью он был с тремядевушками? Одновременно? Она поспешила назад в свою палатку прежде, чем услышала еще что─ нибудь. Он был с ними до того или после, как почти поцеловал ее? Девушка ощутила слабость. А так же боль и ярость! Какой она была дурой, думая, будто Василис хотел ее поцеловать потому, что она ему нравится или он даже любит ее.

« А ему просто хотелось добавить её как еще одно очко в его списке постельных достижений», с обидой подумала она. Алекс тихо проскользнула в палатку, чтобы не разбудить Ариель и целительницу и залезла в свою постель. « Что ж, пусть тогда подождет её !» Она не будет с ним завтракать.

Час спустя Александра завтракала в компании Ариель и целительницы недалеко от поляны, где собрали лошадей.

Она подняла голову и напряглась, когда заметила, что Василис целенаправленно идет прямо к ним.

─ Разве ты не сказала, что позавтракаешь со мной? – как только он подошел к ним, резко спросил мужчина.

Она сжала губы.

─ Сказала.

Василис приподнял бровь, взглянув вниз на кусочек хлеба в ее руке.

─ Я заходил к тебе в палатку и не нашел тебя там.

Алекс пожала плечами:

─ Что ж, я здесь.

Неожиданно по его чертам лица прошла волна недовольства, омрачая их.

─ Я неправильно понял тебя ночью?

Алекс едко на него посмотрела.

─ Мы оба неправильно поняли друг друга ночью, ─ с нее хватит. Не обращая на него внимания, она улыбнулась Ариель. – Ешь, милая. Утром погуляем вокруг лагеря.

─ Недолго, - грубо прервал Василис. ─ Через час мы отправляемся, - и больше ничего не сказав, ушел.

Хеста усмехнулась, с интересом поглядывая на Алекс.

─ Девочка моя, что ты сделала с принцем?

─ Ничего, ─ после всего, что она услышала утром, ей лучше не забывать про первоначальный план: победить в соревновании, выйти за него замуж и никогда не позволять ему прикасаться к себе.

Перед ними возникли Ортега и Крако и Алекс улыбнулась им.

─ Доброе утро, - произнесла она.

Ортега откашлялся:

─ Его Высочество попросил сопровождать вас и вашу сестру во время прогулки вокруг лагеря.

Ее улыбка застыла.

─ Да? Что ж, можете вернуться назад к Его Высочествуи передать ему, что я желаю некоторое время побыть с сестрой наедине и погуляем без вас.

Ортега удивился.

─ Миледи?

Теперь она раздражена. Кем, черт возьми, принц себя возомнил, что приказывает ей? Если он думает, что она одна из тех шлюх, которые доставляли ему наслаждение, то скоро он поймет, как ошибается.

─ Я сказала, - медленно повторила Алекс, ─ Передайте ему, что я отказываюсь от навязанного им сопровождения.

─ Да, ─ произнес Ортега, заметно нервничая, уходя с Крако.

─ Алекс, ты обидела принца? – сразу спросила Ариель, как только стражники ушли.

─ Нет, милая, - она наклонилась и поцеловала сестру в макушку. – Я хотела одна погулять с тобой. Только ты и я.

─ А… тогда принц рассердился на тебя?

Алекс рассмеялась, но для ее слуха смех показался неестественным.

─ Конечно, нет.

Казалось, Ариель не поверила в это, так как смотрела поверх плеча Алекс.

─ Эмм… он возвращается, Алекс, и он выглядит действительноразозленным.

Целительница еле слышно рассмеялась, и Алекс замерла, хмуро глядя на нее.

─ Ортега и Крако будут сопровождать вас и это приказ, женщина, - произнес Василис, возвышаясь массивной фигурой перед ней.

Двое воинов стояли позади него, переминаясь с ноги на ногу. Алекс устремила взгляд на Василиса и стиснула зубы.

─ Я не подчиняюсь ничьем приказам. Я пойду, погуляю с сестрой одна.

Лицо Василиса приобрело темно-красный оттенок. Она видела, как он сжал кулаки по бокам. Кого-нибудь другого можно было напугать этой впечатляющей позой, но Алекс не испугалась. В ее жизни были более опасные, нависшие над ней и Ариель угрозы, чем высокомерный, тщеславный и распутный принц.

Низкое рычание вырвалось из его горла, и Алекс открыла рот в удивления от этого звука. Нечеловеческий. Она посмотрела ему в глаза и резко отпрянула назад, когда желтый оттенок, казалось, светился в их темных глубинах. Солнце ли было причиной этого странного отражения? Его низкое рычание росло, а лицо темнело от ярости.

─ Ваше Высочество, нет! – громко произнес Ортега, когда Крако схватил Василиса за руку.

*******

Потрясенный Василис резко вдохнул, сделав шаг назад. Он едва не потерял контроль средь бела дня! Проклятье, эта девушка подводила его к краю безумия. Принц смотрел в ее мертвенно─ бледное лицо, удивленно раскрытые губы, поднимающуюся и опускающуюся грудь и заставил свое стучащее сердце биться медленней. Он едва не потерял контроль. Едва не обратился в ликана и запрокинул голову к небу, чтобы выпустить едва сдерживаемый, раздраженный, обиженный рев. Василис ощущал руку Крако на своей и бросил на воина злой взгляд.

─ Свободен, - рявкнул он.

Крако немедленно убрал свою руку.

Василис еще раз резко вдохнул и снова посмотрел на Алекс. Если бы не люди вокруг, он поднял ее на руки и поддался своему примитивному желанию. Желанию заявить на нее права. Взять ее и сделать своей.

От этой мысли он замер. Ни на одну женщины в жизни он не хотел заявлять права. Только желал переспать с ними и утолить свою страсть на время. Он недоуменно смотрел на Алекс. Нет, этого не может быть. Не существовало той девушки, которая могла покорить и успокоить его зверя навсегда. Одна навечно? « Нелепая чушь», мысленно он усмехнулся. « Легенда выдумка».

Оторвав взгляд от ее, посмотрел на Ариель, которая глядела на него широко раскрытыми глазами. Он с трудом глотнул, выталкивая чарующую амазонку из своих мыслей.

─ Погуляй вместе с сестрой, малышка. Когда будет время выдвигаться, Ортега придет и позовет вас.

Ариель медленно кивнула.

─ Хорошо.

Дождавшись кивка от Алекс, он повернулся на каблуках и ушел. В уединении своей палатки, он подошел к тазу и плеснул холодной воды в лицо. Грубо выругался под нос, когда еще от одной волны желания налился его член. Он все еще хотел ее. После всего до сих пор испытывал к ней вожделение. Боже милостивый, все также хотел заявить на нее права и сделать своей навсегда.

Неужели он сошел с ума? Как так получилось, что одна девушка настолько сильно привлекала его, что ему не хотелось кого-нибудь другого?

Он напрягся. Отец прав? И пришло время Василису соединиться с суженой?

Прекрасное лицо Алекс всплыло перед его глазами, и он сжал челюсть, когда сердце глухо застучало в груди. Ее сладкий запах все еще окутывал его, соблазняя, дразня его, и он откинул голову назад, прикрывая глаза и выпуская на волю протяжный, душераздирающий рев.

─ Боже мой, ─ хрипло прошептал он, едва замолчав. – Какого черта со мной происходит?

Глава 6

Алекс смотрела на дремавшую у нее на коленях Ариель. Повозка замедлила свое движение и остановилась. Подняв голову, девушка увидела, как Малек гарцует на коне вдоль каравана и объявлял всем о том, что это последний привал перед завтрашним возвращением в королевский дворец. Когда он проехал мимо ее повозки, Алекс кивнула ему и заметила намек на улыбку на его лице.

Василис избегал ее весь день, а Александра до сих пор не рассказала ему о том, что участвует в соревновании за его руку и сердце. Что более важно, так это то, что она никогда не будет ему настоящей женой. При первой возможности скажет ему об этом, но не сейчас, ее больше беспокоило - с кем будет сражаться.

В десятый раз она коснулась щек Ариель. Сестра была теплее, чем вчера, да и тени под глазами стали намного темнее. Девочка зашевелилась у нее на коленях и Алекс ласково зашептала, желая успокоить.

Ей срочно нужна целительница. Сейчас же. Женщина должна чем-нибудь помочь. Казалось, прошли недели, пока она решилась и бросилась на поиски целительницы.

Аккуратно, Алекс уложила Ариель в походную кровать.

─ Я сейчас вернусь, родная, - прошептала она, целуя ее в лоб и направляясь в конец повозки. Через несколько мгновений спрыгнула на землю.

Она услышала сухой кашель Ариель, и ее желудок скрутило от страха. Девушка побежала за целительницей в начало каравана, которая ехала на своей лошади. Пробежала мимо Василиса, который разговаривал с Ортегой, и даже не остановилась рядом с ними. Что если целительница ничего не сможет сделать? Она думала об этом с возрастающей паникой. Она едва смогла подавить всхлип, когда почувствовала твердую руку на локте, из-за чего она остановилась.

Василис развернул ее и она взглянула на его привлекательное лицо, на котором тенью отпечаталось беспокойство.

─ Что случилось? – спросил он, крепко удерживая ее в руках.

Это первый раз, когда он заговорил с ней за весь день после той самой неприятной сцены за завтраком. Она попыталась освободиться из его захвата.

─ Отпусти. Мне срочно нужна Хеста.

Василис пробежал по ее лицу взглядом:

─ Скажи мне, что случилось, - в резком тоне потребовал он, его объятие стали жестче.

Она видела, что его беспокойство усилилось (как изменились его черты лица), и с ее губ сорвался нервный вздох.

─ Ариель. Ей плохо. Думаю, у нее жар.

Его рот напрягся, и он немедленно выпрямился, отпуская ее.

─ Возвращайся к малышке, - твердым голосом произнес принц. – Я приду туда вместе с целительницей.

Алекс кивнула, уголки глаз стало неимоверно щипать. Она часто заморгала.

─ Сп…спасибо, - от нее не укрылся тот внимательный взгляд, которым он посмотрел на ее дрожащие губы, и как он с трудом глотнул.

─ Иди, - приказал парень.

Она вновь кивнула и побежала назад к повозке и уже через несколько мгновений сидела рядом с Ариель. В ее сердце все больше пробирался страх и смятение. Дыхание Ариель стало резким, прерывистым. Алекс запаниковала. Ей было знакомо это дыхание. Ее сестре снова едва дышала.

Она положила руку на грудь Ариель, на сердце, и почувствовала как оно быстро- быстро стучит.

─ Дыши, малышка. Пожалуйста, дыши, - прошептала Алекс, задыхаясь от рыданий.

Алекс в испуге вздрогнула на знакомого с хрипотцой дыхания, которое очень часто слышала в прошлом. Она резко втянула воздух, боясь самого худшего. Ласковое касание ее плеча испугало ее, и она подняла глаза и увидела Василиса, нависшего над ними.

─ Не бойся. Целительница позаботится о ней, - тихо произнес принц, его тревога передалась ей, но поселила в дальней части ее сердца покой. Она немного заторможено кивнула. ─ Пошли, – мягко приказал он, беря ее за руку и помогая подняться.

Целительница склонилась над Ариель, прикасаясь к ее лбу.

─ У девочки жар.

Алекс подняла дрожащую руку ко рту:

─ Вы… вы сможете помочь ей?

Целительница с печалью во взгляде посмотрела на нее.

─ Постараюсь, девочка, но ее дыхание меня беспокоит.

─ Она … у нее всю жизнь была проблема с дыханием, - Александра заметила, как Василис хлестнул по ней взглядом. ─ В последний год приступы участились.

─ Ясно, - сказала Хеста, обращая все свое внимание на пациентку. Она нажала на кожу за ушами Ариель, коснулась ее запястья и подождала несколько мгновений, что-то высчитывая, а затем аккуратно разбудила Ариель.

─ Открой рот, малыш. Я взгляну на твое горлышко, - сонная Ариель сделала так, как ее попросили, и целительница посмотрела ее горло.

─ Алекс, я чувствую себя не очень хорошо, - прошептала Ариель. ─ У меня … у меня в груди болит.

─ Знаю, малышка. Поэтому и целительница здесь, чтобы помочь тебе. Просто делай то, что она говорит, и все будет хорошо, - ответила Алекс.

В первый раз за последнее время глаза Ариель засияли, но лишь на мгновение, пока новый приступ прерывистого, хрипящего дыхания не охватил ее маленькое тельце. Алекс хотелось умереть. Она чувствовала себя такой беспомощной, бесполезной и желала сделать хоть что-нибудь.

─ Со мной все будет хорошо? – спросила Ариель. – Как ты и говорила, я вырасту сильной и буду счастлива?

Алекс проглотила неприятный ком в горле. Она не могла говорить, поэтому несмело улыбнулась и кивнула.

Целительница что-то искала в своей сумке, когда Ариель посмотрела на Василиса. Она робко улыбнулась ему:

─ Я рада, что Алекс выиграла соревнование, - едва слышно прошептала девочка. – Она сказала, что мне станет лучше, когда она станет вашей принцессой.

Целительница положила руку на щеку Ариель и произнесла:

─ Тихо, помолчи немного, малышка. Тебе нужно отдыхать, пока я проверю твою грудь.

В слабом состояния Ариель путала мечты с реальностью и Алекс запаниковала. Сестренка думала, что она уже выиграла соревнование и наняла целительницу, чтобы вылечить ее. Девушкой украдкой взглянула на Василиса, тихо стоявшего рядом с ней, и взяла себя в руки, но он не смотрел в ее сторону. Он не отрывал глаз от Ариель с решительным выражением лица.

─ Тебе станет лучше, малышка. Очень скоро, - тихо добавил он. Когда Ариель закрыла глаза, Василис повернулся к Алекс и черты его лица изменились, приобрели жесткость.

─ Позволь целительнице выполнить свою работу. Пойдем со мной, - приказал принц, схватив ее за руку.

Она передернула плечами, освобождаясь от его захвата.

─ Нет. Я не хочу оставлять Ариель.

─ Иди с господином, девочка, - вмешалась Хеста. ─ Твоя сестра сейчас будет спать. Она даже не узнает, что ты уходила.

Александра медленно кивнула, и Василис помог ей выбраться из повозки. Не говоря ни слова, он взял ее за руку и повел к лесной полянке мимо дороги, подальше ото всех. Ей практически пришлось бежать, чтобы поспеть под его быстрый длинный шаг.

─ Ваше Высочество, подождите. Позвольте сопровождать вас, - решительно позвал со своего места Малек.

Алекс видела, как Василис посмотрел на воина таким взглядом, что тот даже остановился. Когда лагерь и все воины остались позади, он повернулся к Алекс и взял ее за плечи. Она не удержала испуганного возгласа, когда взглянула в его лицо. Он был в ярости. Без слов, парень подхватил ее на руки и опустил голову.

В ней взорвался фейерверк эмоций, как только его губы коснулись ее. Его руки обвили ее талию, и он распластал ее тело на своем, с безжалостным голодом пожирая ее губы. Он немного приподнял ее над землей, чтобы сильнее прижать к своему.

Алекс открыла рот, ей с трудом удалось урвать глоток воздуха под страстным натиском его поцелуя, чем он и воспользовался: засунул свой язык в ее ротик. Она резко вдохнула сквозь нос, ее руки пролезли между ними и надавили ему на грудь, чтобы оттолкнуть, но он не сдвинулся даже на дюйм.

Василис крепче прижал ее к себе, продолжая целовать. Возмущенная и возбужденная, Алекс чувствовала, как его эрекция упирается в нее, и ее желудок сильно встряхнуло от вспышки страсти, взорвавшейся в ней. Его язык безжалостно исследовал ее рот, и она застыла, понимая, что с самого начала отвечает ему на поцелуй с тем же жаром. Застонала ему в губы, пытаясь контролировать предательскую реакцию своего тела на его поцелуи, но не могла.

Удовольствие омыло ее тело, когда он стал целовать ее с голодом, который едва не пугал ее. Василис водил руками вверх и вниз по ее спине, вырывая сдавленный стон из ее губ, и она едва не растаяла от наслаждения, угрожающего снести все ее щиты. Что, если кто-то увидел их? Она попыталась оттолкнуть его снова, но он оторвал ее руки от своей груди и завел их за ее поясницу. Принц держал ее, словно узницу, целуя с грубой страстью, пугающей и возбуждающей ее одновременно.

О Боже, она снова таяла, и, едва еще один стон сорвался с ее губ, отдернула голову. Он поднял голову, выражение его лица было напряженным от желания, и в его глазам она увидела хищника, вышедшего на охоту: он с придыханием зарычал.

─ Ты сводишь меня с ума от желания, женщина, - хрипло произнес он. ─ Я хочу взять тебя, сейчас.

Алекс была слаба, ее взгляд пошатнулся под его силой, и она прикрыла глаза.

─ Кто-то может увидеть, ─ сказала Александра хриплым голосом.

Он проложил дорожку из горячих поцелуев на её шее и инстинктивно прижал её к своему телу так, что она почувствовала его твердый член. Мужчина резко втянул воздух и резко застыл. Медленно опустил её руки и не спеша отошел, желая выровнять свое дыхание. Она изумленно распахнула глаза.

Крылья его носа расширились, рот вытянулся в одну линию, дыхание вырывалась резкими свистами. На нее смотрели глаза, в глубинах которых тлели угольки.

─ Теперь мне ясно, зачем ты путешествовала по территории бандитов.

Его глаза приковали ее к месту. Они настолько сильно давили на неё, она чувствовала, словно пытались проникнуть в ее душу.

─ Чтобы принять участие в чертовом соревновании моего отца, - жестоко припечатал он.

─ Да, - тихим голосом ответила она, напуганная.

─ И выиграть достаточно денег, чтобы помочь сестре? - грубо спросил Василис.

В оцепенение, она кивнула.

Он грубо выругался под нос, пробегая грубой рукой по волосам.

─ Только увидев малышку, подумал, что она выглядит бледной из-за длинного путешествия. Я не знал, что она болеет. Почему ты не сказала мне, что у нее проблема с легкими?

─ Я не думала, что произойдет еще один приступ, - вдруг ее недавние страхи вернулись, против ее желания выплескиваясь в холодные слезы, и Алекс запаниковала. ─ Боже мой, это я виновата, что у нее случился еще один приступ. Путешествие было слишком долгим для нее. Она … у нее всегда случались приступы, когда … когда она была слишком взбудоражена, - замолчала она, глотая ком в горле.

Изменившись в лице, он притянул ее в круг своих рук и теснее прижал к груди.

─ Хеста лучшая в королевстве, - встревожено произнес он. ─ Если кто-то и может помочь малышке, то только она.

Алекс прикрыла глаза и позволила силе его тела успокоить ее. Эти объятия отличались от прежних. Сейчас они не вызывали страстного трепета. Это заставило ее почувствовать себя действительно в безопасности, в спокойствие и заботе. Она не хотела, чтобы этот момент заканчивался.

─ Спасибо, за заботу, - пробормотала она ему в грудь. ─ И… и сожалею, что не рассказала тебе о том, что направлялась к тебе в королевство, чтобы поучаствовать в королевскому соревнованию.

Кто-то неделикатно кашлянул, отчего она подпрыгнула в его руках. Малек стоял в некотором отдалении от них со смущенным взглядом.

─ Что случилось? – пророкотал Василис.

─ Прошу прощения, Ваше Высочество. Хотел лишь сказать, что Ортега и Крако закончили собирать свою палатку.

─ Благодарю, - произнес Василис, вновь взглянув на Алекс.

Она обмерла. При упоминании Ортеги и Крако ей сразу же вспомнился их разговор на рассвете. Малек немедленно ушел, а Алекс хмуро посмотрела на Василиса.

─ Вижу, ты снова враждебно настроена против меня, - сухо заметил он. ─ Почему?

─ У меня есть причины.

─ Ты можешь делать вид, что ничего ко мне не чувствуешь, - высокомерно начал принц, - но наши поцелуи доказали обратное. Выиграешь ли ты или нет соревнование, ты будешь моей.

В ней закипело унижение.

─ Как кто? Как любовница, если я проиграю соревнование? Я не буду ничьей шлюхой, - его лицо налилось краской, но ее это не волновало. Сейчас она была очень зла: ─ В твоей жизни достаточно женщин. Не нужно мною пополнить список своих завоеваний.

─ Что ты несешь?

─ Я знаю о твоей репутации. Ты спишь с двумя, а то и с тремя женщинами сразу и, я слышала, после женитьбы будешь продолжать спать с другими девушками, - она сжала губы. ─ Я не хочу такой жизни, какая была у моей матери. Она умерла, рожая Ариель, пока мой папаша развлекался со шлюхой в деревне, - Василис протянул к ней руку, но Алекс отошла назад. ─ Так что не строй здесь из себя сильным мира сего и не думай, что если я ответила на твои поцелуи, то лягу с тобой в постель. У меня есть более важные вещи в жизни, чем терять голову от самодовольного, высокомерного бабника-грубияна.

─ Я не такой негодяй, каким ты меня считаешь. Есть кое-что, что ты не знаешь обо мне. Кое-что, что никогда не поймешь.

Она рассердилась.

─ Я знаю, что накануне нашего завтрака ты был с тремя женщинами. Той ночью… той ночью я думала ты… ты…, - Алекс не могла закончить. Ей казалось, что она нравилась ему, может быть, он даже был влюблен в нее и хотел ее поцеловать.

─ Я не был ни с кем той ночью, - грубо произнес он. ─ С тех пор как я встретил тебя, я не был ни с кем.

─ Извини, но мне нужно вернуться к Ариель.

*****

Алекс провела рядом с Ариель большую часть ночи.

─ Девочка, я раньше сталкивалась с этой болезнью легких, - стала объяснять Хеста. ─ Полностью избавиться от приступов не получится, но если пить необходимые лекарства, их можно контролировать, - она улыбнулась. ─ Не бойся. Малышка сильная.

─ Спасибо огромное, Хеста. Я очень благодарна тебе за всю твою помощь. Я не знаю, чтобы сделала без тебя.

Пожилая женщина мягко улыбнулась ей и показала шишковатой рукой на выход.

─ Иди. Подыши немного. Я останусь с малышкой здесь.

Алекс кивнула и наклонилась, чтобы поцеловать Ариель в лоб. Ее младшая сестра быстро заснула и не просыпалась.

─ Я люблю тебя, - прошептала Алекс. Выпрямившись, она бросила еще один благодарный взгляд на Хесту.

─ Я ненадолго, - после она вышла из палатки, шагнув в прохладную ночь.

Александра обняла себя руками и огляделась. Увидев стоящих перед ее палаткой Нолана и Фолка, улыбнулась им. Они улыбнулись ей в ответ.

Прогуливаясь мимо лошадей, привязанных в импровизированном загоне, заметила своего черного коня и шетлендского пони Ариель, которые мирно себе отдыхали.

Казалось, всем хорошо, только не ей.

Алекс не могла прекратить думать о Василисе и его поцелуе. Ее внутренности встряхнуло. Он открыл дверь в ее сердце, которая, как она думала, никогда не существовало, и впервые в жизни не находила себе места.

Часть ее хотела держать от него подальше, а другая отчаянно желала повторить то, как предательски ее тело откликалось на него.

Единственное, что она знала наверняка, - он был настолько привлекателен, насколько она привлекала его, но могла ли она доверять ему? Василис сказал тогда, что у него не было ни одной женщины с тех пор, как встретил ее. Могла ли она верить ему?

Ей хотелось ему поверить и … горела от желания, чтобы он поцеловал ее снова. К ее лицу прилил жар. Она представила их, лежащих в постели, обнаженных, как мужское тело соприкасалось с женским, его руки прокладывали горячую дорожку по ее телу, а губы накрывали ее грудь.

Александре почудилось, что ее сердце остановилось. О боже, она обязана прекратить эту сумасшедшую фантазию. Обязана вышвырнуть его из своих мыслей, иначе влюбленность в него разобьет ей сердце.

Она дальше шла по лагерю, пока не оказалась у внешней границы. Алекс остановилась и стала рассматривать скучный пейзаж вокруг. Солнце почти опустилось за горизонт и стражники уже разожги костры по лагерю, но вне лагеря была лишь тьма.

Она нахмурилась. Что это было?

Снова повторился этот звук. Словно кто-то бежит во тьме. Она вновь нахмурилась. Оно стало ближе.

Алекс ахнула. В этот раз ясно расслышала его. Смесь воя и приближающегося рычания. Стая волков!

Она обернулась и увидела, что все воины повскакивали на ноги, вглядываясь во тьму. Что-то в них пугало ее. Выражения их лиц. На них не было страха. Они казались хищными, дикими.

Александра увидела, как Василис выбежал из палатки и также стал вглядываться в темноту. То, что она увидела в следующее мгновение никак не укладывалось у не в голове. Она стояла там, ошеломленная, наблюдая, как Василис сжал кулаки по бокам, расставил ноги и запрокинул голову к небу. Рычание, которое вырвалось из его груди, было оглушительным, жутким, животным.

Алекс слышала, что волки приближались к ней, но она не могла сдвинуться с места. Она, разинув рот, пристально смотрела на Василиса. На ее глазах его тело стал увеличиваться и, как только он вырос, его одежда порвалась на растущей плоти, оставляя лишь черные плавки, прикрывающее половые органы.

Василис мельком посмотрел на нее, а она отпрыгнула в испуге назад. Он ликан! Хироши был прав. Они существуют!

А затем закричала от ужаса, наблюдая за ужасающим колдовством, как все воины вокруг нее стали превращаться в ликанов или сразу принимали волчью ипостась. Василис прыгнул в воздух и опустился перед ней. Ошеломленная, Алекс вытянула шею, чтобы увидеть его лицо. Его тело в девять футов[1] возвышалось над нею, янтарного цвета глаза смотрели на нее сверху вниз. Она не шелохнулась, пока ее взгляд бегал от его челюсти, нахмуренных бровей, длинных не вселяющих спокойствия резцов, которые выглядели так, словно могли раскрошить камень. Его тело! Мой Бог, его тело увеличилось, превратилось в мускулы. Она была в ужасе.

Он протянул к ней руки и взял ее за плечи, его прикосновение было удивительно нежным для его дикой комплекции.

─ Спрячься в своей палатке, - нечеловеческим голосом прорычал он.

─ Ты… ты… - она не могла дышать.

─ Черт возьми, иди. Они почти здесь, - он слегка встряхнул ее. ─ Они учуяли малышку!

Алекс стало не хватать воздуха. Ариель! Без раздумий, она побежала назад к своей палатке, оглядываясь на воинов – смесь ликанов и огромных волков, выстроившись в одну линию вдоль периметра лагеря. Они стояли перед тем местом, где должны были выбежать другие волки. Василис прыгнул, через их головы, и приземлился перед ликанами, которые держали мечи и луки со стрелами.

Этого не может быть, дико подумала она, добравшись до своей палатки и откинув полог. Оказавшись внутри, вскрикнула, увидев Хесту, возвышающуюся над спящей Ариель. Целительница перекинулась в ликана.

Она резко взметнула руку вверх:

─ Дитя, - прорычала Хеста, - Пожалуйста, не бойся меня. Я не обижу тебя или твою сестру.

Алекс замерла, уставившись на вселяющую страх внешность Хесты.

─ Я знаю, - произнесла она, желая, чтобы сердце перестало так быстро стучать.

Целительница удовлетворенно зарычала, прежде чем повернулась к Ариель, лежащей на кровати.

─ Слава богу, снотворное еще не выветрилось из ее тела, - прорычала она. ─ Не хотела бы, чтобы девочка увидела эту ночь, полную крови.

Алекс подавила сдавленный всхлип. Она должна сделать что-нибудь. Не могла она просто стоять здесь и ждать.

─ Хеста, где мое оружие? – ей не защитить Ариель и себя с пустыми руками. она Ей нужно оружие, вылитое из серебра.

─ Они в черном ящике рядом с лошадьми, но ты не можешь покинуть палатку, дитя.

Ее сердце забилось быстрее, когда снаружи раздались ужасные звуки. Она услышала рычания и пронзительные крики, завывания и звуки боя. Ее мысли вернулись к Василису и на долю секунды она испугалась за него. Запаниковав, повернулась ко входу в палатку.

─ Мне необходимо найти свое оружие!

─ Стой! – прорычала Хеста. Она бросила свой лук и стрелы через палатку. Алекс поймала их. ─ Используй мое серебро. У меня есть кинжал.

Алекс кивнула и пригнулась перед входом, откидывая полог достаточно, чтобы увидеть, что происходило снаружи.

─ Матерь Божья, - хрипло прошептала она, видя, как воины сражаются с волками. Разорванные тела, кровь застилала землю, стрелы пронзали шкуры волков. Ей стало плохо, наблюдая, как волк вцепился зубами в другого волка и вырвав из его тела кусок плоти. Она молилась, чтобы нападающим был знакомым воином, а не наоборот.

Она обмерла, увидев волка, бегущего к ее палатке. Инстинктивно, она вытащила стрелу и выстрелила ему прямо в сердце. Тотчас волк превратился в обнаженного мужчину, из раны на груди, в которой торчала стрела, вытекала струйка крови.

Алекс закричала и, резко развернувшись, взглянула снова на Хесту.

─ Он превратился в мужчину!

─ Да, когда мы умираем, то возвращаемся в человеческий облик, - прорычала Хеста. ─ Они злая стая, девочка. Скрываются в горах и нападают во время полнолуния, чтобы обратить людей в свой темный вид.

Алекс оглянулась на месиво, происходящее снаружи, ее лук готов к атаке.

─ Но сегодня не полнолуние.

─ Сегодня они хотят испробовать малышку.

─ Они умрут, пытаясь это сделать, - решительно произнесла она свирепо, твердо держа руку на луке, готовая убить любого, кто приблизиться к ней.

У нее перехватило дыхание от вида двух серых волков, мчавшихся прямо к палатке. Алекс вытянула лук, готовая выпустить стрелу, когда увидела Василиса в облике ликана, вклинившегося между ними и схватившего за головы массивными когтистыми лапами. Алекс застыла, наблюдая, как волки развернулись и вцепились ему в лапы, прокусывая кожу. Он схватил одного за шею и подбросил в воздух, когда коричневый волк стал угрожающе приближаться слева. Алекс резко втянула воздух. Она должна ему помочь. Подняла лук и нацелилась на одного из волков, но тут Василис перекинулся в волка. Все, что она увидела, это массу меха и клыки, вцепляющиеся и разрывающие, и она запаниковала. Василис был огромным черным волком, но они двигались так быстро, что она боялась, что выстрелит мимо и попадет в него.

Александра четко уловила движение одного из серых волков и выпустила стрелу. Она вошла ему в грудь, и вместо волка на землю упал мертвый мужчина.

Сражение вокруг лагеря стихало и она молилась, чтобы никого из стражников не ранило, но не могла долго зацикливаться на этом, потому что до сих пор не отводила взгляда от Василиса.

Она смотрела, как он поднялся на задние лапы, свирепо рыча дико на коричневого волка. Медленно он кружил с ним, готовый внезапно наброситься на него. Алекс отбросила назад полог и вышла из палатки. Она подняла лук и выпустила еще одну стрелу в другого серого волка, который собирался напасть на Василиса со спины.

Василис превратился в ликана и мазнул желтым взглядом по ее лицу.

─ Вернись внутрь! Немедленно!

─ Ты истекаешь кровью! – прокричала она, слабея от страха от вида кровавых глубоких ран на его груди.

Молниеносно он прыгнул к ней и выхватил стрелу из руки. Метнувшись назад, опустился на коричневого волка и глубоко вонзил стрелу ему в грудь.

Алекс опустила лук и затуманенными глазами стала взирать на кровавое поле боя вокруг нее. На земле, друг на друге, лежали обнаженные мужские тела со стрелами в сердце или глубокими ранами в груди от серебреных кинжалов. Она видела, как воины, падая на землю в изнеможении, снова превращались в обнаженных людей. И резко выдохнула, когда порезы и раны на их израненных телах медленно мерцали.

Она оглянулась на Василиса и наблюдала, как он стал превращаться в человека. Он был обнажен, но она не обратила на это внимание, пугаясь того, что на ее глазах его израненное тело медленно исцелялось и возвращаясь к нормальному.

Василис тяжело дышал, сжимал кулаки, его лицо было мрачным, когда он медленно направился к ней. Она раскрыла губы и нервно выдохнула, пробежав взглядом по его мускулистому телу. Ее застряло и земля ушла у нее из─ под ног. Александра хныкнула. Тьма окутала ее, и она в слепую протягивала ему руки. Алекс услышала, как он грубо выругался, обнимая ее руками. Она уплывала и ничего не могла с этим поделать.

Когда ей стало плохо, он поднял ее на руки.

─ Любимая, - ей показалось, что ей померещился его хриплый голос, когда темнота забрала ее в свое царство.

Глава 7

Веки Александры затрепетали - она медленно открывала глаза. То, что девушка увидела, говорило ей о том, что она не в своей палатке. И точно. Повернув голову в сторону, Алекс увидела Василиса, сидящего рядом и взирающего на нее со смесью любопытства, раскаяния и чего-то еще, что ей было трудно точно определить. Позади него стоял Малек, а Хеста нависала над ней словно курица-наседка.

─ Ох, моя бедная девочка! Что тебе пришлось пережить, - закудахтала целительница.

─ Оставьте нас, - приказал Василис.

Когда как Малек тотчас покинул палатку, Хеста подтыкала одеяло Алекс.

─ Я сказал, оставьте нас, - грубо произнес Василис. ─ Вас это тоже касается.

Хеста прервала свое занятие и, перед тем как спешно удалиться, кротко кивнула.

─ С твоей сестрой все в порядке. Она ничего не знает о том, что случилось. Все тела снесли в одну кучу и сожгли, - начал он голосом, не предвещающим ничего хорошего.

С ее плеч словно свалился камень. Облегчение.

─ А твои воины? Они … никто …

─ Мы не потеряли ни одного, но самый юный из нас, Роарк, остался навсегда без левой ноги – ему оторвали часть ноги от колена.

Она со свистом втянула воздух.

─ Мы автоматически исцеляемся, - продолжил принц, ─ но если теряем конечность, то навсегда.

Алекс поднесла дрожащую руку ко рту.

─ Боже мой. Бедный Роарк, - прошептала она.

Василис наклонился вперед и уперся руками по обе стороны от ее тела, приблизив свое лицо к ее.

─ Я сказал тебе оставаться в палатке. Ты могла умереть, - произнес он.

Александра не отрывая взгляда смотрела на его губы, все мысли исчезли из ее головы. Она должна была испугаться его, но нет.

─ Я могу защитить себя, - тихо произнесла девушка. Ей не вериться, что после случившегося, она думает только об одном: как вновь его поцеловать.

─ Да, можешь, но не от моего дьявольского рода… - он остановился, его губы сузились в тонкую полоску от напряжения, когда взгляд пробежался по ее губам. ─ Что, если я не был там и не остановил тех двух серых волков? Один из них мог с легкостью прыгнуть на тебя и разорвать твое горло. Ты умрешь, если будешь укушена оборотнем в любую ночь, кроме полнолуния.

─ Да, но ты был там. И спас меня, - прошептала она, когда заглянула в его темные, гипнотизирующие глаза.

Их взгляды встретились и у Алекс перехватило дыхание от выражения его лица, потемневшее от желания.

─ Проклятье, - хрипло простонал Василис, наклоняя голову. ─ Я хочу тебя.

И его губы накрыли ее. Она застонала в его теплый, настойчивый и чувственный рот и притянула его к себе за плечи, возвращая ему поцелуй со всей пробужденной в ней страстью. Нежно скользя, его руки опустились к ее попе, и он подтянул ее тело к себе, крепко прижимая к своей груди так, что она вонзила ногти ему в плечи. Александра ощущала чувственную дрожь его тела, когда Василис опустил ее на кровать, а его рот с каким-то неистовством обрушился на ее. Но Алекс было того мало. Она пробежала руками по его спине и трепетала от страсти, бегущей по ее венам.

Александра слышала, как из его груди раздалось низкое рычание, когда он втиснул между их телами руку и нашел ее грудь. Он обхватил ее и сжал. Ее сосок затвердел от наслаждения и она застонала в его губы.

Боль захлестнула ее, когда их губы встретились. Шепот облегчения. Василис вздрогнул и, шумно, немного нервно вздохнув, оторвался от нее. Он посмотрел на нее с напряженным от страстного желания взглядом на лице и провел рукой по разорванной на тонкие ленточки футболке, опустив губы на ее грудь.

Александра не смогла сдержаться и, откинув голову, застонала от необузданного наслаждения, возбуждения, бегущего по венам. Боль разрасталась - ей казалось, что она умрет, если не найдет способ снять это напряжение.

Василис продолжал сосать и лизать ее грудь, и она думала, что тело разобьется на тысячи осколков от сильной боли, особенно чувствительно отдающей внизу живота. Оставив в покое одну грудь, он перешел к другой и ласкал ее с той же безграничной страстью. С губ Алекс сорвался очередной стон.

Она больше не выдержит.

Схватила его за волосы, с силой потянула назад. От нее не укрылось рычание, и Василис медленно поднял голову, не сводя с нее глаз.

Он, прикрыв глаза, тяжело дышал, а лицо горело от страсти.

─ Это сумасшествие, - прошептала Алекс хриплым голосом.

Он пробежал взглядом по ее обнаженной груди и остановился на лице. Мужчина так сильно сжимал и разжимал челюсть, что она видела, как на щеке пульсировал мускул. Казалось, что ему больно.

─ Я не могу поверить … Я … это было не… - хрипло начал он, но не сумел закончить.

Медленно Александрия натянула футболку на грудь и только после этого взглянула на его лицо. Он выглядел так, словно его мучили, пытали, приносили боль.

─ Что это было? – спросила она сиплым голосом. Сожалеет он о том, что они делали?

─ Я хочу тебя как никого другого, - пробормотал принц, словно разговаривал сам с собой. Он медленно отодвинулся и, дрожащей рукой потерев шею, посмотрел на нее таким взглядом, от которого ее бросило жар и ослабло все тело.

─ Я… я не уверена, стоило ли тебя останавливать.

─ Почему ты не испугалась меня? – грубо прервал он. ─ Ты ничего не сказала о том, кто я.

Она не спеша поднялась с постели и расправила одежду, когда перед ней навис Василис.

─ Мужчина, который научил меня сражаться, знал о вашем виде.

─ А королевское соревнование? Ты не боишься выйти замуж за чудовище?

Алекс посмотрела на него и уловила на его лице тень нехарактерной для него ранимости. Всего на мгновение, но она не скрылась от нее. Он назвал себя чудовищем. Ее сердце затрепетало от непрошенной жалости от воспоминаний, каким он был милым и внимательным к Ариель с первой минуты их знакомства, не говоря о том, что он рисковал своей жизнью, выпрыгнув между двумя волками, чтобы спасти ее.

─ Ты не чудовище, Василис, - негромко, но с теплотой в голосе произнесла она. Алекс видела как он тяжело глотнул.

─ Двести лет назад напали на замок и многие стали оборотнями… Спустя несколько дней от той ночи моя мать покончила с собой, потому что не могла жить с мужем и сыном, которых считала монстрами. Она не избежала участи превращения в оборотня, и воткнула кинжал себе в грудь.

Алекс вскрикнула и резким движением взметнула руку ко рту.

─ Мне жаль. Я не знала.

─ Это не твоя вина. Она больше не видела в нас людей и предпочла смерть жизни.

Александра аккуратно дотронулась до его руки. Осмелев, нежно сжала ее в знак поддержки.

─ Мне жаль, Василис, - повторила она.

Принц, с долей напряжения, следил за ней.

─ Я все еще человек, - тихо произнес он.

─ Знаю, - прошептала девушка.

Он обнял ее за плечи и притянул к себе, накрывая ее губы своими. Поцелуй был грубым, но ее колени ослабли от желания. Прежде чем ей потребовалось хоть немного вдохнуть воздуха, Василис опустил.

─ Иди к сестре. Мы ненадолго расстанемся. Когда прибудем ко мне домой, мы с тобой поговорим.

********

День перевалил за полдень, когда караван вошел в королевские земли. Алекс не могла удержаться и не смотреть на замок на вершине горы с восхищением. На это великолепное, притягательное строение с его величественными башнями, необъятными стенами и колоннам.

За пределами деревни, которая удобно раскинулась у подножия горы, караван стал замедлять ход. Селяне вышли встречать Василиса и воинов. На их лицах были улыбки, со всех сторон раздавались одобрительными криками. Алекс видела, как Василис ехал впереди, кивая, и махал рукой людей на дороге, и не могла не восхититься любовью его поданных к нему.

Рядом с ней в повозке сидела Ариель, и Алекс взглянула вниз на нее. Она улыбнулась. Ее младшая сестра смотрела на замок с восхищением.

─ Словно замок из сказки, - благоговейно произнесла Ариель.

Она притянула сестренку ближе к себе.

─ Да. Мне также кажется.

─ Алекс, ты действительно собираешься выиграть в королевском соревновании?

─ Надеюсь на это, малышка.

Александра перевела взгляд выше и увидела большую группу женщин. Кто-то из них сидел на лошадях, кто-то до этого гулял, а сейчас прервал прогулку вдоль склона подножия горы, на которой стоял замок. Участницы, подумала Алекс, прикусив нижнюю губу. Некоторые выглядели более чем сильными и атлетически сложенными, что подчеркивал мужской костюм, и держали в руках оружие. Девушка знала, что Хироши был искусным воином и передал ей все знания, но она не могла не нервничать.

Подняв голову еще выше, увидела Василиса, который обернулся к ней. На долю секунды их взгляды встретились, и волна тепла успокоила ее. Он медленно кивнул и повернулся обратно.

Он знал, что ей не по себе? И хотел успокоить ее среди всех этих криков встречающих и любопытной толпы, не обращая внимания на участниц, которые бросали довольно самоуверенные взгляды в его сторону?

Алекс смутилась. Она знала, что не безразлична ему. В какой-то степени он даже влюблен в нее, но насколько сильны его чувства?

Она занервничала еще больше, когда караван поднялся по тропе на склон и участницы соревнования спешились, чтобы, как положено, поприветствовать принца. На вершине горы они остановились, пока поднимали массивный подъемный мост. Она услышала, как рядом с ней от изумления ахнула Ариель, но Алекс не могла также выразить свои чувства. Если она проиграет в соревновании, то никогда снова не увидит Василиса. Но еще хуже - не увидит больше Хесту, целительницу, которую Алекс хотела попросить позаботиться об Ариель.

Но они ликаны, тихий голос зазвенел в ее ушах.

Алекс жила с настоящим монстром. С мачехой, мрачно подумала она. Это позволило ей без страха принять Василиса. Он не монстр. От него Александра не видела ничего, кроме доброты по отношению к ее маленькой сестренке, и она знала, что он никогда не причинит им боли.

Окончательно караван остановился на необъятном внутреннем дворе и все начали выбираться из повозок и слезать с лошадей. Она взяла Ариель за руку и подняла ее.

─ Пошли, милая. Я думаю, нам нужно идти вон к той большой палатке, где в линию выстроились женщины.

Она спрыгнула с повозки и обернулась, подняв руки, чтобы взять на руки Ариель. Сестренка была очень легкой, и у Алекс сердце сжалось от вины. Прижимая малышку к груди, прошла к их лошадям. Уже здесь аккуратно опустила ее на землю.

─ Не отходи от меня, родная. Мне нужно отвезти лошадей.

Она тотчас взяла их за поводья и намотала вокруг запястья, оставляя лошадям достаточно пространства, чтобы они рысью шли рядом с ними. Затем обернулась и протянула руки к Ариель.

─ Иди сюда, малышка. В этой толпе много людей. Хочу, чтобы ты была ближе ко мне, - не задумываясь, Ариель подняла маленькие ручки и Алекс снова подняла ее на руки.

Только когда сестренка оказалась у нее на руках, девушка не спеша направилась к большой палатке. Королевский стражник стоял в нескольких шагах от палатки, развивая королевским флагом.

─ Все участницы! Идите сюда, чтобы разместиться на ночь! На вас выделены места, но палаток мало, поэтому кто первый подойдет, тот первый и получит, - громко прокричал он.

Алекс с ужасом посмотрела на очередь. Здесь уже стояло около тридцати женщин. К тому же только сейчас она заметила за большой палаткой тридцать небольших палаток, разброшенных по двору. Что же, мило со стороны короля позаботиться об участницах, подумала она. Алекс ничего не осталось, как занять место в конце очереди. Как только она встала, услышала за спиной рычание и последующее за ним громкие ругательства.

─ Что ты тут делаешь?

Александра резко развернулась с Ариель на руках и подняла глаза на Василиса. Он был раздражен.

─ Я …я собираюсь зарегистрироваться, чтобы получить палатку.

Изменившись в лице, он протянул руки к Ариель и аккуратно забирал ее у Алекс.

─ Вы спите в замке, - непреклонно произнес он, прижимая к массивной груди Ариель.

В нескольких шагах Алекс увидела Малека, бросающего на них любопытные взор.

─ Палатки выглядят удобными. Ты уже многое сделал для нас …

─ Я не спрашиваю, Алекс. Я приказываю. Вы спите в замке, - он резко повернул голову к главе стражи и прокричал. ─ Малек!

Тут же появился глава стражи, ожидая приказа принца.

─ Да, Ваше Высочество.

─ Забери у нее лошадей, - рявкнул Василис.

─ Да, Ваше Высочество, - он подошел к Алекс и развязал поводья с ее запястья.

Она знала, что люди начали пялиться на них, особенно участницы из очереди, и желала, чтобы Василис говорил потише.

─ Не нужно этого. Нам с Ариель здесь будет удобно.

Василис тяжело посмотрел на нее, сжал челюсть и повернулся на каблуках.

─ Иди за мной.

Он был непоколебим, и она знала, что ей лучше пойти за ним, если хотела избежать сцены. Кроме того, он нес ее сестру, а она не собиралась выпускать Ариель из поля своего зрения.

Ариель выглянула из-за его массивных, накаченных рук и захихикала. Алекс разгадала ее замысел и улыбнулась, зная, что ее сестра сильно волновалась из-за того, что им придется ночевать в замке.

Все поворачивали головы, когда Василис широким шагом пересекал двор с Ариель на руках, а Алекс шла рядом с ним. Она ловила на себе удовлетворенные взгляды Крако и Ортеги. Василис остановился перед огромными дверями, которые медленно открывались.

Из них вышел король с двумя воинами по бокам, и Алекс едва не лишилась чувств. Боже правый. Она думала, что Василис огромен, но король был выше на голову сына и шире на ладонь. Черты его лица были более суровыми, и было просто невероятно привлекательным.

Ее удивляло такое сходство отца с сыном. У короля волосы покороче, чем у сына, но такие же черные, только с единственным отличием - с сединой на висках. Глаза тоже темные, совсем черные. Это она заметила тогда, когда мужчина остановился перед ней и встретился с ней глазами.

Насыщенно черные, пронзительные глаза пробежали от сына к Ариель и Алекс и снова вернулись к сыну. Он не улыбался, но Алекс заметила искорку, теплившуюся в его глазах.

─ Ты вовремя вернулся, сын. Я рад, - он пристально осмотрел Алекс и поднял бровь, снова взглянув на сына. ─ А кого ты привел?

Василис указал кивком головы на одного из стражников, стоявшего рядом с отцом.

─ Пусть приготовят будуар и убедятся, как они разместились. Дайте Хесте знать, куда их поселили.

Алекс подавила крик изумления. Будуар? Он серьезно? Из того, что ей было известно, будуары предназначались для леди в замке, которые использовались ею как личная гостиная и спальня.

Василис вновь повернулся к королю.

─ Отец, эту малышку зовут Ариель, а это ее сестра Алекс, девушка, на которой я собираюсь жениться.

Алекс была ошеломлена, когда Василис повернулся и аккуратно отдал ей Ариель. Она подняла на него глаза, не найдя ответов на его лице.

─ Иди со стражником, - попросил он чуть резковато.

Как во сне Александра кивнула ему. Немного отойдя, услышала, как Василис сказал:

─ Отец, нам нужно поговорить. Сейчас.

Глава 8

Несколько минут спустя Василис приказал всем покинуть тронный зал и следил за отцом, который не торопясь подошел к трону и сел.

─ Значит, ты уже выбрал невесту, - тихо начал его отец.

Василис взял себя в руки. Он не даст сбить себя, неправильно ответив.

─ Да. Нашел.

─ Готов быть верным этой девушке после свадьбы? Навечно, если она выберет обратиться в наш вид?

─ Да.

─ Понятно, - король поднял темную бровь и, растягивая слова в предложение и внимательно наблюдая за сыном, продолжил. ─ Как же сотня женщин снаружи, ожидающих турнира, победой в которой обещана женитьба на тебе?

─ Отмени соревнование, - сказал Василис с резкостью в голосе.

─ Здесь будет бунт, сын мой. Знаешь ли ты, с каких окраин прибыли некоторые девушки?

─ Дай им по золоту за время и беспокойство.

─ Да, я могу это сделать, но представляешь, во сколько это нам обойдется.

Василис разозлился.

─ Меня не тревожит, во сколько это обойдется. Делай – отменяй соревнования. Ты хотел, чтобы я женился, и я это сделаю. Я женюсь на Алекс.

Король кивнул, выражение лица из мрачного стало изменяться в удовлетворенное.

─ Что же. Завтра я объявлю об этом.

Василис вздохнул от облегчения.

─ Спасибо, - и повернулся, чтобы уйти.

─ Подожди, - приказал его отец.

Василис остановился и оглянулся.

─ Она знает кто мы?

─ На территории разбойников из засады на нас напали другие ликаны.

─ Значит, эта девушка не боится тебя?

─ Эта девушка – воин. Она ничего не боится.

─ И к тому же очень красива. Ты уже спал с ней?

Василис напрягся.

─ Нет.

Король наклонился и сжал перед собой руки в замок. Черты лица вновь заострились.

─ Сын, ты должен ей рассказать легенду. Если она твоя единственнаяи ты переспишь с ней, то в следующее полнолуние она обратится в одну из нас.

Василис никогда не верил в легенду. Единственное, во что он верил, так это то, что Александра привлекала его, как ни одна другая женщина, и хотел быть с ней и только с ней.

─ Отец, ты знаешь, как я отношусь к этой легенде.

Король поднял руку.

─ Тем не менее, сын мой. Ты же знаешь, что произошло с нашей драгоценной королевой, и должен быть уверен, что Алекс готова.

Василис стал волноваться.

─ Человек превращается в оборотней тогда, когда один из них укусит его в полнолуние. Это единственная легенда, которую я считаю правдивой.

Казалось, король хотел еще что-то сказать, но сжал челюсть.

─ Пусть будет так.

********

Кровать, стоящая в будуаре, была настолько огромной, что на ней могли разместиться четыре мужчины, а Ариель задорно скакала на ней.

─ Девочка, тебе нельзя напрягаться. Лучше больше отдыхай, - заявила Хеста, опускаясь рядом с Ариель. ─ Мы еще не вылечили тебя и ты должна аккуратна, чтобы больше не повторился приступ.

Ариель прекратила прыгать и позволила Хесте увести себя в примыкающую небольшую комнатку.

─ Пойдем. Пора принять ванну.

Алекс благодарно улыбнулась Хесте и, перед тем как покинуть спальню, нагнулась поцеловать Ариель. Она оглядела себя и испытала отвращение. Ей тоже нужно в ванную и поменять одежду, но все, что у нее было собой, это единственная пара брюк, которую продолжала носить, и две футболки – и обе несвежие, так как меняла их в пути.

Стук в дверь. Ее желудок скрутило. Василис! Дергая, она прошла к двери и открыла ее, увидев за ней двух девушек. Одна вкатила столик на колесиках с накрытыми крышками тарелками, а другая несла огромный ворох одежды.

Девушка, катившая столик на колесиках, произнесла:

─ Принц пожелал, чтобы вы с Ариель поели. Он точно не знал, что вы предпочитаете, поэтому приказал мне приготовить множество разных блюд на двоих.

Алекс была тронута. Она подняла одну из крышек, и рот наполнился слюной, едва девушка вдохнула запах сочного фазана. Приподняла еще одну крышку и резко втянула дразнящий запах свинины. На других тарелках был хлеб, овощи и мясной суп. Она улыбкой поблагодарила девушку.

Другая девушка, что принесла одежду, успела разложить ее на кровати. И повернуться к Алекс:

─ Миледи, принц попросил принести вам эти платья. Это платье из кремового атласа для сегодняшнего королевского ужина, эти для сна, а остальные на повседневно, - и робко добавила: ─ Надеюсь, она все вам понравятся.

Алекс открыла рот, рассматривая платья.

─ Они прекрасны, - Александра подняла несколько, заметив маленькие платья и ночную сорочку для ребенка.

─ Это для малышки, - с улыбкой продолжила девушка.

─ Поблагодарите принца от меня. Ему на самом деле не нужно было … - она не смогла закончить, что хотела сказать, потому что была слишком занята тем, что пыталась проглотить огромный ком в горле.

─ Да, я передам ему, миледи.

Когда две девушки собрались уходить, та, что толкала столик на колесиках, повернулась к ней и сказала:

─ Он пожелал, чтобы вы присоединились к нему на королевском ужине, что пройдет в тронном зале на закате. Я вернусь, чтобы проводить вас.

Ошарашенная Алекс кивнула. Когда она осталась одна, то села на край кровати и в изумлении стала разглядывать еду и одежду.

Когда Александра впервые встретилась с Василисом, то думала, что он самонадеянный, несносный дикарь. Однако теперь осознавала, что он был невероятно чарующим, заботливым, великолепным принцем, которого она себе представляла.

С глухим звуком упало ее сердце. Не отдавая себе отчет, она поднесла руку ко рту.

─ Боже мой. Как это случилось? – в пустой комнате дрожащим голосом прошептала Алекс.

Она начала влюбляться в него.

******

Несколькими часами спустя Алекс приняла ванну в огромной медной лохани в примыкающей ванной комнате. После этого как она насухо вытерлась, Хеста помогла ей заколоть волосы так, чтобы они ниспадали волнами вниз, и помогла Алекс одеться в платье из кремового атласа. В тон к платью надела сатиновые туфельки, что были частью подарков Василиса. И ахнула. Они были такими восхитительными.

Хеста завязала шнуровку корсета вдоль спины Алекс и попросила ее повернуться и посмотреть на себя в зеркало. Алекс очень медленно повернулась, улыбнувшись на вздох удовольствия Ариель. Она посмотрела в зеркало и застыла.

Это она? Она … она выглядела по-другому. Более женственной, прелестной, нежной. Александра поднесла руку к вырезу платья и покраснела от своей развращенности, вспомнив невесомые прикосновения губ и рук Василиса к ее коже. Она резко выдохнула и сосредоточилась на своем отображении. Ее взгляд прошел по маленькой талии, обнаженным рукам, по черной тесьме отделки краев платья и глубоко вдохнула через нос. Медленно, повернулась к непривычно молчащей Хесте.

─ Как я выгляжу? – тихо спросила девушка, зная, что Хеста не будет подыскивать слова, чтобы не обидеть. Она скажет ей правду.

─ Девочка, ты выглядишь поразительно. Сердце господина перестанет биться, когда он увидит тебя.

Алекс выдохнула и успокоилась. На сегодняшнем вечере ей хотелось выглядеть красивой для него. Дверь открылась и на пороге остановилась девушка, обещающая проводить Алекс в тронный зал. Ее лицо озарила улыбка.

─ Вы прекрасны, миледи.

─ Спасибо, - робко произнесла Алекс.

Она никогда не считала себя великой красавицей. Все ее мастерство заключалось в силе, оружие, а также в боевых умениях. Впервые в жизни почувствовала себя женственной, и от этого ей было немного неуютно.

─ Вы готовы? – спросила девушка.

─ Да, - Алекс поцеловала Ариель, попросив хорошо вести себя и слушаться Хесту, после чего улыбнулась целительнице. ─ Я ненадолго.

Хеста засмеялась.

─ Девочка, после этого вечера господин не выпустит вас далеко от себя.

Алекс последовала за девушкой, спустившись вниз на два пролета величественных ступеней и пройдя коридор, пока они не подошли к огромным двухстворчатым дверям в тронный зал. С той стороны раздавались звуки арфы и скрипки и громкая болтовня. Мужской разговор. Служанка открыла одну створку и на трясущихся ногах Алекс вошла в комнату.

Тронный зал освещали изысканные массивные канделябры, на верхнем этаже - ряд великолепных балкончиков. В центре комнаты стоял невероятно длинный стол, накрытый шелковыми скатертями. Слуги замки сновали вокруг стола, наполняя хрустальные кубки. Алекс застыла.

А где женщины?

За столом сидели около тридцати стражников, все одетые в свои лучшие воинские наряды. Она сделала неуверенный шаг вперед, выискивая глазами Василиса. Король сидел в одном конце стола, а на другом – Василис, выглядевший одновременно невероятно привлекательно и мощно, как она и запомнила. Он разговаривал с Малеком, который сидел по правую сторону от него, и ее сердце забилось еще быстрее, когда она, стоя там, задумалась, что ей делать дальше.

Василис, словно почувствовав ее присутствие, замолчал и медленно повернул голову в ее сторону. С того места, где она стояла, Алекс заметила, как он замер и медленно опустил кубок. Друг за другом все звуки за столом стихли - все мужские взгляды сошлись на ней. Она не смотрела ни на кого, потому что черные глаза Василиса держали ее в плену. Александра не отрывала от него взгляда, когда принц поднялся и направился прямиком к ней. Оказавшись рядом с ней, Алекс увидела, как он был напряжен: губы стиснуты в тонкую полоску, дергающийся мускул вдоль сильного подбородка. Пристально рассматривал ее внешность, останавливаясь дольше положенного на груди. Когда Василис взглянул ей в глаза, то у нее перехватило дыхание.

─ Ты выглядишь потрясающе, - произнес он, его голос был намного ниже, чем она запомнила.

─ Спасибо, - тихо ответила девушка.

Приняв с благодарностью протянутую руку принца, Алекс последовала за ним к огромному столу. Он подвел ее к месту слева от себя, и она присела. Малек улыбнулся ей и она немного нервно улыбнулась в ответ.

─ Добро пожаловать, Алекс, - громко поприветствовал ее король с другого конца стола.

─ Благодарю за оказанную честь присутствовать здесь, - ответила Александра.

─ Это для меня честь, моя дорогая, ведь скоро ты станешь моей невесткой, - он отсалютировал ей кубком и стражники сделали тоже самое, выражая свое согласие.

Алекс застыла. Она еще не сказала Василису об этом и бросила на него сдержанный взгляд.

Король и стражники погрузились в свои разговоры, поэтому Алекс подняла свой кубок и отпила немного вина. Ей никогда в жизни не приходилось пить спиртного, но напиться сейчас ей казалось неплохой идеей.

─ Соревнование отменили, - без предисловий начал Василис. ─ Отец объявит об этом завтра утром, а вечером мы поженимся.

У нее не было слов. Он сжал губы.

─ Это не то, что ты хотела? Ты шла сюда не для того, чтобы биться за мою руку и возможность выйти за меня?

─ Да, но … но, - это было слишком просто. ─ Зачем ты делаешь это? – тихо спросила она.

На его лицо застыла мрачная маска.

─ Хеста творит чудеса своими чаями и травами, и я попрошу ее позаботиться об Ариель даже если ты откажешься выходить за меня, - резко сказал он. ─ Но это решит только часть проблемы. Если ты выйдешь за меня, я сделаю все, чтобы ты и твоя сестра были обеспечены до конца жизни.

─ Зачем? – прошептала она.

─ И мы можем быть женаты лишь на словах, - с неприязнью продолжил Василис. ─ Единственное, что я попрошу, это ночи: когда придет время ложиться спать, ты будешь спать со мной.

Проблемы Алекс решены – а ей даже не пришлось соревноваться с другими женщинами. Ариель получит тот уход, который ей нужен, и шанс на роскошную жизнь, и Алекс больше не придется тревожиться об ее будущем.

Смесь счастья и разочарования потекла по ее венам, но разочарование мешало в полной мере насладиться счастьем. Он жениться на ней только на словах, Василис сам так сказал. Он не хотел делить с ней постель, потому что после свадьбы собирался спать с другими девушками.

Его лицо потемнело.

─ Мы договорились?

Принц был прав. Это все, что ей нужно.

─ Да, - прошептала она.

Василис заметно расслабился и поднял свой кубок, чтобы отпить из него. Ей не хватило духу спросить у него, собирался ли он спать с другими девками. У нее не было права спрашивать это. Этот мужчина дал ей все то, чего она хотела, и для этого ей не пришлось проходить тяжелое испытание. К тому же, с запозданием ей пришла мысль - он искренне переживал за Ариель и должно быть делал для нее.

Слуги стали приносить блюда, жарить ягненка. Алекс не торопясь ела, стараясь не анализировать его чувства к ней, потому что догадывалась, что ответы ей не понравятся.

Она понемногу влюблялась в него и мысль, что он будет с другими женщинами, причиняла ей боль.

─ Тебе понравился ягненок? – поинтересовался Василис.

─ Ммм, да. Спасибо.

─ Ариель понравились те платья и ночная сорочка, что я ей прислал?

Ее лицо запылало от стыда.

─ Ох, да. Василис, мне жаль, что сразу же не поблагодарила за твои великолепные подарки.

Он посмотрел на нее сквозь ресницы:

─ А тебе понравились платья?

Она улыбнулась ему.

─ Да. Они великолепны.

Василис кивнул, на его лице читалось удовлетворение.

─ Алекс, есть кое-что, о чем ты должна знать.

Медленно она опустила вилку и посмотрела на него.

─ Хорошо.

─ Король, стражники и большинство селян – ликаны. Те, кто все еще люди, могут выбрать превращение в любое время, когда захотят. Мой отец, я, стражники – мы поклялись защищать людей.

Она молчала, и он непреклонно продолжил.

─ Несколько десятилетий назад в полнолуние на наш замок напали монстры. Хватило одного укуса, чтобы мы немедленно стали превращаться в оборотней, но все мы отказались следовать за ними и той же ночью уже сражались за наши жизни, семьи, землю - и прогнали их. С тех пор каждое полнолуние замок не спит. С тех пор мы сражаемся, но все меньше и меньше за эти годы, - Василис остановился. ─Я бессмертный, Алекс. На наш замок напали больше двухсот лет назад.

─ Знаю.

Его брови взметнулись вверх.

─ Мужчина, который научил меня всему тому, что я знаю, был очень мудрым и хорошо осведомленным. Мой наставник. Учитель. Он был отцом, которого у меня не было, - произнесла она, ее голос надломился.

─ Он тот, кто рассказал тебе о моем виде.

─ Да.

─ Мне интересно будет послушать про него, - тихо вымолвил Василиса.

Алекс удивилась, что услышала его в шуме и гвалте комнате. Ей казалось, что в тронном зале больше никого нет, кроме них двоих.

─ Мне было восемнадцать, и я шла домой с рынка. Мой отец уже во второй раз женился, и мачеха отправила меня прикупить немного пшеницы. Как бы то ни было, я все еще горевала о матери, умершей пару месяцев назад, и в слезах шла домой. Не хотела, чтобы жители городка видели меня такой, поэтому и выбрала другую дорогу домой. Я шла вдоль узкой дороги и встретила милого мужчину. Он жил в небольшой хижинке в глубине леса. Помню, как мачеха, говоря о нем, называла его желтокожим мужчиной с косыми глазами, - она стиснула губы. ─ Он был другим, но все, кроме меня, сторонились его. Почти каждый день я возвращалась, чтобы повидаться с ним.

─ Он научил тебя сражаться.

─ Да. Я тренировалась с ним шесть лет, но не только этому он научил меня. Я научилась читать и писать. Он открыл для меня философию и астрономию. И … и он рассказал мне о ликанах.

─ Ясно. Он видел одного из нас?

─ Нет, но верил, что они существуют. Поэтому и выковал все мое оружие из чистого серебра, - ее взгляд опустился. ─ Шесть месяцев назад он заснул, но не проснулся. Я была единственной, кто нашел его.

─ Мне жаль.

Она потянула руку к вину, робко улыбнувшись ему.

─ Все в порядке.

─ А твой отец?

─ Умер, когда Ариель исполнился годик.

─ Значит ты, Ариель и твоя мачеха прожили вместе все эти годы.

Она кивнула, не способная выдавить хоть слово.

─ Я буду прав, предположив, что с рождения Ариель ты ей скорее мать, чем сестра?

Алекс не хотела говорить об этом.

─ Да, пожалуйста, давай опустим эту те…

─ Это мачеха изуродовала твою спину, не так ли? – спросил он довольно угрожающим голосом.

─ Да, - она видела, как принц сжал кулак на столе, резко вдыхая через нос.

─ Я не позволю ей так легко отделаться за это.

─ Василис, - произнесла Алекс. – Она мертва. Я … я убила ее в тот день, когда получила королевскую грамоту о королевском соревновании. Я собрала вещи Ариель и свои, и мы тотчас покинули дом.

─ Что случилось? – спросил он, но от Александры не скрылось, как его черные глаза поменяли цвет. На янтарный.

─ Василис, - взяв за руки, позвала его. Он моргнул и опустил глаза к их рукам. Когда поднял пронзительный взгляд к ее глазам, его уже вернули нормальный цвет. ─ Я убила ее, потому что она причиняла боль Ариель. Многие годы я терпела ее побои только потому, чтобы она не обижала Ариель. У Ариель произошел очередной приступ болезни, и малышка не могла остановиться. Тогда мачеха взяла хлыст и направилась к моей сестре. Я налетела на нее и началась драка. Она замахнулась кинжалом в мою сторону, но из-за того, что мы дрались, я заколола ее.

─ Я бы снова убил ее, если она была жива, - произнес Василис, под его опасно мягким голосом скрывалось жестокая правда его слов.

Она поверила ему.

─Теперь все кончено.

─ Да. За начинания.

─ За начинания, - прошептала она в ответ, забирая свою руку из его и поднимая кубок.

Александра точно не знала, за что пьет, но молилась, что за то, о чем она думала.

********

Король вышел к группе женщин. Василис и Алекс стояли за ним. Король Драго поднял руку и все участницы замолчали.

─ Я должен сделать объявление. Некоторым из вас может не понравиться то, что я скажу, но выслушайте меня. Я уверен, вы все будете довольно, - он остановился, разглядывая толпу. ─ Сегодня я отменяю соревнование. Мой сын уже выбрал себе невесту.

Низкий, разрастающийся ропот поднимался над толпой и король Драго вновь поднял руку.

─ Мы выдадим всем денег и золота за ваше время и проблему.

─ Да, но это не изменит того, что одна из нас должна была стать коронованной принцессой, - выкрикнул кто-то из толпы.

Алекс вглядывалась в большую группу женщин и пыталась увидеть, кто это сказал.

─ Да, однаиз вас могла бы стать принцессой, а оставшиеся ушли с пустыми руками. То, что предлагаю я вам, не оставит ни кого в проигравших, ведь все вы уйдете домой с деньгами. Денег и золото более чем достаточно на то время, что вы добирались сюда, - удовлетворенное бормотание пробежало по толпе, пока, одна за другой, женщины не зааплодировали.

─ А теперь, - продолжил король, - хочу представить вам Александру. ─ Он жестом попросил Алекс выйти вперед. Её трясло от волнения.

Она знала, что у каждой из женщин здесь есть собственная история, почему участвовать в соревнованиях и понимала их.

Женщины уважительно зааплодировали, и Алекс с облегчением улыбнулась с, на секунду обернувшись через плечо на Василиса. Он смотрел на нее с таким выражением лица, что у нее перехватило дыхание. Собственническим, теплым и гордым.

Глава 9

Следующие несколько часов прошли в подготовке к свадьбе.

Тем не менее, сейчас она выглянула в окно и наблюдала, как прислуга замка разбирает палатки. Отвернувшись от окна, ушла посмотреть как там Ариель.

На огромной кровати спала сестренка, как и каждый день после обеда. Алекс улыбнулась, вспомнив прошлый вечер, после ужина, укладывала Ариель спать. Ей пришлось рассказать три сказки, чтобы малышка, наконец, заснула – сказалось волнение от пребывания в замке. Алекс поцеловала сестру в лоб и проверила кувшин с водой. Воды в нем было мало. Александра взяла его и прошла к двери, но перед тем как уйти, кинула еще один взгляд на Ариель.

Спустившись по величественной лестнице и проходя рядом с тронным залом, она услышала громкие голоса, исходящие оттуда. Недавно служанка говорила ей, что стражники будут праздновать с принцем его предстоящую свадьбу, но Алекс задумалась - нет ли там девушек. Она подавила волну ревности, угрожающую задушить ее. Сжав губы, двинулась дальше от тронного зала и направилась к кухне.

Хеста упоминала, что если понадобится вода, нужно пройти через огромные двери в кухне, что ведут на улицу. Через несколько минут прогулки по огромному замку Алекс нашла колодец. Она поставила кувшин на землю, пока наклонялась вперед и брала веревку, услышала злой женский голос за спиной, от которого девушка подпрыгнула.

─ Я должна была победить в соревнования.

Алекс развернулась и увидела высокую, темноволосую девушку, стоящую у навеса. На незнакомке была неопрятная, грязная одежда, а на голове - грязные и стоящие колом волосы.

Девушка одарила ее недоброжелательным взглядом и на секунду Алекс испугалась. Было что-то странное в ее лице, глазах. Александра нахмурилась, лучше всматриваясь в ее лицо, и ахнула, отпрыгивая назад. Радужки ее глаз поменяли цвет. На янтарный.

─ Ты – ликан, - прошептала Алекс, уставившись на царапины на ее шее.

─ Ах, значит, ты знакома с моим видом, - пророкотала девушка. ─ Ты разрушила все мои планы. И умрешь за это, - и схватила грубой рукой её за шею, оцарапав кожу почти до крови своими ногтями.

Алекс слишком оцепенела от ужаса.

─ Нет.

─ Да. Наконец-то и я могу быть счастлива.

Алекс попыталась сохранить спокойствие.

─ Ты должна понимать, как это дико звучит. Я даже тебя не знаю. Король выдал всем золото.

Незнакомка зло сплюнула на землю.

─ Думаешь, что несколько жалких кусков золота сделают меня счастливой? Я хочу всего. После того ада, в котором я прожила последние два года, я заслужила это.

─ Тебя обратили два года назад? – спросила Алекс, выигрывая время. Ведь кто-нибудь скоро пойдет сюда.

─ Да и предпочла бы смерть, чем жить так, с муравьями, терзающими мое тело день и ночь, царапающих меня, мучащих. Когда я услышала о королевском соревновании, то поняла, что все-таки в моем положении есть что-то хорошее. Ты видишь, что даже в человеческом виде я обладаю невероятной силой и скоростью – и я должна была выиграть! – пронзительно закричала она.

Алекс пробежала быстрым взглядом вокруг, желая найти что-нибудь острое и сделанное из серебра. Ничего! Она вновь посмотрела на девушку. Возможно, ей получится успокоить ликана.

─ Послушай! Мне жаль, что ты потратила время. Понимаю, что ты надеялась выиграть это соревнование, но ты должна знать, что я никого не хотела обидеть. И не просила принца выбрать меня.

Лицо девушки скривилось от боли, когда она подняла руки к лицу и стала скребсти по изможденным щекам ногтями вверх и вниз.

- Я не могу остановить их, они ползают по всему телу! Останови их! Пожалуйста, останови! – отчаянно умоляла незнакомка.

Алекс резко втянула воздух. Эта девушка не злая. Она психически неуравновешенная и ей нужна помощь. Александра сделала шаг к ней.

─ Все … все будет хорошо. Позволь тебе помочь.

Девушка вновь пронзительно закричала и сжала кулаки по бокам, взирая на Алекс с ненавистью и гневом на лице.

─ Тварь! Ты! Это все из-за тебя, теперь я буду счастлива. Моя кожа навсегда будет чувствовать, как кишат личинки, черви и муравьи. Я никогда не избавлюсь от них, кожа всегда будет страдать. Никогда!

Затем произошло два события: девушка превратилась в семифутового ликана, а Алекс в ужасе отскочила.

**********

Василис сделал большой глоток эля. Оглядевшись вокруг, наблюдал, как воины развлекались в свое удовольствие. Скоро он женится и, судя по веселью за столом и смеху вокруг, уже знал, что королевские воины удовлетворены его выбором невесты.

Король Драго рассмеялся, посмотрев в сторону Василиса.

─ Думаю, скоро у Хесты появятся несколько пациентов. Крако один выпил почти целый бочонок.

Василис пытался сосредоточиться на том, что говорил ему отец, но все, о чем он мог думать, была Алекс. Фиктивный брак! Он скривился. Сумасшедший! После того, что случилось вчера в его палатке, не думал, что мог контролировать себя с ней больше. Все же принц не хотел втягивать ее во что-то, к чему она не готова и для чего еще не пришло время. Тем не менее, сделает все, чтобы Александра полюбила его.

Он замер. Любовь? Откуда она взялась?

Его отец сыронизировал по поводу того, как напился Ортега, когда что-то грубо сжало внутренности Василиса. Он опустил кубок с элем, который тут же упал на пол и разбился на тысячу осколков. Василис резко втянул воздух, грубо выругавшись, и, пошатнувшись, встал на ноги.

─ Сын, что случилось?

─ Не знаю, - тяжело дыша, произнес Василис. ─ Я … я чувствую что-то. Матерь божья! Думаю, это Алекс, - резко воскликнул он.

Ошеломленный тем, что настолько сильно мог чувствовать ее везде, Василис с трудом глотнул и дико заозирался вокруг. Что, черт возьми, происходит? Он мог ощущать ее. Чувствовать. В ушах застучала кровь его ликана. Сердце застучало неимоверно быстро от ужаса. Она в смертельной опасности!

Василис откинул голову и заревел, словно выпущенный на волю зверь.

─ Алекс!

Он почувствовал, где она. Недалеко от колодца. Не медля, перекинулся в ликана, перекувыркнувшись в воздухе и сжимая серебряный кинжал в руке, и выпрыгнул за дверь. Отец и стражники бежали за ним в человеческой ипостаси с оголенными серебряными мечами.

Через несколько секунд Василис уже был у колодца и у него едва не остановилось сердце, когда увидел девушку-ликана, которая держала его любимую за шею в нескольких сантиметрах над землей. Алекс хваталась за руки ликанши, задыхаясь.

Молниеносно, он прыгнул и опустился на ликаншу, повалив всех их на землю. Принц бросил быстрый взгляд на Алекс, которая сидела на коленях и вдыхала полные легкие воздуха. Затем повернулся к ликанше.

Он схватил ее за шею и сжал, прижимая к ее груди кончик меча.

─ Нет, Василис! – сипло прокричала за его спиной Алекс.

Мужчина почувствовал, как она повисла на его руке, а глаза наполнились слезами.

─ Василис, нет, - простонала она. ─ Это девушка больна. Ей нужна помощь.

Он силился понять, что о чем она говорила.

─ Василис, она психически неуравновешенная, - затараторила Алекс. ─ Ее укусили два года назад, и с тех пор она лишилась рассудка. Мы не можем… ты не можешь помочь ей? – Александра отпустила его руку. ─ Она сошла с ума. Она не злая. Не убивай ее. У бедной девушки помутился рассудок, когда ее обратили, - сказала она, опускаясь на землю, и, спрятав лицо в руках, зарыдала.

Василис застыл. Его мать тоже сошла с ума, а он никогда и не понимал этого? Медленно он ослабил хватку. Ликанша вернулась в человеческий облик, и Алекс схватила разорванное платье с земли и накрыла им девушку, скрывая ее обнаженное тело и грудь.

─ Отведи ее в подвал, - приказал Василис Малеку. ─ Поставь стражника с серебреным оружием на стороже и передай Хесте, что у нее новый пациент.

Медленно, принц повернулся к Алекс и изменился в лице. Ее лицо было напряженным, мертвенно-бледным. Забыв о том, что он в ипостаси ликана, Василис опустился на колени рядом с ней и притянул ближе в свои объятиях.

Сердце защемило от тупой, душевной боли, словно его придавил камень. Во что, какую жизнь втянул ее, подумал он с глубоким сожалением. Она заслуживала лучшего, чем он. Нормальную жизнь. Мужчину, а не зверя.

─ Мне жаль, - хрипло произнес Василис над ее головой.

─ Тебе не за что извиняться. Ты не убил ее, - пробормотала ему в грудь Алекс.

─ Я сожалею не об этом. Мне жаль, что привел тебя в свою жизнь, полную опасностей для тебя.

Она вытерла слезы и подняла лицо к нему, взяв его лицо в свои ладони. Александра выдержала его внимательный взгляд с несгибаемой решимостью.

─ Я не жалею, что собираюсь выйти за тебя замуж. Ты может быть и принц ликанов, но вместе с этим и самый понимающий, милый, заботливый мужчина, которого я знаю, - она остановилась и после поцеловала его в губы на ликаньей морде.

Он замер. За два столетия никто и никогда не целовал его в обличие зверя с такой теплотой.

В этот момент Василис понял. Понял, как сильно ее любит.

Глава 10

Свадьба прошла удачно. Народ встречал их с радостными и счастливыми криками, рукоплеская. Алекс пришла в себя в будуаре, хотя до сих пор думала о свадьбе и том, что произошло за этот день.

Например, платье – подарок Василиса. Оно было восхитительным, спадая объемными волнами белого шелка, украшенным по краям прекрасным узором. Шлейф платья был пятнадцать шагов в длину, а вуаль ласкала лицо. Сам Василис оделся в царственное одеяние принца, и она никогда не нервничала так сильно, когда шла к нему во время церемонии. Если бы не его непоколебимый взгляд, не отрывающийся от нее, Алекс не пересекла и двора.

Внутри у нее все подпрыгнуло, когда она вспомнила свадебный поцелуй. Едва его губы коснулись ее, она чуть не растаяла. Он был теплым, настойчивым и толпа зааплодировала, когда Василис обнял и притянул ее ближе, углубляя поцелуй.

Алекс разглядывала изысканную алмазную подвеску в своей руке, еще один подарок Василиса. Ариель потянула к ней ручку.

─ Можно снова посмотрю на нее? Пожалуйста.

Алекс рассмеялась.

─ Хорошо. Иди сюда, давай оденем ее на тебя, и ты ее немного поносишь, а потом положим ее в коробочку, - она застегнула подвеску на шее Ариель и улыбнулась, когда младшая сестренка рассматривала себя в зеркале.

─ Хочешь немного воды, милая? – спросила Алекс.

Ариель кивнула. Александра подошла к столу, где стоял кувшин, и налила воды в стакан. И отдала его Ариель.

─ Через несколько минут ложись спать, хорошо?

─ Да.

Алекс не могла расслабиться из-за переживаний. Сегодня вечером она будет спать с ним. Не в том смысле, что переспит с ним, как думала, но и эта мысль все же нервировала ее. Александру тянула к нему, и от мысли, что будет спать в одной сорочке рядом с ним, рядом с его мускулистым телом, в нескольких дюймах от себя – к щекам прилила краска, и ей стало жарко. То утро в его палатке всплыло перед ее глазами и сердце забилось как бешеное. Она хотела его и знала, что это взаимно. Переспят ли они сегодня? немного нервно подумала Алекс. Если он захочет, то позволит ему, решила она.

В полдень, когда закончилась церемония бракосочетания, принц напомнил ей, что единственное требование в браке – спать с ним каждую ночь, даже если они фиктивно женаты. Вместо ответа Александра спокойно кивнула, хотя внутри была путаница.

От страсти пекло лицо и она нервно вдохнула.

─ Карла скоро придет, милая. Пора ложиться спать, - сказала Александра. Аккуратно сняла с шеи сестренки подвеску и спрятала ее в коробку на туалетном столике. Ариель успела забраться в огромную постель, когда Карла постучала в дверь и вошла.

Алекс улыбнулась ей.

─ Через несколько минут она уснет. Сегодня малышка умоталась.

Карла улыбнулась ей в ответ и подошла к Ариель.

─ Надеюсь, хватит одной сказки перед тем, как ты заснешь?

Ариель захихикала:

─ Две сказки.

─ Хорошо. Две сказки.

Алекс понравилась Карла. Она хорошо относилась к детям… и была терпелива.

─ Ты хорошо будешь вести себя?

─ Не беспокойтесь. Спокойной ночи, Ваше Высочество.

Алекс было не по себе, потому что еще не привыкла к своему новому титулу

─ Спокойной ночи, Карла. Крепких снов, милая. Увидимся утром, - произнесла она Ариель, наклонившись над кроватью, чтобы поцеловать девочку.

─ Спокойной ночи, Алекс. Люблю тебя.

─ Я тоже тебя люблю.

Она покинула их и спустилась вниз по извилистому коридору в западное крыло, где находилась спальня принца. Замок был настолько огромным, что у нее заняло несколько минут, чтобы добраться до огромных двухстворчатых дверей. Александра глотнула и тихо постучала. Без ответа. Постучала вновь. И снова ничего. Нахмурившись, повернула шарообразную дверную ручку и открыла дверь. Комнату освещали подсвечники, и она ахнула, войдя внутрь этого богатства. Тотчас ее взгляд уперся на его кровать: огромную, как и в ее будуаре, но его возвышалась над землей на пьедестале и скрывалась за пологом из синего шелка.

─ Василис, - тихо позвала она в мягком свете. ─ Ты здесь?

В ответ тишина. Разочарованная, девушка приблизилась к кровати и заметила большую коробку с огромной красной лентой на голубом покрывале. Она подошла к краю кровати и заметила карточку.

На брачную ночь. Василис.

Сгорая от любопытства, Алекс развязала ленту и подняла крышку. Тонкая тканевая бумага накрывала то, что лежало внутри. Девушка, отодвинув ее в сторону, подняла самую красивую сорочку, которую когда-либо видела: длинную, из гладкого чистого шелка с прелестными полосками и окантовкой вокруг лифа. Осознание вины захлестнуло ее. Он столько подарил ей за последнее пару дней, а она – ничего.

Алекс прошла в ванную комнату и переоделась. Выйдя через несколько минут, огляделась. Его до сих пор не было.

Алекс встрепенулась от переживаний, поднимающихся в ней.

Где он?

Спустился ли в тронный зал, чтобы выпить с воинами или … в другой спальне был с молоденькой девкой, которую привел из деревни? Алекс села на край кровать и стала ждать, задумавшись, не пойти ли его поискать или сразу уйти.

Спустя час ходьбы по комнате, сидения и выглядывания в окно, Александра не выдержала и решительно встала. Он с другой женщиной. Где же еще, если она уже столько ждет его. Оскорбленная, девушка начала стаскивать сорочку. Больше не оденет ее. Обнаженная, Алекс направилась к шкафу и открыла ящик комода, где увидела длинную хлопковую сорочку.

В этот момент распахнулась дверь, и внутрь стремительно влетел Василис. Александра замерла и с немым изумлением уставилась на него из угла комнаты. Она видела, как он остановился, придерживая дверь, и, заозирался, пока его взгляд не остановился на ней, и девушка не услышала как принц резко, с трудом задышал. Он увидел ее!

Молниеносно, Александра выхватила сорочку из ящика и прикрыла ею тело. Не произнося ни слова, принц захлопнул дверь за собой и двинулся к ней, снимая с себя оружие и тунику, швыряя все на пол. Обнаженный по пояс, он остановился перед ней и выхватил из ее рук одежду, отбросив ее за спину. Его страстный, полный желания взгляд пожирал ее обнаженную грудь, после чего опустился ниже – на центр ее чувственности. Алекс не шелохнулась.

─ Не прячься, - раздраженно прохрипел он, притягивая ее к себе.

Поцелуй Василиса был грубым, но она ответила на него, зарываясь пальцами в его темные волосы. Чувства стали сжигать ее яростней, когда мужские руки обняли за талию и прижали к уже твердому члену. Колени Алекс задрожали, и со всей страстью, что в ней уже горела, она вернула поцелуй.

Однако его быстро разорвали, не дав стать более глубоким и страстным, - Василис положил руки на плечи и отодвинулся от нее. Он смотрел на нее с таким голодом на лице, что ее ошарашило, что так влияет на него.

─ Почему ты остановился? - напряженно спросила Александра.

─ Хочу быть уверен, что это то, чего ты желаешь.

Алекс, тихо выдохнув, вздрогнула. Он был с другой женщиной и хотел знать, согласна ли она с тем, что он никогда не будет принадлежать ей! Унижение и гнев будто окатили ее холодной водой. Не задумываясь, Александра замахнулась, но Василис был быстрее и перехватил ее руку прежде, чем она ударила.

─ Черт возьми, женщина! Что произошло с тобой? – зарычал он.

─ Где ты был? – спросила Алекс.

Его дыхание стало затрудненным, и Василис нахмурился, на мгновение смутившись.

─ Скоро взойдет солнце. Где ты был все это время? – ей было противно от того, что произнесла эти слова с ревностью, но не могла удержаться от этого. Она не хотела делить его ни с кем другим.

Он нахмурил брови и сжал губы.

─ Я был с Катей.

Алекс почувствовала, как подогнулись колени. Рукой попыталась оттолкнуть его руки, объятия, но у нее ничего не получилось.

─ Какая по счету из твоих любовниц эта Катя?

Его лицо потемнело.

─ Катя – ликан, которую ты просила не убивать.

─ Ох, - тихим голосом ответила она.

Пристыженная, ее гнев смыло под его взглядом, и Александра не могла поднять глаз выше его груди.

─ Несколько часов назад, когда я шел к тебе, меня перехватила Хеста, - начал объяснять Василис. ─ Из-за Кати, которая сбежала из стаи ликанов в горах, которая нам рассказала кое-что: где прячутся, сколько их в стае, - остановился он, тишина оглушала. ─ Александра, - тихо прошептал. ─ Посмотри на меня.

Медленно она подняла голову и их глаза встретились.

─ Мне жаль, Василис. Я ... я думала…

Он скривился.

─ Я знаю, о чем ты подумала, - принц пробежал темным, страстным взглядом по ее обнаженной груди, прежде чем вернулся к ее глазам. ─ И не виню тебя, но это моя репутация в прошлом, до встречи с тобой. Сейчас же единственная девушка, с которой я хочу быть, это ты, черт возьми.

Александра открыла рот и выдохнула, не зная, как удержаться.

─ Тогда будь со мной, - прошептала Алекс.

Он выглядел заметно потрясенным, вглядываясь в ее глаза.

─ Что ты сказала?

─ Я хочу, чтобы ты занялся со мной любовью, - нежно произнесла девушка.

Страсть вспыхнула на его лице, и Василис немедленно поднял ее на руки и отнес на кровать. Опустил на кровать и отошел, не отрывая взгляда от нее, сдирал последую одежду с себя. Алекс не могла отвести глаз от него, пожирая взглядом каждый дюйм его манящего тела. Когда она опустила взгляд к его мужскому достоинству, толстому, длинному, стальному, она покраснела. Все в нем было мужественным, сексуальным и сильным.

От нее не укрылась предательская смешинка в его глазах, когда он вернулся к кровати и растянулся рядом с ней. Голодным взглядом пробежался по ее обнаженному телу. Из-за неожиданной вернувшейся робости она кинулась закрывать грудь руками, но Василис остановил ее нежным прикосновением.

─ Не надо. Я хочу видеть тебя. Ты прекрасна, Александра. Намного прекрасней, чем ты полагаешь.

Медленно, он опустил голову и проложил дорожку из горячих поцелуев вдоль ее плеч, рук, груди. Она прикрыла глаза и растворилась в моменте. Его губы на ее коже возносили ее к небесам, и тело интуитивно реагировало на его прикосновение.

Он провел рукой по ее плечу, руке, плоскому животу, сорвав с ее губ тихий стон, глаза девушки до сих пор были закрыты. Алекс вся трепетала, когда он провел рукой по животу вниз к бедру, а затем к коленке.

И от неожиданности вскрикнула, открыв глаза. Его рука была на ее холме, нежно касаясь его. Она часто задышала и повернулась, уткнувшись лицом в его шею, вдохнув его мужской аромат и зажмурившись, когда он продолжал сексуальное исследование.

Чувствуя, что так надо, Алекс развела ноги. Василис провел руку дальше и стал ласкать ее самое интимное место. Александра застонала, покусывая нижнюю губу, когда тянущая боль пульсировала и росла в ее чреслах. Его пальцы скользили над ее влажным лоном, обводя по краю, растягивая, пока не погрузил пальцы в нее, отчего она откинула назад голову и высвободила удушливый вздох.

Она сжала их и задрожала от спазмов, впиваясь ногтями в его спину, снова и снова содрогаясь от наслаждения, омывающее ее тело. Алекс чувствовала себя истощенной невероятными спазмами, накал чувств от которых пошел на спад. Александра не верила, что это произошло с ней. Это было так неожиданно, словно волна за волной омывала ее, раскачивая взад и вперед на волнах океана наслаждения.

Он вытащил палец, скользя рукой вверх по ее телу, до груди, которая идеально легла ему в ладонь. Затем его рот опустился на ее, и она обняла его руками, целуя. Василис что-то прошептал ей низким, хриплым голосом, накрыв ее своим телом, отчего из губ Алекс сорвался стон. Протиснул коленку между ее ножек. Инстинктивно, она развела их еще шире и почувствовала его твердый член, прижимающийся к ее влажному лону. Александра знала, что он сейчас сделает, и собралась, зная, что будет больно только на краткий миг.

Василис оторвал свою голову от ее груди и посмотрел на нее, едва сдерживая желание. Она затерялась в глубинах его глаз. Он нашел ее вход и погрузился глубоко в нее.

Ослепляющая, горячая вспышка пронзила ее, когда любимый растянул и наполнил ее. Она откинула голову назад, едва сдерживая крик в горле. Почувствовала, как Василис резко застыл, и взглянула в его лица.

Он рассматривал ее с собственническим блеском в глазах.

─ У тебя никого не было, - хрипло заявил мужчина.

Все, что она могла сделать, так это покачать головой, чувствуя, как боль спадает.

─ И никогда другого не будет, - резко произнес он со смесью гордости и желания на лице.

Александра охнула, когда мужчина начал двигаться. Сначала вышел, а потом медленно вошел внутрь. Ее тело поймало его ритм, и вскоре она двигалась с ним в едином танце страсти. Его движения стали более настойчивыми, и в ответ Алекс затрепетала. Ей казалось, что воспарила выше и выше к небесам, где нашла освобождение.

Все неожиданно, она разбилась на миллион осколков, когда волна за волной наслаждения омывало ее, и она закричала от оргазма, накрывшего ее в последний миг этой ночи.

Василис внезапно замер, откинув голову, и зарычал от облегчения, изливая свое семя в ее чрево.

В тишине он лежал на ней, руками упираясь по бокам от нее, чтобы не раздавить ее своим весом, их тяжелое дыхание медленно приходило в норму. Спустя несколько секунд Василис перекатился на бок и свободной рукой прижал ее ближе к себе.

Александра прикрыла глаза и изумилась ощущениям в теле. Она вся горела, а сердце переполняли чувства. Это любовь, поняла она. Должно быть, если он был способен заставить ее ответить с такой же силой на его прикосновения.

─ Помнишь, недавно ты спрашивала, почему я хочу на тебе жениться? – спросил принц.

─Да. Помню, - тихо ответила Алекс.

Василис повернулся к ней и посмотрел ей в глаза.

─ Я люблю тебя, Александра. Люблю с первого взгляда, когда увидел тебя, стоящей на том камне и целящейся в меня.

Его заявление наполнило ее радостью и восторгом, всматриваясь в его невероятно привлекательное лицо. Он любил ее. Ей было тяжело в это поверить.

─ Скажи что-нибудь, - продолжил любимый, в его тоне скрывалось отчаяние. – Хоть что-нибудь. Скажи мне, что останешься со мной навсегда. Скажи, что тоже любишь меня. Скажи, что я не сумасшедший, считая, что такая прекрасная девушка, как ты, могла полюбить монстра, как я.

Медленно, она приподнялась на локте и посмотрела вниз на него. Алекс положила руку на его щеку и в ее глазах горела и перетекала к нему любовь, которую девушку испытывала. Его лицо осветилось надеждой.

─ Я останусь с тобой навсегда, - медленно начала она. ─Я люблю тебя. И ты не сумасшедший.

Он поднял руки и взял ее лицо в ладони, оторвавшись от кровати и притянув ее голову.

─ Я люблю тебя, - пробормотал Василис, покрывая поцелуями все ее лицо. ─ Боже, как я люблю тебя.

Она выскользнула из-под него, в ответ от него услышала рычание. Он вновь возбудился, и Алекс тихо удивленно выдохнула, когда Василис втиснул руку между ними и направил свой член в нее. Лицо его потемнело от страсти и ее сильно встряхнуло от взгляда желания на его лице, когда немного погрузил твердую головку в раскрытое лоно.

После чего, изменившись в лице и проводя руками по ее телу, обнял за талию и перетянул на себя, опустив на себя, насадив на себя. Алекс громко вскрикнула, откинув голову, когда натиск сильного желания прошел через ее тело. Действуя по наитию, сжала мышцы лона вокруг него и посмотрела, как его лицо изменилось под чистым желанием.

─ Так глубоко, - хрипло прошептала Алекс.

Он заскрежетал зубами, прикрыв глаза и стиснув губы. Руки на талии напряглись. Василис ненамного поднял любимую над своим возбужденным членом и опустил ее вниз. Чтобы она поняла, что он хотел от нее, ему пришлось снова повторить эти движения. Поднимаясь и опускаясь, ее темп увеличился, и мужчина откинул голову на подушку и, зажмурив глаза, зарычал. Его руки плавно поднялись к ее груди. Она стала двигаться быстрее, упираясь ему в грудь, и оба они одновременно кончили, оставляя друг друга истощенными и пресыщенными.

Александра опустилась на него, вдыхая воздух.

Глава 11

Алекс проснулась в пустой кровати, но она ожидала этого. Ночью Василис объяснил ей, что каждое новолуние замок готовится к возможному нападению.

Она тут же забеспокоилась, но он успокоил ее, сказав, что за последние пятьдесят лет не было ни одного нападения. Ликаны с гор знали, что замок хорошо защищен воинами-ликанами.

Александра поднялась с кровати и надела костюм для верховой езды, который Василис попросил сложить аккуратно в один из ящиков комода. И лишь на секунду нахмурилась, вспоминая просьбу принца не покидать земли без него. Ему не о чем беспокоиться, решила она. Утром девушка вывела лошадь на короткую прогулку, немного покатавшись, а потом проведет весь день с Ариель. Кроме того, Василис был занят в тронном зале с отцом и воинами, планируя и организуя защиту ночью, когда поднимется полная луна.

Она с предвкушением ждала верховой прогулки на черном коне. Алекс неделю провалялась в повозке и соскучилась по свободе, которую испытывала, когда неслась вперед на коне.

Тридцать минут спустя выехала в поля, что пролегали недалеко от деревни около горы. Ветер в лицо и солнце в спину успокоили ее встревоженные ощущения. С прошлой ночи она стала по-другому все чувствовать. У нее не было объяснения этому, но ее слуху и обонянию открылись новые вещи.

Как нелепо, посмеялась девушка про себя, натянув поводья. Этому существовало множество объяснений, и Александра предпочла поверить в случайное стечение обстоятельств.

Алекс нахмурилась. Из ее головы вылетели все мысли, едва волосы на затылке стали дыбом. Резко обернувшись, увидела лишь пустые поля, но все равно оставалась напряжена. Почему ей кажется, что кто-то преследует ее?

Спину продолжало жечь, покалывая, чье-то упорный взгляд. Наклонившись к лошади, Алекс бросила ее вскачь. Она обернулась и вскрикнула, увидев черную тень на дальней границе полей, которая уменьшала расстояние между ними. Наездница низко нагнулась к коню и прищелкнула языком, отдавая зверю команду бежать быстрей. И тут же повернулась и, не сдержавшись, ахнула от страха. Черная тень была почти за ней. Огромный черный волк. Алекс закричала.

─ Быстрей, мальчик, быстрей, - умоляла она своего коня, но это было уже не нужно: волк бежал сбоку от нее.

Александра глянула вниз и нахмурилась. Зверь казался знакомым и, приблизившись к нему, к необъяснимому удивлению, поняла, что не боится его. Неужели Василис?

Этот волк издал странный звук, и она открыла рот от удивления. Любопытная смесь собачьего лая и рыка. Алекс посмотрела на него и увидела, как он мазнул по ней взглядом и сделал какое-то интересное движение – словно кивнул. Алекс натянула поводья, останавливая своего грозного коня.

Сердце ее бешено стучало в груди, когда она спрыгнула с лошади. Волк остановился и без движения застыл перед ней, взирая на нее своими янтарными глазами. Следом за этим Алекс резко втянула воздух, когда зверь превратился в высокого, мускулистого Василиса. Обнаженного. Ее сердце забилось в груди. Она не обратила внимания на его сжатые по бокам кулаки – явный признак того, что он зол.

─ Я запретил тебе в одиночку кататься на лошади, - принц практически рычал на нее. ─ Черт возьми, женщина, ты не понимаешь, что везде опасно?

─ Я … мне жаль, но неужели ты серьезно? Что могло случиться? Оглянись, здесь ничего нет, кроме бескрайних полей.

Он скривился.

─ Ты не видела, как я нагнал тебя?

Александра прикусила нижнюю губу. Василис был прав. Он двигался невероятно быстро и любой другой ликан с дурными намерениями легко мог бы ее поймал.

─ Мне жаль, - тихим голосом произнесла она.

С мрачным выражением на лице, он дотронулся до нее и притянул в свои объятия, крепко сжимая.

─ Ты не понимаешь, как я буду жить оставшуюся бессмертную жизнь без тебя? Если такое случится, я проткну грудь серебром.

─ Прости, - повторила Алекс ему в грудь. Принц поцеловал ее в макушку, и она обняла его за талию, прижимаясь.

От нее не укрылось, как он замер. Алекс подняла лицо и посмотрела на него.

─ Что случилось? – девушка видела, как потемнело его лицо от страстного желания, как его взгляд пробежался по ее лицу. Она встала на носочки и ее губы приглашающее раскрылись.

Со странным рыком Василис опустил голову и поцеловал ее, руки теснее прижали женское тело к нему. Алекс выдохнула ему в губы и прижалась к его эрекции.

Низкий стон зародился в его горле, и Александра открыла рот, чтобы их языки сцепились и переплелись. Осознала, что могла вечность целоваться с ним. В его руках она чувствовала себя единой, цельной и ей не хотелось потерять этого ощущения.

Поэтому сильно удивилась, когда почувствовала, как он опустил ее на землю. Она обняла его за плечи и посмотрела ему в лицо. Василис смотрел с напряжением, рот вытянулся в тонкую ниточку: видно, что он что-то сдерживал внутри. Несмотря на солнечный свет и тепло, Алекс дрожала. Ее личное солнце приподняло юбку, и она прикрыла глаза, доверяясь ему. Потому что любила.

Огрубевшей рукой, принц задрал юбку к талии и схватил ее нижнее белье, разрывая с ее нежно-шелковых изгибов, и прикоснулся к ней.

Алекс втянула воздух от наслаждения.

─ Ты готова для меня, - хрипло произнес Василис.

Она не знала, о чем он говорит, но это ее не волновало. Алекс раздвинула ноги и зажмурилась, хватая его за плечи.

─ Сделай это сейчас, - хрипло произнесла она.

Без слов он накрыл своим телом и глубоко погрузился в ее лоно. Мышцы узкого, тугого, облегающего влагалища обхватили его немаленький размер, и Алекс начали двигаться с ним в унисон.

Его руки скользили по ее попе и сильно сжали от страсти. Александра вновь ускорила движение, теряя контроль, и выгнула шею, задыхаясь от оргазма. Ее тело взорвалось от острого наслаждения за секунду до того, как он зарылся лицом в ее шею и зарычал от своего освобождения.

Несколько минут они лежали так, восстанавливая затрудненное дыхание, пока мужчина медленно не поднял голову и не посмотрел сверху вниз на любимую.

─ Никогда больше не покидай земли без меня, - хрипло, с небольшой грубостью попросил Василис.

─ Я… не буду, - пообещала она.

Он встал, помогая ей подняться, и расправил на ней юбку. Она с удовольствием рассматривала его великолепную наготу и улыбнулась.

─ Почему-то мне кажется, что ты не устроишь в городе бесплатный показ своей мужественной красоты.

Его губы скривились в сухой усмешке.

─ Когда понял, что ты уехала кататься на лошади, я последовал за тобой на своем коне. Знал, что ты уже далеко, а я очень беспокоился о твоей безопасности, то оставил лошадь с одеждой за деревней.

Александра опустила взгляд на свою одежду для езды.

─ У меня нет ничего, чтобы дать тебе.

Принц пожал плечами.

─ Не важно. Я вернусь в волчьей ипостаси и оденусь, когда дойдем до наших покоев. Пошли.

Василис перекинулся в массивного, черного волка. Прежде чем забраться на лошадь, Алекс нагнулась над ним и пробежала рукой по густой черной шерсти. Он запрокинул голову назад и, рыкнув, мазнул мордой по ее руке и лизнул ее. Она, улыбнувшись, забралась на лошадь и они бок-о-бок поехали назад.

Глава 12

Позднее вечером, гуляя и играя с Ариель во дворе, Алекс на пару минут увиделась с Василисом. Ее сердце отбивало ритм, когда наблюдала за его впечатлительной фигурой, облаченной в костюм воина, направляющейся прямиком к ней. Во всем проскальзывало напряжение.

Он с улыбкой поздоровался с Ариель, после чего повернулся к своей жене с серьезным выражением глаз.

─ Сегодня я не приду в наши покои.

─ Знаю.

─ Оставайся в будуаре с Хестой и Карлой.

─ Хорошо.

─ Увидимся на рассвете.

Не говоря ни слова, он притянул ее за плечи и поцеловал. После того как любимый отпустил ее, Александра с изумлением посмотрела на него.

─ Будь осторожен, - попросила она.

Несколько часов спустя Алекс сидела в будуаре, выглядывая из-за окна. Скоро должна взойти полная луна, подумала она, поднимая глаза к ночному небу. Она соврала бы себе, если не призналась, что переживает. Несмотря на заявления Василиса о том, что нападение маловероятно, девушка не могла подавить изводящий страх, что нет в жизни ничего постоянного.

Она перевела взгляд на спящую Ариель. Хеста дала ей немного успокоительного. Как и всем человеческим детям, объяснила целительница. Никто из взрослых – ни люди, ни ликаны – не хотели, чтобы дети видели то, к чему еще не были готовы.

Во всем замке затрубили в трубы, и Алекс в ужасе подпрыгнула.

─ Что случилось? – спросила она, бросая острый взгляд на Хесту и Карлу. Они обе выглядели изумленными.

─ На замок напали, - прошептала оглушено Хеста.

Алекс замерла.

─ Что? Что ты имеешь в виду?

─ Девочка, мы не слышали этих труб больше пятидесяти лет.

Страх побежал по венам.

─ Василис говорил, что нападение маловероятно. Сказал, что на замок не …

─ Успокойся, милая! Мы готовы к этому.

Алекс отбросила сковывающий страх и бросилась к ящику шкафа. Быстро подняла огромную крышку и выхватила оружие. Александра прицепила меч к поясу, засунула кинжал за пояс брюк и перекинула лук и колчан со стрелами за плечи. Обернулась и вскрикнула, увидев Хесту и Карлу в обличие ликанов.

Что если Хеста неправа? Что, если они не готовык нападению? Она задушила полный страха всхлип. Что, если Василиса ранили, или, того хуже, убили?

Ее взгляд, полный слез, опустился на Ариель и ноги ослабли. Боже мой! Ариель! Что она будет делать, если Ариель ранят, или еще хуже? Алекс даже не могла представить это «еще хуже».

Она услышала крики, рычания, грохот, поднимающиеся за окном на территории замка, и ее дыхание стало вырваться короткими урывками. Рычание с приближением нарастало, становилось громче.

Началось нападение на замок. В оцепенении Алекс смотрела, как Карла подняла с кровати Ариель и метнулась с ней в ванную комнату.

─ Куда ты ее потащила? - закричала Алекс.

Хеста опустила когтистую лапу ей на руку и взглянула вниз на нее.

─ У нас есть секретные туннели, выходящие за пределы замка и деревни. Люди и дети спрячутся там, пока не закончится битва. Пойдем, девочка. Мы должны пройти в безопасное место.

Алекс последовала за ликаном-Хестой в ванную и увидела, как Карла надежно прижала Ариель к своему бедру, пока свободной рукой оттягивала рычаг на стене. Панель открылась и перед ними разверзлась тьма. Карла схватила подсвечник и исчезла в темноте с Ариель, мягко подталкиваемой девушкой.

Александра вскрикнула, метнувшись в пустоту, и вгляделась внутрь. Свет от огня свечей Карлы отдалялся, но Алекс могла разглядеть каменные ступени, уходящие вниз. Она обернулась и уставилась на Хесту, которая держала другой подсвечник.

─ Пошли. Мы должны спрятаться. Господин с воинами защитят нас, - прорычала Хеста.

Алекс не шелохнулась. Василиса до сих пор не было.

─ Насколько безопасны туннели?

─ Не беспокойся. За прошедшие двести лет во всех битвах никто не нашел их.

Алекс решилась.

─ Идите. Защитите Ариель ценой своей жизни. Я найду Василиса.

─ Ты с ума сошла, девочка! Сюда идут ликаны, которые могут обратить тебя ко тьме.

─ Серебро защитит меня. Идите! Отведите Ариель в безопасное место.

Хеста выглядела так, словно хотела поспорить, но крепко стиснула челюсти.

─ Да. Я отведу твою сестру в безопасное место и защищу ценой жизни, дитя. Удачи.

Алекс кивнула и проследили за тем, чтобы Хеста, пригнув голову, исчезла в темной пустоте, и закрыла за ней панель. Зашептала небольшую молитву, прося о том, чтобы все дети на территории замка были в безопасности в тайном месте.

Алекс глубоко вдохнула и покинула будуар, выбегая в коридор. И замерла. Стоящий перед ней ликан рычал на нее. Александре захотелось, чтобы перед ней был один из воинов или селян.

─ Ах, какое прекрасное дополнение к нашей стаи. Ты быстро станешь близка к нашему вожаку. Лорд Балказан нуждается во вливании новой крови, - прорычал он зловещим голосом.

Теперь она точно знала, что это не ликан Василиса – враг, пособник Балказана. Замахала мечом перед собой, желая отогнать страх и встретить его с напускной смелостью, которую даже не испытывала. Это не бой с разбойником. Этот человек – ликан, обладающий скоростью и силой, которым она не могла противостоять.

Он медленно наступал на нее, и Алекс подняла меч, крепко сжимая его.

─ Назад, чудовище.

─ К тому же храбрая красавица. Лорд Балказан будет доволен, заполучив тебя в свой гарем. Мне кажется, ему понравится приручать тебя, ведьма. В тебе есть огонь, - он произвел отвратительный звук. ─ Его последняя «игрушка» - хныкающая, слабая девка. Сумасшедшая, постоянно царапающая себя и пытающаяся заколоть себя серебром.

─ Катя!

─ Ах, так ты знаешь ее. Прекрасно. Расскажи мне, где она. Мы здесь по одной причине – убить ее. Понимаешь, лорд Балказан не хочет, чтобы она выдала его секреты.

─ Нет! – Александра снова замахнулась мечом, приняв более удобную стойку. Серебро защитит ее, если она успокоится и сосредоточится на цели, которую может выполнить. Хироши научил ее вдребезги разбивать рукой толстые планки дерева. «Я сделает это»,- повторила она с большей уверенностью, чем чувствовала. ─ Я не боюсь тебя.

Он сделал еще один шаг к ней, а затем вздрогнул, вскинув голову и принюхиваясь. Неожиданно выражение его лица изменилось, и злой ликан угрожающе зарычал.

─ Вижу, что опоздал. Как жаль. Лорд Балказан насладился бы твоим телом. Очень плохо, что придется тебя сейчас убить, - он выхватил серебряный кинжал из-за пояса брюк и поднял его, прыгая на нее.

У Алекс не было времени разобраться в его странных словах. Она сразу упала на колени и заметила, как враг пролетел над ее головой и приземлился позади нее. Подчиняясь молниеносным рефлексам, вскочила, волчком развернулась и вонзила меч ему в спину. Он закричал от изумления, падая на землю. На пол уже приземлился мертвый мужчина, коим когда-то был ликан.

Ей нужно найти Василиса. Подумав о нем, она испытала огромную волну чувств, ударивших в живот. Она … она ощущала его. Чувствовала. Он был в тронном зале, сражаясь с тремя ликанами. На краткий миг ошеломленная информацией, промелькнувшей в сознании, Алекс помчалась вниз по лестнице. Казалось, что сердце стучало в горле, пробегая мимо кухни в главный коридор. Она остановилась перед дверями тронного зала. Не раздумывая, распахнула их и вбежала внутрь, безумным взглядом стала выискивать Василиса.

И застыла, увидев, как три ликана наступают на Василиса, держа перед собой мечи. Они загнали его в правом угол зала. Александра закричала. Василис бегло взглянул на нее и свирепо зарычал:

─ Алекс! Беги!

Она опустила меч и выхватила лук и одну из стрел. Один из трех ликанов зарычал и прыгнул на нее, когда крик Василиса поднялся к стропилам. Алекс выпустила стрелу и ликан попятился.

Она собиралась выстрелить еще одной стрелой, когда сильная сжигающая боль побежала по ее венам. Алекс ахнула, пошатнувшись. Лук упал к ее ногам. Александра в изумлении подняла глаза на Василиса, сражающегося с напавшим на него ликаном. С каждым ударом кинжала злого ликана принц парировал своим мечом. Ужасаясь, ее взгляд перешел на другого ликана, который надвигался на нее.

─ Не тронь ее, ублюдок! – прорычал Василис. ─ Алекс! Беги, черт возьми! Беги!

Она, шатаясь, отступала назад, пока не уперлась в высокие, тяжелые доспехи. Ликан прыгнул и опустился на них. С нечеловеческой силой, бросился на нее. Алекс закричала, упав назад. Осела на землю с неприятным глухим звуком, выбив дыхание из своих легких. Александра стала сдвигать и отпихивать доспехи, зажавшие ей ноги, но ей не удалось даже сдвинуть их с места.

С безумием Алекс подняла глаза и увидела, как ликан, напавший на нее, присоединился к сородичу и они стали биться с Василисом на серебряных мечах. Алекс закричала, отчаянно пытаясь выползти из-под ловушки. Посмотрела на Василиса. Он бросил на нее испытывающий, полный страха взгляд и она впервые почувствовала настоящий страх. Боже мой! Они ведь не сделают этого!

Александра знала, что Василис не бьется в полную силу. Принц продолжал смотреть на нее, рычать, отвлекаться на нее.

Алекс закричала от острой, мучительной боли, раздирающей ее тело. Боже мой! Доспехи раздавили ее. Она чувствовала… словно кости трещали. Василис метнул на нее взгляд злости и беспокойства, тем временем один из ликанов прыгнул и приземлился за его спиной. Он схватил Василиса за волосы и оттянул голову назад, когда тем временем другой ликан выбил меч из рук Василиса, отлетевший на несколько шагов. Алекс закричала в полном ужасе, отчаянно отпихивая доспехи. У Василиса нет серебра! Они убьют его.

Ее тело застыло. Почему-то по телу все больше стало растекаться оцепенение, как необычное чувство заполнило кости. Инстинктивно она подняла лицо и выглянула в одно из окон. На небе поднималась полная луна.

Которая манила ее.

Алекс не могла ни поверить, ни остановить то, что случилось дальше. Тело изогнулось, расширилось и превратилось в массивного ликана. Огонь и лед потекли в ее венах. Начали расти когти, а кожа растягиваться. Она откинула доспехи и вскочила - во все семь футов, как настоящий ликан.

Потом Алекс в замешательстве посмотрела в окно, повернула голову назад и громко, зловеще зарычала. Она мазнула по Василису взглядом и увидела ликана, упирающего кончик кинжала в шею принца, тем временем как другой удерживал его за спиной.

Но, казалось, Василис не беспокоился о своей переменчивой судьбе, потому что продолжал смотреть на Алекс. На его лице читалось полное недоверие.

Молниеносно Алекс подняла стрелу с земли и бросилась к луку в нескольких шагах. Подняла, вложила в него стрелу и выпустила в ликана, который был готов убить Василиса. Она повалилась на колени.

Александра испытала еще одну волну надвигающей трансформации и испугалась, уставившись на вытянувшиеся руки, которые возвращались в человеческий вид.

Василис развернулся и схватил ликана за глотку, отрывая его от земли. Он повернул голову и прорычал Алекс.

─ Кинжал! – закричал Василис.

Ее одежда лохмотьями лежала на доспехах, и поэтому она обнаженная подползла к кинжалу, лежащему в пару шагах от нее, и схватила его, метнув. Василис осторожно поймал его, и вонзил в живот ликана. И только после этого начал превращаться в человека.

Он пробежал по ней взглядом и, тяжело дыша, опустил кинжал на землю.

─ Боже Мой! – У него резко вырвались эти слова. Он, шатаясь, приблизился к ней. – Ты моя единственная!

У нее пекло глаза и, не сдерживая, по щекам потекли слезы. Они выжили и, судя по утихающим звукам битвы в замке, война закончилась.

Василис превратился в человека и приблизился к ней, опускаясь на колени. Мягко обнял ее и крепко прижал к себе.

─ Боже мой. Что я наделал, - хрипло произнес он, его голос переполняли чувства.

Она обняла его за талию и прикрыла глаза.

─ Так легенда не врет, - прерывисто сказала Алекс. ─ Когда вы занимаетесь любовью с той единственной своей, второй половинкой души, то в следующее полнолуние она превращается в ликана.

Он втянул воздух.

─ Ты знала?

Она кивнула.

─ Я говорила, что Хироши много знал. Он научил меня всему.

Принц взял ее лицо в ладони и посмотрел в глаза.

─ Ты не боишься того, кем стала.

Она улыбнулась ему немного робко.

─ Если бы я не обратилось, к счастью, произошло все по-другому, я не выбралась из-под доспехов, и тот ликан убил тебя. И… и теперь я смогу остаться с тобой навсегда и тебе не придется наблюдать, как я состарюсь и умру. Я люблю тебя, Василис.

Его глаза засияли от непролитых слез, когда он нагнулся и поцеловал.

К концу дня убрали все следы кровавой бойни как в замке, так и в деревне. Несмотря на то, что потери среди людей и ликанов оказались минимальны, все равно горько и печально было, когда пришло время сжигать их. Все благодарили богов, что сберегли всех детей и секретные туннели снова исправно послужили жителям.

Алекс только вернулась из будуара, где проводила время с Ариель. Детям ликанов сегодня не позволили выйти на улицу, пока не убрали все оставшиеся следы нападения. Все, включая Алекс, помогали, и теперь она с Василисом лежали истощенные на кровати.

─ Кто такой лорд Балказан? – спросила Александра, положив голову ему на плечо.

─ Очень старый ликан, старее меня, который несколько столетий назад перешел на сторону зла. Его стая в горах разрастается благодаря тому, что во время полнолуния уносит жизни невинных людей, отравляя их дьявольской душой.

Она вздрогнула.

─ Бедная Катя. Что ей пришлось вынести.

─ Она сбежала от него. Ей единственной повезло, - он крепче прижал ее к себе. ─Хеста поможет ей вернуть память, но пройдет очень много времени, прежде чем Катя вернется к нормальной жизни. Ее демоны сильны.

─ Думаешь, в следующее полнолуние лорд Балказан нападет снова, чтобы убить Катю?

─ Да, - мрачно произнес Василис. ─ Сколько королевство будет пристанищем для Кати, столько он будет продолжать нападать. Она была с ним два года и знает о нем то, что он желает оставить в тайне.

Она резко выдохнула.

─ Как я скрою от Ариель все эти сумасшествия?

─ Когда малышка подрастет, мы дадим ей право решить превращаться или нет, - успокоил ее Василис, хотя его голос был мрачным.

─ Надеюсь, она выберет превращение. Хеста говорила, что тогда ее болезнь полностью излечится.

─ Да. Значит, она всегда будет с нами. Нам не придется смотреть, как она растет и умирает.

─ Как думаешь, когда мы сможем ей рассказать о нас? О том, кто мы?

─ Скоро. Ребенку легче принять это, чем взрослому, - принц притянул ее к боку, целуя в макушку. ─ Алекс, я думал, что легенда – миф, но когда стал свидетелем твоего превращения, не смог поверить в то, что женщина, которую я люблю, - моя единственная, - он остановился. ─ Хироши объяснил тебе, что ликан может спонтанно обращаться в волка или ликана не только в полнолуние?

─ Да. В действительности, я никогда не верила в это, но также знала, что он никогда не солжет мне или не научит тому, во что не верил сам. Я слепо доверяла его учениям.

─ Звучит так, словно он был невероятным человеком.

─ Да.

Василис сжал объятия и тяжело задышал.

─ Подумать только, как я был близок, чтобы потерять тебя.

─ Василис, думаешь, твоя мать была единственной отца?

─ Нет. Знаю, отец любил ее, но она не любила его настолько, чтобы жить. Кроме того, это было два века назад. Отец вспоминает о ней с нежностью и простил ей самоубийство, но он не сломлен, что случилось бы со мной, если я потерял тебя.

─ Мне нравится твой отец. Он не должен быть один. Надеюсь, он найдет свою единственную.

─ Несмотря на то, что отец верит в легенду, однако не думает, что где-то существует его спутница жизни. Печально, что он продолжает считать, что ему навечно быть одному.

─ Ты не верил в легенду.

─ Верно. Не верил, но все же влюбился в тебя. Отец никогда не позволит себе влюбиться. У него сильная воля и я боюсь, что у него получится не полюбить никого.

─ Где-то есть его единственная. Я знаю.

Его мягкий рык был заглушен волосами на ее макушке.

─ У моей амазонки сердце романтика.

─ У меня всегда была сердце романтика, просто я не верила, что найду свою любовь.

─ Ну это так. Навсегда.

─ Я все еще не могу поверить, сколько денег вы заплатили участницам, когда отменили соревнование. Я все еще чувствую вину за это.

─ Не тревожься, перестань об этом думать. Мы богаче, чем ты думаешь.

─ Не могу поверить, что мы вместе навсегда. Интересно, какой мир будет через пять столетий?

─ В одном я уверен точно. Моя любовь не изменится.

Александра улыбнулась ему.

─ Я люблю тебя, принц ликанов.

─ Я тоже люблю тебя, амазонка.

Он перевернул ее на спину, обнимая под собой, и до первого луча солнца приступил показывать, как сильно ее любит.

Конец

[1] 9 футов – примерно 2,7 метра

Принц Ликанов

Анастасия Мальтезос

Переводчик: Ангелина Вонсович ( ник - Адилия )

Бета ─ ридер: Адили я

Обложка : Злата

Перевод сайта:http://kniga─ read.ucoz.ru/

Серия: Легенда ликанов книга ─ 1.

Аннотация

Он – принц ликанов, поклявшийся защищать своих людей. Она – воительница , которая сражается с серебреным оружием . Принц Василис не верит, что для каждого оборотня существует одна , истин ная суженая . Пока не начинает задумываться над тем, что для утоления похоти и все возрастающего голода, который не может насытить, ему необходимо две ─ три девушки за одну ночь. Возможно, легенда права и пришло его время встретиться со своей суженой. Есть ли та единственная, которой предназначено быть его? Единственная на всю вечность, способная удовлетворить его неослабевающий голод. Нет. Нет такой человеческой женщины, которая нужна ему. Его суженая должна быть храброй, сильной бесстрашной и в ее венах должно струиться столько огня, что и во всех ликанах ─ воинах вместе взятых не взять.

У Александры есть цель: выйти за принца, чтобы спасти жизнь своей младшей сестренки. По воле случая их судьбы переплелись и привели ее к нему, но при первой встрече она пытается убить его. Она ─ красивая воительница, перед которой преклоняются мужчины, которая не боится ничего и никого выше себя… и не попадет под чувственные чары соблазнения принца.

Посвящается Джорджии и Луи.

Глава 1.

─ Чертово соревнование! Он окончательно лишился рассудка.

─ Король лишь желает помочь вам найти подругу сердца. Он знает, что ваше время встретить суженую пришло.

Василис метнул на начальника стражи взгляд, полный угрозы.

─ Я не подвергаю сомнению его мотивы, но сомневаюсь в его методах, - прорычал мужчина, когда его окатила еще одна волна гнева. – Когда я осознал, что пришло мое время выбирать невесту, мне и в голову не приходило, что он пригласит со всего королевства женщин, которые будут состязаться за право выйти заменяя замуж.

─ Ваше Высочество, вам также пора задумываться и о наследнике.

Василис изменился в лице и сделал еще один глоток эля.

─ Я уклонялся от серебра двести лет, мой друг. Могу еще столько же избегать его. Именно сейчас меня больше беспокоить это проклятое соревнование.

─ Бегство не вариант.

В суженных черных глазах Василиса перемешивалось молчаливое предупреждение со свирепостью.

─ Знай свое место, Малек.

Практически тотчас же чувство вины притупила его злость. Малек был не просто начальником стражи, но и его вернем другом больше двух столетий.

─ Я не убегаю, - произнес Василис. - Оглянись. Со мной на привале двадцать стражников. Нашему каравану устроили королевские проводы, когда мы уходили. Если я сбегу, то меня не будет окружать армия из воинов-ликанов.

─ Вы знаете, что ваш отец никогда не позволит вам путешествовать в одиночку. Ваша безопасность – его главная забота. Как и с соревнованием, Его Высочество знает тот тип женщин, который сделает вас счастливым: оно коронует женщину, сочетающую в себе все качества, которые вы ищете в суженой.

Василис мрачно, как- то хмуро взглянул на Малека.

─ Ты видел королевский пергамент, друг мой? Он запланировал стрельбу, где участницы должны поразить цель на расстоянии больше двухсот шагов. А дальше он придумал, что оставшиеся соперницы сразится в рукопашную друг с другом? Не удивлюсь, если эти женщины поранятся.

─ Король хочет найти для вас идеальную человеческ уюженщину, - произнес Малек. – Та, на которой вы женитесь, может не выбрать превращения, поэтому она должна полагаться на свою человеческую силу и навыки, чтобы защитить себя.

─ Как бы то ни было, мой верный друг, эту Амазонку мой отец воспримет как мою вторую половинку, которой не существует, - Василис откинулся назад, облокотившись о валун, и, тяжело вздохнув, взглянул вверх на ночное небо.

─ Давай еще немного выпьем эля и на сейчас забудем об этом чертовом соревновании.

Василис сделал глоток эля, ощущая, как возбуждение пробуждает его чресла. Проклятье. Его сексуальный аппетит непомерно возрастал, и он стал задумываться, что, возможно, отец мог быть и прав, говоря о том, что пришло его время найти суженую.

Василис скривился. Нет, он не мог поверить, что существовала женщина, способная утолить его аппетит. Одна на всю его вечность.

На последнем привале несколько назад ему потребовалось общество трех девушек легкого поведения, чтобы утолить его вожделение, но им не удалось это. Он задавался вопросом, до какой степени сможет облегчить свое проклятое возбуждение в следующей деревне, которая лежала у них перед возвращением домой.

Он еще больше откинулся на валун и пристально смотрел почти полную луну, сжав в тонкую полоску губы его. Василис знал, что должен сделать. По возращению домой он скажет отцу, что отказывается от соревнования.

Что касается его повышенной, ненасытной похоти, ему придется мириться с временным облегчением, которое найдет у добровольных постельных любовницах.

Единственно, что знал Василис о женщинах то, что они предсказуемы, слабы и нуждаются в мужчине, который будет их защищать.

******

Александра ударила разбойника коленом в пах и достала из─ за пояса брюк кинжал. Она услышала крик младшей сестры за валуном, где та пряталась. Разбойник выругался и согнулся пополам, когда девушка глубоко всадила ему кинжал в спину.

─ Ариель! – Хрипло вскричала она, истощенная победами над двумя из четырех разбойников, которые полезли в их скудный лагерь пятнадцать минут назад.

─ Алекс, помоги! Здесь плохой мужчина!

От увеличившегося страха сердце Александры забилось в тесной груди, когда она сражалась с третьим разбойником.

─ Ублюдок! Сдохнешь мучительной смертью, если хоть волос упадет с ее головы, - прокричала она через плечо.

Третий разбойник ударил ее кулаком по лицу, и подбородок взорвался от боли, когда она полетела на землю. От боли у Александры свело лицо. Но переборов боль, с силой ударила его ногой по щиколотке, тем самым опрокидывая на землю. Она прыгнула на оглушенное тело и всадила кинжал глубоко в живот.

Александра не чувствовала угрызений совести. В головах этих разбойников была лишь одно: убить и ограбить их. Поэтому никто не путешествует через эти части гор.

Но у Александры не было иного выбора. Здесь проходил самый короткий путь в королевство короля Драго, где она обязана победить в королевском соревновании. От этого зависела жизнь ее сестренки.

Александра убила четвертого и последнего разбойника, пронзив его стрелой, выпущенной прямо в сердце. Добежав до вытянутых рук сестры, Ариель заплакала, и Александра немедленно обвила маленькое тело руками, проверяя на наличие ран. Которых не оказалось, и она была благодарна богам за это. Девушка сжала шестилетнюю сестренку в руках и крепко обняла.

─ Мне жаль, что привела тебя сюда, но это самая короткая дорога.

Ариель немного заторможено кивнула, вытирая маленьким кулачком слезы.

─ Я знала, что ты спасешь меня.

Александра поцеловала ее в лоб.

─ Ты знаешь, почему мы должны идти в то огромное королевство?

─ Да. Ты собираешься выиграть в королевском соревновании, выйти замуж за принца и стать обладательницей достаточно количество золота, чтобы найти лучшего целителя для меня.

Александра постаралась улыбнуться, увидев тени под глазами Ариель.

─ Именно, и ты вырастишь и будешь сильной, выйдешь замуж за хорошего человека и у тебя будет прекрасная жизнь.

Ариель кивнула. Александра видела, что она борется с новыми слезами.

─ Что не так? Опасность же миновала.

Губы Ариель задрожал.

─ Я боюсь, что злые люди хотели убить тебя, и я бы осталась совсем одна.

Александра села на камень и посадила хрупкую сестренку к себе на колени.

─ Иди сюда, - мягко произнесла она. ─ Запомни одну вещь. Я никогда не оставлю тебя. Я всегда буду защищать, и заботиться о тебе.

Первое, она должна вывести их с территории разбойников. Алекс победила четверых, но что если их больше? Больше, чем девушка могла справиться? Плохо, она продолжала думать о скрывающихся в горах ликанах - зверях в 8 футов в высоту и клыками, которые могли разорвать человека надвое. Она никогда не видела их и молилась, чтобы они оказались мифом. Александра отбилась от четверых разбойников, но сомневалась, что достаточно сильна, чтобы сразиться с монстром.

Даже воительницы имеют границы.

********

─ Это территория разбойников, Ваше Высочество. Мы должны выбрать другую дорогу, - тихо пояснил Малек.

─ Люди нам не опасны.

─ Они носят серебро, Ваше Высочество. Если мы выберем другую дорогу и не остановимся в двух ближайших деревнях, то доберемся назад во время. Мы уже и так выбились из расписания.

─ Воины устанут. Нет. Мы пойдем через эту территорию и вернемся домой за неделю.

─ Хорошо, Ваше высочество. Я приготовлю мужчин.

Василис стегнул поводьями и его белый конь ускорился. Он знал, что Малек никогда не выскажет свои мысли вслух. Его верность и уважение не поддавались сомнению.

Они отставили от графика из- за тех трех девушек в последней деревне, от которых невозможно было отодрать Василиса. По этой причине ему потребовалось два дополнительных дня, тем самым отложив их возвращение домой.

Василис слышал, как Малек отдавал приказы стражникам.

─ Мы пойдем через территорию разбойников. Будьте настороже. В этих краях наш вид маскируется под человека. Они могут притвориться нищими, разбойниками, бездомными, но они опасны. У всех них есть серебро.

Они ехали в тишине, пока Ортега не отъехал от начала каравана и не закричал.

─ Я вижу что- то наверху. Стойте!

Караван замер и Малек повернулся к Василису.

─ Поеду посмотрю, что там.

Василис кивнул, его лицо приобрело суровые черты.

─ Будь осторожен.

─ Это засада, - заорал Ортега.

С придыханием выругавшись, Василис пришпорил коня и подъехал во главу каравана.

Он прищурил глаза, пристально изучаю четверых мертвых разбойников на земле.

─ Малек, ты думаешь о том же, что и я?

─ Да. Шесть лошадей. Где другие двое?

В этот момент стрела рассекла воздух и попала точно в плечо Малека. И оставила крошечную дырочку на его одежде, когда упала на землю. Ортега поднял стрелу и внимательно осмотрел наконечник.

─ Серебро! - закричал он. ─ Защищайте принца.

За секунды подскочили двадцать лошадей и заметались, окружая Василиса. Он всматривался через своих людей и увидел на расстоянии девушку. Его живот сжался в ответ на что- то первобытное, древнее.

Она стаяла на камне, расставив ноги, облаченная в мужские брюки и белую рубашку. Василис прищурил глаза и пристально рассматривал ее длинные черные волосы, непослушные и спадающие ниже талии. Она стояла на фоне луны, целясь в них из лука.

─ Убирайтесь или в следующий раз я буду целиться не в плечо, - громко крикнула она.

Василис глубоко вдохнул, впитывая ее запах, и резко застыл, когда сладкий запах окружил его.

Человек. Простая смертная. Но очень красивая, как он мог судить с этого расстояния. Его чресла натянулись в ответ на появившееся желание, что пробежало по его венам.

─ Кто она? – хрипло спросил Крако.

─ Она стреляет серебром! – зарычал Малек.

Василис посмотрел на своих людей и напрягся.

─ Спокойно. Это всего лишь простая, смертная девушка, - иронично заметил он.

Все они были в замешательстве, словно стали свидетелями того, как с неба упал ангел. И тотчас в воздухе просвистела еще одна стрела и угодила в то же самое место на плече Малека. Василис моментально перевел взгляд пристальных глаз назад на девушку и в том, как он сузил глаза, было нечто угрожающее.

« Определенно не ангел», - подумал он.

─ Последнее предупреждения, мужчины. Убирайтесь, - твердо крикнула она.

─ Эта девушка чертовски хорошо стреляет, - мрачно заявил Малек, осматривая свое плечо. ─ Немного глубже, и она прервала бы мое бессмертное существование.

─ Отойдите в сторону, - прорычал Василис своим людям.

─ Нет, Ваше Высочество. Она опасна, - гневно произнес Малек и громко рявкнул: ─ Воины, стянуть защиту.

Мужчины сдвинулись ближе, сужая прорехи перед Василисом.

─ Считаю до трех, - выкрикнула она, ее голос звучал более сильнее и уверенней. – Убирайтесь.

Василис не мог поверить. Девушка не боялась. Боже! Она чертовски высокомерная и дерзкая. От ярости он свел брови. В их венах бежала кровь бессмертных ликанов, а она считала, что может сразить их? Проклятье! Она либо самая храбрая из всех людей, которых он когда- нибудь встречал, либо самая сумасшедшая.

─ Думаешь, она убила четверых разбойников? – спросил Ортега.

─ Если это так, то ее навыки также великолепны, как и ее красота, - хрипло произнес Крако, его лицо потемнело, когда глазами прошелся по впечатляющей женской фигурке. Из его горла вырвалось низкое рычание.

Василису было отвратительно слушать это.

─ Быть на чеку, воины. Вероятно, за ней прячутся мужчины.

« Что произошло с ними ? Ведут себя так, словно никогда в жизни не видели женщины » ,- со злостью подумал он. Эта девушка волновала его людей, отчего они растеряли весь боевой настрой и расслабились. Проклятье! Ему необходимо взять дело под контроль.

─ Дайте мне пройти, - прорычал он.

Малек бросил на него непреклонный взгляд.

─ Нет. Вы станете открытой мишенью, Ваше Высочество.

─ Это прямой приказ, мой друг.

Воины расступились, позволяя ему выехать вперед. Василис изучал уверенную девушку, хладнокровно готовую выпустить еще одну стрелу. Он более тщательней присмотрелся к ней. И с этого расстояния разглядел соблазнительные изгибы ее бедер, длинные, стройные ножки и настолько тонкую талию, что возможно мог измерить ее своими руками. На мгновение ему показалось, что очарован ею и пристально посмотрел на ее величественную позу. Он выругался. Эта девушка заставила вновь его напрячься от неконтролируемого вожделения. В этот момент он не знал, что хуже - то, как она влияет на его мужчин, или как влияла на него самого.

─ Опусти лук. Сейчас же, - прорычал мужчина.

─ Нет.

Дерзкая! Его гнев дошел до опасной точки кипения.

─ Мужчины, что прячутся за тобой, не соперники моим воинам. Сдавайся, девка.

─ Нет. Ты сдавайся, воин. Либо немедленно убирайтесь, а то пожалеете.

Он удерживал свой пристальный взгляд на ней и медленно поднял лук, который был прикреплен к упряжи, на уровень плеч. И, не отрывая от нее глаз, достал стрелу из сумки, что висела рядом с левой ногой. Он собирался выстрелить в нее.

─ Опусти свой лук, - приказал он.

Тотчас, ее стрела поменяла траекторию и выбила стрелу из егоруки.

И начался кромешный ад. Малек выкрикивал приказы, Крако и Ортега целились в нее, приготовившись стрелять, пока остальные стражники окружали Василиса.

Василис во все глаза смотрел на нее, ошеломленный случившимся. Инстинктивно он знал, что она специально целилась в его стрелу, и был поражен ее точному меткому попаданию. Эта девушка была великолепна, и впервые в своей жизни был больше чем удивлен представительницей прекрасного пола.

Но произошло кое- что, отчего в его венах заледенела кровь. Маленькая темноволосая девочка в запачканном платье залезла на камень и юркнула между ног девушки. Та быстро взглянула на него и жестом показала малышке спуститься вниз, когда его люди выпустили стрелы.

─ Нет! – заревел Василис, но было слишком поздно.

Одна стрела задела ногу, а другая просвистела недалеко от ее головы. Василис пришпорил коня, когда маленькая девочка закричала в ужасе, наблюдая, как девушка рухнула на колени.

Василис добрался до незнакомки, когда та дотронулась дрожащей рукой до пострадавшей головы, а другой прижала малышку к себе с целью защитить от мужчин.

─ У тебя кровь, - закричала маленькая девочка.

─ Шшш. Все в порядке, - мягко проворковала девушка.

Василис почувствовал, как живот скрутило от чувства вины. Девушка рассмотрела на руку, испачканной кровью, и скорчила лицо, и только после этого взглянула на Василиса. Их взгляды встретились: ее – яростный, его – обеспокоенный, и спрыгнул с лошади, опускаясь на колени перед ней. Мужчина видел, как она вздрогнула, когда он мягко отвел ее волосы в сторону. По его венам заструилось облегчение. Небольшая царапина. Слава Богам!

Малышка бросилась ему на грудь и заколотила крошечными кулачками.

─ Отойди от нее! Не прикасайся к ней!

Василис поморщился, когда мягко поднял девочку и отдал в руки Малеку.

─ Мы хотим помочь ей, малышка, - сказал он, от угрызений совести голос был хриплым.

Маленькая девочка всхлипнула, когда стала бояться Малека, и начала бить его. Малек мягко удерживал ее и бросил на Василиса мрачный взгляд полный сожаления. Губы Василиса сжались в тонкую мрачную линию, когда вновь посмотрел на девушку. Все, что он увидел в ее черных, как ночь глазах, - ярость.

─ Если ты обидишь ее, я убью тебя, - сипло произнесла она и упала на землю в обмороке.

Глава 2

Алекс проснулась от пульсирующей боли в ноге. Открыв глаза, не смогла сдержать стона и уставилась в дневное небо. Ей потребовалось несколько секунд, чтобы осознать, что лежит в повозке, которую тянула за собой лошадь. Повсюду она слышала цокот копыт идущих рысцой лошадей и изредка приглушенные голоса мужчин.

Она начала подниматься, но волна тошноты накрыла ее и она тяжело опустилась на импровизированную кровать. Боже, никогда раньше ей не было так плохо. Алекс подняла руку к голове и нащупала бинт, которым была обмотан лоб. Кто- то позаботиться о ее ране. Она пощупала ногу под куском брезента, которым ее накрыли. И поняла, что о ране на бедре тоже промыта и перебинтована.

─ Предположу, что синяк на щеке – подарок одного из тех разбойников, что напали на вас, - произнес низкий, мужской голос.

Алекс удивленно ахнула и тотчас перевела взгляд на сидящего в дальнем углу мужчину. И застыла. Именно ему она угрожала смертью непосредственно перед тем как … перед тем как … мой бог, она упала в обморок. Никогда в жизни у нее так не кружилась голова и перед ее глазами в пугающей вспышке проплыли все недавние события. Последняя, но ужасная стычка с мачехой, королевский пергамент, разбойники, с которыми она сражалась, и небольшая группа воинов… она застыла от ужаса и страха. Ариель!

Запаниковав, Алекс снова попыталась подняться и скорчилась от боли.

─ Где Ариель?

─ Твоя дочка в безопасности. Малек привязался к ней и сейчас она едет вместе с ним на лошади.

Ее накрыло такое облегчение, что она откинулась на импровизированную постель и закрыла глаза.

─ Приведи ее сюда, - попросила она, немного хрипло. – Я хочу, чтобы она была рядом со мной.

─ Тебе нужно отдыхать. Ариель в безопасности с Малеком. Он развлекает ее историями и играми, пока мы разговариваем.

─ Яне собираюсь болтать. Мне больно, - застонала она, сдержанно окидывая этого воина взглядом. И успела уловить слабый проблеск улыбки на его губах и решила лучше рассмотреть его.

Он сидел, облокотившись на деревянное ограждение, и смотрел на нее черными, бездонными глазами. Первая, что она заметила в нем, - его габариты. Даже сидя, мужчина казался огромным: длинные мускулистые ноги, которые вытянул перед собой, необъятные плечи, обтянутые в воинский наряд. Алекс оторвала взгляд от его накаченных мышц и пристально всмотрелась в симпатичное лицо. От его напряженного взгляда внутри нее все невольно сжалось.

─ Как ты победила четверых разбойников? – спросил он.

Вопрос, который не вызвал у нее удивления. Девушка вгляделась в его лицо. Красивое, но сейчас жестокое и безжалостное, черные как смоль глаза и густые черные волосы, спадающими ниже плеч. Алекс почти забыла, что он что- то спросил, когда опустила взгляд на его губы. Она откинула голову назад и закрыла глаза.

─ Где мои лошади?

─ Едут за нами. Они привязаны к повозке, что следует за нами. Как ты победила четверых разбойников? – повторил он.

Алекс вздохнула и открыла глаза, резко взглянув на него.

─ Ты бы задал мне этот вопрос, если я была бы мужчиной?

Его губы слегка дрогнули.

─ Возможно, нет.

─ Тогда представь, что я мужчина, и не должна отвечать на какие- либо твои вопросы, - пришлось бы слишком долго рассказывать о том, как она научилась сражаться и пользоваться оружием, и у нее не было желания с кем- либо делиться этим.

Лицо воина посерело.

─ Хорошо, - произнес мужчина и встал.

Алекс резко втянул воздух.

« Он огромен», подумала она, когда смотрела на него снизу вверх.

─ Приведи мою … приведи ко мне Ариель, - наконец- то девушка сформулировала просьбу, ее голос звучал тише из- за слабости, которую она чувствовать. – Поблагодари Малека, что присмотрел за ней, но я хочу, чтобы она была рядом со мной.

Воин кивнул и перемахнул через борт повозки. Она слышала, как он приземлился на землю – конечно же, на ноги - и снова закрыла глаза.

Прямо сейчас у нее на уме было только две вещи: еще отдохнуть и обнять Ариель. Всему свое место и время. Также ей не давал покоя этот воин и мысль, как она доберется до земель короля Драго после своего выздоровления.

Алекс почти уснула, когда к ней прижалось хрупкое тело Ариель. Не открывая глаза, Алекс обняла сестренку, удовлетворенно вздохнув, и погрузилась в сон.

******

Василис рассматривал девушку с дочкой, и странное тепло разлилось по его венам. Все, что он узнал от пытавшегося разговорить девочку Малека, что ее мать зовут Александра.

Василис улыбнулся, вспоминая как маленькая девочка смотрела на Малека бунтующим зверьком, когда тот старался выяснить побольше информации от нее, но малышка не поддалась. Только когда Малек изменил тактику и начал играть с ней, она улыбнулась.

Александра тихо застонала во сне, но Ариель крепко спала рядом с ней и ничего не услышала. Василис нахмурился, отчего на лбу появилась складка. Было что- то западающее в память в этой девушке, нечто печальное, что нависало над нее.

Но не только это заинтриговало его, но и то, где она научилась сражаться и стрелять так, как большинство мужчин и не мечтали.

« И ее красота», - подумал он, изучающим взглядом скользя по ее пленительным изгибам.

В ней было нечто больше. Эта девушка – воин. Василис всегда был уверен, когда встречался с равным себе воином.

Его интересовало, как девушка была настолько любящей свою дочь матерью, что убила четверых, о схватке с которыми говорил лишь синяк на щеке?

« Единственные царапины и порезы на ней были нанесены его людьми», - мрачно вспомнил он.

Что ж, у него было достаточно времени, чтобы выяснить, кто она, потому что в ближайшее время она никуда не сможет уйти. В его голове появилась мрачная мысль - что если она шпионка? Что если его ненавистные враги- собратья отправили ее? С тех пор как всем стало известна его репутация в отношении красивых женщин, гениальней оружия и не придумаешь.

С глубокой задумчивостью на лице, он перепрыгнул через бортик повозки. Его лошадь шла рысью рядом с ней, и Василис приземлился прямо в седло. Схватил поводья и подъехал к Малеку.

─ Она ничего не рассказала мне, - произнес мужчина, добравшись до друга.

─ Мне тоже не получилось разузнать что- нибудь от ее дочери.

─ Думаешь, они послали ее?

─ Сомневаюсь. Почему она тогда путешествует с ребенком? – Лицо Малека посерело. – Но я не отбрасывать в сторону такую возможность, что эти твари могли придумать план настолько дьявольский, как этот.

─ Именно об этом я и подумал, - Василис напряг губы. – Что ж, нравиться нам это или нет, у нас две гостьи и мы ничего с этим поделать не сможем.

─ Мы всегда можем бросить их и оставить на произвол судьбы, - иронично предложил Малек.

Бровь Василиса взметнулась вверх.

─ Признайся, друг мой. Ты заинтригован и озадачен ею, как и я.

─ Ваше Высочество, я поражен ее способностью стрелять. Несмотря на силу и скорость ликана, все же она могла научить некоторым вещам ваших людей.

Василис прищурился.

─ Да, может, - тихо прошептал он.

─ А также может быть покажет вам, что не все женщины слабые, - как бы невзначай продолжил Малек.

Василис бросил на него взгляд.

─ Полегче, мой друг. Девушка знает, как защитить себя, ни больше, ни меньше.

─ А еще она очень красива, - невинно добавил Малек.

Василис не купился на это.

─ Да. Слепой мог разглядеть ее красоту, а глухой услышать, что ты предлагаешь.

Малек пожал плечами.

─ Вы в чем- то меня обвиняете?

Василис подумал о девушке, что спит в тридцати шагах от него.

« Да», признался он. Она обладала теми качествами, о которых говорил Малеку и которые делали ее идеальной для него женщиной, но Малек забыл об одной детали.

У Александры была дочь, а это значит, где- то есть и муж. Василис не нужны те девушки, у которых есть мужья.

******

Алекс открыла глаза и в изумлении уставилась на пожилую женщину, которая прикладывала холодный компресс, смоченный в неком растворе, к ее щеке. Все ее тело затекло, и она пожалела, что не осталась в забытье сна. Попыталась сдвинуться, но от боли в ноге застонала.

─ Успокойся, - над ней нависла пожилая женщина. – Мы должны снять твою одежду, только так я смогу узнать есть ли у тебя другие ушибы.

─ Мыничего не будем делать. Кто вы?

─ Я - Хеста, целительница. Мне приказали позаботиться о тебе.

Алекс не сомневалась, кто приказал. Она вспомнила воина с мрачным, хмурым взглядом, который был с ней в повозке, когда ее озарило.

─ Где Ариель? Где моя…

─ Твоя дочка в безопасности, миледи. Она обедает с Малеком.

Алекс расслабилась. Малек был тем мужчиной, который приглядывал за ее сестренкой и тем, о ком говорил беспощадный с виду воин. Она задумалась о том, сколько же она проспала, если это можно назвать сном. Ее мучили кошмары, было больно и неудобно все время. С болью и неудобством девушка уживалась. Господь знал, жизнь с мачехой многому научила ее. Алекс нахмурилась, стиснув от напряжения губы в тонкую линию. По привычке рука потянулась к кинжалу, но его не оказалось на поясе, где она обычно держала его, спрятав для безопасности от посторонних глаз.

─ Да, миледи. Забрали. Все твое оружие забрали. Господин приказал, что будет лучше забрать все острые предметы от тебя подальше, - предположила пожилая женщина, хихикая. – Было такое зрелище. Я никогда не видела, чтобы столько воинов побледнели в одночасье, - она хитро посмотрела на Алекс. – Какой фурор ты произвели, встав перед небольшой армией лучших воинов страны. Только ведьма обладает такой силой. Ты ведьма, миледи?

Алекс рассмеялась бы, если боль позволила.

─ Будь я ведьмой, то не лежала, неспособна пошевелится, не так ли?

Целительница кивнула.

─ Да. Как я и думала. Теперь позволь мне помочь тебе подняться, чтобы я смогла снять твою рубашку и нижнее белье.

Алекс отпрянула.

─ Нет. Я не желаю обнажаться перед караваном, полного воинов.

─ Упряма настолько, насколько хороша в стрельбе, - раздался бесстрастный, низкий голос позади целительницы.

От низкого, язвительного тона скрутило живот Алекс. Это он- великан с тлящимися, темными глазами и чувственным ртом. Она немного приподняла голову и вгляделась за плечо Хесты. Он был дальнем правом углу повозки, прислонившись к плетеным корзинам и скрестив руки на объемной груди. Он выглядел столь большим и настораживающим, как она и запомнила.

─ Куда мы направляемся? – спросила она, надеясь, что ее голос не выдал ее переживаний.

─ Назад домой.

Было видно, как Алекс от раздражения сморщила лоб.

─ И где ваш дом, господин?

─ На другой стороне гор, за территорией разбойников, - с головы до пят он подробно изучил ее стройное тело среди брезента и покрывал. ─ Вы с нами надолго.

Алекс подумала о королевском соревновании и быстро кое- что подсчитала в голове.

─ Подготовь моих лошадей. Убедись в том, что они будут готовы к вечеру, - королевство короля Драго также располагалось на другой стороне гор, и она знала, что будет лучше, если она прибудет туда с Ариель одни.

Он поднял бровь.

─ Куда- то собралась?

─ Да и у меня нет лишнего времени.

─ Ты не можешь ехать куда- нибудь, пока не поправишься. Половину дня пути ты пролежишь пластом на спине.

─ Я рискну.

─ К тому же и своевольная, - с иронией прокомментировал воин. Целительница звонко рассмеялась, и он с предупреждением взглянул на нее, после чего перевел взгляд на Алекс.

─ Зачем подвергаешь дочь опасности? Это территория разбойников и ты не в том физическом состоянии, чтобы защитить ее.

Она сжала губы, раздосадованная его логикой. Было что- то в этом мужчине, что раздражало ее. Он был высокомерен, горд и окутан аурой некой величественности. Все это говорило ей о том, что он не привык, когда кто- то бросает ему вызов.

Этот великан взглянул на целительницу.

─ Если понадобиться, забери одежду силой. Проверь, есть ли другие раны. Я скоро вернусь, - затем он спрыгнул с движущей повозки, приземлившись на спину своей лошади, идущей рысью рядом.

Алекс свирепо уставилась на пожилую женщину. Целительница не была хилой, скорее наоборот, выглядела крепкой и сильной. Алекс сомневалась, что у нее получиться отбиться от попытки раздеть ее.

─ Коснитесь меня и, я убью вас, - произнесла девушка.

Целительница усмехнулась, но на этот раз ее серые глаза сияли по-теплому.

─ В твоих венах больше огня, чем в двадцати мужчинах, миледи. Теперь мне понятно, чем ты его так заинтересовала. Не бойся меня, дитя. Я хочу помочь. Я возьму этот брезент и покрывала и занавешу повозку со всех сторон, чтобы никто не увидел тебя.

Мазь, которой ей намазали подбородок, сняла достаточно боли и Алекс задумалась, есть ли у нее другие раны на теле. Только Бог знает, что должно быть да, потому что у нее болело все тело. Победили логические доводы воина. Кроме того, чем скорее она поправится, тем раньше они с Ариель продолжат путь.

─ Хорошо, - уступила она.

После того как через несколько минут повозку занавесили, Хеста повернулась к Алекс.

─ Помоги мне снять рубашку.

Алекс была благодарна за помощь, так как не могла поднять руки выше плеч. Через несколько минут, все ее верхняя одежда была снята. Пожилая женщина пощупала обнаженный живот Алекс, грудь и плечи, параллельно спрашивая больно ли той где- нибудь. Алекс отвечала отказом и целительница помогла ей перевернуться на живот.

За чем последовал резкий вздох Хесты.

─ Святые небеса! Что это за шрамы? – спросила пожилая женщина.

Алекс закрыла глаза.

─ Шрамы из прошлого. Не обращайте внимания.

─ Девочка, на них нельзя не обращать внимание. Рубец на рубце.

─ Я сказала, игнорируйте их, - рявкнула Алекс. Она вернулась назад в прошлое по тропинке памяти.

─ Ах, караван остановился. Девочка, мне нужно взять другие мази, - произнесла целительница. – Они помогут смягчить и постепенно убрать эти шрамы, - когда пожилая женщина подняла боковую перегородку, то Алекс услышала, как та пробурчала: ─ Небеса мне в помощь, но не думаю, что смогу сделать с ними хоть что- нибудь.

Алекс прикрыла глаза, подставляя спину под успокаивающее дневное солнце. Прошлое незаметно пробралось в ее мысли, и она попыталась прогнать его, желая расслабиться, но было легче сказать, чем сделать. Зажмурилась, думая о тех побоях, которые ей пришлось выдержать ради того, чтобы уберечь Ариель от кнута. Она приняла бы еще сто избиений, если это означало, что сестренку не навредят, но теперь это уже не имело значения. Мачеха мертва.

Низкий голос позади нее ворвался в ее мрачные мысли:

─ Боже мой!

Алекс в удивление ахнула.

─ Уходи! – Она знала, кто стоял над ней, и она быстро схватила покрывала из- под себя и набросила на себя, чтобы скрыть спину. Скривившись от боли, она перевернулась на спину и взглянула в темное и устрашающее выражение лица воина.

─ Кто высек тебя? – выдавил он.

Алекс замерла. Последнее, в чем она нуждалась, была жалость.

─ Тот, кто больше не причинит мне боли.

─ Кто пытал тебя? – спросил он, его лицо стало более мрачным, угрожающим, когда перевел взгляд к роскошной ложбинке ее грудей, не скрытой покрывалом.

Низкий, глубокий гортанный рык сорвался с его губ и на мгновение Алекс испугалась. Она подтянула конец покрывала, чтобы скрыть грудь.

─ Никто.

─ Ответь мне. Немедленно.

Алекс чувствовала нечто дикое и примитивное, что было готово взорваться в нем, и приподняла покрывало еще выше.

─ Я сказала, что никто. Это … это никого не касается.

─ Ясно, ─ он пробежал грубой рукой по густым, темным волосам, когда вернулась Хеста, несся сумку.

Вошедшая женщина недвусмысленно посмотрела на него.

─ Леди нужно уединение, Ваше …

─ Позаботься о ней, ─ прорычал он и спрыгнул с повозки.

Глава 3

Неумолимо Василис хмурился, когда думал о пленяющей девушке с шрамами на спине. Он представлял, как пожилая целительница натирала шелковую кожу Александры мазью и его чресла тут же наливались. Скривился от раздражения, потому что не знал чего хотел больше, взять ее или защитить.

Никогда в жизни, его мысли не занимала сексуальная и коварная соблазнительница с острым язычком. Проклятье. Кто поступил с ней так жестоко?

Мог ли муж оставить все эти отметины на ее спине, муж, который, может быть, сейчас с отчаянным упорством преследует ее? Василис стиснул челюсть и выругался под нос. Если он увидит этого ублюдка, то оторвет его конечности от тела.

─ Что послужило причиной вашей кровожадности, Ваше Высочество? - спросил Малек.

К напряжению Василиса добавилось и раздражение.

─ Сколько раз я должен говорить тебе прекратить называть меня Ваше Высочество?

Брови Малека взметнулись вверх.

─ Более важно, что так омрачило ваше настроение, что вы в такой ярости? Что теперь случилось с девушкой?

─ Ты задаешь слишком много вопросов, - огляделся по сторонам Василис. – Где её дочь? Разве она не должна быть с тобой?

─ Она в повозке Пэдди. Он учит ее резать и готовить бобы к вечерней трапезе. Полагаю, что действительно слышал смешок от того старого простока.

Василис кивнул, думая об их придирчивом, всегда в отвратительном настроении поваре. Он не удивился, что маленькая девочка нашла подход к сердцам всех, кого она встречала, как и ее мать, которая занимала большую часть мыслей Василиса, с тех пор как он встретил ее.

« И его воинов», с сухой иронией признался он, ловя их взгляды, которые они бросают исподтишка на ее повозку.

Мать с дочкой очень похожи.

Одна, занятная милая малышка, от общения с которой оттаивали замерзшие сердца, а другая, девушка─ воительница с голосом сирены, которая удерживала внимание мужчин на себе. Его губы презрительно скривились. Они не простые мужчины. Они – звери, маскирующиеся под людей.

─ Кто-то бил ее, - с неприязнью произнес Василис. – У нее на спине множество шрамов. Это мог быть ее муж. Будьте внимательны. Возможно, он идет по ее следу.

Малек тотчас оцепенел.

─ Да. Я предупрежу воинов, - и ушел.

Василис дернул лошадь за уздечку, его мрачный взгляд был сосредоточен на дороге перед ним, но все, что он видел, это девушка, лежащая в нескольких шагах позади него, ее крепкое, обнаженное тело под покрывалами.

Она даже не вздрогнула, когда впервые взглянула на него. Он озадачился: мог ли он чем-нибудь заинтересовать ее. Василис не привык, что его игнорирует прекрасный пол, и не мог не подумать, что было в ней такого, что делало ее невосприимчивой к нему.

Он даже не был уверен, а знала ли она о том, что он – принц.

Что-то подсказывало ему, что когда она поймет это, то сбросит всю свою защиту и будет такой же, как другие женщины, которых он встречал и затаскивал в кровать во время путешествий.

Эта мысль не давала ему покоя, и он бросил лошадь в галоп, четыре воина расположились по бокам от него, пришпорив своих лошадей к быстрому походу, чтобы поравняться с ним.

********

Три дня ушло на то, чтобы Алекс не чувствовала боли при движении. Она все еще ощущала дискомфорт, но пожилая женщина с магической мазью творила чудеса и раны Алекс затягивались быстрее.

Три дня она лежала на спине в повозке. Три дня временами видела того воина с мрачным, необъяснимым взглядом, сверлящий ее, когда он выстреливал в нее краткими вопросами, спрашивая об ее здоровье. Алекс удивляло, зачем он продолжал возвращаться, особенно учитывая тот факт, что они чувствовали между собой невысказанную, но тем не менее очевидную вражду. Ему не нужно говорить, что она не нравиться ему. Алекс ощущала это все время, когда он смотрел на нее мрачными глазами на своем суровом лице.

Ей было неудобно лежать на спине, когда хотелось подняться и погулять. К тому же, она не привыкла быть неспособной пошевелиться, поэтому она спросила у целительницы, она сможет немного походить.

─ Скоро, девочка, - по-матерински произнесла Хеста. ─ Мы скоро остановимся и разобьем лагерь. Недалеко отсюда есть небольшая деревня. Принц пожелает остаться на ночь и посетить таверну.

Она ослышалась и неправильно поняла пожилую женщину? Алекс похолодела.

─ Принц? Кто… Как…

« Этого не может быть», подумала она со страхом.

Хеста понимающе посмотрела на нее.

─ Да, он принц, дитя. Я с первого дня осознала, что ты не знала об этом. Только не понимаю, почему он не рассказал тебе, – добавила она себе под нос.

Внутри Алекс клокотало смущение. Принц!

И она не понравилась ему! Девушка прикрыла глаза и сжала губы. Проклятье! Как Василис отреагирует, когда узнает, что она будет биться в королевском соревновании за право выйти за него замуж?

Хуже того, что Алекс онтоже не понравился. Холодный, опасный и слишком безжалостный для нее. Не то, что у нее особый вкус к мужчинам или большой опыт общения с ними, так как единственное, на что у нее хватало времени в жизни, это забота об Ариель и ее тренировки с Хироши. Ее сердце заполнилось теплом и печалью, как это всегда происходило, когда вспоминала о своего умершего наставника. Он ей во многом помог ей, а не только в искусстве сражения: научил встречать лицом к лицу с вызовами и быть храброй.

Что ж, это единственный трудный вызов, задача. В голове она представила, что принц очаровательный и вежливый, а не богемец, с которым она столкнулась. Ее принц был заботливым, милым, сострадательным, а не большим неотесанным мужланом, у которого единственным положительным качеством являлись мускулы и сила.

─ Ходят слухи, что мы успеем вернуться на королевские владения к началу соревнований, - произнесла пожилая целительница, нарушая ход мыслей Алекс.

Алекс нахмурилась:

─ Почему?

Женщина как-то хитро посмотрела на нее.

─ Девочка, в ближайшей деревне несомненно есть проститутки, и принц не откажется от соблазнительной плоти груди или бедра.

─ Ох, - еще сильнее нахмурилась Алекс. Это было плохо для нее.

Оказывается, принц не только варвар, но также и бабник. Ее план по поводу королевского соревнования начинал распадаться на ее глазах.

─ У него много женщин, не так ли? – осторожно спросила она.

─ Ох, да и, кажется, что это не изменится после женитьбы.

Алекс сжала губы и промолчала, вспомнив о страданиях собственной матери с неверным мужчиной. Отец Алекс был слабым, эгоистичным мужчиной и она поклялась в раннем возрасте, что никогда не позволит мужчине ранить ее, как это сделать ее отец.

Однако зло вмешалась судьба и Алекс теперь оказалась в той же ситуации, что и ее мать. « Хотя это было все ради Ариель», прозвенел тихий голос в ее голове. Ради любимой, младшей сестренки, которая нуждалась в ней.

Любовь к Ариель придавала Алекс сил. Она выиграет соревнование! Ради вознаграждения. Ради безопасности и уюта. Все ради Ариель.

─ Наконец- то мы остановились, - произнесла Хеста.

Алекс воспряла духом: она сможет встать и потянуться.

─ Пожалуйста, приведите ко мне Ариель.

Пожилая женщина кивнула.

─ Я вернусь через несколько минут, но не двигайся, пока я не приду. Твой дискомфорт уменьшится, если я помогу тебе подняться, - замолчала она перед тем, как поднять занавес и спустилась по деревянным ступенькам. Целительница оценивающе взглянула на Алекс. ─ Интересно, ты не задала ни единого вопроса о соревновании, о котором я упомянула.

Алекс не смогла сдержать проницательный взгляд целительницы.

─ Я … две недели назад из рук одного из королевских вестников я узнала о королевском указе, где рассказывалось о соревновании.

Хеста медленно кивнула.

─ Ясно. Мне кажется, ты будешь сильным соперником, - и после этого она ушла.

Алекс вздохнула и откинула голову назад, прикрывая глаза.

« Целительница слишком наблюдательна для своего же благополучия», подумала она.

Алекс представила себе жизнь с принцем, делящего постель со шлюхами, и устало вздохнула. Она придется привыкнуть к этому. Различие между Алекс и ее матерью было в том, что мать любила ее отца, несмотря на его эгоизм, заносчивость, а Алекс, ну, Алекс даже не нравился воинственный принц. Последнее, на что она рискнула, было бы поддаться страсти и лечь с ним в постель, безответно полюбив его. Она едва беззастенчиво не рассмеялась. Любовь. Понятие, которое все переоценивают. Алекс видела, что любовь сделала с ее матерью, и не хотела разделить ее участь.

В указе четко оговорено, что победительница королевского соревнования станет женой принца и будет называться принцессой. Однако там нигде не говорится, что она должна родить ему наследника, следовательно, Алекс не обязательно делить с ним постель. Кроме того, она не думала, что у принца будет желание сделать это, судя по его непреклонному отношению к ней в течение последних несколько дней. Она привела к порядку противоречивые мысли, чтобы успокоиться, и ждала возвращение Хесты с Ариель.

Она обязана победить в соревновании. Без сомнения, с ее доблестью и боевыми навыками Алекс дойдет до конца и станет принцессой, и тогда она даст ему свободу делать все, что угодно. В ее представлении выигрыш - это не титул принцессы или победительницы за право выйти за принца, а богатство, которое она приобретет, чтобы вылечить болезнь, из-за которой сестренке трудно дышать. Ариель единственный человек в ее жизни, которого она любит, и мысль потерять ее пугала девушку.

Предсмертные слова любимой матери к Алекс после того, как повитуха помогла ей родить Ариель:

«Оберегай и защищай свою сестру, Алекс. Заботься о ней всю свою жизнь».

Когда мать скончалась, повитуха помыла новорожденную и отдала девочку Алекс. Она лишь взглянула на крошечное, розовое личико Ариель, то испытала сильное, изумительное чувство любви и защиты к ребенку.

Она услышала звук и повернула голову, воспряв духом в надежде увидеть Ариель. Улыбка застыла на ее губах, когда увидела принца, запрыгнувшего в повозку. Она изумленно рассматривала его выразительную внешность и неожиданно в голове возникла картинка. Их обнаженные тела были сплетены в страстном танце. Ее лицо горело от смущения. Тряхнув головой, Алекс избавилась от этой мысленной картины, пока не та не переросла во что- то большее, волнительное, настораживающие.

Он возвышался над ней, глядя на нее вниз с его задумчивым, завораживающим взглядом. Со сведениями, полученными от целительницы о том, что когда-нибудь он станет королем, она лучше присмотрелась к нему и удивилась, что не заметила раньше, как по-королевски себя держит, его повелительной позы. Их взгляды встретились, враждующие. Ее – настороженные, его – почти что грубый.

─ Мы остановимся здесь на ночь. Вы с дочерью будете спать в палатке целительницы, - пробежал мрачным быстрым взглядом по сходящему синяку на ее щеке. Ей померещилась странная вспышка в его глазах, похожая на нежность.

Должно быть, она неправильно истолковала выражение его лиц, потому что не могла представить нечто нежное в нем.

─ Вижу, что тебе лучше. Хорошо.

Алекс кивнула.

─ Но мне нужно погулять и размяться.

─ Когда будешь готова, позовешь одного из воинов, чтобы он с вами прогулялся вокруг лагеря.

─ Я уже готова и желаю погулять с Ариель сама. Она не привыкла быть среди незнакомцев, и я не хочу, чтобы ей было неудобно.

Его темные брови взметнулись вверх.

─ А мне показалось, что твоя дочь хорошо ладит с незнакомцами. Сначала мой начальник стражи и теперь повар. Каждый быстро находит с ней общий язык.

─ Ариель – славная девочка, - запнулась Алекс, ее внимательный взгляд дрогнул под его. – И… она не моя дочь, а сестра, Ваше Высочество, - она видела, как застыл он.

Его глаза прожигали её, и мускул дернулся на его подбородок.

─ Я думал, когда же ты узнаешь.

Она приподняла бровь.

─ Это секрет?

─ Нет, - он сжал губы, - был ли секретом то, что Ариель тебе сестра, а не дочь?

─ Нет, - напряглась Алекс, надеясь, что он уйдет. – Благодарю за то, что сообщили мне о привале. Теперь вы можете идти.

─ Во имя богов, ты прогоняешь меня?

Она хотела ответить «да», но его устрашающая поза и наэлектризованный воздух вокруг него остановил ее. Его взгляд порхал по изгибам ее тела, накрытого покрывалом, и осел на ее полных, розовых губах.

─ Почему вы с сестрой были на территории разбойников? – внезапно спросит он, вновь возвращаясь к ее глазам.

Алекс напряглась. Сейчас ей необходимо рассказать ему о королевском соревновании, но по какой-то причине она не могла сделать это. Конечно, если она все- таки решится на это, то он нелестно выскажется по этому поводу или с неприязнью на нее посмотрит. Кроме того после того, что она пережила за прошедшие две недели, у нее уже не было сил преодолеть его отчуждение.

─ Это, Ваше Высочество, не ваше дело.

─ Позволь не согласиться с тобой, - Василис практически рычал. – Если ты бежишь от кого-то, это моя забота. Я должен обеспечить безопасность своих людей. Спрашиваю снова, почему вы были на территории разбойников?

Алекс ощетинилась под его суровым взглядом. Наэлектризованный воздух между ними можно было пощупать, и она не могла дождаться, когда останется одна.

─ Никто не преследует меня. Не бойтесь за безопасность своих людей.

─ Ты не ответила на вопрос.

Алекс решила, что с нее хватит, и приподнялась на локтях с покрывалом вместе.

─ Я ответила на твой вопрос. Мы ни от кого не убегаем. Мы просто на прогулке, так сказать в походе.

─ К чему? К тому, что убить себя? Земля, на которую вы вступили, очень опасна. Ты рисковала своей сестрой.

Алекс изящно подняла бровь.

─ Если я правильно помню, до тех пора Ариель не поднялась на камень и не отвлекла меня, у меня все было под контролем. Я справилась с четырьмя разбойниками, которые напали на мой лагерь, и была уверена, что справлюсь и с твоими воинами.

─ Ты всегда такая глупая? Разбойники вступают в банды. Эти четверо могли просто отвлекать тебя. Здесь их намного больше, - он остановился, его лицо посерело. – А как же ликаны, скитающиеся в горах и нападающие на невинных, как ты? Ты не боишься их?

─ Мифических зверей? – она пожала плечами. ─ Когда увижу одного из них, поверю в их существование. На данный момент они лишь миф и у меня нет времени бояться чего-то, что является лишь слухом.

Взгляд, который он бросил на нее, был ошарашенным.

─ Эти мифические звери, как ты их называешь, нападают, когда наступает полнолуние и уничтожают целые деревни. Они лишь слух, потому что селян они обращают в себе подобных. Ни разу никто не сбежал из логова.

─ Тогда, уверена, ты рад, что я здесь под твоей дополнительной защитой. И раз речь зашла об этом, где мое оружие? – спросила она.

Василис напрягся.

─ В безопасном месте.

─ Мне оно нужно.

─ Получишь его, когда ты выздоровеешь, и мы разойдемся по своим дорогам. Ты слишком опасна, если у тебя в руках острые предметы. Между прочим, ты сражаешься с серебром. Я проверил все твое оружие. Кинжал, меч, стрелы -всё сделано из серебра.

─ Они нужны для моей и защиты Ариель.

─ От тех мифических животных, в которых ты не веришь? – спросил ехидно он.

─ Я защищу сестру от всего, реального или нет.

Казалось, мужчина смотрел на нее целую вечность, прежде чем заговорить.

─ А теперь ты доверишь защиту мне, - тихо произнес он. И тотчас застыл, лицо приобрело хмурое выражение, словно обеспокоился о чем-то.

Алекс никто и никогда не говорил, что будет защищать ее. Большую часть взрослой жизни защищала именно она. Несвойственный трепет поселился в ее животе, его слова странно успокоили.

Она благодарила небеса, потому что в момент услышала небольшой шум позади принца и повернулась в сторону звука. Целительница возвращалась с Ариель. Настроение Алекс тотчас изменилось, и она улыбнулась сестренке, чье лицо появилось над перегородкой повозки. Сегодня бледно- лиловые тени под глазами Ариель были темнее, и Алекс стиснула губы от вины. Она причина усталости Ариель, из-за того, что решила две недели назад решилась на такое опасное путешествие.

Алекс видела, как приблизился принц и поднял Ариель в повозку. Он выглядел огромным по сравнению с ее крошкой - сестрой, но Алекс заметила, что его прикосновения были мягкими, когда он опустил девочку рядом с ней.

─ Алекс! Мы будем спать в большой палатке, - взахлеб произнесла Ариель.

Алекс звонко рассмеялась:

─ Знаю, малышка, и пока палатки устанавливают, мы с тобой немного погуляем.

Ариель в ликовании засмеялась:

─ И мы поиграем?

Алекс села и нежно обняла сестренку, и сразу же скорчила лицо от боли. От нее не укрылось, как Василис дернулся с тревожным выражением лица, и незаметно покачала ему головой, сжимая губы. Она любя поцеловала сестру в щеку.

─ Конечно. Во все, что ты захочешь.

─ Ортега и Роарк пойдут с вами, - резким голос предложил Василис.

Алекс взглянула на него. Конечно, он прав. Если простое объятие с сестрой заставило ее поморщиться от боли, то откуда она найдет силы на ее защиту? Она кивнула, и Василис остался доволен.

Сдержанно поклонившись, он повернулся и исчез за перегородкой повозки.

Ариель смотрела вслед огромной, удаляющей фигуре Василиса.

─ Этот большой мужчина пугает, Алекс, - произнесла она слабым голосом.

Алекс крепче ее обняла.

─ Этот мужчина, милая, принц.

Ариель открыла рот от изумления:

─ Он тот, за кого ты …

─ Тихо, - Алекс посмотрела на нее с предупреждением. – Пошли, погуляем.

Она бросила взгляд на целительницу и заметила ухмылку пожилой женщины.

─ Да, малышка Ариель, - начала целительница, - это тот мужчина, за которого твоя сестра собирается выйти замуж.

Алекс напряглась.

─ Пожалуйста, не говорите…

Целительница подняла крючковатую руку.

─ Не беспокойся, дитя мое. Ты расскажешь ему, когда будешь готова, а я желаю быть свидетелем его реакции, - она захихикала, словно старая курица, когда помогла Алекс подняться. ─ Мне кажется, он наконец-то встретил свою суженую.

******************

После того, как разбили палатки, Василис и его люди покинули лагерь и направились в небольшую деревню, оставив четырех стражников присматривать за Александрой и Ариель.

Несколько минут пешей прогулки дали Василису возможность собрать воедино противоречивые мысли. Он не приблизился к ответу на два вопроса, которые беспокоили его с тех пор, как встретил Алекс. Что она делала на территории разбойников и где научилась сражаться?

Он не встречал кого-нибудь похожего на нее. В ней была масса противоречий. Жестокая и несгибаемая, но вместе с этим мягкая и нежная. Любовь ее к сестре была очевидной, подумал он, вспоминая, как она поморщилась от боли, когда обнимала сестру. Или когда бросила на него ясно говорящий взгляд, что не желает его вмешательства, он задумался, как долго ей приходится защищать себя и Ариель.

Малек прав. В ней много тех особых черт, которые он искал в супруге. Все, кроме раздражения, часто демонстрируемое ею за прошедшие несколько дней.

Василис добрался до таверны и стиснул зубы, выбрасывая из своей головы девушку. С тех пор как он впервые увидел Алекс, она ничего не делала, кроме как раздражала и приводила его в тупик. Ему срочно нужен эль и девки, чтобы заглушить и облегчить ментальный, да и физический дискомфорт, который он ощущал с первой встречи с ней. Четыре дня в ее обществе не только распалили в нем плотский аппетит, но и быстро довести до точки кипения и разочаровать. Другая девка… вот что ему нужно, чтобы выбросить эту амазонку из головы.

Ортега распахнул двери и Василис с шестнадцатью воинами вошли внутрь. В воздухе витал запах эля и дыма, а также в таверне раздавались пьяные разговоры, смех и шумное поведение.

Василис внимательно осмотрел комнату. Служанка, наполняющая элем кружку клиента, хихикнула, когда другой мужчина прошел у нее за спиной и ударил ее по заднице. В углу в карты играла группа мужчин, и злой игрок изрыгал проклятия и выливал эль в лицо своему сопернику. Еще одна служанка сидела на коленях у пьяницы и облизывала губы, когда тот лапал своей грязной рукой ее обнаженную грудь. Комната пропахла элем и сексом.

Да, это было неприглядное место, но идеально для того, чтобы заглушить его неудовлетворенность. Он напрягся, когда в его голове возникло прекрасное лицо Алекс, и раздражение закипело в его венах.

Один за другим, все в помещении заметили Василиса и его окружение и прервали свое занятие. Комната застыла, только одна вещь осталась не изменой: дым окутывал их.

─ Возвращайтесь к своим делам. Мы здесь лишь ради нескольких кружек эля, - рявкнул Малек.

Василис осмотрел парочку служанок, которые почти столкнулись с ними, когда он зашел. « Наконец ─ то, все возвращается на круги своя», с высокомерием подумал он. Несмотря на то, что Алекс маячит у него все время, он не потерял желания прикоснуться к представительницам противоположного пола.

─ Могу я чем-нибудь помочь вам? - промурлыкала грудастая блондинка, первая, добравшись до него.

Василис прищурился, когда его взгляд спустился на ее немалую грудь в вырезе платья. Перед его лицом всплыла красота Алекс, ее сила, любовь, благородство и он нахмурился. Он даже не ощущал желания в чреслах, когда смотрел на грудь служанки. Проклятье! Даже лишь мысль об Алекс возбуждала его.

─ Нет, - ответил он. ─ Я позову тебя, если понадобиться, - девка поспешила прочь с удрученным выражением на лице.

─ Может быть, я смогу уговорить вас на несколько кружек эля или что-нибудь еще, - произнесла другая девушка, пожирая взглядом его впечатляюще сильное тело.

Василис знал, что она подразумевала под «что-нибудь ещё», но вновь внутри у него было пусто. Ни возбуждения, ни желания, ни похоти.

─ Нет. Я позову и тебя, - он почти рычал, убегая от нее.

Он с воинами заняли длинный стол, когда им принесли эль. Василис чувствовал откровенные взгляды служанок, брошенные в его сторону, но был невосприимчив к ним.

Принц заметил, как сильно устал. У него было долгое путешествие, да и соревнование, придуманное его отцом, все еще действовал ему на нервы.

Превыше всего он воин, и не мог себя представить в роли любящего мужа и обожающего отца. Шрамы от сражений были глубже, и он знал, что сердце не теплый, мягкий орган, который наполнен безоговорочной любовью. Очень многое случилось с ним.

Его желудок сжался, когда он попытался запрятать своих старых демоном, которые стремились выбраться наружу. Его мать была кроткой женщиной и Василис не смог защитить ее. Вина до сих пор преследовала его. Поэтому ему нужна жена, которая сможет защитить себя, женщина-воин. Его мать не была такой: слишком слабая и пугливая. Когда два столетия назад во время вторжения её укусили, и она обратилась в ликана, она не смогла ужиться с тем монстром, которым стала. И несколько недель спустя вонзила серебряный кинжал себе в грудь.

Вспышка гнева на отца пробежала по его напряженному телу. То, что делал его отец, было предвестием скорой смерти победительнице королевского соревнования. Любая жена для него обречена.

Его мысли пришли к ликанам, скрывающимся в горах. Мерзкая стаей, которая выходила каждое полнолуние, чтобы напасть на деревни и обратить людей на их темную сторону.

Александра со своим умение обращаться со стрелами и луком и боевыми навыками, при помощи которых она разобралась с четырьмя разбойниками, заполнили его мысли и он осознал, что она обладает самыми главными качествами, которые он искал в супруге.

Бесцеремонно, он отогнал эту мысль. Черт возьми, она беспокоила его, казалось, они спорили все время, и она не демонстрировала ему ничего, кроме презрения и раздражения.

Едва ли это служило доказательством того, что она его вторая половинка.

Глава 4

К тому моменту, как королевские воины прикончили вторую кружку эля, Василис не знал, что хуже: мысли об Александре окончательно портили настроение, отчего его воротило от всех неприкрытых заигрываний служанок, или еще больше раздражающего разговора воинов вокруг него – особенно от самого юного, Роарка, - об умении Александры стрелять.

Василис не добился успеха. Все его попытки успокоить мысли в голове приводили к провалу. Вместо спокойствия росло раздражение. Каждый раз, когда он получал своего рода передышку и начинал разглядывать знойных девок, метавших на него непристойные взгляды, то сразу либо один из его солдат упоминал об амазонке с ноткой трепета и уважением в голосе, либо что-то в прокуренном помещении напомнило ему о ней. Темный оттенок волос служанки, которая изловчилась и сунула ему ключ от своей комнаты, синяк на щеке одного из карточных игроков или тонкая талия светлой девки, которая продолжала бросать на него соблазнительные взгляды.

Она была повсюду, и Василис не желал этого больше терпеть. Даже если его мысли уходили далеко от Александры, она всегда присутствовала в них. Принц задумался, а не околдован ли о.

─ Она – удивительная! - произнес в десятый раз Роарк. Василис с раздражением взглянул на него. ─ Как она повалила всех тех бандитов?

Малек скосил взгляд на принца.

─ Может быть, она плод нашего воображения и ее просто не существует.

Василис допил свою кружку с элем, и тут же с грохотом поставил пустую кружку на стол. Колкое замечание друга не осталось не замеченным. Он понимал, что Малек говорил о той ночи, когда Василис сказывал ему, что не существовало для него идеальной женщины.

─ Я ухожу. С меня достаточно эля на этот вечер, - он пробежал мрачным взглядом по лицам своих подчиненных. ─ Оставайтесь. Не желаю портить вам развлечение.

Ортега поднялся:

─ Я провожу вас назад, Ваше Высочество.

─ И я, - добавил Крако. ─ Эти земли не безопасны.

Василис с некоторой отстраненностью задумался, что было опасней: эти тропы или Александра. Он знал ее меньше недели, а она уже показала, что против каких-либо знаков внимания с его стороны. Парень в последний раз вскользь взглянул на служанок, которые явно расстроились его уходом.

Не важно, решил он. Все равно у него не было настроения для них. Королевское соревнование до сих пор тревожило его, и Василис сомневался, что-то чувство безысходности, которое появилось из-за ситуаций с отцом и Александрой, настроит его на развлечения, которые, в этом он был уверен, эти девки смогли бы ему дать.

Малек поднялся.

─ Я тоже пойду, - повернулся он к воинам. ─ Возвращайтесь через час. Утром ранний подъем.

─ Да, - коллективный ответ за столом.

Василис вышел из таверны со следующим за ним Малеком, Ортегой и Краком. Несколько минут спустя они были в лагере и Василис остановился как вкопанный, его тело резко застыло.

Он резко втянул воздух.

─ Боже правый!

Сидящая на небольшом камне Ариель хлопала в ладоши от ликования и закричала с восхищением:

─ Алекс победила!

Василис уставился на двух стражников, Нолана и Фолка. Они лежали на земле у ног Алекс, смотря на нее снизу вверх со смесью стыда, уважения и благоговения. Она решительно уперла руки в бока, расставив ноги и выпрямив спину, и смотрела сверху вниз на них с огромной ухмылкой на лице.

─ Видите? Только что доказала вам, что размер не играет роли. Секрет кроется не только в том, что дисциплина и внимание должны быть не только в голове, но и в теле также, а точнее в руках и ногах.

Василис был слишком потрясен, чтобы пошевелиться, и, судя по мертвой тишине рядом с ним, Малек, Ортега и Крако были также ошеломлены, как и он.

─ Сделай это снова, Алекс! - прокричала Ариель.

Нолан и Фолк поднялись.

─ Вы должны показать нам, как делаете это, миледи. Это может пригодиться на поле боя, - заявил Фолк.

─ Да, - тихо добавил Нолан, лицо все еще выражало весь его трепет. ─ Вы обязаны показать нам, как подпрыгивать в воздух и крутиться, используя ноги как оружие.

Александра улыбнулась:

─ Хорошо, но потребуются долгие месяцы практики, пока что-то получится. Я годами тренировалась, доводя до совершенства, - она повернулась к ним спиной и опустила руки вдоль тела. ─ Что ж, пусть один из вас нападет на меня.

─ Мы не можем. Мы раним вам, - хрипло произнес Нолан.

Она рассмеялась:

─ Поверьте мне, не сможете.

Василису хотел бы знать, почему от звонкого смеха девушки тепло разливалось внутри, но был слишком потрясен, когда увидел, как Нолан нападал на нее со спины.

Василиса перемкнуло. Его воин потерял рассудок? Она все еще не оправлялась от ран, а он нападал на нее, словно дикий лев на молодую антилопу.

Он выпрыгнул вперед и опустился между ее спиной и отпрянувшим в сторону Ноланом. Нолан тотчас замер, как вкопанный. Алекс почувствовала, что кто-то стоит у нее за спиной, развернулась и схватила Василиса за руку. Она перепрыгнула через его голову, потянув все его накаченное тело на себя, и после бросила его на землю.

Ошеломленный, он услышал в образовавшейся тишине шепот Ариель:

─ Ой.

********

Алекс не обращала внимания на боль в ноге. Это упражнение было полезно ей. Как всегда ей говорил ее любимый учитель, Хироши Танака: без боли нет результата. Если боль в забитых мышцах была неким показателем, значит, она быстро исцеляется.

Алекс разогнулась и протянула руку воину, которого только что опрокинула. Она не могла определить кто это, потому что ей показалось, что в течение нескольких минут воины набрали вес.

Она поморщилась от вспышки боли в плече и повернулась. И замерла, встречаясь с взбешенным и ошеломленным взглядом Василиса. Посмотрев немного в бок, увидела остальных воинов, которые смотрели на нее с подавляющим вниманием. Медленно Алекс перевела взгляд обратно на поднимающего с земли Василиса.

─ Забавно, что ты упал, - несмело предложила она, пытаясь улыбнуться.

Он сердито на нее взглянул.

─ Я оказался неподалеку.

Она спрятала свое удивление от его замечания.

─ Я… я обучала твоих людей… э…, - Алекс не смогла закончить. Он посмотрел на нее так, словно у нее выросла еще одна голова.

Она ждала, а он продолжал молчать, все также наблюдая за ней с тем же недоуменным, сердитым взглядом.

─ Ваше Высочество, вы не ушиблись? - тихо спросил Малек.

Василис не ответил, так как не отрывал глаз от Алекс.

─ Ваше Высочество? - осторожно повторил Малек.

─ Что? - зарычал Василис, глядя на него. ─ Я в порядке, - остальным воинам достался взгляд исподлобья. ─ Возвращайтесь на посты. - Бросив последний, мрачный взгляд на Александру, он зашагал прочь.

Ариель подбежала к Алекс и протянула свои маленькие ручки. Машинально, Алекс подняла ее и прижала к себе.

─ Ты ранила принца? - прошептала Ариель.

─ Нет.

─ Но он выглядел обиженным.

─ Шшш, - Алекс поискала Малека и заметила, что тот наблюдает за ней почти с таким же напряжением, что и Василис. Единственное развлечение было в удовлетворенном блеске в его глазах.

─ Малек, я тоже пойду. Спокойной ночи, мужчины, - добавила она и посмотрела на четырех воинов, которые глядели на нее с уважением. Они все кивнули.

*******

Малек смотрел, как она уходит.

─ Вы думаете о том же, что и я?

─ Да. Мне кажется, эта девчушка обязана участвовать в соревнованиях короля Драго, - грубо произнес Ортега.

─ Да, - тихо согласился Малек. ─ Точно также думал и я.

─ Так кто ему скажет? – аккуратно спросил Фолк.

─ Скажет о чем? – спросил Нолан.

Ортега стрельнул в него колким взглядом:

─ Что его единственная, истинная суженая перед нами. Вы знаете легенду, парни. Для каждого ликана существует одна суженая, - он возвратил взгляд на удаляющую фигуру Алекс. ─ Так кто ему скажет?

Сузив глаза, Малек продолжал следить за Алекс, несущей младшую сестру. Она идеально подходила Василису и он не мог быть более удовлетворенным.

Значит, амазонки все же существовали, подумал он бесстрастно: « и эта амазонка была первой, кто когда - либо вводил принца в ступор, что тот не мог ничего сказать».

─ И рискнуть тем, что отгрызут голову, - произнес Малек. ─ Забудьте об этом. Это-то сражение, которое принц должен будет встретить один… и победа будет сладка.

Он услышал коллективное «да» от мужчин, которые все смотрели, как Алекс заносит Ариель в палатку.

*********

Алекс внесла сестренку в небольшую, но удобную палатку, где уложила ее в походную кровать и подоткнула одеяло, не забыв поцеловать на ночь в лоб.

Алекс резко подалась назад. Сестра была теплее, чем обычно.

─ Ты себя хорошо чувствуешь, милая? Нигде не болит?

Ариель покачала головой.

─ Просто устала.

Алекс вновь поцеловала ее, но на этот раз прижимала губы ко лбу Ариель на несколько секунд дольше, чтобы понять, не показался ли ей этот жар. Нет, не показался.

Она покусывала губу, задумавшись, где может быть Хеста. Быстро девушка подошла к тазу и намочила кусок ткани. Она свернула ее и вернулась к Ариель.

─ Здесь, малышка. Давай, пока не вернулась Хеста, положим это тебе на лоб. В ее большой сумке есть что-нибудь, что поможет тебе.

Ариель сонно кивнула, закрывая глаза.

─ Со мной все в порядке. Я просто хочу спать.

Сердце Алекс налилось тяжестью:

─ Я люблю тебя и для меня естественно беспокоиться о тебе. Ты все, что у меня осталось.

─ Спокойной ночи, Алекс. Спи, не дай … клопам покусать … добить тебя.

─ Не давай постельным клопам заразить тебя, - мягко произнесла Алекс, зная, что Ариель никогда не скажет это правильно. ─ Ангелы окружают тебя.

Глядя, как засыпает Ариель, на ее маленькое, умиротворенное и любимое личико, сердце Алекс наполнилось любовью. Тягучее напряжение, сильный отголосок материнского инстинкта натянуло струны ее души. Алекс очень желала иметь своих детей; это желание выражалось в сильной потребности защищать и любить. Но представив свою будущее без детей, она расстроилась. Откуда у нее появятся дети, если она поклялась, что никогда никого не полюбит?

« Глупо думать о том, что никогда не будет», подумала она про себя. У нее есть Ариель и Алекс надеялась, что Ариель выйдет замуж и у нее будут дети. Если она не сможет быть матерью, то, в конце концов, станет любящей тетей. Алекс улыбнулась, думая о будущих племянниках и племяшках, все темноволосые и темноглазые с мягкой кожей цвета сливок. Она представила себе, как держит маленького ребенка, чьей маленький лоб нахмурен, когда что-то идет не так, как он хочет – Алекс застыла от хода своих мыслей. Она представила себе мальчика, который походил на Василиса.

Нелепо! Девушка вышвырнула его из своих мыслей и пошла к кровати. Она устала и нуждалась в хорошем ночном сне. Жаль, что Хесте долго не было. Алекс нужно, чтобы целительница подтвердила, что причиной, по которой лоб Ариель был таким горячим, всего лишь усталость от путешествия и ничто другое.

Она разделась, задула свечи и залезла в кровать. По ту сторону палатки она слышала легкий шелест ночного ветра и редкое бормотание мужчин. В остальном ночь была тихой и Алекс благодарна за эту тишину.

Бросив последний взгляд на Ариель, девушка легла на спину и позволила своему телу расслабиться. Медленно, Алекс засыпала. Последнее, что витало перед ее мысленным взором, перед тем как она погрузилась в сон, был Василис и абсолютное неверие на его лице после того, как она опрокинула его. Странная мысль осталась с ней. Каким будет его выражение лица, если он посмотрит на нее с любовью?

************

Она заметалась в постели, запутывая вокруг своего тела покрывало. Ей приснился один из самых худших и повторяющихся ночных кошмаров. Тот, где она не может найти Ариель и не может проснуться!

Выкрикивая несколько раз имя Ариель, Алекс захныкала во сне. Ее окружал густой туман и она поворачивалась из стороны в сторону и оглядывалась, пытаясь найти выход из густого тумана, чтобы увидеть где младшая сестра. Она услышала, как в отдалении выли волки. Ужасно, пугающее до дрожи.

─ Ариель, где ты? – плакала она во сне, испарина образовалась над верхней губой.

Она подняла голову вверх, к небу, и увидела еще больше тумана. Там не было выхода. Волки продолжали выть. Где-то далеко в тумане Александра услышала неотчетливый крик, детский крик. Алекс запаниковала и закричала на пределе своих легких, длинный наполненный болью крик рва ей душу.

У спящей на кровати девушки текли слезы из закрытых глаз, и она стонала, борясь с демонами, которые мучили ее душу во сне.

Алекс попробовала побежать на звук детских неотчетливых криков, но ей казалось, что кто-то управлял ее телом - она не могла сдвинуться. Она закричала снова, стараясь переставить одну ногу вперед, но тяжесть вокруг нее была такой давящей, словно тысячи рук тянули ее назад.

─ Я иду, Ариель, - прокричала Александра, слезы текли по ее лицу во сне и на яву.

Затем тишина. Лишь тишина и туман. И ничего более – ни звука вокруг. Алекс завертелась, протягивая руки, словно пытаясь раздвинуть туман от себя, чтобы увидеть хоть что-нибудь. Еще один гортанный всхлип вырвался из ее тела, лежащего на кровати, и во сне, она рыдала, прикрыв лицо руками, согнулась пополам, опустошенная горем.

Через некоторое время услышала его, детский смешок. Алекс замерла. Она подняла голову и стала всматриваться в туман. Большая тень двигалась прямо на нее.

Затем увидела его, в темном одеянии воина, несущего Ариель на руках: он шел прямо к ней. Его лицо выражало внимание, его темный пристальный взгляд встретился с ее. Василис.

Алекс почувствовала, как душа воспряла от радости, и она побежала к ним, руки протянулись к Ариель.

─ Куда ты ушел? – ласково спросила она, теснее прижимая младшую сестру к груди, и подняла глаза на Василиса.

Он протянул руку и мягко коснулся ее щеки. Нежно, стер слезу большим пальцем.

─ Я ушел найти Ариель.

Радость и благодарность наполнили ее сердце. Она подняла лицо, когда он опустил голову и коснулся своими губами ее в теплом, нежном поцелуе. Чувство охватило ее всю, не только сердце.

Медленно, он оторвал лицо от ее.

─ Спасибо, Василис, - прошептала она.

─ Проснись. Алекс, проснись.

**********

Василису нужен воздух. Сегодня ему точно не получится поспать, так что он вышел из палатки в прохладную, темную ночь. Поднял голову и увидел высоко в небе луну. Через четыре дня полнолуние и через 4 дня замок не будет спать. Ортега поднялся с поваленного дерева, на котором сидел.

─ Вольно, - произнес Василис. ─ Я погуляю вокруг лагеря. Можешь увидеть меня со своего места.

─ Как пожелаете, Ваше Высочество, - с почтением ответил Ортега.

Пока Василис гулял, непроизвольно сжимал и разжимал кулаки. Он был напряжен и знал почему.

Александра.

Откуда она? Кто она? Почему с каждой новой мыслью она вторгалась в его голову?

И почему девушка путешествовала одна с ребенком по территории разбойников?

У него было очень много вопросов и ему нужны ответы как можно быстрее. Он не мог отрицать влечения к ней, как и не мог не признать, что отец одобрит ее. Но этого ему недостаточно. Она ясно дала понять, что он ей не нравиться и это чертовски начинает его раздражать.

Прежде у него никогда не было проблем с девушками. Василис всегда замечал, как женщины относились к нему, выбирал самых привлекательных, а сейчас одна девка демонстрировала с первой встречи ему надменность и предосторожность.

Василис был озадачен. Озадачен и взволнован. Могли ли Боги получать наслаждение от его затруднительного положения? Найти девушки с идеальными качествами для супруги, которой он даже не нравиться?

Принц остановился и заметил, что вовремя прогулки пришел к палатке Алекс. Он задумался, а что она сделает, если он войдет внутрь и потребует ответов. Он принц, в конце концов! Принц воинов ликанов.

Он хотел знать о ней все. Нахмурился и сделал шаг ко входу. Спит ли она? Как малышка? Не напугает ее грубое вторжение?

Он вновь нахмурился, но на этот раз из-за звука, который мужчина услышал. Звук шел из палатки. Словно стон или шепот. Озадаченный, он откинул полог палатки и вошел.

Он услышал вздох с левой стороны и всмотрелся в полумрак. Сквозь щели в тенте проникал лунный свет в полумрак палатки, благодаря которому Василис смог разглядеть Алекс. Она крутилась и извивалась на койке.

─ Ариель, где ты? – донеслось до его слуха ее бормотание.

Она застонала, и он шагнул к ее кровати, опускаясь рядом с ней на корточки. Принц смотрел на ее лицо и от боли и печали, которые он увидел на ее прекрасных чертах, его сердце ухнуло вниз с глухим стуком. Он положил руку ей на лоб и зашептал нежные слова, чтобы помочь ей проснуться, но она даже не зашевелилась.

Мягко, он стер текущие слезы на ее милом лице. Василис не знал, что делать. Ее лицо не выражало ни силу, ни смелость, лишь страх и беспокойство и он никогда не чувствовал себя настолько беспомощным как сейчас.

Она пошевелилась, и он смотрел, как неизменно меняется выражение ее лица. Умиротворение, казалось, накрыло её, и она выдохнула во сне.

─ Спасибо, Василис, - с придыханием прошептала она и, Василис почувствовал, как его сердце наполнилось теплом.

─ Проснись. Алекс, проснись, - настойчивее произнес он, аккуратно трясся ее за плечи.

Медленно девушка открыла глаза, их темный блеск едва не вышиб из него дух. Она сосредоточилась на нем, когда их взгляды встретились, ее изогнутые брови чувственно сдвинулись, выражая неодобрение.

─ Василис? – прошептала она.

─ Тебе приснился ночной кошмар. Я прогуливался и услышал, как ты стонала во сне.

Медленно выражение ее лица менялось со смущения, страха на понимание.

─ Слава Богу, это был всего лишь сон, - тихо произнесла она, садясь и вглядываясь во тьму в сторону кровати Ариель. Ее младшая сестра крепко спала.

─ Тебе приснилось что-то плохое об Ариель.

Алекс медленно кивнула и посмотрела на него. Он хотел протянуть руку и убрать с ее лица темные, шелковые локоны, но во время остановился.

– Я ... я не могла ее найти. Там был туман, и я слышала, как воют волки – ужасно.

– Сейчас он закончился. Это был просто сон.

– Да.

Он хотел сказать больше, но не смог. И заметил, что взглядом скользит по ее прекрасному лицу, мягким, чувствительным губам, ресницам все еще влажным от слез и почувствовал, как напрягся его член. Он узнал ту ее сторону, которую раньше не видел. Ранимую, испуганную сторону, взывающая пробудиться всем его мужским инстинктам, чтобы защитить ее. Такая сила его эмоций ввела его врасплох.

– Спасибо…спасибо тебе, что разбудил меня, Василис.

Она говорила так тихо, что ему пришлось наклониться к ней, чтобы услышать. И после улыбнулась ему своей робкой, ласковой улыбкой. Василис не мог оторвать взгляда от ее губ. Они были созданы для поцелуев: полные, мягкие, манящие, и, не думая, он пригнул голову ниже, желая ее испробовать.

Она втянула немного воздуха и ее губы немного разомкнулись, ее улыбка исчезла. Василиса потянуло к ней, и он нагнулся еще ближе, их губы едва коснулись, а его разум уже ощутил прилив наслаждения от ее ласкового рта. Он ощущал ее дыхание.

Во сне тихо застонала Ариель и Алекс резко отпрянула назад со смущением на лице.

─ Спасибо… спасибо вам еще раз, Ваше Высочество. И мне очень жаль… о том, что произошло ранее. Я не знала, что вы стоите позади меня.

Медленно, с неким разочарованием, он отодвинулся от нее.

─ Называй меня Василис, - её сводящий с ума запах все еще окутывал его, и он резко поднялся, пытаясь создать между ними как можно больше расстояния. Он подумал, что погубить её с малышкой не добавит ему очков. ─ И не нужно извиняться. Ты продемонстрировала необычную способность. Может быть, завтра поговорим об этом подробней. Надеюсь, ты позавтракаешь со мной.

Он попросил у нее свидание? Несвойственно ему. Василис пробежал рукой по загривку, пытаясь разобраться в этих незнакомых, необъяснимых для него чувствах.

Она медленно кивнула.

Облегчение пробежало по его венам.

– Значит, с этим решено. Мы позавтракаем вместе. Спокойной ночи, Александра, - он ушел, прежде чем он отдастся своему низменному инстинкту и поцелует ее.

Когда принц вернулся в свою палатку, в глубоких раздумьях, шокирующее осознание ударило его прямо в желудок.

Впервые за долгое время, он снова почти почувствовал себя человеком.

Глава 5

На рассвете, воины кружили по лагерю. Кто-то завтракал, пока другие собирали караван для дальнейшего путешествия в замок. Ортега и Крако стояли на страже по периметру.

─ Заметил, что ночью принц вел себя не так, как всегда? – спросил Ортега. – Я ожидал, что он вскоре, как мы появились на пороге таверны, исчезнет с парочкой девок, но он не обратил на них внимания.

Крако кивнул:

─ Да. У него всегда был шикарный выбор в добровольных любовниц, с которыми он делил постель.

─ Проклятие нашей крови ликанов не в том, что мы превращаемся в монстров с каждым полнолунием, чтобы защитить королевство, а постоянная похоть, бегущая по нашим венам, когда мы находим истинного суженого.

Крако поднял бровь.

─ Ты веришь в эту часть легенды?

Ортега пожал плечами.

─ Думаю, она правдива. Посмотри, как сильно изменился принц с тех пор, как мы стали возвращаться назад. Ему нужны девки так же, как тебе ─ эль.

─ Думаешь, что все те любовницы, которыми он овладел, были только потому, что он уже нашел свою суженую.

Ортега покачал головой:

─ Нет. Легенда говорит, что жажда плоти не будет утолена. Когда придет время связать свою жизнь с суженой, то за одну ночь у тебя могут быть пятьдесят женщин, но если ты не переспишь со своей единственной, похоть будет только расти с каждым полнолунием.

Крако взметнул вверх одну бровь.

─ Предполагаешь, придет наш черёд, и мы будем также ненасытны, как принц?

─ Если легенда не врет, то да.

─ Поэтому король затеял соревнование, чтобы помочь сыну найти его единственнуюкак можно скорее, пока не стало поздно.

Ортега кивнул.

─ Чем скорее, тем лучше, друг мой. Еще одна задержка и король перевернет замок вверх дном, если мы опоздаем к началу королевского соревнования.

Крако нахмурился.

─ Да, но мы рискуем опоздать потому, что в последней деревне он затащил в постель сразу трех девушек, мой друг. Я тоже бы рискнул бы нарваться на гнев короля ради полной страсти ночи с тремя красавицами. Знал, что принц был с двумя девками, но с тремя? Когда я увидел, как он исчезает в задней комнате с ними, готов был отдать все свои деньги, чтобы испытать то, что он испытывал.

Лицо Ортеги посерело.

─ Да, принц должен быть хорошо насытился теми красотками, особенно той светленькой, с большой грудью.

Оба рассмеялись.

Крако замолчал первым:

─ Но это была накануне его встречи с Александрой. Вчера он мог провести незабываемую ночь с теми двумя девками, которых мы встретили едва войдя в таверну, но Василис отказал им.

Ортега кивнул:

─ Думаешь, Алекс его единственная?

─ Мой друг, тогда нам повезло, - проворчал Крако.

*********

После того как она справила естественную потребность в укромном местечке, Алекс возвращалась в палатку. Солнце только поднималось, а воины уже развили активную деятельность по сбору лагеря. Она взглянула, как одни собирают поклажу, пока другие сидят на упакованных ящиках и завтракают.

Она подумала о Василисе и улыбалась, ее настроение поднялось. Алекс солгала бы себе, если не призналась, что в предвкушение завтрака с ним. Ночью он собирался ее поцеловать. Она была уверена в этом – и была этому рада.

Звук низких голосов прервал ее мысли. Это были Ортега и Крако стояли за загоном для лошадей.

Она услышала, как сказал Крако:

─ Да, но мы рискуем опоздать потому, что в последней деревне он затащил в постель сразу трех девушек, мой друг. Я тоже бы рискнул бы нарваться на гнев короля ради полной страсти ночи с тремя красавицами. Знал, что принц был с двумя девками, но с тремя? Когда я увидел, как он исчезает в задней комнате с ними, готов был отдать все свои деньги, чтобы испытать то, что он испытывал.

Затем Ортега произнес:

─ Да, принц должен быть хорошо насытился теми красотками, особенно той светленькой, с большой грудью.

Оба рассмеялись.

Алекс замерла. Так прошлой ночью он был с тремядевушками? Одновременно? Она поспешила назад в свою палатку прежде, чем услышала еще что─ нибудь. Он был с ними до того или после, как почти поцеловал ее? Девушка ощутила слабость. А так же боль и ярость! Какой она была дурой, думая, будто Василис хотел ее поцеловать потому, что она ему нравится или он даже любит ее.

« А ему просто хотелось добавить её как еще одно очко в его списке постельных достижений», с обидой подумала она. Алекс тихо проскользнула в палатку, чтобы не разбудить Ариель и целительницу и залезла в свою постель. « Что ж, пусть тогда подождет её !» Она не будет с ним завтракать.

Час спустя Александра завтракала в компании Ариель и целительницы недалеко от поляны, где собрали лошадей.

Она подняла голову и напряглась, когда заметила, что Василис целенаправленно идет прямо к ним.

─ Разве ты не сказала, что позавтракаешь со мной? – как только он подошел к ним, резко спросил мужчина.

Она сжала губы.

─ Сказала.

Василис приподнял бровь, взглянув вниз на кусочек хлеба в ее руке.

─ Я заходил к тебе в палатку и не нашел тебя там.

Алекс пожала плечами:

─ Что ж, я здесь.

Неожиданно по его чертам лица прошла волна недовольства, омрачая их.

─ Я неправильно понял тебя ночью?

Алекс едко на него посмотрела.

─ Мы оба неправильно поняли друг друга ночью, ─ с нее хватит. Не обращая на него внимания, она улыбнулась Ариель. – Ешь, милая. Утром погуляем вокруг лагеря.

─ Недолго, - грубо прервал Василис. ─ Через час мы отправляемся, - и больше ничего не сказав, ушел.

Хеста усмехнулась, с интересом поглядывая на Алекс.

─ Девочка моя, что ты сделала с принцем?

─ Ничего, ─ после всего, что она услышала утром, ей лучше не забывать про первоначальный план: победить в соревновании, выйти за него замуж и никогда не позволять ему прикасаться к себе.

Перед ними возникли Ортега и Крако и Алекс улыбнулась им.

─ Доброе утро, - произнесла она.

Ортега откашлялся:

─ Его Высочество попросил сопровождать вас и вашу сестру во время прогулки вокруг лагеря.

Ее улыбка застыла.

─ Да? Что ж, можете вернуться назад к Его Высочествуи передать ему, что я желаю некоторое время побыть с сестрой наедине и погуляем без вас.

Ортега удивился.

─ Миледи?

Теперь она раздражена. Кем, черт возьми, принц себя возомнил, что приказывает ей? Если он думает, что она одна из тех шлюх, которые доставляли ему наслаждение, то скоро он поймет, как ошибается.

─ Я сказала, - медленно повторила Алекс, ─ Передайте ему, что я отказываюсь от навязанного им сопровождения.

─ Да, ─ произнес Ортега, заметно нервничая, уходя с Крако.

─ Алекс, ты обидела принца? – сразу спросила Ариель, как только стражники ушли.

─ Нет, милая, - она наклонилась и поцеловала сестру в макушку. – Я хотела одна погулять с тобой. Только ты и я.

─ А… тогда принц рассердился на тебя?

Алекс рассмеялась, но для ее слуха смех показался неестественным.

─ Конечно, нет.

Казалось, Ариель не поверила в это, так как смотрела поверх плеча Алекс.

─ Эмм… он возвращается, Алекс, и он выглядит действительноразозленным.

Целительница еле слышно рассмеялась, и Алекс замерла, хмуро глядя на нее.

─ Ортега и Крако будут сопровождать вас и это приказ, женщина, - произнес Василис, возвышаясь массивной фигурой перед ней.

Двое воинов стояли позади него, переминаясь с ноги на ногу. Алекс устремила взгляд на Василиса и стиснула зубы.

─ Я не подчиняюсь ничьем приказам. Я пойду, погуляю с сестрой одна.

Лицо Василиса приобрело темно-красный оттенок. Она видела, как он сжал кулаки по бокам. Кого-нибудь другого можно было напугать этой впечатляющей позой, но Алекс не испугалась. В ее жизни были более опасные, нависшие над ней и Ариель угрозы, чем высокомерный, тщеславный и распутный принц.

Низкое рычание вырвалось из его горла, и Алекс открыла рот в удивления от этого звука. Нечеловеческий. Она посмотрела ему в глаза и резко отпрянула назад, когда желтый оттенок, казалось, светился в их темных глубинах. Солнце ли было причиной этого странного отражения? Его низкое рычание росло, а лицо темнело от ярости.

─ Ваше Высочество, нет! – громко произнес Ортега, когда Крако схватил Василиса за руку.

*******

Потрясенный Василис резко вдохнул, сделав шаг назад. Он едва не потерял контроль средь бела дня! Проклятье, эта девушка подводила его к краю безумия. Принц смотрел в ее мертвенно─ бледное лицо, удивленно раскрытые губы, поднимающуюся и опускающуюся грудь и заставил свое стучащее сердце биться медленней. Он едва не потерял контроль. Едва не обратился в ликана и запрокинул голову к небу, чтобы выпустить едва сдерживаемый, раздраженный, обиженный рев. Василис ощущал руку Крако на своей и бросил на воина злой взгляд.

─ Свободен, - рявкнул он.

Крако немедленно убрал свою руку.

Василис еще раз резко вдохнул и снова посмотрел на Алекс. Если бы не люди вокруг, он поднял ее на руки и поддался своему примитивному желанию. Желанию заявить на нее права. Взять ее и сделать своей.

От этой мысли он замер. Ни на одну женщины в жизни он не хотел заявлять права. Только желал переспать с ними и утолить свою страсть на время. Он недоуменно смотрел на Алекс. Нет, этого не может быть. Не существовало той девушки, которая могла покорить и успокоить его зверя навсегда. Одна навечно? « Нелепая чушь», мысленно он усмехнулся. « Легенда выдумка».

Оторвав взгляд от ее, посмотрел на Ариель, которая глядела на него широко раскрытыми глазами. Он с трудом глотнул, выталкивая чарующую амазонку из своих мыслей.

─ Погуляй вместе с сестрой, малышка. Когда будет время выдвигаться, Ортега придет и позовет вас.

Ариель медленно кивнула.

─ Хорошо.

Дождавшись кивка от Алекс, он повернулся на каблуках и ушел. В уединении своей палатки, он подошел к тазу и плеснул холодной воды в лицо. Грубо выругался под нос, когда еще от одной волны желания налился его член. Он все еще хотел ее. После всего до сих пор испытывал к ней вожделение. Боже милостивый, все также хотел заявить на нее права и сделать своей навсегда.

Неужели он сошел с ума? Как так получилось, что одна девушка настолько сильно привлекала его, что ему не хотелось кого-нибудь другого?

Он напрягся. Отец прав? И пришло время Василису соединиться с суженой?

Прекрасное лицо Алекс всплыло перед его глазами, и он сжал челюсть, когда сердце глухо застучало в груди. Ее сладкий запах все еще окутывал его, соблазняя, дразня его, и он откинул голову назад, прикрывая глаза и выпуская на волю протяжный, душераздирающий рев.

─ Боже мой, ─ хрипло прошептал он, едва замолчав. – Какого черта со мной происходит?

Глава 6

Алекс смотрела на дремавшую у нее на коленях Ариель. Повозка замедлила свое движение и остановилась. Подняв голову, девушка увидела, как Малек гарцует на коне вдоль каравана и объявлял всем о том, что это последний привал перед завтрашним возвращением в королевский дворец. Когда он проехал мимо ее повозки, Алекс кивнула ему и заметила намек на улыбку на его лице.

Василис избегал ее весь день, а Александра до сих пор не рассказала ему о том, что участвует в соревновании за его руку и сердце. Что более важно, так это то, что она никогда не будет ему настоящей женой. При первой возможности скажет ему об этом, но не сейчас, ее больше беспокоило - с кем будет сражаться.

В десятый раз она коснулась щек Ариель. Сестра была теплее, чем вчера, да и тени под глазами стали намного темнее. Девочка зашевелилась у нее на коленях и Алекс ласково зашептала, желая успокоить.

Ей срочно нужна целительница. Сейчас же. Женщина должна чем-нибудь помочь. Казалось, прошли недели, пока она решилась и бросилась на поиски целительницы.

Аккуратно, Алекс уложила Ариель в походную кровать.

─ Я сейчас вернусь, родная, - прошептала она, целуя ее в лоб и направляясь в конец повозки. Через несколько мгновений спрыгнула на землю.

Она услышала сухой кашель Ариель, и ее желудок скрутило от страха. Девушка побежала за целительницей в начало каравана, которая ехала на своей лошади. Пробежала мимо Василиса, который разговаривал с Ортегой, и даже не остановилась рядом с ними. Что если целительница ничего не сможет сделать? Она думала об этом с возрастающей паникой. Она едва смогла подавить всхлип, когда почувствовала твердую руку на локте, из-за чего она остановилась.

Василис развернул ее и она взглянула на его привлекательное лицо, на котором тенью отпечаталось беспокойство.

─ Что случилось? – спросил он, крепко удерживая ее в руках.

Это первый раз, когда он заговорил с ней за весь день после той самой неприятной сцены за завтраком. Она попыталась освободиться из его захвата.

─ Отпусти. Мне срочно нужна Хеста.

Василис пробежал по ее лицу взглядом:

─ Скажи мне, что случилось, - в резком тоне потребовал он, его объятие стали жестче.

Она видела, что его беспокойство усилилось (как изменились его черты лица), и с ее губ сорвался нервный вздох.

─ Ариель. Ей плохо. Думаю, у нее жар.

Его рот напрягся, и он немедленно выпрямился, отпуская ее.

─ Возвращайся к малышке, - твердым голосом произнес принц. – Я приду туда вместе с целительницей.

Алекс кивнула, уголки глаз стало неимоверно щипать. Она часто заморгала.

─ Сп…спасибо, - от нее не укрылся тот внимательный взгляд, которым он посмотрел на ее дрожащие губы, и как он с трудом глотнул.

─ Иди, - приказал парень.

Она вновь кивнула и побежала назад к повозке и уже через несколько мгновений сидела рядом с Ариель. В ее сердце все больше пробирался страх и смятение. Дыхание Ариель стало резким, прерывистым. Алекс запаниковала. Ей было знакомо это дыхание. Ее сестре снова едва дышала.

Она положила руку на грудь Ариель, на сердце, и почувствовала как оно быстро- быстро стучит.

─ Дыши, малышка. Пожалуйста, дыши, - прошептала Алекс, задыхаясь от рыданий.

Алекс в испуге вздрогнула на знакомого с хрипотцой дыхания, которое очень часто слышала в прошлом. Она резко втянула воздух, боясь самого худшего. Ласковое касание ее плеча испугало ее, и она подняла глаза и увидела Василиса, нависшего над ними.

─ Не бойся. Целительница позаботится о ней, - тихо произнес принц, его тревога передалась ей, но поселила в дальней части ее сердца покой. Она немного заторможено кивнула. ─ Пошли, – мягко приказал он, беря ее за руку и помогая подняться.

Целительница склонилась над Ариель, прикасаясь к ее лбу.

─ У девочки жар.

Алекс подняла дрожащую руку ко рту:

─ Вы… вы сможете помочь ей?

Целительница с печалью во взгляде посмотрела на нее.

─ Постараюсь, девочка, но ее дыхание меня беспокоит.

─ Она … у нее всю жизнь была проблема с дыханием, - Александра заметила, как Василис хлестнул по ней взглядом. ─ В последний год приступы участились.

─ Ясно, - сказала Хеста, обращая все свое внимание на пациентку. Она нажала на кожу за ушами Ариель, коснулась ее запястья и подождала несколько мгновений, что-то высчитывая, а затем аккуратно разбудила Ариель.

─ Открой рот, малыш. Я взгляну на твое горлышко, - сонная Ариель сделала так, как ее попросили, и целительница посмотрела ее горло.

─ Алекс, я чувствую себя не очень хорошо, - прошептала Ариель. ─ У меня … у меня в груди болит.

─ Знаю, малышка. Поэтому и целительница здесь, чтобы помочь тебе. Просто делай то, что она говорит, и все будет хорошо, - ответила Алекс.

В первый раз за последнее время глаза Ариель засияли, но лишь на мгновение, пока новый приступ прерывистого, хрипящего дыхания не охватил ее маленькое тельце. Алекс хотелось умереть. Она чувствовала себя такой беспомощной, бесполезной и желала сделать хоть что-нибудь.

─ Со мной все будет хорошо? – спросила Ариель. – Как ты и говорила, я вырасту сильной и буду счастлива?

Алекс проглотила неприятный ком в горле. Она не могла говорить, поэтому несмело улыбнулась и кивнула.

Целительница что-то искала в своей сумке, когда Ариель посмотрела на Василиса. Она робко улыбнулась ему:

─ Я рада, что Алекс выиграла соревнование, - едва слышно прошептала девочка. – Она сказала, что мне станет лучше, когда она станет вашей принцессой.

Целительница положила руку на щеку Ариель и произнесла:

─ Тихо, помолчи немного, малышка. Тебе нужно отдыхать, пока я проверю твою грудь.

В слабом состояния Ариель путала мечты с реальностью и Алекс запаниковала. Сестренка думала, что она уже выиграла соревнование и наняла целительницу, чтобы вылечить ее. Девушкой украдкой взглянула на Василиса, тихо стоявшего рядом с ней, и взяла себя в руки, но он не смотрел в ее сторону. Он не отрывал глаз от Ариель с решительным выражением лица.

─ Тебе станет лучше, малышка. Очень скоро, - тихо добавил он. Когда Ариель закрыла глаза, Василис повернулся к Алекс и черты его лица изменились, приобрели жесткость.

─ Позволь целительнице выполнить свою работу. Пойдем со мной, - приказал принц, схватив ее за руку.

Она передернула плечами, освобождаясь от его захвата.

─ Нет. Я не хочу оставлять Ариель.

─ Иди с господином, девочка, - вмешалась Хеста. ─ Твоя сестра сейчас будет спать. Она даже не узнает, что ты уходила.

Александра медленно кивнула, и Василис помог ей выбраться из повозки. Не говоря ни слова, он взял ее за руку и повел к лесной полянке мимо дороги, подальше ото всех. Ей практически пришлось бежать, чтобы поспеть под его быстрый длинный шаг.

─ Ваше Высочество, подождите. Позвольте сопровождать вас, - решительно позвал со своего места Малек.

Алекс видела, как Василис посмотрел на воина таким взглядом, что тот даже остановился. Когда лагерь и все воины остались позади, он повернулся к Алекс и взял ее за плечи. Она не удержала испуганного возгласа, когда взглянула в его лицо. Он был в ярости. Без слов, парень подхватил ее на руки и опустил голову.

В ней взорвался фейерверк эмоций, как только его губы коснулись ее. Его руки обвили ее талию, и он распластал ее тело на своем, с безжалостным голодом пожирая ее губы. Он немного приподнял ее над землей, чтобы сильнее прижать к своему.

Алекс открыла рот, ей с трудом удалось урвать глоток воздуха под страстным натиском его поцелуя, чем он и воспользовался: засунул свой язык в ее ротик. Она резко вдохнула сквозь нос, ее руки пролезли между ними и надавили ему на грудь, чтобы оттолкнуть, но он не сдвинулся даже на дюйм.

Василис крепче прижал ее к себе, продолжая целовать. Возмущенная и возбужденная, Алекс чувствовала, как его эрекция упирается в нее, и ее желудок сильно встряхнуло от вспышки страсти, взорвавшейся в ней. Его язык безжалостно исследовал ее рот, и она застыла, понимая, что с самого начала отвечает ему на поцелуй с тем же жаром. Застонала ему в губы, пытаясь контролировать предательскую реакцию своего тела на его поцелуи, но не могла.

Удовольствие омыло ее тело, когда он стал целовать ее с голодом, который едва не пугал ее. Василис водил руками вверх и вниз по ее спине, вырывая сдавленный стон из ее губ, и она едва не растаяла от наслаждения, угрожающего снести все ее щиты. Что, если кто-то увидел их? Она попыталась оттолкнуть его снова, но он оторвал ее руки от своей груди и завел их за ее поясницу. Принц держал ее, словно узницу, целуя с грубой страстью, пугающей и возбуждающей ее одновременно.

О Боже, она снова таяла, и, едва еще один стон сорвался с ее губ, отдернула голову. Он поднял голову, выражение его лица было напряженным от желания, и в его глазам она увидела хищника, вышедшего на охоту: он с придыханием зарычал.

─ Ты сводишь меня с ума от желания, женщина, - хрипло произнес он. ─ Я хочу взять тебя, сейчас.

Алекс была слаба, ее взгляд пошатнулся под его силой, и она прикрыла глаза.

─ Кто-то может увидеть, ─ сказала Александра хриплым голосом.

Он проложил дорожку из горячих поцелуев на её шее и инстинктивно прижал её к своему телу так, что она почувствовала его твердый член. Мужчина резко втянул воздух и резко застыл. Медленно опустил её руки и не спеша отошел, желая выровнять свое дыхание. Она изумленно распахнула глаза.

Крылья его носа расширились, рот вытянулся в одну линию, дыхание вырывалась резкими свистами. На нее смотрели глаза, в глубинах которых тлели угольки.

─ Теперь мне ясно, зачем ты путешествовала по территории бандитов.

Его глаза приковали ее к месту. Они настолько сильно давили на неё, она чувствовала, словно пытались проникнуть в ее душу.

─ Чтобы принять участие в чертовом соревновании моего отца, - жестоко припечатал он.

─ Да, - тихим голосом ответила она, напуганная.

─ И выиграть достаточно денег, чтобы помочь сестре? - грубо спросил Василис.

В оцепенение, она кивнула.

Он грубо выругался под нос, пробегая грубой рукой по волосам.

─ Только увидев малышку, подумал, что она выглядит бледной из-за длинного путешествия. Я не знал, что она болеет. Почему ты не сказала мне, что у нее проблема с легкими?

─ Я не думала, что произойдет еще один приступ, - вдруг ее недавние страхи вернулись, против ее желания выплескиваясь в холодные слезы, и Алекс запаниковала. ─ Боже мой, это я виновата, что у нее случился еще один приступ. Путешествие было слишком долгим для нее. Она … у нее всегда случались приступы, когда … когда она была слишком взбудоражена, - замолчала она, глотая ком в горле.

Изменившись в лице, он притянул ее в круг своих рук и теснее прижал к груди.

─ Хеста лучшая в королевстве, - встревожено произнес он. ─ Если кто-то и может помочь малышке, то только она.

Алекс прикрыла глаза и позволила силе его тела успокоить ее. Эти объятия отличались от прежних. Сейчас они не вызывали страстного трепета. Это заставило ее почувствовать себя действительно в безопасности, в спокойствие и заботе. Она не хотела, чтобы этот момент заканчивался.

─ Спасибо, за заботу, - пробормотала она ему в грудь. ─ И… и сожалею, что не рассказала тебе о том, что направлялась к тебе в королевство, чтобы поучаствовать в королевскому соревнованию.

Кто-то неделикатно кашлянул, отчего она подпрыгнула в его руках. Малек стоял в некотором отдалении от них со смущенным взглядом.

─ Что случилось? – пророкотал Василис.

─ Прошу прощения, Ваше Высочество. Хотел лишь сказать, что Ортега и Крако закончили собирать свою палатку.

─ Благодарю, - произнес Василис, вновь взглянув на Алекс.

Она обмерла. При упоминании Ортеги и Крако ей сразу же вспомнился их разговор на рассвете. Малек немедленно ушел, а Алекс хмуро посмотрела на Василиса.

─ Вижу, ты снова враждебно настроена против меня, - сухо заметил он. ─ Почему?

─ У меня есть причины.

─ Ты можешь делать вид, что ничего ко мне не чувствуешь, - высокомерно начал принц, - но наши поцелуи доказали обратное. Выиграешь ли ты или нет соревнование, ты будешь моей.

В ней закипело унижение.

─ Как кто? Как любовница, если я проиграю соревнование? Я не буду ничьей шлюхой, - его лицо налилось краской, но ее это не волновало. Сейчас она была очень зла: ─ В твоей жизни достаточно женщин. Не нужно мною пополнить список своих завоеваний.

─ Что ты несешь?

─ Я знаю о твоей репутации. Ты спишь с двумя, а то и с тремя женщинами сразу и, я слышала, после женитьбы будешь продолжать спать с другими девушками, - она сжала губы. ─ Я не хочу такой жизни, какая была у моей матери. Она умерла, рожая Ариель, пока мой папаша развлекался со шлюхой в деревне, - Василис протянул к ней руку, но Алекс отошла назад. ─ Так что не строй здесь из себя сильным мира сего и не думай, что если я ответила на твои поцелуи, то лягу с тобой в постель. У меня есть более важные вещи в жизни, чем терять голову от самодовольного, высокомерного бабника-грубияна.

─ Я не такой негодяй, каким ты меня считаешь. Есть кое-что, что ты не знаешь обо мне. Кое-что, что никогда не поймешь.

Она рассердилась.

─ Я знаю, что накануне нашего завтрака ты был с тремя женщинами. Той ночью… той ночью я думала ты… ты…, - Алекс не могла закончить. Ей казалось, что она нравилась ему, может быть, он даже был влюблен в нее и хотел ее поцеловать.

─ Я не был ни с кем той ночью, - грубо произнес он. ─ С тех пор как я встретил тебя, я не был ни с кем.

─ Извини, но мне нужно вернуться к Ариель.

*****

Алекс провела рядом с Ариель большую часть ночи.

─ Девочка, я раньше сталкивалась с этой болезнью легких, - стала объяснять Хеста. ─ Полностью избавиться от приступов не получится, но если пить необходимые лекарства, их можно контролировать, - она улыбнулась. ─ Не бойся. Малышка сильная.

─ Спасибо огромное, Хеста. Я очень благодарна тебе за всю твою помощь. Я не знаю, чтобы сделала без тебя.

Пожилая женщина мягко улыбнулась ей и показала шишковатой рукой на выход.

─ Иди. Подыши немного. Я останусь с малышкой здесь.

Алекс кивнула и наклонилась, чтобы поцеловать Ариель в лоб. Ее младшая сестра быстро заснула и не просыпалась.

─ Я люблю тебя, - прошептала Алекс. Выпрямившись, она бросила еще один благодарный взгляд на Хесту.

─ Я ненадолго, - после она вышла из палатки, шагнув в прохладную ночь.

Александра обняла себя руками и огляделась. Увидев стоящих перед ее палаткой Нолана и Фолка, улыбнулась им. Они улыбнулись ей в ответ.

Прогуливаясь мимо лошадей, привязанных в импровизированном загоне, заметила своего черного коня и шетлендского пони Ариель, которые мирно себе отдыхали.

Казалось, всем хорошо, только не ей.

Алекс не могла прекратить думать о Василисе и его поцелуе. Ее внутренности встряхнуло. Он открыл дверь в ее сердце, которая, как она думала, никогда не существовало, и впервые в жизни не находила себе места.

Часть ее хотела держать от него подальше, а другая отчаянно желала повторить то, как предательски ее тело откликалось на него.

Единственное, что она знала наверняка, - он был настолько привлекателен, насколько она привлекала его, но могла ли она доверять ему? Василис сказал тогда, что у него не было ни одной женщины с тех пор, как встретил ее. Могла ли она верить ему?

Ей хотелось ему поверить и … горела от желания, чтобы он поцеловал ее снова. К ее лицу прилил жар. Она представила их, лежащих в постели, обнаженных, как мужское тело соприкасалось с женским, его руки прокладывали горячую дорожку по ее телу, а губы накрывали ее грудь.

Александре почудилось, что ее сердце остановилось. О боже, она обязана прекратить эту сумасшедшую фантазию. Обязана вышвырнуть его из своих мыслей, иначе влюбленность в него разобьет ей сердце.

Она дальше шла по лагерю, пока не оказалась у внешней границы. Алекс остановилась и стала рассматривать скучный пейзаж вокруг. Солнце почти опустилось за горизонт и стражники уже разожги костры по лагерю, но вне лагеря была лишь тьма.

Она нахмурилась. Что это было?

Снова повторился этот звук. Словно кто-то бежит во тьме. Она вновь нахмурилась. Оно стало ближе.

Алекс ахнула. В этот раз ясно расслышала его. Смесь воя и приближающегося рычания. Стая волков!

Она обернулась и увидела, что все воины повскакивали на ноги, вглядываясь во тьму. Что-то в них пугало ее. Выражения их лиц. На них не было страха. Они казались хищными, дикими.

Александра увидела, как Василис выбежал из палатки и также стал вглядываться в темноту. То, что она увидела в следующее мгновение никак не укладывалось у не в голове. Она стояла там, ошеломленная, наблюдая, как Василис сжал кулаки по бокам, расставил ноги и запрокинул голову к небу. Рычание, которое вырвалось из его груди, было оглушительным, жутким, животным.

Алекс слышала, что волки приближались к ней, но она не могла сдвинуться с места. Она, разинув рот, пристально смотрела на Василиса. На ее глазах его тело стал увеличиваться и, как только он вырос, его одежда порвалась на растущей плоти, оставляя лишь черные плавки, прикрывающее половые органы.

Василис мельком посмотрел на нее, а она отпрыгнула в испуге назад. Он ликан! Хироши был прав. Они существуют!

А затем закричала от ужаса, наблюдая за ужасающим колдовством, как все воины вокруг нее стали превращаться в ликанов или сразу принимали волчью ипостась. Василис прыгнул в воздух и опустился перед ней. Ошеломленная, Алекс вытянула шею, чтобы увидеть его лицо. Его тело в девять футов[1] возвышалось над нею, янтарного цвета глаза смотрели на нее сверху вниз. Она не шелохнулась, пока ее взгляд бегал от его челюсти, нахмуренных бровей, длинных не вселяющих спокойствия резцов, которые выглядели так, словно могли раскрошить камень. Его тело! Мой Бог, его тело увеличилось, превратилось в мускулы. Она была в ужасе.

Он протянул к ней руки и взял ее за плечи, его прикосновение было удивительно нежным для его дикой комплекции.

─ Спрячься в своей палатке, - нечеловеческим голосом прорычал он.

─ Ты… ты… - она не могла дышать.

─ Черт возьми, иди. Они почти здесь, - он слегка встряхнул ее. ─ Они учуяли малышку!

Алекс стало не хватать воздуха. Ариель! Без раздумий, она побежала назад к своей палатке, оглядываясь на воинов – смесь ликанов и огромных волков, выстроившись в одну линию вдоль периметра лагеря. Они стояли перед тем местом, где должны были выбежать другие волки. Василис прыгнул, через их головы, и приземлился перед ликанами, которые держали мечи и луки со стрелами.

Этого не может быть, дико подумала она, добравшись до своей палатки и откинув полог. Оказавшись внутри, вскрикнула, увидев Хесту, возвышающуюся над спящей Ариель. Целительница перекинулась в ликана.

Она резко взметнула руку вверх:

─ Дитя, - прорычала Хеста, - Пожалуйста, не бойся меня. Я не обижу тебя или твою сестру.

Алекс замерла, уставившись на вселяющую страх внешность Хесты.

─ Я знаю, - произнесла она, желая, чтобы сердце перестало так быстро стучать.

Целительница удовлетворенно зарычала, прежде чем повернулась к Ариель, лежащей на кровати.

─ Слава богу, снотворное еще не выветрилось из ее тела, - прорычала она. ─ Не хотела бы, чтобы девочка увидела эту ночь, полную крови.

Алекс подавила сдавленный всхлип. Она должна сделать что-нибудь. Не могла она просто стоять здесь и ждать.

─ Хеста, где мое оружие? – ей не защитить Ариель и себя с пустыми руками. она Ей нужно оружие, вылитое из серебра.

─ Они в черном ящике рядом с лошадьми, но ты не можешь покинуть палатку, дитя.

Ее сердце забилось быстрее, когда снаружи раздались ужасные звуки. Она услышала рычания и пронзительные крики, завывания и звуки боя. Ее мысли вернулись к Василису и на долю секунды она испугалась за него. Запаниковав, повернулась ко входу в палатку.

─ Мне необходимо найти свое оружие!

─ Стой! – прорычала Хеста. Она бросила свой лук и стрелы через палатку. Алекс поймала их. ─ Используй мое серебро. У меня есть кинжал.

Алекс кивнула и пригнулась перед входом, откидывая полог достаточно, чтобы увидеть, что происходило снаружи.

─ Матерь Божья, - хрипло прошептала она, видя, как воины сражаются с волками. Разорванные тела, кровь застилала землю, стрелы пронзали шкуры волков. Ей стало плохо, наблюдая, как волк вцепился зубами в другого волка и вырвав из его тела кусок плоти. Она молилась, чтобы нападающим был знакомым воином, а не наоборот.

Она обмерла, увидев волка, бегущего к ее палатке. Инстинктивно, она вытащила стрелу и выстрелила ему прямо в сердце. Тотчас волк превратился в обнаженного мужчину, из раны на груди, в которой торчала стрела, вытекала струйка крови.

Алекс закричала и, резко развернувшись, взглянула снова на Хесту.

─ Он превратился в мужчину!

─ Да, когда мы умираем, то возвращаемся в человеческий облик, - прорычала Хеста. ─ Они злая стая, девочка. Скрываются в горах и нападают во время полнолуния, чтобы обратить людей в свой темный вид.

Алекс оглянулась на месиво, происходящее снаружи, ее лук готов к атаке.

─ Но сегодня не полнолуние.

─ Сегодня они хотят испробовать малышку.

─ Они умрут, пытаясь это сделать, - решительно произнесла она свирепо, твердо держа руку на луке, готовая убить любого, кто приблизиться к ней.

У нее перехватило дыхание от вида двух серых волков, мчавшихся прямо к палатке. Алекс вытянула лук, готовая выпустить стрелу, когда увидела Василиса в облике ликана, вклинившегося между ними и схватившего за головы массивными когтистыми лапами. Алекс застыла, наблюдая, как волки развернулись и вцепились ему в лапы, прокусывая кожу. Он схватил одного за шею и подбросил в воздух, когда коричневый волк стал угрожающе приближаться слева. Алекс резко втянула воздух. Она должна ему помочь. Подняла лук и нацелилась на одного из волков, но тут Василис перекинулся в волка. Все, что она увидела, это массу меха и клыки, вцепляющиеся и разрывающие, и она запаниковала. Василис был огромным черным волком, но они двигались так быстро, что она боялась, что выстрелит мимо и попадет в него.

Александра четко уловила движение одного из серых волков и выпустила стрелу. Она вошла ему в грудь, и вместо волка на землю упал мертвый мужчина.

Сражение вокруг лагеря стихало и она молилась, чтобы никого из стражников не ранило, но не могла долго зацикливаться на этом, потому что до сих пор не отводила взгляда от Василиса.

Она смотрела, как он поднялся на задние лапы, свирепо рыча дико на коричневого волка. Медленно он кружил с ним, готовый внезапно наброситься на него. Алекс отбросила назад полог и вышла из палатки. Она подняла лук и выпустила еще одну стрелу в другого серого волка, который собирался напасть на Василиса со спины.

Василис превратился в ликана и мазнул желтым взглядом по ее лицу.

─ Вернись внутрь! Немедленно!

─ Ты истекаешь кровью! – прокричала она, слабея от страха от вида кровавых глубоких ран на его груди.

Молниеносно он прыгнул к ней и выхватил стрелу из руки. Метнувшись назад, опустился на коричневого волка и глубоко вонзил стрелу ему в грудь.

Алекс опустила лук и затуманенными глазами стала взирать на кровавое поле боя вокруг нее. На земле, друг на друге, лежали обнаженные мужские тела со стрелами в сердце или глубокими ранами в груди от серебреных кинжалов. Она видела, как воины, падая на землю в изнеможении, снова превращались в обнаженных людей. И резко выдохнула, когда порезы и раны на их израненных телах медленно мерцали.

Она оглянулась на Василиса и наблюдала, как он стал превращаться в человека. Он был обнажен, но она не обратила на это внимание, пугаясь того, что на ее глазах его израненное тело медленно исцелялось и возвращаясь к нормальному.

Василис тяжело дышал, сжимал кулаки, его лицо было мрачным, когда он медленно направился к ней. Она раскрыла губы и нервно выдохнула, пробежав взглядом по его мускулистому телу. Ее застряло и земля ушла у нее из─ под ног. Александра хныкнула. Тьма окутала ее, и она в слепую протягивала ему руки. Алекс услышала, как он грубо выругался, обнимая ее руками. Она уплывала и ничего не могла с этим поделать.

Когда ей стало плохо, он поднял ее на руки.

─ Любимая, - ей показалось, что ей померещился его хриплый голос, когда темнота забрала ее в свое царство.

Глава 7

Веки Александры затрепетали - она медленно открывала глаза. То, что девушка увидела, говорило ей о том, что она не в своей палатке. И точно. Повернув голову в сторону, Алекс увидела Василиса, сидящего рядом и взирающего на нее со смесью любопытства, раскаяния и чего-то еще, что ей было трудно точно определить. Позади него стоял Малек, а Хеста нависала над ней словно курица-наседка.

─ Ох, моя бедная девочка! Что тебе пришлось пережить, - закудахтала целительница.

─ Оставьте нас, - приказал Василис.

Когда как Малек тотчас покинул палатку, Хеста подтыкала одеяло Алекс.

─ Я сказал, оставьте нас, - грубо произнес Василис. ─ Вас это тоже касается.

Хеста прервала свое занятие и, перед тем как спешно удалиться, кротко кивнула.

─ С твоей сестрой все в порядке. Она ничего не знает о том, что случилось. Все тела снесли в одну кучу и сожгли, - начал он голосом, не предвещающим ничего хорошего.

С ее плеч словно свалился камень. Облегчение.

─ А твои воины? Они … никто …

─ Мы не потеряли ни одного, но самый юный из нас, Роарк, остался навсегда без левой ноги – ему оторвали часть ноги от колена.

Она со свистом втянула воздух.

─ Мы автоматически исцеляемся, - продолжил принц, ─ но если теряем конечность, то навсегда.

Алекс поднесла дрожащую руку ко рту.

─ Боже мой. Бедный Роарк, - прошептала она.

Василис наклонился вперед и уперся руками по обе стороны от ее тела, приблизив свое лицо к ее.

─ Я сказал тебе оставаться в палатке. Ты могла умереть, - произнес он.

Александра не отрывая взгляда смотрела на его губы, все мысли исчезли из ее головы. Она должна была испугаться его, но нет.

─ Я могу защитить себя, - тихо произнесла девушка. Ей не вериться, что после случившегося, она думает только об одном: как вновь его поцеловать.

─ Да, можешь, но не от моего дьявольского рода… - он остановился, его губы сузились в тонкую полоску от напряжения, когда взгляд пробежался по ее губам. ─ Что, если я не был там и не остановил тех двух серых волков? Один из них мог с легкостью прыгнуть на тебя и разорвать твое горло. Ты умрешь, если будешь укушена оборотнем в любую ночь, кроме полнолуния.

─ Да, но ты был там. И спас меня, - прошептала она, когда заглянула в его темные, гипнотизирующие глаза.

Их взгляды встретились и у Алекс перехватило дыхание от выражения его лица, потемневшее от желания.

─ Проклятье, - хрипло простонал Василис, наклоняя голову. ─ Я хочу тебя.

И его губы накрыли ее. Она застонала в его теплый, настойчивый и чувственный рот и притянула его к себе за плечи, возвращая ему поцелуй со всей пробужденной в ней страстью. Нежно скользя, его руки опустились к ее попе, и он подтянул ее тело к себе, крепко прижимая к своей груди так, что она вонзила ногти ему в плечи. Александра ощущала чувственную дрожь его тела, когда Василис опустил ее на кровать, а его рот с каким-то неистовством обрушился на ее. Но Алекс было того мало. Она пробежала руками по его спине и трепетала от страсти, бегущей по ее венам.

Александра слышала, как из его груди раздалось низкое рычание, когда он втиснул между их телами руку и нашел ее грудь. Он обхватил ее и сжал. Ее сосок затвердел от наслаждения и она застонала в его губы.

Боль захлестнула ее, когда их губы встретились. Шепот облегчения. Василис вздрогнул и, шумно, немного нервно вздохнув, оторвался от нее. Он посмотрел на нее с напряженным от страстного желания взглядом на лице и провел рукой по разорванной на тонкие ленточки футболке, опустив губы на ее грудь.

Александра не смогла сдержаться и, откинув голову, застонала от необузданного наслаждения, возбуждения, бегущего по венам. Боль разрасталась - ей казалось, что она умрет, если не найдет способ снять это напряжение.

Василис продолжал сосать и лизать ее грудь, и она думала, что тело разобьется на тысячи осколков от сильной боли, особенно чувствительно отдающей внизу живота. Оставив в покое одну грудь, он перешел к другой и ласкал ее с той же безграничной страстью. С губ Алекс сорвался очередной стон.

Она больше не выдержит.

Схватила его за волосы, с силой потянула назад. От нее не укрылось рычание, и Василис медленно поднял голову, не сводя с нее глаз.

Он, прикрыв глаза, тяжело дышал, а лицо горело от страсти.

─ Это сумасшествие, - прошептала Алекс хриплым голосом.

Он пробежал взглядом по ее обнаженной груди и остановился на лице. Мужчина так сильно сжимал и разжимал челюсть, что она видела, как на щеке пульсировал мускул. Казалось, что ему больно.

─ Я не могу поверить … Я … это было не… - хрипло начал он, но не сумел закончить.

Медленно Александрия натянула футболку на грудь и только после этого взглянула на его лицо. Он выглядел так, словно его мучили, пытали, приносили боль.

─ Что это было? – спросила она сиплым голосом. Сожалеет он о том, что они делали?

─ Я хочу тебя как никого другого, - пробормотал принц, словно разговаривал сам с собой. Он медленно отодвинулся и, дрожащей рукой потерев шею, посмотрел на нее таким взглядом, от которого ее бросило жар и ослабло все тело.

─ Я… я не уверена, стоило ли тебя останавливать.

─ Почему ты не испугалась меня? – грубо прервал он. ─ Ты ничего не сказала о том, кто я.

Она не спеша поднялась с постели и расправила одежду, когда перед ней навис Василис.

─ Мужчина, который научил меня сражаться, знал о вашем виде.

─ А королевское соревнование? Ты не боишься выйти замуж за чудовище?

Алекс посмотрела на него и уловила на его лице тень нехарактерной для него ранимости. Всего на мгновение, но она не скрылась от нее. Он назвал себя чудовищем. Ее сердце затрепетало от непрошенной жалости от воспоминаний, каким он был милым и внимательным к Ариель с первой минуты их знакомства, не говоря о том, что он рисковал своей жизнью, выпрыгнув между двумя волками, чтобы спасти ее.

─ Ты не чудовище, Василис, - негромко, но с теплотой в голосе произнесла она. Алекс видела как он тяжело глотнул.

─ Двести лет назад напали на замок и многие стали оборотнями… Спустя несколько дней от той ночи моя мать покончила с собой, потому что не могла жить с мужем и сыном, которых считала монстрами. Она не избежала участи превращения в оборотня, и воткнула кинжал себе в грудь.

Алекс вскрикнула и резким движением взметнула руку ко рту.

─ Мне жаль. Я не знала.

─ Это не твоя вина. Она больше не видела в нас людей и предпочла смерть жизни.

Александра аккуратно дотронулась до его руки. Осмелев, нежно сжала ее в знак поддержки.

─ Мне жаль, Василис, - повторила она.

Принц, с долей напряжения, следил за ней.

─ Я все еще человек, - тихо произнес он.

─ Знаю, - прошептала девушка.

Он обнял ее за плечи и притянул к себе, накрывая ее губы своими. Поцелуй был грубым, но ее колени ослабли от желания. Прежде чем ей потребовалось хоть немного вдохнуть воздуха, Василис опустил.

─ Иди к сестре. Мы ненадолго расстанемся. Когда прибудем ко мне домой, мы с тобой поговорим.

********

День перевалил за полдень, когда караван вошел в королевские земли. Алекс не могла удержаться и не смотреть на замок на вершине горы с восхищением. На это великолепное, притягательное строение с его величественными башнями, необъятными стенами и колоннам.

За пределами деревни, которая удобно раскинулась у подножия горы, караван стал замедлять ход. Селяне вышли встречать Василиса и воинов. На их лицах были улыбки, со всех сторон раздавались одобрительными криками. Алекс видела, как Василис ехал впереди, кивая, и махал рукой людей на дороге, и не могла не восхититься любовью его поданных к нему.

Рядом с ней в повозке сидела Ариель, и Алекс взглянула вниз на нее. Она улыбнулась. Ее младшая сестра смотрела на замок с восхищением.

─ Словно замок из сказки, - благоговейно произнесла Ариель.

Она притянула сестренку ближе к себе.

─ Да. Мне также кажется.

─ Алекс, ты действительно собираешься выиграть в королевском соревновании?

─ Надеюсь на это, малышка.

Александра перевела взгляд выше и увидела большую группу женщин. Кто-то из них сидел на лошадях, кто-то до этого гулял, а сейчас прервал прогулку вдоль склона подножия горы, на которой стоял замок. Участницы, подумала Алекс, прикусив нижнюю губу. Некоторые выглядели более чем сильными и атлетически сложенными, что подчеркивал мужской костюм, и держали в руках оружие. Девушка знала, что Хироши был искусным воином и передал ей все знания, но она не могла не нервничать.

Подняв голову еще выше, увидела Василиса, который обернулся к ней. На долю секунды их взгляды встретились, и волна тепла успокоила ее. Он медленно кивнул и повернулся обратно.

Он знал, что ей не по себе? И хотел успокоить ее среди всех этих криков встречающих и любопытной толпы, не обращая внимания на участниц, которые бросали довольно самоуверенные взгляды в его сторону?

Алекс смутилась. Она знала, что не безразлична ему. В какой-то степени он даже влюблен в нее, но насколько сильны его чувства?

Она занервничала еще больше, когда караван поднялся по тропе на склон и участницы соревнования спешились, чтобы, как положено, поприветствовать принца. На вершине горы они остановились, пока поднимали массивный подъемный мост. Она услышала, как рядом с ней от изумления ахнула Ариель, но Алекс не могла также выразить свои чувства. Если она проиграет в соревновании, то никогда снова не увидит Василиса. Но еще хуже - не увидит больше Хесту, целительницу, которую Алекс хотела попросить позаботиться об Ариель.

Но они ликаны, тихий голос зазвенел в ее ушах.

Алекс жила с настоящим монстром. С мачехой, мрачно подумала она. Это позволило ей без страха принять Василиса. Он не монстр. От него Александра не видела ничего, кроме доброты по отношению к ее маленькой сестренке, и она знала, что он никогда не причинит им боли.

Окончательно караван остановился на необъятном внутреннем дворе и все начали выбираться из повозок и слезать с лошадей. Она взяла Ариель за руку и подняла ее.

─ Пошли, милая. Я думаю, нам нужно идти вон к той большой палатке, где в линию выстроились женщины.

Она спрыгнула с повозки и обернулась, подняв руки, чтобы взять на руки Ариель. Сестренка была очень легкой, и у Алекс сердце сжалось от вины. Прижимая малышку к груди, прошла к их лошадям. Уже здесь аккуратно опустила ее на землю.

─ Не отходи от меня, родная. Мне нужно отвезти лошадей.

Она тотчас взяла их за поводья и намотала вокруг запястья, оставляя лошадям достаточно пространства, чтобы они рысью шли рядом с ними. Затем обернулась и протянула руки к Ариель.

─ Иди сюда, малышка. В этой толпе много людей. Хочу, чтобы ты была ближе ко мне, - не задумываясь, Ариель подняла маленькие ручки и Алекс снова подняла ее на руки.

Только когда сестренка оказалась у нее на руках, девушка не спеша направилась к большой палатке. Королевский стражник стоял в нескольких шагах от палатки, развивая королевским флагом.

─ Все участницы! Идите сюда, чтобы разместиться на ночь! На вас выделены места, но палаток мало, поэтому кто первый подойдет, тот первый и получит, - громко прокричал он.

Алекс с ужасом посмотрела на очередь. Здесь уже стояло около тридцати женщин. К тому же только сейчас она заметила за большой палаткой тридцать небольших палаток, разброшенных по двору. Что же, мило со стороны короля позаботиться об участницах, подумала она. Алекс ничего не осталось, как занять место в конце очереди. Как только она встала, услышала за спиной рычание и последующее за ним громкие ругательства.

─ Что ты тут делаешь?

Александра резко развернулась с Ариель на руках и подняла глаза на Василиса. Он был раздражен.

─ Я …я собираюсь зарегистрироваться, чтобы получить палатку.

Изменившись в лице, он протянул руки к Ариель и аккуратно забирал ее у Алекс.

─ Вы спите в замке, - непреклонно произнес он, прижимая к массивной груди Ариель.

В нескольких шагах Алекс увидела Малека, бросающего на них любопытные взор.

─ Палатки выглядят удобными. Ты уже многое сделал для нас …

─ Я не спрашиваю, Алекс. Я приказываю. Вы спите в замке, - он резко повернул голову к главе стражи и прокричал. ─ Малек!

Тут же появился глава стражи, ожидая приказа принца.

─ Да, Ваше Высочество.

─ Забери у нее лошадей, - рявкнул Василис.

─ Да, Ваше Высочество, - он подошел к Алекс и развязал поводья с ее запястья.

Она знала, что люди начали пялиться на них, особенно участницы из очереди, и желала, чтобы Василис говорил потише.

─ Не нужно этого. Нам с Ариель здесь будет удобно.

Василис тяжело посмотрел на нее, сжал челюсть и повернулся на каблуках.

─ Иди за мной.

Он был непоколебим, и она знала, что ей лучше пойти за ним, если хотела избежать сцены. Кроме того, он нес ее сестру, а она не собиралась выпускать Ариель из поля своего зрения.

Ариель выглянула из-за его массивных, накаченных рук и захихикала. Алекс разгадала ее замысел и улыбнулась, зная, что ее сестра сильно волновалась из-за того, что им придется ночевать в замке.

Все поворачивали головы, когда Василис широким шагом пересекал двор с Ариель на руках, а Алекс шла рядом с ним. Она ловила на себе удовлетворенные взгляды Крако и Ортеги. Василис остановился перед огромными дверями, которые медленно открывались.

Из них вышел король с двумя воинами по бокам, и Алекс едва не лишилась чувств. Боже правый. Она думала, что Василис огромен, но король был выше на голову сына и шире на ладонь. Черты его лица были более суровыми, и было просто невероятно привлекательным.

Ее удивляло такое сходство отца с сыном. У короля волосы покороче, чем у сына, но такие же черные, только с единственным отличием - с сединой на висках. Глаза тоже темные, совсем черные. Это она заметила тогда, когда мужчина остановился перед ней и встретился с ней глазами.

Насыщенно черные, пронзительные глаза пробежали от сына к Ариель и Алекс и снова вернулись к сыну. Он не улыбался, но Алекс заметила искорку, теплившуюся в его глазах.

─ Ты вовремя вернулся, сын. Я рад, - он пристально осмотрел Алекс и поднял бровь, снова взглянув на сына. ─ А кого ты привел?

Василис указал кивком головы на одного из стражников, стоявшего рядом с отцом.

─ Пусть приготовят будуар и убедятся, как они разместились. Дайте Хесте знать, куда их поселили.

Алекс подавила крик изумления. Будуар? Он серьезно? Из того, что ей было известно, будуары предназначались для леди в замке, которые использовались ею как личная гостиная и спальня.

Василис вновь повернулся к королю.

─ Отец, эту малышку зовут Ариель, а это ее сестра Алекс, девушка, на которой я собираюсь жениться.

Алекс была ошеломлена, когда Василис повернулся и аккуратно отдал ей Ариель. Она подняла на него глаза, не найдя ответов на его лице.

─ Иди со стражником, - попросил он чуть резковато.

Как во сне Александра кивнула ему. Немного отойдя, услышала, как Василис сказал:

─ Отец, нам нужно поговорить. Сейчас.

Глава 8

Несколько минут спустя Василис приказал всем покинуть тронный зал и следил за отцом, который не торопясь подошел к трону и сел.

─ Значит, ты уже выбрал невесту, - тихо начал его отец.

Василис взял себя в руки. Он не даст сбить себя, неправильно ответив.

─ Да. Нашел.

─ Готов быть верным этой девушке после свадьбы? Навечно, если она выберет обратиться в наш вид?

─ Да.

─ Понятно, - король поднял темную бровь и, растягивая слова в предложение и внимательно наблюдая за сыном, продолжил. ─ Как же сотня женщин снаружи, ожидающих турнира, победой в которой обещана женитьба на тебе?

─ Отмени соревнование, - сказал Василис с резкостью в голосе.

─ Здесь будет бунт, сын мой. Знаешь ли ты, с каких окраин прибыли некоторые девушки?

─ Дай им по золоту за время и беспокойство.

─ Да, я могу это сделать, но представляешь, во сколько это нам обойдется.

Василис разозлился.

─ Меня не тревожит, во сколько это обойдется. Делай – отменяй соревнования. Ты хотел, чтобы я женился, и я это сделаю. Я женюсь на Алекс.

Король кивнул, выражение лица из мрачного стало изменяться в удовлетворенное.

─ Что же. Завтра я объявлю об этом.

Василис вздохнул от облегчения.

─ Спасибо, - и повернулся, чтобы уйти.

─ Подожди, - приказал его отец.

Василис остановился и оглянулся.

─ Она знает кто мы?

─ На территории разбойников из засады на нас напали другие ликаны.

─ Значит, эта девушка не боится тебя?

─ Эта девушка – воин. Она ничего не боится.

─ И к тому же очень красива. Ты уже спал с ней?

Василис напрягся.

─ Нет.

Король наклонился и сжал перед собой руки в замок. Черты лица вновь заострились.

─ Сын, ты должен ей рассказать легенду. Если она твоя единственнаяи ты переспишь с ней, то в следующее полнолуние она обратится в одну из нас.

Василис никогда не верил в легенду. Единственное, во что он верил, так это то, что Александра привлекала его, как ни одна другая женщина, и хотел быть с ней и только с ней.

─ Отец, ты знаешь, как я отношусь к этой легенде.

Король поднял руку.

─ Тем не менее, сын мой. Ты же знаешь, что произошло с нашей драгоценной королевой, и должен быть уверен, что Алекс готова.

Василис стал волноваться.

─ Человек превращается в оборотней тогда, когда один из них укусит его в полнолуние. Это единственная легенда, которую я считаю правдивой.

Казалось, король хотел еще что-то сказать, но сжал челюсть.

─ Пусть будет так.

********

Кровать, стоящая в будуаре, была настолько огромной, что на ней могли разместиться четыре мужчины, а Ариель задорно скакала на ней.

─ Девочка, тебе нельзя напрягаться. Лучше больше отдыхай, - заявила Хеста, опускаясь рядом с Ариель. ─ Мы еще не вылечили тебя и ты должна аккуратна, чтобы больше не повторился приступ.

Ариель прекратила прыгать и позволила Хесте увести себя в примыкающую небольшую комнатку.

─ Пойдем. Пора принять ванну.

Алекс благодарно улыбнулась Хесте и, перед тем как покинуть спальню, нагнулась поцеловать Ариель. Она оглядела себя и испытала отвращение. Ей тоже нужно в ванную и поменять одежду, но все, что у нее было собой, это единственная пара брюк, которую продолжала носить, и две футболки – и обе несвежие, так как меняла их в пути.

Стук в дверь. Ее желудок скрутило. Василис! Дергая, она прошла к двери и открыла ее, увидев за ней двух девушек. Одна вкатила столик на колесиках с накрытыми крышками тарелками, а другая несла огромный ворох одежды.

Девушка, катившая столик на колесиках, произнесла:

─ Принц пожелал, чтобы вы с Ариель поели. Он точно не знал, что вы предпочитаете, поэтому приказал мне приготовить множество разных блюд на двоих.

Алекс была тронута. Она подняла одну из крышек, и рот наполнился слюной, едва девушка вдохнула запах сочного фазана. Приподняла еще одну крышку и резко втянула дразнящий запах свинины. На других тарелках был хлеб, овощи и мясной суп. Она улыбкой поблагодарила девушку.

Другая девушка, что принесла одежду, успела разложить ее на кровати. И повернуться к Алекс:

─ Миледи, принц попросил принести вам эти платья. Это платье из кремового атласа для сегодняшнего королевского ужина, эти для сна, а остальные на повседневно, - и робко добавила: ─ Надеюсь, она все вам понравятся.

Алекс открыла рот, рассматривая платья.

─ Они прекрасны, - Александра подняла несколько, заметив маленькие платья и ночную сорочку для ребенка.

─ Это для малышки, - с улыбкой продолжила девушка.

─ Поблагодарите принца от меня. Ему на самом деле не нужно было … - она не смогла закончить, что хотела сказать, потому что была слишком занята тем, что пыталась проглотить огромный ком в горле.

─ Да, я передам ему, миледи.

Когда две девушки собрались уходить, та, что толкала столик на колесиках, повернулась к ней и сказала:

─ Он пожелал, чтобы вы присоединились к нему на королевском ужине, что пройдет в тронном зале на закате. Я вернусь, чтобы проводить вас.

Ошарашенная Алекс кивнула. Когда она осталась одна, то села на край кровати и в изумлении стала разглядывать еду и одежду.

Когда Александра впервые встретилась с Василисом, то думала, что он самонадеянный, несносный дикарь. Однако теперь осознавала, что он был невероятно чарующим, заботливым, великолепным принцем, которого она себе представляла.

С глухим звуком упало ее сердце. Не отдавая себе отчет, она поднесла руку ко рту.

─ Боже мой. Как это случилось? – в пустой комнате дрожащим голосом прошептала Алекс.

Она начала влюбляться в него.

******

Несколькими часами спустя Алекс приняла ванну в огромной медной лохани в примыкающей ванной комнате. После этого как она насухо вытерлась, Хеста помогла ей заколоть волосы так, чтобы они ниспадали волнами вниз, и помогла Алекс одеться в платье из кремового атласа. В тон к платью надела сатиновые туфельки, что были частью подарков Василиса. И ахнула. Они были такими восхитительными.

Хеста завязала шнуровку корсета вдоль спины Алекс и попросила ее повернуться и посмотреть на себя в зеркало. Алекс очень медленно повернулась, улыбнувшись на вздох удовольствия Ариель. Она посмотрела в зеркало и застыла.

Это она? Она … она выглядела по-другому. Более женственной, прелестной, нежной. Александра поднесла руку к вырезу платья и покраснела от своей развращенности, вспомнив невесомые прикосновения губ и рук Василиса к ее коже. Она резко выдохнула и сосредоточилась на своем отображении. Ее взгляд прошел по маленькой талии, обнаженным рукам, по черной тесьме отделки краев платья и глубоко вдохнула через нос. Медленно, повернулась к непривычно молчащей Хесте.

─ Как я выгляжу? – тихо спросила девушка, зная, что Хеста не будет подыскивать слова, чтобы не обидеть. Она скажет ей правду.

─ Девочка, ты выглядишь поразительно. Сердце господина перестанет биться, когда он увидит тебя.

Алекс выдохнула и успокоилась. На сегодняшнем вечере ей хотелось выглядеть красивой для него. Дверь открылась и на пороге остановилась девушка, обещающая проводить Алекс в тронный зал. Ее лицо озарила улыбка.

─ Вы прекрасны, миледи.

─ Спасибо, - робко произнесла Алекс.

Она никогда не считала себя великой красавицей. Все ее мастерство заключалось в силе, оружие, а также в боевых умениях. Впервые в жизни почувствовала себя женственной, и от этого ей было немного неуютно.

─ Вы готовы? – спросила девушка.

─ Да, - Алекс поцеловала Ариель, попросив хорошо вести себя и слушаться Хесту, после чего улыбнулась целительнице. ─ Я ненадолго.

Хеста засмеялась.

─ Девочка, после этого вечера господин не выпустит вас далеко от себя.

Алекс последовала за девушкой, спустившись вниз на два пролета величественных ступеней и пройдя коридор, пока они не подошли к огромным двухстворчатым дверям в тронный зал. С той стороны раздавались звуки арфы и скрипки и громкая болтовня. Мужской разговор. Служанка открыла одну створку и на трясущихся ногах Алекс вошла в комнату.

Тронный зал освещали изысканные массивные канделябры, на верхнем этаже - ряд великолепных балкончиков. В центре комнаты стоял невероятно длинный стол, накрытый шелковыми скатертями. Слуги замки сновали вокруг стола, наполняя хрустальные кубки. Алекс застыла.

А где женщины?

За столом сидели около тридцати стражников, все одетые в свои лучшие воинские наряды. Она сделала неуверенный шаг вперед, выискивая глазами Василиса. Король сидел в одном конце стола, а на другом – Василис, выглядевший одновременно невероятно привлекательно и мощно, как она и запомнила. Он разговаривал с Малеком, который сидел по правую сторону от него, и ее сердце забилось еще быстрее, когда она, стоя там, задумалась, что ей делать дальше.

Василис, словно почувствовав ее присутствие, замолчал и медленно повернул голову в ее сторону. С того места, где она стояла, Алекс заметила, как он замер и медленно опустил кубок. Друг за другом все звуки за столом стихли - все мужские взгляды сошлись на ней. Она не смотрела ни на кого, потому что черные глаза Василиса держали ее в плену. Александра не отрывала от него взгляда, когда принц поднялся и направился прямиком к ней. Оказавшись рядом с ней, Алекс увидела, как он был напряжен: губы стиснуты в тонкую полоску, дергающийся мускул вдоль сильного подбородка. Пристально рассматривал ее внешность, останавливаясь дольше положенного на груди. Когда Василис взглянул ей в глаза, то у нее перехватило дыхание.

─ Ты выглядишь потрясающе, - произнес он, его голос был намного ниже, чем она запомнила.

─ Спасибо, - тихо ответила девушка.

Приняв с благодарностью протянутую руку принца, Алекс последовала за ним к огромному столу. Он подвел ее к месту слева от себя, и она присела. Малек улыбнулся ей и она немного нервно улыбнулась в ответ.

─ Добро пожаловать, Алекс, - громко поприветствовал ее король с другого конца стола.

─ Благодарю за оказанную честь присутствовать здесь, - ответила Александра.

─ Это для меня честь, моя дорогая, ведь скоро ты станешь моей невесткой, - он отсалютировал ей кубком и стражники сделали тоже самое, выражая свое согласие.

Алекс застыла. Она еще не сказала Василису об этом и бросила на него сдержанный взгляд.

Король и стражники погрузились в свои разговоры, поэтому Алекс подняла свой кубок и отпила немного вина. Ей никогда в жизни не приходилось пить спиртного, но напиться сейчас ей казалось неплохой идеей.

─ Соревнование отменили, - без предисловий начал Василис. ─ Отец объявит об этом завтра утром, а вечером мы поженимся.

У нее не было слов. Он сжал губы.

─ Это не то, что ты хотела? Ты шла сюда не для того, чтобы биться за мою руку и возможность выйти за меня?

─ Да, но … но, - это было слишком просто. ─ Зачем ты делаешь это? – тихо спросила она.

На его лицо застыла мрачная маска.

─ Хеста творит чудеса своими чаями и травами, и я попрошу ее позаботиться об Ариель даже если ты откажешься выходить за меня, - резко сказал он. ─ Но это решит только часть проблемы. Если ты выйдешь за меня, я сделаю все, чтобы ты и твоя сестра были обеспечены до конца жизни.

─ Зачем? – прошептала она.

─ И мы можем быть женаты лишь на словах, - с неприязнью продолжил Василис. ─ Единственное, что я попрошу, это ночи: когда придет время ложиться спать, ты будешь спать со мной.

Проблемы Алекс решены – а ей даже не пришлось соревноваться с другими женщинами. Ариель получит тот уход, который ей нужен, и шанс на роскошную жизнь, и Алекс больше не придется тревожиться об ее будущем.

Смесь счастья и разочарования потекла по ее венам, но разочарование мешало в полной мере насладиться счастьем. Он жениться на ней только на словах, Василис сам так сказал. Он не хотел делить с ней постель, потому что после свадьбы собирался спать с другими девушками.

Его лицо потемнело.

─ Мы договорились?

Принц был прав. Это все, что ей нужно.

─ Да, - прошептала она.

Василис заметно расслабился и поднял свой кубок, чтобы отпить из него. Ей не хватило духу спросить у него, собирался ли он спать с другими девками. У нее не было права спрашивать это. Этот мужчина дал ей все то, чего она хотела, и для этого ей не пришлось проходить тяжелое испытание. К тому же, с запозданием ей пришла мысль - он искренне переживал за Ариель и должно быть делал для нее.

Слуги стали приносить блюда, жарить ягненка. Алекс не торопясь ела, стараясь не анализировать его чувства к ней, потому что догадывалась, что ответы ей не понравятся.

Она понемногу влюблялась в него и мысль, что он будет с другими женщинами, причиняла ей боль.

─ Тебе понравился ягненок? – поинтересовался Василис.

─ Ммм, да. Спасибо.

─ Ариель понравились те платья и ночная сорочка, что я ей прислал?

Ее лицо запылало от стыда.

─ Ох, да. Василис, мне жаль, что сразу же не поблагодарила за твои великолепные подарки.

Он посмотрел на нее сквозь ресницы:

─ А тебе понравились платья?

Она улыбнулась ему.

─ Да. Они великолепны.

Василис кивнул, на его лице читалось удовлетворение.

─ Алекс, есть кое-что, о чем ты должна знать.

Медленно она опустила вилку и посмотрела на него.

─ Хорошо.

─ Король, стражники и большинство селян – ликаны. Те, кто все еще люди, могут выбрать превращение в любое время, когда захотят. Мой отец, я, стражники – мы поклялись защищать людей.

Она молчала, и он непреклонно продолжил.

─ Несколько десятилетий назад в полнолуние на наш замок напали монстры. Хватило одного укуса, чтобы мы немедленно стали превращаться в оборотней, но все мы отказались следовать за ними и той же ночью уже сражались за наши жизни, семьи, землю - и прогнали их. С тех пор каждое полнолуние замок не спит. С тех пор мы сражаемся, но все меньше и меньше за эти годы, - Василис остановился. ─Я бессмертный, Алекс. На наш замок напали больше двухсот лет назад.

─ Знаю.

Его брови взметнулись вверх.

─ Мужчина, который научил меня всему тому, что я знаю, был очень мудрым и хорошо осведомленным. Мой наставник. Учитель. Он был отцом, которого у меня не было, - произнесла она, ее голос надломился.

─ Он тот, кто рассказал тебе о моем виде.

─ Да.

─ Мне интересно будет послушать про него, - тихо вымолвил Василиса.

Алекс удивилась, что услышала его в шуме и гвалте комнате. Ей казалось, что в тронном зале больше никого нет, кроме них двоих.

─ Мне было восемнадцать, и я шла домой с рынка. Мой отец уже во второй раз женился, и мачеха отправила меня прикупить немного пшеницы. Как бы то ни было, я все еще горевала о матери, умершей пару месяцев назад, и в слезах шла домой. Не хотела, чтобы жители городка видели меня такой, поэтому и выбрала другую дорогу домой. Я шла вдоль узкой дороги и встретила милого мужчину. Он жил в небольшой хижинке в глубине леса. Помню, как мачеха, говоря о нем, называла его желтокожим мужчиной с косыми глазами, - она стиснула губы. ─ Он был другим, но все, кроме меня, сторонились его. Почти каждый день я возвращалась, чтобы повидаться с ним.

─ Он научил тебя сражаться.

─ Да. Я тренировалась с ним шесть лет, но не только этому он научил меня. Я научилась читать и писать. Он открыл для меня философию и астрономию. И … и он рассказал мне о ликанах.

─ Ясно. Он видел одного из нас?

─ Нет, но верил, что они существуют. Поэтому и выковал все мое оружие из чистого серебра, - ее взгляд опустился. ─ Шесть месяцев назад он заснул, но не проснулся. Я была единственной, кто нашел его.

─ Мне жаль.

Она потянула руку к вину, робко улыбнувшись ему.

─ Все в порядке.

─ А твой отец?

─ Умер, когда Ариель исполнился годик.

─ Значит ты, Ариель и твоя мачеха прожили вместе все эти годы.

Она кивнула, не способная выдавить хоть слово.

─ Я буду прав, предположив, что с рождения Ариель ты ей скорее мать, чем сестра?

Алекс не хотела говорить об этом.

─ Да, пожалуйста, давай опустим эту те…

─ Это мачеха изуродовала твою спину, не так ли? – спросил он довольно угрожающим голосом.

─ Да, - она видела, как принц сжал кулак на столе, резко вдыхая через нос.

─ Я не позволю ей так легко отделаться за это.

─ Василис, - произнесла Алекс. – Она мертва. Я … я убила ее в тот день, когда получила королевскую грамоту о королевском соревновании. Я собрала вещи Ариель и свои, и мы тотчас покинули дом.

─ Что случилось? – спросил он, но от Александры не скрылось, как его черные глаза поменяли цвет. На янтарный.

─ Василис, - взяв за руки, позвала его. Он моргнул и опустил глаза к их рукам. Когда поднял пронзительный взгляд к ее глазам, его уже вернули нормальный цвет. ─ Я убила ее, потому что она причиняла боль Ариель. Многие годы я терпела ее побои только потому, чтобы она не обижала Ариель. У Ариель произошел очередной приступ болезни, и малышка не могла остановиться. Тогда мачеха взяла хлыст и направилась к моей сестре. Я налетела на нее и началась драка. Она замахнулась кинжалом в мою сторону, но из-за того, что мы дрались, я заколола ее.

─ Я бы снова убил ее, если она была жива, - произнес Василис, под его опасно мягким голосом скрывалось жестокая правда его слов.

Она поверила ему.

─Теперь все кончено.

─ Да. За начинания.

─ За начинания, - прошептала она в ответ, забирая свою руку из его и поднимая кубок.

Александра точно не знала, за что пьет, но молилась, что за то, о чем она думала.

********

Король вышел к группе женщин. Василис и Алекс стояли за ним. Король Драго поднял руку и все участницы замолчали.

─ Я должен сделать объявление. Некоторым из вас может не понравиться то, что я скажу, но выслушайте меня. Я уверен, вы все будете довольно, - он остановился, разглядывая толпу. ─ Сегодня я отменяю соревнование. Мой сын уже выбрал себе невесту.

Низкий, разрастающийся ропот поднимался над толпой и король Драго вновь поднял руку.

─ Мы выдадим всем денег и золота за ваше время и проблему.

─ Да, но это не изменит того, что одна из нас должна была стать коронованной принцессой, - выкрикнул кто-то из толпы.

Алекс вглядывалась в большую группу женщин и пыталась увидеть, кто это сказал.

─ Да, однаиз вас могла бы стать принцессой, а оставшиеся ушли с пустыми руками. То, что предлагаю я вам, не оставит ни кого в проигравших, ведь все вы уйдете домой с деньгами. Денег и золото более чем достаточно на то время, что вы добирались сюда, - удовлетворенное бормотание пробежало по толпе, пока, одна за другой, женщины не зааплодировали.

─ А теперь, - продолжил король, - хочу представить вам Александру. ─ Он жестом попросил Алекс выйти вперед. Её трясло от волнения.

Она знала, что у каждой из женщин здесь есть собственная история, почему участвовать в соревнованиях и понимала их.

Женщины уважительно зааплодировали, и Алекс с облегчением улыбнулась с, на секунду обернувшись через плечо на Василиса. Он смотрел на нее с таким выражением лица, что у нее перехватило дыхание. Собственническим, теплым и гордым.

Глава 9

Следующие несколько часов прошли в подготовке к свадьбе.

Тем не менее, сейчас она выглянула в окно и наблюдала, как прислуга замка разбирает палатки. Отвернувшись от окна, ушла посмотреть как там Ариель.

На огромной кровати спала сестренка, как и каждый день после обеда. Алекс улыбнулась, вспомнив прошлый вечер, после ужина, укладывала Ариель спать. Ей пришлось рассказать три сказки, чтобы малышка, наконец, заснула – сказалось волнение от пребывания в замке. Алекс поцеловала сестру в лоб и проверила кувшин с водой. Воды в нем было мало. Александра взяла его и прошла к двери, но перед тем как уйти, кинула еще один взгляд на Ариель.

Спустившись по величественной лестнице и проходя рядом с тронным залом, она услышала громкие голоса, исходящие оттуда. Недавно служанка говорила ей, что стражники будут праздновать с принцем его предстоящую свадьбу, но Алекс задумалась - нет ли там девушек. Она подавила волну ревности, угрожающую задушить ее. Сжав губы, двинулась дальше от тронного зала и направилась к кухне.

Хеста упоминала, что если понадобится вода, нужно пройти через огромные двери в кухне, что ведут на улицу. Через несколько минут прогулки по огромному замку Алекс нашла колодец. Она поставила кувшин на землю, пока наклонялась вперед и брала веревку, услышала злой женский голос за спиной, от которого девушка подпрыгнула.

─ Я должна была победить в соревнования.

Алекс развернулась и увидела высокую, темноволосую девушку, стоящую у навеса. На незнакомке была неопрятная, грязная одежда, а на голове - грязные и стоящие колом волосы.

Девушка одарила ее недоброжелательным взглядом и на секунду Алекс испугалась. Было что-то странное в ее лице, глазах. Александра нахмурилась, лучше всматриваясь в ее лицо, и ахнула, отпрыгивая назад. Радужки ее глаз поменяли цвет. На янтарный.

─ Ты – ликан, - прошептала Алекс, уставившись на царапины на ее шее.

─ Ах, значит, ты знакома с моим видом, - пророкотала девушка. ─ Ты разрушила все мои планы. И умрешь за это, - и схватила грубой рукой её за шею, оцарапав кожу почти до крови своими ногтями.

Алекс слишком оцепенела от ужаса.

─ Нет.

─ Да. Наконец-то и я могу быть счастлива.

Алекс попыталась сохранить спокойствие.

─ Ты должна понимать, как это дико звучит. Я даже тебя не знаю. Король выдал всем золото.

Незнакомка зло сплюнула на землю.

─ Думаешь, что несколько жалких кусков золота сделают меня счастливой? Я хочу всего. После того ада, в котором я прожила последние два года, я заслужила это.

─ Тебя обратили два года назад? – спросила Алекс, выигрывая время. Ведь кто-нибудь скоро пойдет сюда.

─ Да и предпочла бы смерть, чем жить так, с муравьями, терзающими мое тело день и ночь, царапающих меня, мучащих. Когда я услышала о королевском соревновании, то поняла, что все-таки в моем положении есть что-то хорошее. Ты видишь, что даже в человеческом виде я обладаю невероятной силой и скоростью – и я должна была выиграть! – пронзительно закричала она.

Алекс пробежала быстрым взглядом вокруг, желая найти что-нибудь острое и сделанное из серебра. Ничего! Она вновь посмотрела на девушку. Возможно, ей получится успокоить ликана.

─ Послушай! Мне жаль, что ты потратила время. Понимаю, что ты надеялась выиграть это соревнование, но ты должна знать, что я никого не хотела обидеть. И не просила принца выбрать меня.

Лицо девушки скривилось от боли, когда она подняла руки к лицу и стала скребсти по изможденным щекам ногтями вверх и вниз.

- Я не могу остановить их, они ползают по всему телу! Останови их! Пожалуйста, останови! – отчаянно умоляла незнакомка.

Алекс резко втянула воздух. Эта девушка не злая. Она психически неуравновешенная и ей нужна помощь. Александра сделала шаг к ней.

─ Все … все будет хорошо. Позволь тебе помочь.

Девушка вновь пронзительно закричала и сжала кулаки по бокам, взирая на Алекс с ненавистью и гневом на лице.

─ Тварь! Ты! Это все из-за тебя, теперь я буду счастлива. Моя кожа навсегда будет чувствовать, как кишат личинки, черви и муравьи. Я никогда не избавлюсь от них, кожа всегда будет страдать. Никогда!

Затем произошло два события: девушка превратилась в семифутового ликана, а Алекс в ужасе отскочила.

**********

Василис сделал большой глоток эля. Оглядевшись вокруг, наблюдал, как воины развлекались в свое удовольствие. Скоро он женится и, судя по веселью за столом и смеху вокруг, уже знал, что королевские воины удовлетворены его выбором невесты.

Король Драго рассмеялся, посмотрев в сторону Василиса.

─ Думаю, скоро у Хесты появятся несколько пациентов. Крако один выпил почти целый бочонок.

Василис пытался сосредоточиться на том, что говорил ему отец, но все, о чем он мог думать, была Алекс. Фиктивный брак! Он скривился. Сумасшедший! После того, что случилось вчера в его палатке, не думал, что мог контролировать себя с ней больше. Все же принц не хотел втягивать ее во что-то, к чему она не готова и для чего еще не пришло время. Тем не менее, сделает все, чтобы Александра полюбила его.

Он замер. Любовь? Откуда она взялась?

Его отец сыронизировал по поводу того, как напился Ортега, когда что-то грубо сжало внутренности Василиса. Он опустил кубок с элем, который тут же упал на пол и разбился на тысячу осколков. Василис резко втянул воздух, грубо выругавшись, и, пошатнувшись, встал на ноги.

─ Сын, что случилось?

─ Не знаю, - тяжело дыша, произнес Василис. ─ Я … я чувствую что-то. Матерь божья! Думаю, это Алекс, - резко воскликнул он.

Ошеломленный тем, что настолько сильно мог чувствовать ее везде, Василис с трудом глотнул и дико заозирался вокруг. Что, черт возьми, происходит? Он мог ощущать ее. Чувствовать. В ушах застучала кровь его ликана. Сердце застучало неимоверно быстро от ужаса. Она в смертельной опасности!

Василис откинул голову и заревел, словно выпущенный на волю зверь.

─ Алекс!

Он почувствовал, где она. Недалеко от колодца. Не медля, перекинулся в ликана, перекувыркнувшись в воздухе и сжимая серебряный кинжал в руке, и выпрыгнул за дверь. Отец и стражники бежали за ним в человеческой ипостаси с оголенными серебряными мечами.

Через несколько секунд Василис уже был у колодца и у него едва не остановилось сердце, когда увидел девушку-ликана, которая держала его любимую за шею в нескольких сантиметрах над землей. Алекс хваталась за руки ликанши, задыхаясь.

Молниеносно, он прыгнул и опустился на ликаншу, повалив всех их на землю. Принц бросил быстрый взгляд на Алекс, которая сидела на коленях и вдыхала полные легкие воздуха. Затем повернулся к ликанше.

Он схватил ее за шею и сжал, прижимая к ее груди кончик меча.

─ Нет, Василис! – сипло прокричала за его спиной Алекс.

Мужчина почувствовал, как она повисла на его руке, а глаза наполнились слезами.

─ Василис, нет, - простонала она. ─ Это девушка больна. Ей нужна помощь.

Он силился понять, что о чем она говорила.

─ Василис, она психически неуравновешенная, - затараторила Алекс. ─ Ее укусили два года назад, и с тех пор она лишилась рассудка. Мы не можем… ты не можешь помочь ей? – Александра отпустила его руку. ─ Она сошла с ума. Она не злая. Не убивай ее. У бедной девушки помутился рассудок, когда ее обратили, - сказала она, опускаясь на землю, и, спрятав лицо в руках, зарыдала.

Василис застыл. Его мать тоже сошла с ума, а он никогда и не понимал этого? Медленно он ослабил хватку. Ликанша вернулась в человеческий облик, и Алекс схватила разорванное платье с земли и накрыла им девушку, скрывая ее обнаженное тело и грудь.

─ Отведи ее в подвал, - приказал Василис Малеку. ─ Поставь стражника с серебреным оружием на стороже и передай Хесте, что у нее новый пациент.

Медленно, принц повернулся к Алекс и изменился в лице. Ее лицо было напряженным, мертвенно-бледным. Забыв о том, что он в ипостаси ликана, Василис опустился на колени рядом с ней и притянул ближе в свои объятиях.

Сердце защемило от тупой, душевной боли, словно его придавил камень. Во что, какую жизнь втянул ее, подумал он с глубоким сожалением. Она заслуживала лучшего, чем он. Нормальную жизнь. Мужчину, а не зверя.

─ Мне жаль, - хрипло произнес Василис над ее головой.

─ Тебе не за что извиняться. Ты не убил ее, - пробормотала ему в грудь Алекс.

─ Я сожалею не об этом. Мне жаль, что привел тебя в свою жизнь, полную опасностей для тебя.

Она вытерла слезы и подняла лицо к нему, взяв его лицо в свои ладони. Александра выдержала его внимательный взгляд с несгибаемой решимостью.

─ Я не жалею, что собираюсь выйти за тебя замуж. Ты может быть и принц ликанов, но вместе с этим и самый понимающий, милый, заботливый мужчина, которого я знаю, - она остановилась и после поцеловала его в губы на ликаньей морде.

Он замер. За два столетия никто и никогда не целовал его в обличие зверя с такой теплотой.

В этот момент Василис понял. Понял, как сильно ее любит.

Глава 10

Свадьба прошла удачно. Народ встречал их с радостными и счастливыми криками, рукоплеская. Алекс пришла в себя в будуаре, хотя до сих пор думала о свадьбе и том, что произошло за этот день.

Например, платье – подарок Василиса. Оно было восхитительным, спадая объемными волнами белого шелка, украшенным по краям прекрасным узором. Шлейф платья был пятнадцать шагов в длину, а вуаль ласкала лицо. Сам Василис оделся в царственное одеяние принца, и она никогда не нервничала так сильно, когда шла к нему во время церемонии. Если бы не его непоколебимый взгляд, не отрывающийся от нее, Алекс не пересекла и двора.

Внутри у нее все подпрыгнуло, когда она вспомнила свадебный поцелуй. Едва его губы коснулись ее, она чуть не растаяла. Он был теплым, настойчивым и толпа зааплодировала, когда Василис обнял и притянул ее ближе, углубляя поцелуй.

Алекс разглядывала изысканную алмазную подвеску в своей руке, еще один подарок Василиса. Ариель потянула к ней ручку.

─ Можно снова посмотрю на нее? Пожалуйста.

Алекс рассмеялась.

─ Хорошо. Иди сюда, давай оденем ее на тебя, и ты ее немного поносишь, а потом положим ее в коробочку, - она застегнула подвеску на шее Ариель и улыбнулась, когда младшая сестренка рассматривала себя в зеркале.

─ Хочешь немного воды, милая? – спросила Алекс.

Ариель кивнула. Александра подошла к столу, где стоял кувшин, и налила воды в стакан. И отдала его Ариель.

─ Через несколько минут ложись спать, хорошо?

─ Да.

Алекс не могла расслабиться из-за переживаний. Сегодня вечером она будет спать с ним. Не в том смысле, что переспит с ним, как думала, но и эта мысль все же нервировала ее. Александру тянула к нему, и от мысли, что будет спать в одной сорочке рядом с ним, рядом с его мускулистым телом, в нескольких дюймах от себя – к щекам прилила краска, и ей стало жарко. То утро в его палатке всплыло перед ее глазами и сердце забилось как бешеное. Она хотела его и знала, что это взаимно. Переспят ли они сегодня? немного нервно подумала Алекс. Если он захочет, то позволит ему, решила она.

В полдень, когда закончилась церемония бракосочетания, принц напомнил ей, что единственное требование в браке – спать с ним каждую ночь, даже если они фиктивно женаты. Вместо ответа Александра спокойно кивнула, хотя внутри была путаница.

От страсти пекло лицо и она нервно вдохнула.

─ Карла скоро придет, милая. Пора ложиться спать, - сказала Александра. Аккуратно сняла с шеи сестренки подвеску и спрятала ее в коробку на туалетном столике. Ариель успела забраться в огромную постель, когда Карла постучала в дверь и вошла.

Алекс улыбнулась ей.

─ Через несколько минут она уснет. Сегодня малышка умоталась.

Карла улыбнулась ей в ответ и подошла к Ариель.

─ Надеюсь, хватит одной сказки перед тем, как ты заснешь?

Ариель захихикала:

─ Две сказки.

─ Хорошо. Две сказки.

Алекс понравилась Карла. Она хорошо относилась к детям… и была терпелива.

─ Ты хорошо будешь вести себя?

─ Не беспокойтесь. Спокойной ночи, Ваше Высочество.

Алекс было не по себе, потому что еще не привыкла к своему новому титулу

─ Спокойной ночи, Карла. Крепких снов, милая. Увидимся утром, - произнесла она Ариель, наклонившись над кроватью, чтобы поцеловать девочку.

─ Спокойной ночи, Алекс. Люблю тебя.

─ Я тоже тебя люблю.

Она покинула их и спустилась вниз по извилистому коридору в западное крыло, где находилась спальня принца. Замок был настолько огромным, что у нее заняло несколько минут, чтобы добраться до огромных двухстворчатых дверей. Александра глотнула и тихо постучала. Без ответа. Постучала вновь. И снова ничего. Нахмурившись, повернула шарообразную дверную ручку и открыла дверь. Комнату освещали подсвечники, и она ахнула, войдя внутрь этого богатства. Тотчас ее взгляд уперся на его кровать: огромную, как и в ее будуаре, но его возвышалась над землей на пьедестале и скрывалась за пологом из синего шелка.

─ Василис, - тихо позвала она в мягком свете. ─ Ты здесь?

В ответ тишина. Разочарованная, девушка приблизилась к кровати и заметила большую коробку с огромной красной лентой на голубом покрывале. Она подошла к краю кровати и заметила карточку.

На брачную ночь. Василис.

Сгорая от любопытства, Алекс развязала ленту и подняла крышку. Тонкая тканевая бумага накрывала то, что лежало внутри. Девушка, отодвинув ее в сторону, подняла самую красивую сорочку, которую когда-либо видела: длинную, из гладкого чистого шелка с прелестными полосками и окантовкой вокруг лифа. Осознание вины захлестнуло ее. Он столько подарил ей за последнее пару дней, а она – ничего.

Алекс прошла в ванную комнату и переоделась. Выйдя через несколько минут, огляделась. Его до сих пор не было.

Алекс встрепенулась от переживаний, поднимающихся в ней.

Где он?

Спустился ли в тронный зал, чтобы выпить с воинами или … в другой спальне был с молоденькой девкой, которую привел из деревни? Алекс села на край кровать и стала ждать, задумавшись, не пойти ли его поискать или сразу уйти.

Спустя час ходьбы по комнате, сидения и выглядывания в окно, Александра не выдержала и решительно встала. Он с другой женщиной. Где же еще, если она уже столько ждет его. Оскорбленная, девушка начала стаскивать сорочку. Больше не оденет ее. Обнаженная, Алекс направилась к шкафу и открыла ящик комода, где увидела длинную хлопковую сорочку.

В этот момент распахнулась дверь, и внутрь стремительно влетел Василис. Александра замерла и с немым изумлением уставилась на него из угла комнаты. Она видела, как он остановился, придерживая дверь, и, заозирался, пока его взгляд не остановился на ней, и девушка не услышала как принц резко, с трудом задышал. Он увидел ее!

Молниеносно, Александра выхватила сорочку из ящика и прикрыла ею тело. Не произнося ни слова, принц захлопнул дверь за собой и двинулся к ней, снимая с себя оружие и тунику, швыряя все на пол. Обнаженный по пояс, он остановился перед ней и выхватил из ее рук одежду, отбросив ее за спину. Его страстный, полный желания взгляд пожирал ее обнаженную грудь, после чего опустился ниже – на центр ее чувственности. Алекс не шелохнулась.

─ Не прячься, - раздраженно прохрипел он, притягивая ее к себе.

Поцелуй Василиса был грубым, но она ответила на него, зарываясь пальцами в его темные волосы. Чувства стали сжигать ее яростней, когда мужские руки обняли за талию и прижали к уже твердому члену. Колени Алекс задрожали, и со всей страстью, что в ней уже горела, она вернула поцелуй.

Однако его быстро разорвали, не дав стать более глубоким и страстным, - Василис положил руки на плечи и отодвинулся от нее. Он смотрел на нее с таким голодом на лице, что ее ошарашило, что так влияет на него.

─ Почему ты остановился? - напряженно спросила Александра.

─ Хочу быть уверен, что это то, чего ты желаешь.

Алекс, тихо выдохнув, вздрогнула. Он был с другой женщиной и хотел знать, согласна ли она с тем, что он никогда не будет принадлежать ей! Унижение и гнев будто окатили ее холодной водой. Не задумываясь, Александра замахнулась, но Василис был быстрее и перехватил ее руку прежде, чем она ударила.

─ Черт возьми, женщина! Что произошло с тобой? – зарычал он.

─ Где ты был? – спросила Алекс.

Его дыхание стало затрудненным, и Василис нахмурился, на мгновение смутившись.

─ Скоро взойдет солнце. Где ты был все это время? – ей было противно от того, что произнесла эти слова с ревностью, но не могла удержаться от этого. Она не хотела делить его ни с кем другим.

Он нахмурил брови и сжал губы.

─ Я был с Катей.

Алекс почувствовала, как подогнулись колени. Рукой попыталась оттолкнуть его руки, объятия, но у нее ничего не получилось.

─ Какая по счету из твоих любовниц эта Катя?

Его лицо потемнело.

─ Катя – ликан, которую ты просила не убивать.

─ Ох, - тихим голосом ответила она.

Пристыженная, ее гнев смыло под его взглядом, и Александра не могла поднять глаз выше его груди.

─ Несколько часов назад, когда я шел к тебе, меня перехватила Хеста, - начал объяснять Василис. ─ Из-за Кати, которая сбежала из стаи ликанов в горах, которая нам рассказала кое-что: где прячутся, сколько их в стае, - остановился он, тишина оглушала. ─ Александра, - тихо прошептал. ─ Посмотри на меня.

Медленно она подняла голову и их глаза встретились.

─ Мне жаль, Василис. Я ... я думала…

Он скривился.

─ Я знаю, о чем ты подумала, - принц пробежал темным, страстным взглядом по ее обнаженной груди, прежде чем вернулся к ее глазам. ─ И не виню тебя, но это моя репутация в прошлом, до встречи с тобой. Сейчас же единственная девушка, с которой я хочу быть, это ты, черт возьми.

Александра открыла рот и выдохнула, не зная, как удержаться.

─ Тогда будь со мной, - прошептала Алекс.

Он выглядел заметно потрясенным, вглядываясь в ее глаза.

─ Что ты сказала?

─ Я хочу, чтобы ты занялся со мной любовью, - нежно произнесла девушка.

Страсть вспыхнула на его лице, и Василис немедленно поднял ее на руки и отнес на кровать. Опустил на кровать и отошел, не отрывая взгляда от нее, сдирал последую одежду с себя. Алекс не могла отвести глаз от него, пожирая взглядом каждый дюйм его манящего тела. Когда она опустила взгляд к его мужскому достоинству, толстому, длинному, стальному, она покраснела. Все в нем было мужественным, сексуальным и сильным.

От нее не укрылась предательская смешинка в его глазах, когда он вернулся к кровати и растянулся рядом с ней. Голодным взглядом пробежался по ее обнаженному телу. Из-за неожиданной вернувшейся робости она кинулась закрывать грудь руками, но Василис остановил ее нежным прикосновением.

─ Не надо. Я хочу видеть тебя. Ты прекрасна, Александра. Намного прекрасней, чем ты полагаешь.

Медленно, он опустил голову и проложил дорожку из горячих поцелуев вдоль ее плеч, рук, груди. Она прикрыла глаза и растворилась в моменте. Его губы на ее коже возносили ее к небесам, и тело интуитивно реагировало на его прикосновение.

Он провел рукой по ее плечу, руке, плоскому животу, сорвав с ее губ тихий стон, глаза девушки до сих пор были закрыты. Алекс вся трепетала, когда он провел рукой по животу вниз к бедру, а затем к коленке.

И от неожиданности вскрикнула, открыв глаза. Его рука была на ее холме, нежно касаясь его. Она часто задышала и повернулась, уткнувшись лицом в его шею, вдохнув его мужской аромат и зажмурившись, когда он продолжал сексуальное исследование.

Чувствуя, что так надо, Алекс развела ноги. Василис провел руку дальше и стал ласкать ее самое интимное место. Александра застонала, покусывая нижнюю губу, когда тянущая боль пульсировала и росла в ее чреслах. Его пальцы скользили над ее влажным лоном, обводя по краю, растягивая, пока не погрузил пальцы в нее, отчего она откинула назад голову и высвободила удушливый вздох.

Она сжала их и задрожала от спазмов, впиваясь ногтями в его спину, снова и снова содрогаясь от наслаждения, омывающее ее тело. Алекс чувствовала себя истощенной невероятными спазмами, накал чувств от которых пошел на спад. Александра не верила, что это произошло с ней. Это было так неожиданно, словно волна за волной омывала ее, раскачивая взад и вперед на волнах океана наслаждения.

Он вытащил палец, скользя рукой вверх по ее телу, до груди, которая идеально легла ему в ладонь. Затем его рот опустился на ее, и она обняла его руками, целуя. Василис что-то прошептал ей низким, хриплым голосом, накрыв ее своим телом, отчего из губ Алекс сорвался стон. Протиснул коленку между ее ножек. Инстинктивно, она развела их еще шире и почувствовала его твердый член, прижимающийся к ее влажному лону. Александра знала, что он сейчас сделает, и собралась, зная, что будет больно только на краткий миг.

Василис оторвал свою голову от ее груди и посмотрел на нее, едва сдерживая желание. Она затерялась в глубинах его глаз. Он нашел ее вход и погрузился глубоко в нее.

Ослепляющая, горячая вспышка пронзила ее, когда любимый растянул и наполнил ее. Она откинула голову назад, едва сдерживая крик в горле. Почувствовала, как Василис резко застыл, и взглянула в его лица.

Он рассматривал ее с собственническим блеском в глазах.

─ У тебя никого не было, - хрипло заявил мужчина.

Все, что она могла сделать, так это покачать головой, чувствуя, как боль спадает.

─ И никогда другого не будет, - резко произнес он со смесью гордости и желания на лице.

Александра охнула, когда мужчина начал двигаться. Сначала вышел, а потом медленно вошел внутрь. Ее тело поймало его ритм, и вскоре она двигалась с ним в едином танце страсти. Его движения стали более настойчивыми, и в ответ Алекс затрепетала. Ей казалось, что воспарила выше и выше к небесам, где нашла освобождение.

Все неожиданно, она разбилась на миллион осколков, когда волна за волной наслаждения омывало ее, и она закричала от оргазма, накрывшего ее в последний миг этой ночи.

Василис внезапно замер, откинув голову, и зарычал от облегчения, изливая свое семя в ее чрево.

В тишине он лежал на ней, руками упираясь по бокам от нее, чтобы не раздавить ее своим весом, их тяжелое дыхание медленно приходило в норму. Спустя несколько секунд Василис перекатился на бок и свободной рукой прижал ее ближе к себе.

Александра прикрыла глаза и изумилась ощущениям в теле. Она вся горела, а сердце переполняли чувства. Это любовь, поняла она. Должно быть, если он был способен заставить ее ответить с такой же силой на его прикосновения.

─ Помнишь, недавно ты спрашивала, почему я хочу на тебе жениться? – спросил принц.

─Да. Помню, - тихо ответила Алекс.

Василис повернулся к ней и посмотрел ей в глаза.

─ Я люблю тебя, Александра. Люблю с первого взгляда, когда увидел тебя, стоящей на том камне и целящейся в меня.

Его заявление наполнило ее радостью и восторгом, всматриваясь в его невероятно привлекательное лицо. Он любил ее. Ей было тяжело в это поверить.

─ Скажи что-нибудь, - продолжил любимый, в его тоне скрывалось отчаяние. – Хоть что-нибудь. Скажи мне, что останешься со мной навсегда. Скажи, что тоже любишь меня. Скажи, что я не сумасшедший, считая, что такая прекрасная девушка, как ты, могла полюбить монстра, как я.

Медленно, она приподнялась на локте и посмотрела вниз на него. Алекс положила руку на его щеку и в ее глазах горела и перетекала к нему любовь, которую девушку испытывала. Его лицо осветилось надеждой.

─ Я останусь с тобой навсегда, - медленно начала она. ─Я люблю тебя. И ты не сумасшедший.

Он поднял руки и взял ее лицо в ладони, оторвавшись от кровати и притянув ее голову.

─ Я люблю тебя, - пробормотал Василис, покрывая поцелуями все ее лицо. ─ Боже, как я люблю тебя.

Она выскользнула из-под него, в ответ от него услышала рычание. Он вновь возбудился, и Алекс тихо удивленно выдохнула, когда Василис втиснул руку между ними и направил свой член в нее. Лицо его потемнело от страсти и ее сильно встряхнуло от взгляда желания на его лице, когда немного погрузил твердую головку в раскрытое лоно.

После чего, изменившись в лице и проводя руками по ее телу, обнял за талию и перетянул на себя, опустив на себя, насадив на себя. Алекс громко вскрикнула, откинув голову, когда натиск сильного желания прошел через ее тело. Действуя по наитию, сжала мышцы лона вокруг него и посмотрела, как его лицо изменилось под чистым желанием.

─ Так глубоко, - хрипло прошептала Алекс.

Он заскрежетал зубами, прикрыв глаза и стиснув губы. Руки на талии напряглись. Василис ненамного поднял любимую над своим возбужденным членом и опустил ее вниз. Чтобы она поняла, что он хотел от нее, ему пришлось снова повторить эти движения. Поднимаясь и опускаясь, ее темп увеличился, и мужчина откинул голову на подушку и, зажмурив глаза, зарычал. Его руки плавно поднялись к ее груди. Она стала двигаться быстрее, упираясь ему в грудь, и оба они одновременно кончили, оставляя друг друга истощенными и пресыщенными.

Александра опустилась на него, вдыхая воздух.

Глава 11

Алекс проснулась в пустой кровати, но она ожидала этого. Ночью Василис объяснил ей, что каждое новолуние замок готовится к возможному нападению.

Она тут же забеспокоилась, но он успокоил ее, сказав, что за последние пятьдесят лет не было ни одного нападения. Ликаны с гор знали, что замок хорошо защищен воинами-ликанами.

Александра поднялась с кровати и надела костюм для верховой езды, который Василис попросил сложить аккуратно в один из ящиков комода. И лишь на секунду нахмурилась, вспоминая просьбу принца не покидать земли без него. Ему не о чем беспокоиться, решила она. Утром девушка вывела лошадь на короткую прогулку, немного покатавшись, а потом проведет весь день с Ариель. Кроме того, Василис был занят в тронном зале с отцом и воинами, планируя и организуя защиту ночью, когда поднимется полная луна.

Она с предвкушением ждала верховой прогулки на черном коне. Алекс неделю провалялась в повозке и соскучилась по свободе, которую испытывала, когда неслась вперед на коне.

Тридцать минут спустя выехала в поля, что пролегали недалеко от деревни около горы. Ветер в лицо и солнце в спину успокоили ее встревоженные ощущения. С прошлой ночи она стала по-другому все чувствовать. У нее не было объяснения этому, но ее слуху и обонянию открылись новые вещи.

Как нелепо, посмеялась девушка про себя, натянув поводья. Этому существовало множество объяснений, и Александра предпочла поверить в случайное стечение обстоятельств.

Алекс нахмурилась. Из ее головы вылетели все мысли, едва волосы на затылке стали дыбом. Резко обернувшись, увидела лишь пустые поля, но все равно оставалась напряжена. Почему ей кажется, что кто-то преследует ее?

Спину продолжало жечь, покалывая, чье-то упорный взгляд. Наклонившись к лошади, Алекс бросила ее вскачь. Она обернулась и вскрикнула, увидев черную тень на дальней границе полей, которая уменьшала расстояние между ними. Наездница низко нагнулась к коню и прищелкнула языком, отдавая зверю команду бежать быстрей. И тут же повернулась и, не сдержавшись, ахнула от страха. Черная тень была почти за ней. Огромный черный волк. Алекс закричала.

─ Быстрей, мальчик, быстрей, - умоляла она своего коня, но это было уже не нужно: волк бежал сбоку от нее.

Александра глянула вниз и нахмурилась. Зверь казался знакомым и, приблизившись к нему, к необъяснимому удивлению, поняла, что не боится его. Неужели Василис?

Этот волк издал странный звук, и она открыла рот от удивления. Любопытная смесь собачьего лая и рыка. Алекс посмотрела на него и увидела, как он мазнул по ней взглядом и сделал какое-то интересное движение – словно кивнул. Алекс натянула поводья, останавливая своего грозного коня.

Сердце ее бешено стучало в груди, когда она спрыгнула с лошади. Волк остановился и без движения застыл перед ней, взирая на нее своими янтарными глазами. Следом за этим Алекс резко втянула воздух, когда зверь превратился в высокого, мускулистого Василиса. Обнаженного. Ее сердце забилось в груди. Она не обратила внимания на его сжатые по бокам кулаки – явный признак того, что он зол.

─ Я запретил тебе в одиночку кататься на лошади, - принц практически рычал на нее. ─ Черт возьми, женщина, ты не понимаешь, что везде опасно?

─ Я … мне жаль, но неужели ты серьезно? Что могло случиться? Оглянись, здесь ничего нет, кроме бескрайних полей.

Он скривился.

─ Ты не видела, как я нагнал тебя?

Александра прикусила нижнюю губу. Василис был прав. Он двигался невероятно быстро и любой другой ликан с дурными намерениями легко мог бы ее поймал.

─ Мне жаль, - тихим голосом произнесла она.

С мрачным выражением на лице, он дотронулся до нее и притянул в свои объятия, крепко сжимая.

─ Ты не понимаешь, как я буду жить оставшуюся бессмертную жизнь без тебя? Если такое случится, я проткну грудь серебром.

─ Прости, - повторила Алекс ему в грудь. Принц поцеловал ее в макушку, и она обняла его за талию, прижимаясь.

От нее не укрылось, как он замер. Алекс подняла лицо и посмотрела на него.

─ Что случилось? – девушка видела, как потемнело его лицо от страстного желания, как его взгляд пробежался по ее лицу. Она встала на носочки и ее губы приглашающее раскрылись.

Со странным рыком Василис опустил голову и поцеловал ее, руки теснее прижали женское тело к нему. Алекс выдохнула ему в губы и прижалась к его эрекции.

Низкий стон зародился в его горле, и Александра открыла рот, чтобы их языки сцепились и переплелись. Осознала, что могла вечность целоваться с ним. В его руках она чувствовала себя единой, цельной и ей не хотелось потерять этого ощущения.

Поэтому сильно удивилась, когда почувствовала, как он опустил ее на землю. Она обняла его за плечи и посмотрела ему в лицо. Василис смотрел с напряжением, рот вытянулся в тонкую ниточку: видно, что он что-то сдерживал внутри. Несмотря на солнечный свет и тепло, Алекс дрожала. Ее личное солнце приподняло юбку, и она прикрыла глаза, доверяясь ему. Потому что любила.

Огрубевшей рукой, принц задрал юбку к талии и схватил ее нижнее белье, разрывая с ее нежно-шелковых изгибов, и прикоснулся к ней.

Алекс втянула воздух от наслаждения.

─ Ты готова для меня, - хрипло произнес Василис.

Она не знала, о чем он говорит, но это ее не волновало. Алекс раздвинула ноги и зажмурилась, хватая его за плечи.

─ Сделай это сейчас, - хрипло произнесла она.

Без слов он накрыл своим телом и глубоко погрузился в ее лоно. Мышцы узкого, тугого, облегающего влагалища обхватили его немаленький размер, и Алекс начали двигаться с ним в унисон.

Его руки скользили по ее попе и сильно сжали от страсти. Александра вновь ускорила движение, теряя контроль, и выгнула шею, задыхаясь от оргазма. Ее тело взорвалось от острого наслаждения за секунду до того, как он зарылся лицом в ее шею и зарычал от своего освобождения.

Несколько минут они лежали так, восстанавливая затрудненное дыхание, пока мужчина медленно не поднял голову и не посмотрел сверху вниз на любимую.

─ Никогда больше не покидай земли без меня, - хрипло, с небольшой грубостью попросил Василис.

─ Я… не буду, - пообещала она.

Он встал, помогая ей подняться, и расправил на ней юбку. Она с удовольствием рассматривала его великолепную наготу и улыбнулась.

─ Почему-то мне кажется, что ты не устроишь в городе бесплатный показ своей мужественной красоты.

Его губы скривились в сухой усмешке.

─ Когда понял, что ты уехала кататься на лошади, я последовал за тобой на своем коне. Знал, что ты уже далеко, а я очень беспокоился о твоей безопасности, то оставил лошадь с одеждой за деревней.

Александра опустила взгляд на свою одежду для езды.

─ У меня нет ничего, чтобы дать тебе.

Принц пожал плечами.

─ Не важно. Я вернусь в волчьей ипостаси и оденусь, когда дойдем до наших покоев. Пошли.

Василис перекинулся в массивного, черного волка. Прежде чем забраться на лошадь, Алекс нагнулась над ним и пробежала рукой по густой черной шерсти. Он запрокинул голову назад и, рыкнув, мазнул мордой по ее руке и лизнул ее. Она, улыбнувшись, забралась на лошадь и они бок-о-бок поехали назад.

Глава 12

Позднее вечером, гуляя и играя с Ариель во дворе, Алекс на пару минут увиделась с Василисом. Ее сердце отбивало ритм, когда наблюдала за его впечатлительной фигурой, облаченной в костюм воина, направляющейся прямиком к ней. Во всем проскальзывало напряжение.

Он с улыбкой поздоровался с Ариель, после чего повернулся к своей жене с серьезным выражением глаз.

─ Сегодня я не приду в наши покои.

─ Знаю.

─ Оставайся в будуаре с Хестой и Карлой.

─ Хорошо.

─ Увидимся на рассвете.

Не говоря ни слова, он притянул ее за плечи и поцеловал. После того как любимый отпустил ее, Александра с изумлением посмотрела на него.

─ Будь осторожен, - попросила она.

Несколько часов спустя Алекс сидела в будуаре, выглядывая из-за окна. Скоро должна взойти полная луна, подумала она, поднимая глаза к ночному небу. Она соврала бы себе, если не призналась, что переживает. Несмотря на заявления Василиса о том, что нападение маловероятно, девушка не могла подавить изводящий страх, что нет в жизни ничего постоянного.

Она перевела взгляд на спящую Ариель. Хеста дала ей немного успокоительного. Как и всем человеческим детям, объяснила целительница. Никто из взрослых – ни люди, ни ликаны – не хотели, чтобы дети видели то, к чему еще не были готовы.

Во всем замке затрубили в трубы, и Алекс в ужасе подпрыгнула.

─ Что случилось? – спросила она, бросая острый взгляд на Хесту и Карлу. Они обе выглядели изумленными.

─ На замок напали, - прошептала оглушено Хеста.

Алекс замерла.

─ Что? Что ты имеешь в виду?

─ Девочка, мы не слышали этих труб больше пятидесяти лет.

Страх побежал по венам.

─ Василис говорил, что нападение маловероятно. Сказал, что на замок не …

─ Успокойся, милая! Мы готовы к этому.

Алекс отбросила сковывающий страх и бросилась к ящику шкафа. Быстро подняла огромную крышку и выхватила оружие. Александра прицепила меч к поясу, засунула кинжал за пояс брюк и перекинула лук и колчан со стрелами за плечи. Обернулась и вскрикнула, увидев Хесту и Карлу в обличие ликанов.

Что если Хеста неправа? Что, если они не готовык нападению? Она задушила полный страха всхлип. Что, если Василиса ранили, или, того хуже, убили?

Ее взгляд, полный слез, опустился на Ариель и ноги ослабли. Боже мой! Ариель! Что она будет делать, если Ариель ранят, или еще хуже? Алекс даже не могла представить это «еще хуже».

Она услышала крики, рычания, грохот, поднимающиеся за окном на территории замка, и ее дыхание стало вырваться короткими урывками. Рычание с приближением нарастало, становилось громче.

Началось нападение на замок. В оцепенении Алекс смотрела, как Карла подняла с кровати Ариель и метнулась с ней в ванную комнату.

─ Куда ты ее потащила? - закричала Алекс.

Хеста опустила когтистую лапу ей на руку и взглянула вниз на нее.

─ У нас есть секретные туннели, выходящие за пределы замка и деревни. Люди и дети спрячутся там, пока не закончится битва. Пойдем, девочка. Мы должны пройти в безопасное место.

Алекс последовала за ликаном-Хестой в ванную и увидела, как Карла надежно прижала Ариель к своему бедру, пока свободной рукой оттягивала рычаг на стене. Панель открылась и перед ними разверзлась тьма. Карла схватила подсвечник и исчезла в темноте с Ариель, мягко подталкиваемой девушкой.

Александра вскрикнула, метнувшись в пустоту, и вгляделась внутрь. Свет от огня свечей Карлы отдалялся, но Алекс могла разглядеть каменные ступени, уходящие вниз. Она обернулась и уставилась на Хесту, которая держала другой подсвечник.

─ Пошли. Мы должны спрятаться. Господин с воинами защитят нас, - прорычала Хеста.

Алекс не шелохнулась. Василиса до сих пор не было.

─ Насколько безопасны туннели?

─ Не беспокойся. За прошедшие двести лет во всех битвах никто не нашел их.

Алекс решилась.

─ Идите. Защитите Ариель ценой своей жизни. Я найду Василиса.

─ Ты с ума сошла, девочка! Сюда идут ликаны, которые могут обратить тебя ко тьме.

─ Серебро защитит меня. Идите! Отведите Ариель в безопасное место.

Хеста выглядела так, словно хотела поспорить, но крепко стиснула челюсти.

─ Да. Я отведу твою сестру в безопасное место и защищу ценой жизни, дитя. Удачи.

Алекс кивнула и проследили за тем, чтобы Хеста, пригнув голову, исчезла в темной пустоте, и закрыла за ней панель. Зашептала небольшую молитву, прося о том, чтобы все дети на территории замка были в безопасности в тайном месте.

Алекс глубоко вдохнула и покинула будуар, выбегая в коридор. И замерла. Стоящий перед ней ликан рычал на нее. Александре захотелось, чтобы перед ней был один из воинов или селян.

─ Ах, какое прекрасное дополнение к нашей стаи. Ты быстро станешь близка к нашему вожаку. Лорд Балказан нуждается во вливании новой крови, - прорычал он зловещим голосом.

Теперь она точно знала, что это не ликан Василиса – враг, пособник Балказана. Замахала мечом перед собой, желая отогнать страх и встретить его с напускной смелостью, которую даже не испытывала. Это не бой с разбойником. Этот человек – ликан, обладающий скоростью и силой, которым она не могла противостоять.

Он медленно наступал на нее, и Алекс подняла меч, крепко сжимая его.

─ Назад, чудовище.

─ К тому же храбрая красавица. Лорд Балказан будет доволен, заполучив тебя в свой гарем. Мне кажется, ему понравится приручать тебя, ведьма. В тебе есть огонь, - он произвел отвратительный звук. ─ Его последняя «игрушка» - хныкающая, слабая девка. Сумасшедшая, постоянно царапающая себя и пытающаяся заколоть себя серебром.

─ Катя!

─ Ах, так ты знаешь ее. Прекрасно. Расскажи мне, где она. Мы здесь по одной причине – убить ее. Понимаешь, лорд Балказан не хочет, чтобы она выдала его секреты.

─ Нет! – Александра снова замахнулась мечом, приняв более удобную стойку. Серебро защитит ее, если она успокоится и сосредоточится на цели, которую может выполнить. Хироши научил ее вдребезги разбивать рукой толстые планки дерева. «Я сделает это»,- повторила она с большей уверенностью, чем чувствовала. ─ Я не боюсь тебя.

Он сделал еще один шаг к ней, а затем вздрогнул, вскинув голову и принюхиваясь. Неожиданно выражение его лица изменилось, и злой ликан угрожающе зарычал.

─ Вижу, что опоздал. Как жаль. Лорд Балказан насладился бы твоим телом. Очень плохо, что придется тебя сейчас убить, - он выхватил серебряный кинжал из-за пояса брюк и поднял его, прыгая на нее.

У Алекс не было времени разобраться в его странных словах. Она сразу упала на колени и заметила, как враг пролетел над ее головой и приземлился позади нее. Подчиняясь молниеносным рефлексам, вскочила, волчком развернулась и вонзила меч ему в спину. Он закричал от изумления, падая на землю. На пол уже приземлился мертвый мужчина, коим когда-то был ликан.

Ей нужно найти Василиса. Подумав о нем, она испытала огромную волну чувств, ударивших в живот. Она … она ощущала его. Чувствовала. Он был в тронном зале, сражаясь с тремя ликанами. На краткий миг ошеломленная информацией, промелькнувшей в сознании, Алекс помчалась вниз по лестнице. Казалось, что сердце стучало в горле, пробегая мимо кухни в главный коридор. Она остановилась перед дверями тронного зала. Не раздумывая, распахнула их и вбежала внутрь, безумным взглядом стала выискивать Василиса.

И застыла, увидев, как три ликана наступают на Василиса, держа перед собой мечи. Они загнали его в правом угол зала. Александра закричала. Василис бегло взглянул на нее и свирепо зарычал:

─ Алекс! Беги!

Она опустила меч и выхватила лук и одну из стрел. Один из трех ликанов зарычал и прыгнул на нее, когда крик Василиса поднялся к стропилам. Алекс выпустила стрелу и ликан попятился.

Она собиралась выстрелить еще одной стрелой, когда сильная сжигающая боль побежала по ее венам. Алекс ахнула, пошатнувшись. Лук упал к ее ногам. Александра в изумлении подняла глаза на Василиса, сражающегося с напавшим на него ликаном. С каждым ударом кинжала злого ликана принц парировал своим мечом. Ужасаясь, ее взгляд перешел на другого ликана, который надвигался на нее.

─ Не тронь ее, ублюдок! – прорычал Василис. ─ Алекс! Беги, черт возьми! Беги!

Она, шатаясь, отступала назад, пока не уперлась в высокие, тяжелые доспехи. Ликан прыгнул и опустился на них. С нечеловеческой силой, бросился на нее. Алекс закричала, упав назад. Осела на землю с неприятным глухим звуком, выбив дыхание из своих легких. Александра стала сдвигать и отпихивать доспехи, зажавшие ей ноги, но ей не удалось даже сдвинуть их с места.

С безумием Алекс подняла глаза и увидела, как ликан, напавший на нее, присоединился к сородичу и они стали биться с Василисом на серебряных мечах. Алекс закричала, отчаянно пытаясь выползти из-под ловушки. Посмотрела на Василиса. Он бросил на нее испытывающий, полный страха взгляд и она впервые почувствовала настоящий страх. Боже мой! Они ведь не сделают этого!

Александра знала, что Василис не бьется в полную силу. Принц продолжал смотреть на нее, рычать, отвлекаться на нее.

Алекс закричала от острой, мучительной боли, раздирающей ее тело. Боже мой! Доспехи раздавили ее. Она чувствовала… словно кости трещали. Василис метнул на нее взгляд злости и беспокойства, тем временем один из ликанов прыгнул и приземлился за его спиной. Он схватил Василиса за волосы и оттянул голову назад, когда тем временем другой ликан выбил меч из рук Василиса, отлетевший на несколько шагов. Алекс закричала в полном ужасе, отчаянно отпихивая доспехи. У Василиса нет серебра! Они убьют его.

Ее тело застыло. Почему-то по телу все больше стало растекаться оцепенение, как необычное чувство заполнило кости. Инстинктивно она подняла лицо и выглянула в одно из окон. На небе поднималась полная луна.

Которая манила ее.

Алекс не могла ни поверить, ни остановить то, что случилось дальше. Тело изогнулось, расширилось и превратилось в массивного ликана. Огонь и лед потекли в ее венах. Начали расти когти, а кожа растягиваться. Она откинула доспехи и вскочила - во все семь футов, как настоящий ликан.

Потом Алекс в замешательстве посмотрела в окно, повернула голову назад и громко, зловеще зарычала. Она мазнула по Василису взглядом и увидела ликана, упирающего кончик кинжала в шею принца, тем временем как другой удерживал его за спиной.

Но, казалось, Василис не беспокоился о своей переменчивой судьбе, потому что продолжал смотреть на Алекс. На его лице читалось полное недоверие.

Молниеносно Алекс подняла стрелу с земли и бросилась к луку в нескольких шагах. Подняла, вложила в него стрелу и выпустила в ликана, который был готов убить Василиса. Она повалилась на колени.

Александра испытала еще одну волну надвигающей трансформации и испугалась, уставившись на вытянувшиеся руки, которые возвращались в человеческий вид.

Василис развернулся и схватил ликана за глотку, отрывая его от земли. Он повернул голову и прорычал Алекс.

─ Кинжал! – закричал Василис.

Ее одежда лохмотьями лежала на доспехах, и поэтому она обнаженная подползла к кинжалу, лежащему в пару шагах от нее, и схватила его, метнув. Василис осторожно поймал его, и вонзил в живот ликана. И только после этого начал превращаться в человека.

Он пробежал по ней взглядом и, тяжело дыша, опустил кинжал на землю.

─ Боже Мой! – У него резко вырвались эти слова. Он, шатаясь, приблизился к ней. – Ты моя единственная!

У нее пекло глаза и, не сдерживая, по щекам потекли слезы. Они выжили и, судя по утихающим звукам битвы в замке, война закончилась.

Василис превратился в человека и приблизился к ней, опускаясь на колени. Мягко обнял ее и крепко прижал к себе.

─ Боже мой. Что я наделал, - хрипло произнес он, его голос переполняли чувства.

Она обняла его за талию и прикрыла глаза.

─ Так легенда не врет, - прерывисто сказала Алекс. ─ Когда вы занимаетесь любовью с той единственной своей, второй половинкой души, то в следующее полнолуние она превращается в ликана.

Он втянул воздух.

─ Ты знала?

Она кивнула.

─ Я говорила, что Хироши много знал. Он научил меня всему.

Принц взял ее лицо в ладони и посмотрел в глаза.

─ Ты не боишься того, кем стала.

Она улыбнулась ему немного робко.

─ Если бы я не обратилось, к счастью, произошло все по-другому, я не выбралась из-под доспехов, и тот ликан убил тебя. И… и теперь я смогу остаться с тобой навсегда и тебе не придется наблюдать, как я состарюсь и умру. Я люблю тебя, Василис.

Его глаза засияли от непролитых слез, когда он нагнулся и поцеловал.

К концу дня убрали все следы кровавой бойни как в замке, так и в деревне. Несмотря на то, что потери среди людей и ликанов оказались минимальны, все равно горько и печально было, когда пришло время сжигать их. Все благодарили богов, что сберегли всех детей и секретные туннели снова исправно послужили жителям.

Алекс только вернулась из будуара, где проводила время с Ариель. Детям ликанов сегодня не позволили выйти на улицу, пока не убрали все оставшиеся следы нападения. Все, включая Алекс, помогали, и теперь она с Василисом лежали истощенные на кровати.

─ Кто такой лорд Балказан? – спросила Александра, положив голову ему на плечо.

─ Очень старый ликан, старее меня, который несколько столетий назад перешел на сторону зла. Его стая в горах разрастается благодаря тому, что во время полнолуния уносит жизни невинных людей, отравляя их дьявольской душой.

Она вздрогнула.

─ Бедная Катя. Что ей пришлось вынести.

─ Она сбежала от него. Ей единственной повезло, - он крепче прижал ее к себе. ─Хеста поможет ей вернуть память, но пройдет очень много времени, прежде чем Катя вернется к нормальной жизни. Ее демоны сильны.

─ Думаешь, в следующее полнолуние лорд Балказан нападет снова, чтобы убить Катю?

─ Да, - мрачно произнес Василис. ─ Сколько королевство будет пристанищем для Кати, столько он будет продолжать нападать. Она была с ним два года и знает о нем то, что он желает оставить в тайне.

Она резко выдохнула.

─ Как я скрою от Ариель все эти сумасшествия?

─ Когда малышка подрастет, мы дадим ей право решить превращаться или нет, - успокоил ее Василис, хотя его голос был мрачным.

─ Надеюсь, она выберет превращение. Хеста говорила, что тогда ее болезнь полностью излечится.

─ Да. Значит, она всегда будет с нами. Нам не придется смотреть, как она растет и умирает.

─ Как думаешь, когда мы сможем ей рассказать о нас? О том, кто мы?

─ Скоро. Ребенку легче принять это, чем взрослому, - принц притянул ее к боку, целуя в макушку. ─ Алекс, я думал, что легенда – миф, но когда стал свидетелем твоего превращения, не смог поверить в то, что женщина, которую я люблю, - моя единственная, - он остановился. ─ Хироши объяснил тебе, что ликан может спонтанно обращаться в волка или ликана не только в полнолуние?

─ Да. В действительности, я никогда не верила в это, но также знала, что он никогда не солжет мне или не научит тому, во что не верил сам. Я слепо доверяла его учениям.

─ Звучит так, словно он был невероятным человеком.

─ Да.

Василис сжал объятия и тяжело задышал.

─ Подумать только, как я был близок, чтобы потерять тебя.

─ Василис, думаешь, твоя мать была единственной отца?

─ Нет. Знаю, отец любил ее, но она не любила его настолько, чтобы жить. Кроме того, это было два века назад. Отец вспоминает о ней с нежностью и простил ей самоубийство, но он не сломлен, что случилось бы со мной, если я потерял тебя.

─ Мне нравится твой отец. Он не должен быть один. Надеюсь, он найдет свою единственную.

─ Несмотря на то, что отец верит в легенду, однако не думает, что где-то существует его спутница жизни. Печально, что он продолжает считать, что ему навечно быть одному.

─ Ты не верил в легенду.

─ Верно. Не верил, но все же влюбился в тебя. Отец никогда не позволит себе влюбиться. У него сильная воля и я боюсь, что у него получится не полюбить никого.

─ Где-то есть его единственная. Я знаю.

Его мягкий рык был заглушен волосами на ее макушке.

─ У моей амазонки сердце романтика.

─ У меня всегда была сердце романтика, просто я не верила, что найду свою любовь.

─ Ну это так. Навсегда.

─ Я все еще не могу поверить, сколько денег вы заплатили участницам, когда отменили соревнование. Я все еще чувствую вину за это.

─ Не тревожься, перестань об этом думать. Мы богаче, чем ты думаешь.

─ Не могу поверить, что мы вместе навсегда. Интересно, какой мир будет через пять столетий?

─ В одном я уверен точно. Моя любовь не изменится.

Александра улыбнулась ему.

─ Я люблю тебя, принц ликанов.

─ Я тоже люблю тебя, амазонка.

Он перевернул ее на спину, обнимая под собой, и до первого луча солнца приступил показывать, как сильно ее любит.

Конец

[1] 9 футов – примерно 2,7 метра

Принц Ликанов

Анастасия Мальтезос

Переводчик: Ангелина Вонсович ( ник - Адилия )

Бета ─ ридер: Адили я

Обложка : Злата

Перевод сайта:http://kniga─ read.ucoz.ru/

Серия: Легенда ликанов книга ─ 1.

Аннотация

Он – принц ликанов, поклявшийся защищать своих людей. Она – воительница , которая сражается с серебреным оружием . Принц Василис не верит, что для каждого оборотня существует одна , истин ная суженая . Пока не начинает задумываться над тем, что для утоления похоти и все возрастающего голода, который не может насытить, ему необходимо две ─ три девушки за одну ночь. Возможно, легенда права и пришло его время встретиться со своей суженой. Есть ли та единственная, которой предназначено быть его? Единственная на всю вечность, способная удовлетворить его неослабевающий голод. Нет. Нет такой человеческой женщины, которая нужна ему. Его суженая должна быть храброй, сильной бесстрашной и в ее венах должно струиться столько огня, что и во всех ликанах ─ воинах вместе взятых не взять.

У Александры есть цель: выйти за принца, чтобы спасти жизнь своей младшей сестренки. По воле случая их судьбы переплелись и привели ее к нему, но при первой встрече она пытается убить его. Она ─ красивая воительница, перед которой преклоняются мужчины, которая не боится ничего и никого выше себя… и не попадет под чувственные чары соблазнения принца.

Посвящается Джорджии и Луи.

Глава 1.

─ Чертово соревнование! Он окончательно лишился рассудка.

─ Король лишь желает помочь вам найти подругу сердца. Он знает, что ваше время встретить суженую пришло.

Василис метнул на начальника стражи взгляд, полный угрозы.

─ Я не подвергаю сомнению его мотивы, но сомневаюсь в его методах, - прорычал мужчина, когда его окатила еще одна волна гнева. – Когда я осознал, что пришло мое время выбирать невесту, мне и в голову не приходило, что он пригласит со всего королевства женщин, которые будут состязаться за право выйти заменяя замуж.

─ Ваше Высочество, вам также пора задумываться и о наследнике.

Василис изменился в лице и сделал еще один глоток эля.

─ Я уклонялся от серебра двести лет, мой друг. Могу еще столько же избегать его. Именно сейчас меня больше беспокоить это проклятое соревнование.

─ Бегство не вариант.

В суженных черных глазах Василиса перемешивалось молчаливое предупреждение со свирепостью.

─ Знай свое место, Малек.

Практически тотчас же чувство вины притупила его злость. Малек был не просто начальником стражи, но и его вернем другом больше двух столетий.

─ Я не убегаю, - произнес Василис. - Оглянись. Со мной на привале двадцать стражников. Нашему каравану устроили королевские проводы, когда мы уходили. Если я сбегу, то меня не будет окружать армия из воинов-ликанов.

─ Вы знаете, что ваш отец никогда не позволит вам путешествовать в одиночку. Ваша безопасность – его главная забота. Как и с соревнованием, Его Высочество знает тот тип женщин, который сделает вас счастливым: оно коронует женщину, сочетающую в себе все качества, которые вы ищете в суженой.

Василис мрачно, как- то хмуро взглянул на Малека.

─ Ты видел королевский пергамент, друг мой? Он запланировал стрельбу, где участницы должны поразить цель на расстоянии больше двухсот шагов. А дальше он придумал, что оставшиеся соперницы сразится в рукопашную друг с другом? Не удивлюсь, если эти женщины поранятся.

─ Король хочет найти для вас идеальную человеческ уюженщину, - произнес Малек. – Та, на которой вы женитесь, может не выбрать превращения, поэтому она должна полагаться на свою человеческую силу и навыки, чтобы защитить себя.

─ Как бы то ни было, мой верный друг, эту Амазонку мой отец воспримет как мою вторую половинку, которой не существует, - Василис откинулся назад, облокотившись о валун, и, тяжело вздохнув, взглянул вверх на ночное небо.

─ Давай еще немного выпьем эля и на сейчас забудем об этом чертовом соревновании.

Василис сделал глоток эля, ощущая, как возбуждение пробуждает его чресла. Проклятье. Его сексуальный аппетит непомерно возрастал, и он стал задумываться, что, возможно, отец мог быть и прав, говоря о том, что пришло его время найти суженую.

Василис скривился. Нет, он не мог поверить, что существовала женщина, способная утолить его аппетит. Одна на всю его вечность.

На последнем привале несколько назад ему потребовалось общество трех девушек легкого поведения, чтобы утолить его вожделение, но им не удалось это. Он задавался вопросом, до какой степени сможет облегчить свое проклятое возбуждение в следующей деревне, которая лежала у них перед возвращением домой.

Он еще больше откинулся на валун и пристально смотрел почти полную луну, сжав в тонкую полоску губы его. Василис знал, что должен сделать. По возращению домой он скажет отцу, что отказывается от соревнования.

Что касается его повышенной, ненасытной похоти, ему придется мириться с временным облегчением, которое найдет у добровольных постельных любовницах.

Единственно, что знал Василис о женщинах то, что они предсказуемы, слабы и нуждаются в мужчине, который будет их защищать.

******

Александра ударила разбойника коленом в пах и достала из─ за пояса брюк кинжал. Она услышала крик младшей сестры за валуном, где та пряталась. Разбойник выругался и согнулся пополам, когда девушка глубоко всадила ему кинжал в спину.

─ Ариель! – Хрипло вскричала она, истощенная победами над двумя из четырех разбойников, которые полезли в их скудный лагерь пятнадцать минут назад.

─ Алекс, помоги! Здесь плохой мужчина!

От увеличившегося страха сердце Александры забилось в тесной груди, когда она сражалась с третьим разбойником.

─ Ублюдок! Сдохнешь мучительной смертью, если хоть волос упадет с ее головы, - прокричала она через плечо.

Третий разбойник ударил ее кулаком по лицу, и подбородок взорвался от боли, когда она полетела на землю. От боли у Александры свело лицо. Но переборов боль, с силой ударила его ногой по щиколотке, тем самым опрокидывая на землю. Она прыгнула на оглушенное тело и всадила кинжал глубоко в живот.

Александра не чувствовала угрызений совести. В головах этих разбойников была лишь одно: убить и ограбить их. Поэтому никто не путешествует через эти части гор.

Но у Александры не было иного выбора. Здесь проходил самый короткий путь в королевство короля Драго, где она обязана победить в королевском соревновании. От этого зависела жизнь ее сестренки.

Александра убила четвертого и последнего разбойника, пронзив его стрелой, выпущенной прямо в сердце. Добежав до вытянутых рук сестры, Ариель заплакала, и Александра немедленно обвила маленькое тело руками, проверяя на наличие ран. Которых не оказалось, и она была благодарна богам за это. Девушка сжала шестилетнюю сестренку в руках и крепко обняла.

─ Мне жаль, что привела тебя сюда, но это самая короткая дорога.

Ариель немного заторможено кивнула, вытирая маленьким кулачком слезы.

─ Я знала, что ты спасешь меня.

Александра поцеловала ее в лоб.

─ Ты знаешь, почему мы должны идти в то огромное королевство?

─ Да. Ты собираешься выиграть в королевском соревновании, выйти замуж за принца и стать обладательницей достаточно количество золота, чтобы найти лучшего целителя для меня.

Александра постаралась улыбнуться, увидев тени под глазами Ариель.

─ Именно, и ты вырастишь и будешь сильной, выйдешь замуж за хорошего человека и у тебя будет прекрасная жизнь.

1

Ариель кивнула. Александра видела, что она борется с новыми слезами.

─ Что не так? Опасность же миновала.

Губы Ариель задрожал.

─ Я боюсь, что злые люди хотели убить тебя, и я бы осталась совсем одна.

Александра села на камень и посадила хрупкую сестренку к себе на колени.

─ Иди сюда, - мягко произнесла она. ─ Запомни одну вещь. Я никогда не оставлю тебя. Я всегда буду защищать, и заботиться о тебе.

Первое, она должна вывести их с территории разбойников. Алекс победила четверых, но что если их больше? Больше, чем девушка могла справиться? Плохо, она продолжала думать о скрывающихся в горах ликанах - зверях в 8 футов в высоту и клыками, которые могли разорвать человека надвое. Она никогда не видела их и молилась, чтобы они оказались мифом. Александра отбилась от четверых разбойников, но сомневалась, что достаточно сильна, чтобы сразиться с монстром.

Даже воительницы имеют границы.

********

─ Это территория разбойников, Ваше Высочество. Мы должны выбрать другую дорогу, - тихо пояснил Малек.

─ Люди нам не опасны.

─ Они носят серебро, Ваше Высочество. Если мы выберем другую дорогу и не остановимся в двух ближайших деревнях, то доберемся назад во время. Мы уже и так выбились из расписания.

─ Воины устанут. Нет. Мы пойдем через эту территорию и вернемся домой за неделю.

─ Хорошо, Ваше высочество. Я приготовлю мужчин.

Василис стегнул поводьями и его белый конь ускорился. Он знал, что Малек никогда не выскажет свои мысли вслух. Его верность и уважение не поддавались сомнению.

Они отставили от графика из- за тех трех девушек в последней деревне, от которых невозможно было отодрать Василиса. По этой причине ему потребовалось два дополнительных дня, тем самым отложив их возвращение домой.

Василис слышал, как Малек отдавал приказы стражникам.

─ Мы пойдем через территорию разбойников. Будьте настороже. В этих краях наш вид маскируется под человека. Они могут притвориться нищими, разбойниками, бездомными, но они опасны. У всех них есть серебро.

Они ехали в тишине, пока Ортега не отъехал от начала каравана и не закричал.

─ Я вижу что- то наверху. Стойте!

Караван замер и Малек повернулся к Василису.

─ Поеду посмотрю, что там.

Василис кивнул, его лицо приобрело суровые черты.

─ Будь осторожен.

─ Это засада, - заорал Ортега.

С придыханием выругавшись, Василис пришпорил коня и подъехал во главу каравана.

Он прищурил глаза, пристально изучаю четверых мертвых разбойников на земле.

─ Малек, ты думаешь о том же, что и я?

─ Да. Шесть лошадей. Где другие двое?

В этот момент стрела рассекла воздух и попала точно в плечо Малека. И оставила крошечную дырочку на его одежде, когда упала на землю. Ортега поднял стрелу и внимательно осмотрел наконечник.

─ Серебро! - закричал он. ─ Защищайте принца.

За секунды подскочили двадцать лошадей и заметались, окружая Василиса. Он всматривался через своих людей и увидел на расстоянии девушку. Его живот сжался в ответ на что- то первобытное, древнее.

Она стаяла на камне, расставив ноги, облаченная в мужские брюки и белую рубашку. Василис прищурил глаза и пристально рассматривал ее длинные черные волосы, непослушные и спадающие ниже талии. Она стояла на фоне луны, целясь в них из лука.

─ Убирайтесь или в следующий раз я буду целиться не в плечо, - громко крикнула она.

Василис глубоко вдохнул, впитывая ее запах, и резко застыл, когда сладкий запах окружил его.

Человек. Простая смертная. Но очень красивая, как он мог судить с этого расстояния. Его чресла натянулись в ответ на появившееся желание, что пробежало по его венам.

─ Кто она? – хрипло спросил Крако.

─ Она стреляет серебром! – зарычал Малек.

Василис посмотрел на своих людей и напрягся.

─ Спокойно. Это всего лишь простая, смертная девушка, - иронично заметил он.

Все они были в замешательстве, словно стали свидетелями того, как с неба упал ангел. И тотчас в воздухе просвистела еще одна стрела и угодила в то же самое место на плече Малека. Василис моментально перевел взгляд пристальных глаз назад на девушку и в том, как он сузил глаза, было нечто угрожающее.

« Определенно не ангел», - подумал он.

─ Последнее предупреждения, мужчины. Убирайтесь, - твердо крикнула она.

─ Эта девушка чертовски хорошо стреляет, - мрачно заявил Малек, осматривая свое плечо. ─ Немного глубже, и она прервала бы мое бессмертное существование.

─ Отойдите в сторону, - прорычал Василис своим людям.

─ Нет, Ваше Высочество. Она опасна, - гневно произнес Малек и громко рявкнул: ─ Воины, стянуть защиту.

Мужчины сдвинулись ближе, сужая прорехи перед Василисом.

─ Считаю до трех, - выкрикнула она, ее голос звучал более сильнее и уверенней. – Убирайтесь.

Василис не мог поверить. Девушка не боялась. Боже! Она чертовски высокомерная и дерзкая. От ярости он свел брови. В их венах бежала кровь бессмертных ликанов, а она считала, что может сразить их? Проклятье! Она либо самая храбрая из всех людей, которых он когда- нибудь встречал, либо самая сумасшедшая.

─ Думаешь, она убила четверых разбойников? – спросил Ортега.

─ Если это так, то ее навыки также великолепны, как и ее красота, - хрипло произнес Крако, его лицо потемнело, когда глазами прошелся по впечатляющей женской фигурке. Из его горла вырвалось низкое рычание.

Василису было отвратительно слушать это.

─ Быть на чеку, воины. Вероятно, за ней прячутся мужчины.

« Что произошло с ними ? Ведут себя так, словно никогда в жизни не видели женщины » ,- со злостью подумал он. Эта девушка волновала его людей, отчего они растеряли весь боевой настрой и расслабились. Проклятье! Ему необходимо взять дело под контроль.

─ Дайте мне пройти, - прорычал он.

Малек бросил на него непреклонный взгляд.

─ Нет. Вы станете открытой мишенью, Ваше Высочество.

─ Это прямой приказ, мой друг.

Воины расступились, позволяя ему выехать вперед. Василис изучал уверенную девушку, хладнокровно готовую выпустить еще одну стрелу. Он более тщательней присмотрелся к ней. И с этого расстояния разглядел соблазнительные изгибы ее бедер, длинные, стройные ножки и настолько тонкую талию, что возможно мог измерить ее своими руками. На мгновение ему показалось, что очарован ею и пристально посмотрел на ее величественную позу. Он выругался. Эта девушка заставила вновь его напрячься от неконтролируемого вожделения. В этот момент он не знал, что хуже - то, как она влияет на его мужчин, или как влияла на него самого.

─ Опусти лук. Сейчас же, - прорычал мужчина.

─ Нет.

Дерзкая! Его гнев дошел до опасной точки кипения.

─ Мужчины, что прячутся за тобой, не соперники моим воинам. Сдавайся, девка.

─ Нет. Ты сдавайся, воин. Либо немедленно убирайтесь, а то пожалеете.

Он удерживал свой пристальный взгляд на ней и медленно поднял лук, который был прикреплен к упряжи, на уровень плеч. И, не отрывая от нее глаз, достал стрелу из сумки, что висела рядом с левой ногой. Он собирался выстрелить в нее.

─ Опусти свой лук, - приказал он.

Тотчас, ее стрела поменяла траекторию и выбила стрелу из егоруки.

И начался кромешный ад. Малек выкрикивал приказы, Крако и Ортега целились в нее, приготовившись стрелять, пока остальные стражники окружали Василиса.

Василис во все глаза смотрел на нее, ошеломленный случившимся. Инстинктивно он знал, что она специально целилась в его стрелу, и был поражен ее точному меткому попаданию. Эта девушка была великолепна, и впервые в своей жизни был больше чем удивлен представительницей прекрасного пола.

Но произошло кое- что, отчего в его венах заледенела кровь. Маленькая темноволосая девочка в запачканном платье залезла на камень и юркнула между ног девушки. Та быстро взглянула на него и жестом показала малышке спуститься вниз, когда его люди выпустили стрелы.

2

─ Нет! – заревел Василис, но было слишком поздно.

Одна стрела задела ногу, а другая просвистела недалеко от ее головы. Василис пришпорил коня, когда маленькая девочка закричала в ужасе, наблюдая, как девушка рухнула на колени.

Василис добрался до незнакомки, когда та дотронулась дрожащей рукой до пострадавшей головы, а другой прижала малышку к себе с целью защитить от мужчин.

─ У тебя кровь, - закричала маленькая девочка.

─ Шшш. Все в порядке, - мягко проворковала девушка.

Василис почувствовал, как живот скрутило от чувства вины. Девушка рассмотрела на руку, испачканной кровью, и скорчила лицо, и только после этого взглянула на Василиса. Их взгляды встретились: ее – яростный, его – обеспокоенный, и спрыгнул с лошади, опускаясь на колени перед ней. Мужчина видел, как она вздрогнула, когда он мягко отвел ее волосы в сторону. По его венам заструилось облегчение. Небольшая царапина. Слава Богам!

Малышка бросилась ему на грудь и заколотила крошечными кулачками.

─ Отойди от нее! Не прикасайся к ней!

Василис поморщился, когда мягко поднял девочку и отдал в руки Малеку.

─ Мы хотим помочь ей, малышка, - сказал он, от угрызений совести голос был хриплым.

Маленькая девочка всхлипнула, когда стала бояться Малека, и начала бить его. Малек мягко удерживал ее и бросил на Василиса мрачный взгляд полный сожаления. Губы Василиса сжались в тонкую мрачную линию, когда вновь посмотрел на девушку. Все, что он увидел в ее черных, как ночь глазах, - ярость.

─ Если ты обидишь ее, я убью тебя, - сипло произнесла она и упала на землю в обмороке.

Глава 2

Алекс проснулась от пульсирующей боли в ноге. Открыв глаза, не смогла сдержать стона и уставилась в дневное небо. Ей потребовалось несколько секунд, чтобы осознать, что лежит в повозке, которую тянула за собой лошадь. Повсюду она слышала цокот копыт идущих рысцой лошадей и изредка приглушенные голоса мужчин.

Она начала подниматься, но волна тошноты накрыла ее и она тяжело опустилась на импровизированную кровать. Боже, никогда раньше ей не было так плохо. Алекс подняла руку к голове и нащупала бинт, которым была обмотан лоб. Кто- то позаботиться о ее ране. Она пощупала ногу под куском брезента, которым ее накрыли. И поняла, что о ране на бедре тоже промыта и перебинтована.

─ Предположу, что синяк на щеке – подарок одного из тех разбойников, что напали на вас, - произнес низкий, мужской голос.

Алекс удивленно ахнула и тотчас перевела взгляд на сидящего в дальнем углу мужчину. И застыла. Именно ему она угрожала смертью непосредственно перед тем как … перед тем как … мой бог, она упала в обморок. Никогда в жизни у нее так не кружилась голова и перед ее глазами в пугающей вспышке проплыли все недавние события. Последняя, но ужасная стычка с мачехой, королевский пергамент, разбойники, с которыми она сражалась, и небольшая группа воинов… она застыла от ужаса и страха. Ариель!

Запаниковав, Алекс снова попыталась подняться и скорчилась от боли.

─ Где Ариель?

─ Твоя дочка в безопасности. Малек привязался к ней и сейчас она едет вместе с ним на лошади.

Ее накрыло такое облегчение, что она откинулась на импровизированную постель и закрыла глаза.

─ Приведи ее сюда, - попросила она, немного хрипло. – Я хочу, чтобы она была рядом со мной.

─ Тебе нужно отдыхать. Ариель в безопасности с Малеком. Он развлекает ее историями и играми, пока мы разговариваем.

─ Яне собираюсь болтать. Мне больно, - застонала она, сдержанно окидывая этого воина взглядом. И успела уловить слабый проблеск улыбки на его губах и решила лучше рассмотреть его.

Он сидел, облокотившись на деревянное ограждение, и смотрел на нее черными, бездонными глазами. Первая, что она заметила в нем, - его габариты. Даже сидя, мужчина казался огромным: длинные мускулистые ноги, которые вытянул перед собой, необъятные плечи, обтянутые в воинский наряд. Алекс оторвала взгляд от его накаченных мышц и пристально всмотрелась в симпатичное лицо. От его напряженного взгляда внутри нее все невольно сжалось.

─ Как ты победила четверых разбойников? – спросил он.

Вопрос, который не вызвал у нее удивления. Девушка вгляделась в его лицо. Красивое, но сейчас жестокое и безжалостное, черные как смоль глаза и густые черные волосы, спадающими ниже плеч. Алекс почти забыла, что он что- то спросил, когда опустила взгляд на его губы. Она откинула голову назад и закрыла глаза.

─ Где мои лошади?

─ Едут за нами. Они привязаны к повозке, что следует за нами. Как ты победила четверых разбойников? – повторил он.

Алекс вздохнула и открыла глаза, резко взглянув на него.

─ Ты бы задал мне этот вопрос, если я была бы мужчиной?

Его губы слегка дрогнули.

─ Возможно, нет.

─ Тогда представь, что я мужчина, и не должна отвечать на какие- либо твои вопросы, - пришлось бы слишком долго рассказывать о том, как она научилась сражаться и пользоваться оружием, и у нее не было желания с кем- либо делиться этим.

Лицо воина посерело.

─ Хорошо, - произнес мужчина и встал.

Алекс резко втянул воздух.

« Он огромен», подумала она, когда смотрела на него снизу вверх.

─ Приведи мою … приведи ко мне Ариель, - наконец- то девушка сформулировала просьбу, ее голос звучал тише из- за слабости, которую она чувствовать. – Поблагодари Малека, что присмотрел за ней, но я хочу, чтобы она была рядом со мной.

Воин кивнул и перемахнул через борт повозки. Она слышала, как он приземлился на землю – конечно же, на ноги - и снова закрыла глаза.

Прямо сейчас у нее на уме было только две вещи: еще отдохнуть и обнять Ариель. Всему свое место и время. Также ей не давал покоя этот воин и мысль, как она доберется до земель короля Драго после своего выздоровления.

Алекс почти уснула, когда к ней прижалось хрупкое тело Ариель. Не открывая глаза, Алекс обняла сестренку, удовлетворенно вздохнув, и погрузилась в сон.

******

Василис рассматривал девушку с дочкой, и странное тепло разлилось по его венам. Все, что он узнал от пытавшегося разговорить девочку Малека, что ее мать зовут Александра.

Василис улыбнулся, вспоминая как маленькая девочка смотрела на Малека бунтующим зверьком, когда тот старался выяснить побольше информации от нее, но малышка не поддалась. Только когда Малек изменил тактику и начал играть с ней, она улыбнулась.

Александра тихо застонала во сне, но Ариель крепко спала рядом с ней и ничего не услышала. Василис нахмурился, отчего на лбу появилась складка. Было что- то западающее в память в этой девушке, нечто печальное, что нависало над нее.

Но не только это заинтриговало его, но и то, где она научилась сражаться и стрелять так, как большинство мужчин и не мечтали.

« И ее красота», - подумал он, изучающим взглядом скользя по ее пленительным изгибам.

В ней было нечто больше. Эта девушка – воин. Василис всегда был уверен, когда встречался с равным себе воином.

Его интересовало, как девушка была настолько любящей свою дочь матерью, что убила четверых, о схватке с которыми говорил лишь синяк на щеке?

« Единственные царапины и порезы на ней были нанесены его людьми», - мрачно вспомнил он.

Что ж, у него было достаточно времени, чтобы выяснить, кто она, потому что в ближайшее время она никуда не сможет уйти. В его голове появилась мрачная мысль - что если она шпионка? Что если его ненавистные враги- собратья отправили ее? С тех пор как всем стало известна его репутация в отношении красивых женщин, гениальней оружия и не придумаешь.

С глубокой задумчивостью на лице, он перепрыгнул через бортик повозки. Его лошадь шла рысью рядом с ней, и Василис приземлился прямо в седло. Схватил поводья и подъехал к Малеку.

─ Она ничего не рассказала мне, - произнес мужчина, добравшись до друга.

─ Мне тоже не получилось разузнать что- нибудь от ее дочери.

─ Думаешь, они послали ее?

─ Сомневаюсь. Почему она тогда путешествует с ребенком? – Лицо Малека посерело. – Но я не отбрасывать в сторону такую возможность, что эти твари могли придумать план настолько дьявольский, как этот.

3

─ Именно об этом я и подумал, - Василис напряг губы. – Что ж, нравиться нам это или нет, у нас две гостьи и мы ничего с этим поделать не сможем.

─ Мы всегда можем бросить их и оставить на произвол судьбы, - иронично предложил Малек.

Бровь Василиса взметнулась вверх.

─ Признайся, друг мой. Ты заинтригован и озадачен ею, как и я.

─ Ваше Высочество, я поражен ее способностью стрелять. Несмотря на силу и скорость ликана, все же она могла научить некоторым вещам ваших людей.

Василис прищурился.

─ Да, может, - тихо прошептал он.

─ А также может быть покажет вам, что не все женщины слабые, - как бы невзначай продолжил Малек.

Василис бросил на него взгляд.

─ Полегче, мой друг. Девушка знает, как защитить себя, ни больше, ни меньше.

─ А еще она очень красива, - невинно добавил Малек.

Василис не купился на это.

─ Да. Слепой мог разглядеть ее красоту, а глухой услышать, что ты предлагаешь.

Малек пожал плечами.

─ Вы в чем- то меня обвиняете?

Василис подумал о девушке, что спит в тридцати шагах от него.

« Да», признался он. Она обладала теми качествами, о которых говорил Малеку и которые делали ее идеальной для него женщиной, но Малек забыл об одной детали.

У Александры была дочь, а это значит, где- то есть и муж. Василис не нужны те девушки, у которых есть мужья.

******

Алекс открыла глаза и в изумлении уставилась на пожилую женщину, которая прикладывала холодный компресс, смоченный в неком растворе, к ее щеке. Все ее тело затекло, и она пожалела, что не осталась в забытье сна. Попыталась сдвинуться, но от боли в ноге застонала.

─ Успокойся, - над ней нависла пожилая женщина. – Мы должны снять твою одежду, только так я смогу узнать есть ли у тебя другие ушибы.

─ Мыничего не будем делать. Кто вы?

─ Я - Хеста, целительница. Мне приказали позаботиться о тебе.

Алекс не сомневалась, кто приказал. Она вспомнила воина с мрачным, хмурым взглядом, который был с ней в повозке, когда ее озарило.

─ Где Ариель? Где моя…

─ Твоя дочка в безопасности, миледи. Она обедает с Малеком.

Алекс расслабилась. Малек был тем мужчиной, который приглядывал за ее сестренкой и тем, о ком говорил беспощадный с виду воин. Она задумалась о том, сколько же она проспала, если это можно назвать сном. Ее мучили кошмары, было больно и неудобно все время. С болью и неудобством девушка уживалась. Господь знал, жизнь с мачехой многому научила ее. Алекс нахмурилась, стиснув от напряжения губы в тонкую линию. По привычке рука потянулась к кинжалу, но его не оказалось на поясе, где она обычно держала его, спрятав для безопасности от посторонних глаз.

─ Да, миледи. Забрали. Все твое оружие забрали. Господин приказал, что будет лучше забрать все острые предметы от тебя подальше, - предположила пожилая женщина, хихикая. – Было такое зрелище. Я никогда не видела, чтобы столько воинов побледнели в одночасье, - она хитро посмотрела на Алекс. – Какой фурор ты произвели, встав перед небольшой армией лучших воинов страны. Только ведьма обладает такой силой. Ты ведьма, миледи?

Алекс рассмеялась бы, если боль позволила.

─ Будь я ведьмой, то не лежала, неспособна пошевелится, не так ли?

Целительница кивнула.

─ Да. Как я и думала. Теперь позволь мне помочь тебе подняться, чтобы я смогла снять твою рубашку и нижнее белье.

Алекс отпрянула.

─ Нет. Я не желаю обнажаться перед караваном, полного воинов.

─ Упряма настолько, насколько хороша в стрельбе, - раздался бесстрастный, низкий голос позади целительницы.

От низкого, язвительного тона скрутило живот Алекс. Это он- великан с тлящимися, темными глазами и чувственным ртом. Она немного приподняла голову и вгляделась за плечо Хесты. Он был дальнем правом углу повозки, прислонившись к плетеным корзинам и скрестив руки на объемной груди. Он выглядел столь большим и настораживающим, как она и запомнила.

─ Куда мы направляемся? – спросила она, надеясь, что ее голос не выдал ее переживаний.

─ Назад домой.

Было видно, как Алекс от раздражения сморщила лоб.

─ И где ваш дом, господин?

─ На другой стороне гор, за территорией разбойников, - с головы до пят он подробно изучил ее стройное тело среди брезента и покрывал. ─ Вы с нами надолго.

Алекс подумала о королевском соревновании и быстро кое- что подсчитала в голове.

─ Подготовь моих лошадей. Убедись в том, что они будут готовы к вечеру, - королевство короля Драго также располагалось на другой стороне гор, и она знала, что будет лучше, если она прибудет туда с Ариель одни.

Он поднял бровь.

─ Куда- то собралась?

─ Да и у меня нет лишнего времени.

─ Ты не можешь ехать куда- нибудь, пока не поправишься. Половину дня пути ты пролежишь пластом на спине.

─ Я рискну.

─ К тому же и своевольная, - с иронией прокомментировал воин. Целительница звонко рассмеялась, и он с предупреждением взглянул на нее, после чего перевел взгляд на Алекс.

─ Зачем подвергаешь дочь опасности? Это территория разбойников и ты не в том физическом состоянии, чтобы защитить ее.

Она сжала губы, раздосадованная его логикой. Было что- то в этом мужчине, что раздражало ее. Он был высокомерен, горд и окутан аурой некой величественности. Все это говорило ей о том, что он не привык, когда кто- то бросает ему вызов.

Этот великан взглянул на целительницу.

─ Если понадобиться, забери одежду силой. Проверь, есть ли другие раны. Я скоро вернусь, - затем он спрыгнул с движущей повозки, приземлившись на спину своей лошади, идущей рысью рядом.

Алекс свирепо уставилась на пожилую женщину. Целительница не была хилой, скорее наоборот, выглядела крепкой и сильной. Алекс сомневалась, что у нее получиться отбиться от попытки раздеть ее.

─ Коснитесь меня и, я убью вас, - произнесла девушка.

Целительница усмехнулась, но на этот раз ее серые глаза сияли по-теплому.

─ В твоих венах больше огня, чем в двадцати мужчинах, миледи. Теперь мне понятно, чем ты его так заинтересовала. Не бойся меня, дитя. Я хочу помочь. Я возьму этот брезент и покрывала и занавешу повозку со всех сторон, чтобы никто не увидел тебя.

Мазь, которой ей намазали подбородок, сняла достаточно боли и Алекс задумалась, есть ли у нее другие раны на теле. Только Бог знает, что должно быть да, потому что у нее болело все тело. Победили логические доводы воина. Кроме того, чем скорее она поправится, тем раньше они с Ариель продолжат путь.

─ Хорошо, - уступила она.

После того как через несколько минут повозку занавесили, Хеста повернулась к Алекс.

─ Помоги мне снять рубашку.

Алекс была благодарна за помощь, так как не могла поднять руки выше плеч. Через несколько минут, все ее верхняя одежда была снята. Пожилая женщина пощупала обнаженный живот Алекс, грудь и плечи, параллельно спрашивая больно ли той где- нибудь. Алекс отвечала отказом и целительница помогла ей перевернуться на живот.

За чем последовал резкий вздох Хесты.

─ Святые небеса! Что это за шрамы? – спросила пожилая женщина.

Алекс закрыла глаза.

─ Шрамы из прошлого. Не обращайте внимания.

─ Девочка, на них нельзя не обращать внимание. Рубец на рубце.

─ Я сказала, игнорируйте их, - рявкнула Алекс. Она вернулась назад в прошлое по тропинке памяти.

─ Ах, караван остановился. Девочка, мне нужно взять другие мази, - произнесла целительница. – Они помогут смягчить и постепенно убрать эти шрамы, - когда пожилая женщина подняла боковую перегородку, то Алекс услышала, как та пробурчала: ─ Небеса мне в помощь, но не думаю, что смогу сделать с ними хоть что- нибудь.

Алекс прикрыла глаза, подставляя спину под успокаивающее дневное солнце. Прошлое незаметно пробралось в ее мысли, и она попыталась прогнать его, желая расслабиться, но было легче сказать, чем сделать. Зажмурилась, думая о тех побоях, которые ей пришлось выдержать ради того, чтобы уберечь Ариель от кнута. Она приняла бы еще сто избиений, если это означало, что сестренку не навредят, но теперь это уже не имело значения. Мачеха мертва.

4

Низкий голос позади нее ворвался в ее мрачные мысли:

─ Боже мой!

Алекс в удивление ахнула.

─ Уходи! – Она знала, кто стоял над ней, и она быстро схватила покрывала из- под себя и набросила на себя, чтобы скрыть спину. Скривившись от боли, она перевернулась на спину и взглянула в темное и устрашающее выражение лица воина.

─ Кто высек тебя? – выдавил он.

Алекс замерла. Последнее, в чем она нуждалась, была жалость.

─ Тот, кто больше не причинит мне боли.

─ Кто пытал тебя? – спросил он, его лицо стало более мрачным, угрожающим, когда перевел взгляд к роскошной ложбинке ее грудей, не скрытой покрывалом.

Низкий, глубокий гортанный рык сорвался с его губ и на мгновение Алекс испугалась. Она подтянула конец покрывала, чтобы скрыть грудь.

─ Никто.

─ Ответь мне. Немедленно.

Алекс чувствовала нечто дикое и примитивное, что было готово взорваться в нем, и приподняла покрывало еще выше.

─ Я сказала, что никто. Это … это никого не касается.

─ Ясно, ─ он пробежал грубой рукой по густым, темным волосам, когда вернулась Хеста, несся сумку.

Вошедшая женщина недвусмысленно посмотрела на него.

─ Леди нужно уединение, Ваше …

─ Позаботься о ней, ─ прорычал он и спрыгнул с повозки.

Глава 3

Неумолимо Василис хмурился, когда думал о пленяющей девушке с шрамами на спине. Он представлял, как пожилая целительница натирала шелковую кожу Александры мазью и его чресла тут же наливались. Скривился от раздражения, потому что не знал чего хотел больше, взять ее или защитить.

Никогда в жизни, его мысли не занимала сексуальная и коварная соблазнительница с острым язычком. Проклятье. Кто поступил с ней так жестоко?

Мог ли муж оставить все эти отметины на ее спине, муж, который, может быть, сейчас с отчаянным упорством преследует ее? Василис стиснул челюсть и выругался под нос. Если он увидит этого ублюдка, то оторвет его конечности от тела.

─ Что послужило причиной вашей кровожадности, Ваше Высочество? - спросил Малек.

К напряжению Василиса добавилось и раздражение.

─ Сколько раз я должен говорить тебе прекратить называть меня Ваше Высочество?

Брови Малека взметнулись вверх.

─ Более важно, что так омрачило ваше настроение, что вы в такой ярости? Что теперь случилось с девушкой?

─ Ты задаешь слишком много вопросов, - огляделся по сторонам Василис. – Где её дочь? Разве она не должна быть с тобой?

─ Она в повозке Пэдди. Он учит ее резать и готовить бобы к вечерней трапезе. Полагаю, что действительно слышал смешок от того старого простока.

Василис кивнул, думая об их придирчивом, всегда в отвратительном настроении поваре. Он не удивился, что маленькая девочка нашла подход к сердцам всех, кого она встречала, как и ее мать, которая занимала большую часть мыслей Василиса, с тех пор как он встретил ее.

« И его воинов», с сухой иронией признался он, ловя их взгляды, которые они бросают исподтишка на ее повозку.

Мать с дочкой очень похожи.

Одна, занятная милая малышка, от общения с которой оттаивали замерзшие сердца, а другая, девушка─ воительница с голосом сирены, которая удерживала внимание мужчин на себе. Его губы презрительно скривились. Они не простые мужчины. Они – звери, маскирующиеся под людей.

─ Кто-то бил ее, - с неприязнью произнес Василис. – У нее на спине множество шрамов. Это мог быть ее муж. Будьте внимательны. Возможно, он идет по ее следу.

Малек тотчас оцепенел.

─ Да. Я предупрежу воинов, - и ушел.

Василис дернул лошадь за уздечку, его мрачный взгляд был сосредоточен на дороге перед ним, но все, что он видел, это девушка, лежащая в нескольких шагах позади него, ее крепкое, обнаженное тело под покрывалами.

Она даже не вздрогнула, когда впервые взглянула на него. Он озадачился: мог ли он чем-нибудь заинтересовать ее. Василис не привык, что его игнорирует прекрасный пол, и не мог не подумать, что было в ней такого, что делало ее невосприимчивой к нему.

Он даже не был уверен, а знала ли она о том, что он – принц.

Что-то подсказывало ему, что когда она поймет это, то сбросит всю свою защиту и будет такой же, как другие женщины, которых он встречал и затаскивал в кровать во время путешествий.

Эта мысль не давала ему покоя, и он бросил лошадь в галоп, четыре воина расположились по бокам от него, пришпорив своих лошадей к быстрому походу, чтобы поравняться с ним.

********

Три дня ушло на то, чтобы Алекс не чувствовала боли при движении. Она все еще ощущала дискомфорт, но пожилая женщина с магической мазью творила чудеса и раны Алекс затягивались быстрее.

Три дня она лежала на спине в повозке. Три дня временами видела того воина с мрачным, необъяснимым взглядом, сверлящий ее, когда он выстреливал в нее краткими вопросами, спрашивая об ее здоровье. Алекс удивляло, зачем он продолжал возвращаться, особенно учитывая тот факт, что они чувствовали между собой невысказанную, но тем не менее очевидную вражду. Ему не нужно говорить, что она не нравиться ему. Алекс ощущала это все время, когда он смотрел на нее мрачными глазами на своем суровом лице.

Ей было неудобно лежать на спине, когда хотелось подняться и погулять. К тому же, она не привыкла быть неспособной пошевелиться, поэтому она спросила у целительницы, она сможет немного походить.

─ Скоро, девочка, - по-матерински произнесла Хеста. ─ Мы скоро остановимся и разобьем лагерь. Недалеко отсюда есть небольшая деревня. Принц пожелает остаться на ночь и посетить таверну.

Она ослышалась и неправильно поняла пожилую женщину? Алекс похолодела.

─ Принц? Кто… Как…

« Этого не может быть», подумала она со страхом.

Хеста понимающе посмотрела на нее.

─ Да, он принц, дитя. Я с первого дня осознала, что ты не знала об этом. Только не понимаю, почему он не рассказал тебе, – добавила она себе под нос.

Внутри Алекс клокотало смущение. Принц!

И она не понравилась ему! Девушка прикрыла глаза и сжала губы. Проклятье! Как Василис отреагирует, когда узнает, что она будет биться в королевском соревновании за право выйти за него замуж?

Хуже того, что Алекс онтоже не понравился. Холодный, опасный и слишком безжалостный для нее. Не то, что у нее особый вкус к мужчинам или большой опыт общения с ними, так как единственное, на что у нее хватало времени в жизни, это забота об Ариель и ее тренировки с Хироши. Ее сердце заполнилось теплом и печалью, как это всегда происходило, когда вспоминала о своего умершего наставника. Он ей во многом помог ей, а не только в искусстве сражения: научил встречать лицом к лицу с вызовами и быть храброй.

Что ж, это единственный трудный вызов, задача. В голове она представила, что принц очаровательный и вежливый, а не богемец, с которым она столкнулась. Ее принц был заботливым, милым, сострадательным, а не большим неотесанным мужланом, у которого единственным положительным качеством являлись мускулы и сила.

─ Ходят слухи, что мы успеем вернуться на королевские владения к началу соревнований, - произнесла пожилая целительница, нарушая ход мыслей Алекс.

Алекс нахмурилась:

─ Почему?

Женщина как-то хитро посмотрела на нее.

─ Девочка, в ближайшей деревне несомненно есть проститутки, и принц не откажется от соблазнительной плоти груди или бедра.

─ Ох, - еще сильнее нахмурилась Алекс. Это было плохо для нее.

Оказывается, принц не только варвар, но также и бабник. Ее план по поводу королевского соревнования начинал распадаться на ее глазах.

─ У него много женщин, не так ли? – осторожно спросила она.

─ Ох, да и, кажется, что это не изменится после женитьбы.

Алекс сжала губы и промолчала, вспомнив о страданиях собственной матери с неверным мужчиной. Отец Алекс был слабым, эгоистичным мужчиной и она поклялась в раннем возрасте, что никогда не позволит мужчине ранить ее, как это сделать ее отец.

Однако зло вмешалась судьба и Алекс теперь оказалась в той же ситуации, что и ее мать. « Хотя это было все ради Ариель», прозвенел тихий голос в ее голове. Ради любимой, младшей сестренки, которая нуждалась в ней.

5

Любовь к Ариель придавала Алекс сил. Она выиграет соревнование! Ради вознаграждения. Ради безопасности и уюта. Все ради Ариель.

─ Наконец- то мы остановились, - произнесла Хеста.

Алекс воспряла духом: она сможет встать и потянуться.

─ Пожалуйста, приведите ко мне Ариель.

Пожилая женщина кивнула.

─ Я вернусь через несколько минут, но не двигайся, пока я не приду. Твой дискомфорт уменьшится, если я помогу тебе подняться, - замолчала она перед тем, как поднять занавес и спустилась по деревянным ступенькам. Целительница оценивающе взглянула на Алекс. ─ Интересно, ты не задала ни единого вопроса о соревновании, о котором я упомянула.

Алекс не смогла сдержать проницательный взгляд целительницы.

─ Я … две недели назад из рук одного из королевских вестников я узнала о королевском указе, где рассказывалось о соревновании.

Хеста медленно кивнула.

─ Ясно. Мне кажется, ты будешь сильным соперником, - и после этого она ушла.

Алекс вздохнула и откинула голову назад, прикрывая глаза.

« Целительница слишком наблюдательна для своего же благополучия», подумала она.

Алекс представила себе жизнь с принцем, делящего постель со шлюхами, и устало вздохнула. Она придется привыкнуть к этому. Различие между Алекс и ее матерью было в том, что мать любила ее отца, несмотря на его эгоизм, заносчивость, а Алекс, ну, Алекс даже не нравился воинственный принц. Последнее, на что она рискнула, было бы поддаться страсти и лечь с ним в постель, безответно полюбив его. Она едва беззастенчиво не рассмеялась. Любовь. Понятие, которое все переоценивают. Алекс видела, что любовь сделала с ее матерью, и не хотела разделить ее участь.

В указе четко оговорено, что победительница королевского соревнования станет женой принца и будет называться принцессой. Однако там нигде не говорится, что она должна родить ему наследника, следовательно, Алекс не обязательно делить с ним постель. Кроме того, она не думала, что у принца будет желание сделать это, судя по его непреклонному отношению к ней в течение последних несколько дней. Она привела к порядку противоречивые мысли, чтобы успокоиться, и ждала возвращение Хесты с Ариель.

Она обязана победить в соревновании. Без сомнения, с ее доблестью и боевыми навыками Алекс дойдет до конца и станет принцессой, и тогда она даст ему свободу делать все, что угодно. В ее представлении выигрыш - это не титул принцессы или победительницы за право выйти за принца, а богатство, которое она приобретет, чтобы вылечить болезнь, из-за которой сестренке трудно дышать. Ариель единственный человек в ее жизни, которого она любит, и мысль потерять ее пугала девушку.

Предсмертные слова любимой матери к Алекс после того, как повитуха помогла ей родить Ариель:

«Оберегай и защищай свою сестру, Алекс. Заботься о ней всю свою жизнь».

Когда мать скончалась, повитуха помыла новорожденную и отдала девочку Алекс. Она лишь взглянула на крошечное, розовое личико Ариель, то испытала сильное, изумительное чувство любви и защиты к ребенку.

Она услышала звук и повернула голову, воспряв духом в надежде увидеть Ариель. Улыбка застыла на ее губах, когда увидела принца, запрыгнувшего в повозку. Она изумленно рассматривала его выразительную внешность и неожиданно в голове возникла картинка. Их обнаженные тела были сплетены в страстном танце. Ее лицо горело от смущения. Тряхнув головой, Алекс избавилась от этой мысленной картины, пока не та не переросла во что- то большее, волнительное, настораживающие.

Он возвышался над ней, глядя на нее вниз с его задумчивым, завораживающим взглядом. Со сведениями, полученными от целительницы о том, что когда-нибудь он станет королем, она лучше присмотрелась к нему и удивилась, что не заметила раньше, как по-королевски себя держит, его повелительной позы. Их взгляды встретились, враждующие. Ее – настороженные, его – почти что грубый.

─ Мы остановимся здесь на ночь. Вы с дочерью будете спать в палатке целительницы, - пробежал мрачным быстрым взглядом по сходящему синяку на ее щеке. Ей померещилась странная вспышка в его глазах, похожая на нежность.

Должно быть, она неправильно истолковала выражение его лиц, потому что не могла представить нечто нежное в нем.

─ Вижу, что тебе лучше. Хорошо.

Алекс кивнула.

─ Но мне нужно погулять и размяться.

─ Когда будешь готова, позовешь одного из воинов, чтобы он с вами прогулялся вокруг лагеря.

─ Я уже готова и желаю погулять с Ариель сама. Она не привыкла быть среди незнакомцев, и я не хочу, чтобы ей было неудобно.

Его темные брови взметнулись вверх.

─ А мне показалось, что твоя дочь хорошо ладит с незнакомцами. Сначала мой начальник стражи и теперь повар. Каждый быстро находит с ней общий язык.

─ Ариель – славная девочка, - запнулась Алекс, ее внимательный взгляд дрогнул под его. – И… она не моя дочь, а сестра, Ваше Высочество, - она видела, как застыл он.

Его глаза прожигали её, и мускул дернулся на его подбородок.

─ Я думал, когда же ты узнаешь.

Она приподняла бровь.

─ Это секрет?

─ Нет, - он сжал губы, - был ли секретом то, что Ариель тебе сестра, а не дочь?

─ Нет, - напряглась Алекс, надеясь, что он уйдет. – Благодарю за то, что сообщили мне о привале. Теперь вы можете идти.

─ Во имя богов, ты прогоняешь меня?

Она хотела ответить «да», но его устрашающая поза и наэлектризованный воздух вокруг него остановил ее. Его взгляд порхал по изгибам ее тела, накрытого покрывалом, и осел на ее полных, розовых губах.

─ Почему вы с сестрой были на территории разбойников? – внезапно спросит он, вновь возвращаясь к ее глазам.

Алекс напряглась. Сейчас ей необходимо рассказать ему о королевском соревновании, но по какой-то причине она не могла сделать это. Конечно, если она все- таки решится на это, то он нелестно выскажется по этому поводу или с неприязнью на нее посмотрит. Кроме того после того, что она пережила за прошедшие две недели, у нее уже не было сил преодолеть его отчуждение.

─ Это, Ваше Высочество, не ваше дело.

─ Позволь не согласиться с тобой, - Василис практически рычал. – Если ты бежишь от кого-то, это моя забота. Я должен обеспечить безопасность своих людей. Спрашиваю снова, почему вы были на территории разбойников?

Алекс ощетинилась под его суровым взглядом. Наэлектризованный воздух между ними можно было пощупать, и она не могла дождаться, когда останется одна.

─ Никто не преследует меня. Не бойтесь за безопасность своих людей.

─ Ты не ответила на вопрос.

Алекс решила, что с нее хватит, и приподнялась на локтях с покрывалом вместе.

─ Я ответила на твой вопрос. Мы ни от кого не убегаем. Мы просто на прогулке, так сказать в походе.

─ К чему? К тому, что убить себя? Земля, на которую вы вступили, очень опасна. Ты рисковала своей сестрой.

Алекс изящно подняла бровь.

─ Если я правильно помню, до тех пора Ариель не поднялась на камень и не отвлекла меня, у меня все было под контролем. Я справилась с четырьмя разбойниками, которые напали на мой лагерь, и была уверена, что справлюсь и с твоими воинами.

─ Ты всегда такая глупая? Разбойники вступают в банды. Эти четверо могли просто отвлекать тебя. Здесь их намного больше, - он остановился, его лицо посерело. – А как же ликаны, скитающиеся в горах и нападающие на невинных, как ты? Ты не боишься их?

─ Мифических зверей? – она пожала плечами. ─ Когда увижу одного из них, поверю в их существование. На данный момент они лишь миф и у меня нет времени бояться чего-то, что является лишь слухом.

Взгляд, который он бросил на нее, был ошарашенным.

─ Эти мифические звери, как ты их называешь, нападают, когда наступает полнолуние и уничтожают целые деревни. Они лишь слух, потому что селян они обращают в себе подобных. Ни разу никто не сбежал из логова.

─ Тогда, уверена, ты рад, что я здесь под твоей дополнительной защитой. И раз речь зашла об этом, где мое оружие? – спросила она.

6

Василис напрягся.

─ В безопасном месте.

─ Мне оно нужно.

─ Получишь его, когда ты выздоровеешь, и мы разойдемся по своим дорогам. Ты слишком опасна, если у тебя в руках острые предметы. Между прочим, ты сражаешься с серебром. Я проверил все твое оружие. Кинжал, меч, стрелы -всё сделано из серебра.

─ Они нужны для моей и защиты Ариель.

─ От тех мифических животных, в которых ты не веришь? – спросил ехидно он.

─ Я защищу сестру от всего, реального или нет.

Казалось, мужчина смотрел на нее целую вечность, прежде чем заговорить.

─ А теперь ты доверишь защиту мне, - тихо произнес он. И тотчас застыл, лицо приобрело хмурое выражение, словно обеспокоился о чем-то.

Алекс никто и никогда не говорил, что будет защищать ее. Большую часть взрослой жизни защищала именно она. Несвойственный трепет поселился в ее животе, его слова странно успокоили.

Она благодарила небеса, потому что в момент услышала небольшой шум позади принца и повернулась в сторону звука. Целительница возвращалась с Ариель. Настроение Алекс тотчас изменилось, и она улыбнулась сестренке, чье лицо появилось над перегородкой повозки. Сегодня бледно- лиловые тени под глазами Ариель были темнее, и Алекс стиснула губы от вины. Она причина усталости Ариель, из-за того, что решила две недели назад решилась на такое опасное путешествие.

Алекс видела, как приблизился принц и поднял Ариель в повозку. Он выглядел огромным по сравнению с ее крошкой - сестрой, но Алекс заметила, что его прикосновения были мягкими, когда он опустил девочку рядом с ней.

─ Алекс! Мы будем спать в большой палатке, - взахлеб произнесла Ариель.

Алекс звонко рассмеялась:

─ Знаю, малышка, и пока палатки устанавливают, мы с тобой немного погуляем.

Ариель в ликовании засмеялась:

─ И мы поиграем?

Алекс села и нежно обняла сестренку, и сразу же скорчила лицо от боли. От нее не укрылось, как Василис дернулся с тревожным выражением лица, и незаметно покачала ему головой, сжимая губы. Она любя поцеловала сестру в щеку.

─ Конечно. Во все, что ты захочешь.

─ Ортега и Роарк пойдут с вами, - резким голос предложил Василис.

Алекс взглянула на него. Конечно, он прав. Если простое объятие с сестрой заставило ее поморщиться от боли, то откуда она найдет силы на ее защиту? Она кивнула, и Василис остался доволен.

Сдержанно поклонившись, он повернулся и исчез за перегородкой повозки.

Ариель смотрела вслед огромной, удаляющей фигуре Василиса.

─ Этот большой мужчина пугает, Алекс, - произнесла она слабым голосом.

Алекс крепче ее обняла.

─ Этот мужчина, милая, принц.

Ариель открыла рот от изумления:

─ Он тот, за кого ты …

─ Тихо, - Алекс посмотрела на нее с предупреждением. – Пошли, погуляем.

Она бросила взгляд на целительницу и заметила ухмылку пожилой женщины.

─ Да, малышка Ариель, - начала целительница, - это тот мужчина, за которого твоя сестра собирается выйти замуж.

Алекс напряглась.

─ Пожалуйста, не говорите…

Целительница подняла крючковатую руку.

─ Не беспокойся, дитя мое. Ты расскажешь ему, когда будешь готова, а я желаю быть свидетелем его реакции, - она захихикала, словно старая курица, когда помогла Алекс подняться. ─ Мне кажется, он наконец-то встретил свою суженую.

******************

После того, как разбили палатки, Василис и его люди покинули лагерь и направились в небольшую деревню, оставив четырех стражников присматривать за Александрой и Ариель.

Несколько минут пешей прогулки дали Василису возможность собрать воедино противоречивые мысли. Он не приблизился к ответу на два вопроса, которые беспокоили его с тех пор, как встретил Алекс. Что она делала на территории разбойников и где научилась сражаться?

Он не встречал кого-нибудь похожего на нее. В ней была масса противоречий. Жестокая и несгибаемая, но вместе с этим мягкая и нежная. Любовь ее к сестре была очевидной, подумал он, вспоминая, как она поморщилась от боли, когда обнимала сестру. Или когда бросила на него ясно говорящий взгляд, что не желает его вмешательства, он задумался, как долго ей приходится защищать себя и Ариель.

Малек прав. В ней много тех особых черт, которые он искал в супруге. Все, кроме раздражения, часто демонстрируемое ею за прошедшие несколько дней.

Василис добрался до таверны и стиснул зубы, выбрасывая из своей головы девушку. С тех пор как он впервые увидел Алекс, она ничего не делала, кроме как раздражала и приводила его в тупик. Ему срочно нужен эль и девки, чтобы заглушить и облегчить ментальный, да и физический дискомфорт, который он ощущал с первой встречи с ней. Четыре дня в ее обществе не только распалили в нем плотский аппетит, но и быстро довести до точки кипения и разочаровать. Другая девка… вот что ему нужно, чтобы выбросить эту амазонку из головы.

Ортега распахнул двери и Василис с шестнадцатью воинами вошли внутрь. В воздухе витал запах эля и дыма, а также в таверне раздавались пьяные разговоры, смех и шумное поведение.

Василис внимательно осмотрел комнату. Служанка, наполняющая элем кружку клиента, хихикнула, когда другой мужчина прошел у нее за спиной и ударил ее по заднице. В углу в карты играла группа мужчин, и злой игрок изрыгал проклятия и выливал эль в лицо своему сопернику. Еще одна служанка сидела на коленях у пьяницы и облизывала губы, когда тот лапал своей грязной рукой ее обнаженную грудь. Комната пропахла элем и сексом.

Да, это было неприглядное место, но идеально для того, чтобы заглушить его неудовлетворенность. Он напрягся, когда в его голове возникло прекрасное лицо Алекс, и раздражение закипело в его венах.

Один за другим, все в помещении заметили Василиса и его окружение и прервали свое занятие. Комната застыла, только одна вещь осталась не изменой: дым окутывал их.

─ Возвращайтесь к своим делам. Мы здесь лишь ради нескольких кружек эля, - рявкнул Малек.

Василис осмотрел парочку служанок, которые почти столкнулись с ними, когда он зашел. « Наконец ─ то, все возвращается на круги своя», с высокомерием подумал он. Несмотря на то, что Алекс маячит у него все время, он не потерял желания прикоснуться к представительницам противоположного пола.

─ Могу я чем-нибудь помочь вам? - промурлыкала грудастая блондинка, первая, добравшись до него.

Василис прищурился, когда его взгляд спустился на ее немалую грудь в вырезе платья. Перед его лицом всплыла красота Алекс, ее сила, любовь, благородство и он нахмурился. Он даже не ощущал желания в чреслах, когда смотрел на грудь служанки. Проклятье! Даже лишь мысль об Алекс возбуждала его.

─ Нет, - ответил он. ─ Я позову тебя, если понадобиться, - девка поспешила прочь с удрученным выражением на лице.

─ Может быть, я смогу уговорить вас на несколько кружек эля или что-нибудь еще, - произнесла другая девушка, пожирая взглядом его впечатляюще сильное тело.

Василис знал, что она подразумевала под «что-нибудь ещё», но вновь внутри у него было пусто. Ни возбуждения, ни желания, ни похоти.

─ Нет. Я позову и тебя, - он почти рычал, убегая от нее.

Он с воинами заняли длинный стол, когда им принесли эль. Василис чувствовал откровенные взгляды служанок, брошенные в его сторону, но был невосприимчив к ним.

Принц заметил, как сильно устал. У него было долгое путешествие, да и соревнование, придуманное его отцом, все еще действовал ему на нервы.

Превыше всего он воин, и не мог себя представить в роли любящего мужа и обожающего отца. Шрамы от сражений были глубже, и он знал, что сердце не теплый, мягкий орган, который наполнен безоговорочной любовью. Очень многое случилось с ним.

Его желудок сжался, когда он попытался запрятать своих старых демоном, которые стремились выбраться наружу. Его мать была кроткой женщиной и Василис не смог защитить ее. Вина до сих пор преследовала его. Поэтому ему нужна жена, которая сможет защитить себя, женщина-воин. Его мать не была такой: слишком слабая и пугливая. Когда два столетия назад во время вторжения её укусили, и она обратилась в ликана, она не смогла ужиться с тем монстром, которым стала. И несколько недель спустя вонзила серебряный кинжал себе в грудь.

7

Вспышка гнева на отца пробежала по его напряженному телу. То, что делал его отец, было предвестием скорой смерти победительнице королевского соревнования. Любая жена для него обречена.

Его мысли пришли к ликанам, скрывающимся в горах. Мерзкая стаей, которая выходила каждое полнолуние, чтобы напасть на деревни и обратить людей на их темную сторону.

Александра со своим умение обращаться со стрелами и луком и боевыми навыками, при помощи которых она разобралась с четырьмя разбойниками, заполнили его мысли и он осознал, что она обладает самыми главными качествами, которые он искал в супруге.

Бесцеремонно, он отогнал эту мысль. Черт возьми, она беспокоила его, казалось, они спорили все время, и она не демонстрировала ему ничего, кроме презрения и раздражения.

Едва ли это служило доказательством того, что она его вторая половинка.

Глава 4

К тому моменту, как королевские воины прикончили вторую кружку эля, Василис не знал, что хуже: мысли об Александре окончательно портили настроение, отчего его воротило от всех неприкрытых заигрываний служанок, или еще больше раздражающего разговора воинов вокруг него – особенно от самого юного, Роарка, - об умении Александры стрелять.

Василис не добился успеха. Все его попытки успокоить мысли в голове приводили к провалу. Вместо спокойствия росло раздражение. Каждый раз, когда он получал своего рода передышку и начинал разглядывать знойных девок, метавших на него непристойные взгляды, то сразу либо один из его солдат упоминал об амазонке с ноткой трепета и уважением в голосе, либо что-то в прокуренном помещении напомнило ему о ней. Темный оттенок волос служанки, которая изловчилась и сунула ему ключ от своей комнаты, синяк на щеке одного из карточных игроков или тонкая талия светлой девки, которая продолжала бросать на него соблазнительные взгляды.

Она была повсюду, и Василис не желал этого больше терпеть. Даже если его мысли уходили далеко от Александры, она всегда присутствовала в них. Принц задумался, а не околдован ли о.

─ Она – удивительная! - произнес в десятый раз Роарк. Василис с раздражением взглянул на него. ─ Как она повалила всех тех бандитов?

Малек скосил взгляд на принца.

─ Может быть, она плод нашего воображения и ее просто не существует.

Василис допил свою кружку с элем, и тут же с грохотом поставил пустую кружку на стол. Колкое замечание друга не осталось не замеченным. Он понимал, что Малек говорил о той ночи, когда Василис сказывал ему, что не существовало для него идеальной женщины.

─ Я ухожу. С меня достаточно эля на этот вечер, - он пробежал мрачным взглядом по лицам своих подчиненных. ─ Оставайтесь. Не желаю портить вам развлечение.

Ортега поднялся:

─ Я провожу вас назад, Ваше Высочество.

─ И я, - добавил Крако. ─ Эти земли не безопасны.

Василис с некоторой отстраненностью задумался, что было опасней: эти тропы или Александра. Он знал ее меньше недели, а она уже показала, что против каких-либо знаков внимания с его стороны. Парень в последний раз вскользь взглянул на служанок, которые явно расстроились его уходом.

Не важно, решил он. Все равно у него не было настроения для них. Королевское соревнование до сих пор тревожило его, и Василис сомневался, что-то чувство безысходности, которое появилось из-за ситуаций с отцом и Александрой, настроит его на развлечения, которые, в этом он был уверен, эти девки смогли бы ему дать.

Малек поднялся.

─ Я тоже пойду, - повернулся он к воинам. ─ Возвращайтесь через час. Утром ранний подъем.

─ Да, - коллективный ответ за столом.

Василис вышел из таверны со следующим за ним Малеком, Ортегой и Краком. Несколько минут спустя они были в лагере и Василис остановился как вкопанный, его тело резко застыло.

Он резко втянул воздух.

─ Боже правый!

Сидящая на небольшом камне Ариель хлопала в ладоши от ликования и закричала с восхищением:

─ Алекс победила!

Василис уставился на двух стражников, Нолана и Фолка. Они лежали на земле у ног Алекс, смотря на нее снизу вверх со смесью стыда, уважения и благоговения. Она решительно уперла руки в бока, расставив ноги и выпрямив спину, и смотрела сверху вниз на них с огромной ухмылкой на лице.

─ Видите? Только что доказала вам, что размер не играет роли. Секрет кроется не только в том, что дисциплина и внимание должны быть не только в голове, но и в теле также, а точнее в руках и ногах.

Василис был слишком потрясен, чтобы пошевелиться, и, судя по мертвой тишине рядом с ним, Малек, Ортега и Крако были также ошеломлены, как и он.

─ Сделай это снова, Алекс! - прокричала Ариель.

Нолан и Фолк поднялись.

─ Вы должны показать нам, как делаете это, миледи. Это может пригодиться на поле боя, - заявил Фолк.

─ Да, - тихо добавил Нолан, лицо все еще выражало весь его трепет. ─ Вы обязаны показать нам, как подпрыгивать в воздух и крутиться, используя ноги как оружие.

Александра улыбнулась:

─ Хорошо, но потребуются долгие месяцы практики, пока что-то получится. Я годами тренировалась, доводя до совершенства, - она повернулась к ним спиной и опустила руки вдоль тела. ─ Что ж, пусть один из вас нападет на меня.

─ Мы не можем. Мы раним вам, - хрипло произнес Нолан.

Она рассмеялась:

─ Поверьте мне, не сможете.

Василису хотел бы знать, почему от звонкого смеха девушки тепло разливалось внутри, но был слишком потрясен, когда увидел, как Нолан нападал на нее со спины.

Василиса перемкнуло. Его воин потерял рассудок? Она все еще не оправлялась от ран, а он нападал на нее, словно дикий лев на молодую антилопу.

Он выпрыгнул вперед и опустился между ее спиной и отпрянувшим в сторону Ноланом. Нолан тотчас замер, как вкопанный. Алекс почувствовала, что кто-то стоит у нее за спиной, развернулась и схватила Василиса за руку. Она перепрыгнула через его голову, потянув все его накаченное тело на себя, и после бросила его на землю.

Ошеломленный, он услышал в образовавшейся тишине шепот Ариель:

─ Ой.

********

Алекс не обращала внимания на боль в ноге. Это упражнение было полезно ей. Как всегда ей говорил ее любимый учитель, Хироши Танака: без боли нет результата. Если боль в забитых мышцах была неким показателем, значит, она быстро исцеляется.

Алекс разогнулась и протянула руку воину, которого только что опрокинула. Она не могла определить кто это, потому что ей показалось, что в течение нескольких минут воины набрали вес.

Она поморщилась от вспышки боли в плече и повернулась. И замерла, встречаясь с взбешенным и ошеломленным взглядом Василиса. Посмотрев немного в бок, увидела остальных воинов, которые смотрели на нее с подавляющим вниманием. Медленно Алекс перевела взгляд обратно на поднимающего с земли Василиса.

─ Забавно, что ты упал, - несмело предложила она, пытаясь улыбнуться.

Он сердито на нее взглянул.

─ Я оказался неподалеку.

Она спрятала свое удивление от его замечания.

─ Я… я обучала твоих людей… э…, - Алекс не смогла закончить. Он посмотрел на нее так, словно у нее выросла еще одна голова.

Она ждала, а он продолжал молчать, все также наблюдая за ней с тем же недоуменным, сердитым взглядом.

─ Ваше Высочество, вы не ушиблись? - тихо спросил Малек.

Василис не ответил, так как не отрывал глаз от Алекс.

─ Ваше Высочество? - осторожно повторил Малек.

─ Что? - зарычал Василис, глядя на него. ─ Я в порядке, - остальным воинам достался взгляд исподлобья. ─ Возвращайтесь на посты. - Бросив последний, мрачный взгляд на Александру, он зашагал прочь.

Ариель подбежала к Алекс и протянула свои маленькие ручки. Машинально, Алекс подняла ее и прижала к себе.

─ Ты ранила принца? - прошептала Ариель.

─ Нет.

─ Но он выглядел обиженным.

─ Шшш, - Алекс поискала Малека и заметила, что тот наблюдает за ней почти с таким же напряжением, что и Василис. Единственное развлечение было в удовлетворенном блеске в его глазах.

8

─ Малек, я тоже пойду. Спокойной ночи, мужчины, - добавила она и посмотрела на четырех воинов, которые глядели на нее с уважением. Они все кивнули.

*******

Малек смотрел, как она уходит.

─ Вы думаете о том же, что и я?

─ Да. Мне кажется, эта девчушка обязана участвовать в соревнованиях короля Драго, - грубо произнес Ортега.

─ Да, - тихо согласился Малек. ─ Точно также думал и я.

─ Так кто ему скажет? – аккуратно спросил Фолк.

─ Скажет о чем? – спросил Нолан.

Ортега стрельнул в него колким взглядом:

─ Что его единственная, истинная суженая перед нами. Вы знаете легенду, парни. Для каждого ликана существует одна суженая, - он возвратил взгляд на удаляющую фигуру Алекс. ─ Так кто ему скажет?

Сузив глаза, Малек продолжал следить за Алекс, несущей младшую сестру. Она идеально подходила Василису и он не мог быть более удовлетворенным.

Значит, амазонки все же существовали, подумал он бесстрастно: « и эта амазонка была первой, кто когда - либо вводил принца в ступор, что тот не мог ничего сказать».

─ И рискнуть тем, что отгрызут голову, - произнес Малек. ─ Забудьте об этом. Это-то сражение, которое принц должен будет встретить один… и победа будет сладка.

Он услышал коллективное «да» от мужчин, которые все смотрели, как Алекс заносит Ариель в палатку.

*********

Алекс внесла сестренку в небольшую, но удобную палатку, где уложила ее в походную кровать и подоткнула одеяло, не забыв поцеловать на ночь в лоб.

Алекс резко подалась назад. Сестра была теплее, чем обычно.

─ Ты себя хорошо чувствуешь, милая? Нигде не болит?

Ариель покачала головой.

─ Просто устала.

Алекс вновь поцеловала ее, но на этот раз прижимала губы ко лбу Ариель на несколько секунд дольше, чтобы понять, не показался ли ей этот жар. Нет, не показался.

Она покусывала губу, задумавшись, где может быть Хеста. Быстро девушка подошла к тазу и намочила кусок ткани. Она свернула ее и вернулась к Ариель.

─ Здесь, малышка. Давай, пока не вернулась Хеста, положим это тебе на лоб. В ее большой сумке есть что-нибудь, что поможет тебе.

Ариель сонно кивнула, закрывая глаза.

─ Со мной все в порядке. Я просто хочу спать.

Сердце Алекс налилось тяжестью:

─ Я люблю тебя и для меня естественно беспокоиться о тебе. Ты все, что у меня осталось.

─ Спокойной ночи, Алекс. Спи, не дай … клопам покусать … добить тебя.

─ Не давай постельным клопам заразить тебя, - мягко произнесла Алекс, зная, что Ариель никогда не скажет это правильно. ─ Ангелы окружают тебя.

Глядя, как засыпает Ариель, на ее маленькое, умиротворенное и любимое личико, сердце Алекс наполнилось любовью. Тягучее напряжение, сильный отголосок материнского инстинкта натянуло струны ее души. Алекс очень желала иметь своих детей; это желание выражалось в сильной потребности защищать и любить. Но представив свою будущее без детей, она расстроилась. Откуда у нее появятся дети, если она поклялась, что никогда никого не полюбит?

« Глупо думать о том, что никогда не будет», подумала она про себя. У нее есть Ариель и Алекс надеялась, что Ариель выйдет замуж и у нее будут дети. Если она не сможет быть матерью, то, в конце концов, станет любящей тетей. Алекс улыбнулась, думая о будущих племянниках и племяшках, все темноволосые и темноглазые с мягкой кожей цвета сливок. Она представила себе, как держит маленького ребенка, чьей маленький лоб нахмурен, когда что-то идет не так, как он хочет – Алекс застыла от хода своих мыслей. Она представила себе мальчика, который походил на Василиса.

Нелепо! Девушка вышвырнула его из своих мыслей и пошла к кровати. Она устала и нуждалась в хорошем ночном сне. Жаль, что Хесте долго не было. Алекс нужно, чтобы целительница подтвердила, что причиной, по которой лоб Ариель был таким горячим, всего лишь усталость от путешествия и ничто другое.

Она разделась, задула свечи и залезла в кровать. По ту сторону палатки она слышала легкий шелест ночного ветра и редкое бормотание мужчин. В остальном ночь была тихой и Алекс благодарна за эту тишину.

Бросив последний взгляд на Ариель, девушка легла на спину и позволила своему телу расслабиться. Медленно, Алекс засыпала. Последнее, что витало перед ее мысленным взором, перед тем как она погрузилась в сон, был Василис и абсолютное неверие на его лице после того, как она опрокинула его. Странная мысль осталась с ней. Каким будет его выражение лица, если он посмотрит на нее с любовью?

************

Она заметалась в постели, запутывая вокруг своего тела покрывало. Ей приснился один из самых худших и повторяющихся ночных кошмаров. Тот, где она не может найти Ариель и не может проснуться!

Выкрикивая несколько раз имя Ариель, Алекс захныкала во сне. Ее окружал густой туман и она поворачивалась из стороны в сторону и оглядывалась, пытаясь найти выход из густого тумана, чтобы увидеть где младшая сестра. Она услышала, как в отдалении выли волки. Ужасно, пугающее до дрожи.

─ Ариель, где ты? – плакала она во сне, испарина образовалась над верхней губой.

Она подняла голову вверх, к небу, и увидела еще больше тумана. Там не было выхода. Волки продолжали выть. Где-то далеко в тумане Александра услышала неотчетливый крик, детский крик. Алекс запаниковала и закричала на пределе своих легких, длинный наполненный болью крик рва ей душу.

У спящей на кровати девушки текли слезы из закрытых глаз, и она стонала, борясь с демонами, которые мучили ее душу во сне.

Алекс попробовала побежать на звук детских неотчетливых криков, но ей казалось, что кто-то управлял ее телом - она не могла сдвинуться. Она закричала снова, стараясь переставить одну ногу вперед, но тяжесть вокруг нее была такой давящей, словно тысячи рук тянули ее назад.

─ Я иду, Ариель, - прокричала Александра, слезы текли по ее лицу во сне и на яву.

Затем тишина. Лишь тишина и туман. И ничего более – ни звука вокруг. Алекс завертелась, протягивая руки, словно пытаясь раздвинуть туман от себя, чтобы увидеть хоть что-нибудь. Еще один гортанный всхлип вырвался из ее тела, лежащего на кровати, и во сне, она рыдала, прикрыв лицо руками, согнулась пополам, опустошенная горем.

Через некоторое время услышала его, детский смешок. Алекс замерла. Она подняла голову и стала всматриваться в туман. Большая тень двигалась прямо на нее.

Затем увидела его, в темном одеянии воина, несущего Ариель на руках: он шел прямо к ней. Его лицо выражало внимание, его темный пристальный взгляд встретился с ее. Василис.

Алекс почувствовала, как душа воспряла от радости, и она побежала к ним, руки протянулись к Ариель.

─ Куда ты ушел? – ласково спросила она, теснее прижимая младшую сестру к груди, и подняла глаза на Василиса.

Он протянул руку и мягко коснулся ее щеки. Нежно, стер слезу большим пальцем.

─ Я ушел найти Ариель.

Радость и благодарность наполнили ее сердце. Она подняла лицо, когда он опустил голову и коснулся своими губами ее в теплом, нежном поцелуе. Чувство охватило ее всю, не только сердце.

Медленно, он оторвал лицо от ее.

─ Спасибо, Василис, - прошептала она.

─ Проснись. Алекс, проснись.

**********

Василису нужен воздух. Сегодня ему точно не получится поспать, так что он вышел из палатки в прохладную, темную ночь. Поднял голову и увидел высоко в небе луну. Через четыре дня полнолуние и через 4 дня замок не будет спать. Ортега поднялся с поваленного дерева, на котором сидел.

─ Вольно, - произнес Василис. ─ Я погуляю вокруг лагеря. Можешь увидеть меня со своего места.

─ Как пожелаете, Ваше Высочество, - с почтением ответил Ортега.

Пока Василис гулял, непроизвольно сжимал и разжимал кулаки. Он был напряжен и знал почему.

Александра.

Откуда она? Кто она? Почему с каждой новой мыслью она вторгалась в его голову?

И почему девушка путешествовала одна с ребенком по территории разбойников?

У него было очень много вопросов и ему нужны ответы как можно быстрее. Он не мог отрицать влечения к ней, как и не мог не признать, что отец одобрит ее. Но этого ему недостаточно. Она ясно дала понять, что он ей не нравиться и это чертовски начинает его раздражать.

9

Прежде у него никогда не было проблем с девушками. Василис всегда замечал, как женщины относились к нему, выбирал самых привлекательных, а сейчас одна девка демонстрировала с первой встречи ему надменность и предосторожность.

Василис был озадачен. Озадачен и взволнован. Могли ли Боги получать наслаждение от его затруднительного положения? Найти девушки с идеальными качествами для супруги, которой он даже не нравиться?

Принц остановился и заметил, что вовремя прогулки пришел к палатке Алекс. Он задумался, а что она сделает, если он войдет внутрь и потребует ответов. Он принц, в конце концов! Принц воинов ликанов.

Он хотел знать о ней все. Нахмурился и сделал шаг ко входу. Спит ли она? Как малышка? Не напугает ее грубое вторжение?

Он вновь нахмурился, но на этот раз из-за звука, который мужчина услышал. Звук шел из палатки. Словно стон или шепот. Озадаченный, он откинул полог палатки и вошел.

Он услышал вздох с левой стороны и всмотрелся в полумрак. Сквозь щели в тенте проникал лунный свет в полумрак палатки, благодаря которому Василис смог разглядеть Алекс. Она крутилась и извивалась на койке.

─ Ариель, где ты? – донеслось до его слуха ее бормотание.

Она застонала, и он шагнул к ее кровати, опускаясь рядом с ней на корточки. Принц смотрел на ее лицо и от боли и печали, которые он увидел на ее прекрасных чертах, его сердце ухнуло вниз с глухим стуком. Он положил руку ей на лоб и зашептал нежные слова, чтобы помочь ей проснуться, но она даже не зашевелилась.

Мягко, он стер текущие слезы на ее милом лице. Василис не знал, что делать. Ее лицо не выражало ни силу, ни смелость, лишь страх и беспокойство и он никогда не чувствовал себя настолько беспомощным как сейчас.

Она пошевелилась, и он смотрел, как неизменно меняется выражение ее лица. Умиротворение, казалось, накрыло её, и она выдохнула во сне.

─ Спасибо, Василис, - с придыханием прошептала она и, Василис почувствовал, как его сердце наполнилось теплом.

─ Проснись. Алекс, проснись, - настойчивее произнес он, аккуратно трясся ее за плечи.

Медленно девушка открыла глаза, их темный блеск едва не вышиб из него дух. Она сосредоточилась на нем, когда их взгляды встретились, ее изогнутые брови чувственно сдвинулись, выражая неодобрение.

─ Василис? – прошептала она.

─ Тебе приснился ночной кошмар. Я прогуливался и услышал, как ты стонала во сне.

Медленно выражение ее лица менялось со смущения, страха на понимание.

─ Слава Богу, это был всего лишь сон, - тихо произнесла она, садясь и вглядываясь во тьму в сторону кровати Ариель. Ее младшая сестра крепко спала.

─ Тебе приснилось что-то плохое об Ариель.

Алекс медленно кивнула и посмотрела на него. Он хотел протянуть руку и убрать с ее лица темные, шелковые локоны, но во время остановился.

– Я ... я не могла ее найти. Там был туман, и я слышала, как воют волки – ужасно.

– Сейчас он закончился. Это был просто сон.

– Да.

Он хотел сказать больше, но не смог. И заметил, что взглядом скользит по ее прекрасному лицу, мягким, чувствительным губам, ресницам все еще влажным от слез и почувствовал, как напрягся его член. Он узнал ту ее сторону, которую раньше не видел. Ранимую, испуганную сторону, взывающая пробудиться всем его мужским инстинктам, чтобы защитить ее. Такая сила его эмоций ввела его врасплох.

– Спасибо…спасибо тебе, что разбудил меня, Василис.

Она говорила так тихо, что ему пришлось наклониться к ней, чтобы услышать. И после улыбнулась ему своей робкой, ласковой улыбкой. Василис не мог оторвать взгляда от ее губ. Они были созданы для поцелуев: полные, мягкие, манящие, и, не думая, он пригнул голову ниже, желая ее испробовать.

Она втянула немного воздуха и ее губы немного разомкнулись, ее улыбка исчезла. Василиса потянуло к ней, и он нагнулся еще ближе, их губы едва коснулись, а его разум уже ощутил прилив наслаждения от ее ласкового рта. Он ощущал ее дыхание.

Во сне тихо застонала Ариель и Алекс резко отпрянула назад со смущением на лице.

─ Спасибо… спасибо вам еще раз, Ваше Высочество. И мне очень жаль… о том, что произошло ранее. Я не знала, что вы стоите позади меня.

Медленно, с неким разочарованием, он отодвинулся от нее.

─ Называй меня Василис, - её сводящий с ума запах все еще окутывал его, и он резко поднялся, пытаясь создать между ними как можно больше расстояния. Он подумал, что погубить её с малышкой не добавит ему очков. ─ И не нужно извиняться. Ты продемонстрировала необычную способность. Может быть, завтра поговорим об этом подробней. Надеюсь, ты позавтракаешь со мной.

Он попросил у нее свидание? Несвойственно ему. Василис пробежал рукой по загривку, пытаясь разобраться в этих незнакомых, необъяснимых для него чувствах.

Она медленно кивнула.

Облегчение пробежало по его венам.

– Значит, с этим решено. Мы позавтракаем вместе. Спокойной ночи, Александра, - он ушел, прежде чем он отдастся своему низменному инстинкту и поцелует ее.

Когда принц вернулся в свою палатку, в глубоких раздумьях, шокирующее осознание ударило его прямо в желудок.

Впервые за долгое время, он снова почти почувствовал себя человеком.

Глава 5

На рассвете, воины кружили по лагерю. Кто-то завтракал, пока другие собирали караван для дальнейшего путешествия в замок. Ортега и Крако стояли на страже по периметру.

─ Заметил, что ночью принц вел себя не так, как всегда? – спросил Ортега. – Я ожидал, что он вскоре, как мы появились на пороге таверны, исчезнет с парочкой девок, но он не обратил на них внимания.

Крако кивнул:

─ Да. У него всегда был шикарный выбор в добровольных любовниц, с которыми он делил постель.

─ Проклятие нашей крови ликанов не в том, что мы превращаемся в монстров с каждым полнолунием, чтобы защитить королевство, а постоянная похоть, бегущая по нашим венам, когда мы находим истинного суженого.

Крако поднял бровь.

─ Ты веришь в эту часть легенды?

Ортега пожал плечами.

─ Думаю, она правдива. Посмотри, как сильно изменился принц с тех пор, как мы стали возвращаться назад. Ему нужны девки так же, как тебе ─ эль.

─ Думаешь, что все те любовницы, которыми он овладел, были только потому, что он уже нашел свою суженую.

Ортега покачал головой:

─ Нет. Легенда говорит, что жажда плоти не будет утолена. Когда придет время связать свою жизнь с суженой, то за одну ночь у тебя могут быть пятьдесят женщин, но если ты не переспишь со своей единственной, похоть будет только расти с каждым полнолунием.

Крако взметнул вверх одну бровь.

─ Предполагаешь, придет наш черёд, и мы будем также ненасытны, как принц?

─ Если легенда не врет, то да.

─ Поэтому король затеял соревнование, чтобы помочь сыну найти его единственнуюкак можно скорее, пока не стало поздно.

Ортега кивнул.

─ Чем скорее, тем лучше, друг мой. Еще одна задержка и король перевернет замок вверх дном, если мы опоздаем к началу королевского соревнования.

Крако нахмурился.

─ Да, но мы рискуем опоздать потому, что в последней деревне он затащил в постель сразу трех девушек, мой друг. Я тоже бы рискнул бы нарваться на гнев короля ради полной страсти ночи с тремя красавицами. Знал, что принц был с двумя девками, но с тремя? Когда я увидел, как он исчезает в задней комнате с ними, готов был отдать все свои деньги, чтобы испытать то, что он испытывал.

Лицо Ортеги посерело.

─ Да, принц должен быть хорошо насытился теми красотками, особенно той светленькой, с большой грудью.

Оба рассмеялись.

Крако замолчал первым:

─ Но это была накануне его встречи с Александрой. Вчера он мог провести незабываемую ночь с теми двумя девками, которых мы встретили едва войдя в таверну, но Василис отказал им.

Ортега кивнул:

─ Думаешь, Алекс его единственная?

─ Мой друг, тогда нам повезло, - проворчал Крако.

*********

После того как она справила естественную потребность в укромном местечке, Алекс возвращалась в палатку. Солнце только поднималось, а воины уже развили активную деятельность по сбору лагеря. Она взглянула, как одни собирают поклажу, пока другие сидят на упакованных ящиках и завтракают.

10

Она подумала о Василисе и улыбалась, ее настроение поднялось. Алекс солгала бы себе, если не призналась, что в предвкушение завтрака с ним. Ночью он собирался ее поцеловать. Она была уверена в этом – и была этому рада.

Звук низких голосов прервал ее мысли. Это были Ортега и Крако стояли за загоном для лошадей.

Она услышала, как сказал Крако:

─ Да, но мы рискуем опоздать потому, что в последней деревне он затащил в постель сразу трех девушек, мой друг. Я тоже бы рискнул бы нарваться на гнев короля ради полной страсти ночи с тремя красавицами. Знал, что принц был с двумя девками, но с тремя? Когда я увидел, как он исчезает в задней комнате с ними, готов был отдать все свои деньги, чтобы испытать то, что он испытывал.

Затем Ортега произнес:

─ Да, принц должен быть хорошо насытился теми красотками, особенно той светленькой, с большой грудью.

Оба рассмеялись.

Алекс замерла. Так прошлой ночью он был с тремядевушками? Одновременно? Она поспешила назад в свою палатку прежде, чем услышала еще что─ нибудь. Он был с ними до того или после, как почти поцеловал ее? Девушка ощутила слабость. А так же боль и ярость! Какой она была дурой, думая, будто Василис хотел ее поцеловать потому, что она ему нравится или он даже любит ее.

« А ему просто хотелось добавить её как еще одно очко в его списке постельных достижений», с обидой подумала она. Алекс тихо проскользнула в палатку, чтобы не разбудить Ариель и целительницу и залезла в свою постель. « Что ж, пусть тогда подождет её !» Она не будет с ним завтракать.

Час спустя Александра завтракала в компании Ариель и целительницы недалеко от поляны, где собрали лошадей.

Она подняла голову и напряглась, когда заметила, что Василис целенаправленно идет прямо к ним.

─ Разве ты не сказала, что позавтракаешь со мной? – как только он подошел к ним, резко спросил мужчина.

Она сжала губы.

─ Сказала.

Василис приподнял бровь, взглянув вниз на кусочек хлеба в ее руке.

─ Я заходил к тебе в палатку и не нашел тебя там.

Алекс пожала плечами:

─ Что ж, я здесь.

Неожиданно по его чертам лица прошла волна недовольства, омрачая их.

─ Я неправильно понял тебя ночью?

Алекс едко на него посмотрела.

─ Мы оба неправильно поняли друг друга ночью, ─ с нее хватит. Не обращая на него внимания, она улыбнулась Ариель. – Ешь, милая. Утром погуляем вокруг лагеря.

─ Недолго, - грубо прервал Василис. ─ Через час мы отправляемся, - и больше ничего не сказав, ушел.

Хеста усмехнулась, с интересом поглядывая на Алекс.

─ Девочка моя, что ты сделала с принцем?

─ Ничего, ─ после всего, что она услышала утром, ей лучше не забывать про первоначальный план: победить в соревновании, выйти за него замуж и никогда не позволять ему прикасаться к себе.

Перед ними возникли Ортега и Крако и Алекс улыбнулась им.

─ Доброе утро, - произнесла она.

Ортега откашлялся:

─ Его Высочество попросил сопровождать вас и вашу сестру во время прогулки вокруг лагеря.

Ее улыбка застыла.

─ Да? Что ж, можете вернуться назад к Его Высочествуи передать ему, что я желаю некоторое время побыть с сестрой наедине и погуляем без вас.

Ортега удивился.

─ Миледи?

Теперь она раздражена. Кем, черт возьми, принц себя возомнил, что приказывает ей? Если он думает, что она одна из тех шлюх, которые доставляли ему наслаждение, то скоро он поймет, как ошибается.

─ Я сказала, - медленно повторила Алекс, ─ Передайте ему, что я отказываюсь от навязанного им сопровождения.

─ Да, ─ произнес Ортега, заметно нервничая, уходя с Крако.

─ Алекс, ты обидела принца? – сразу спросила Ариель, как только стражники ушли.

─ Нет, милая, - она наклонилась и поцеловала сестру в макушку. – Я хотела одна погулять с тобой. Только ты и я.

─ А… тогда принц рассердился на тебя?

Алекс рассмеялась, но для ее слуха смех показался неестественным.

─ Конечно, нет.

Казалось, Ариель не поверила в это, так как смотрела поверх плеча Алекс.

─ Эмм… он возвращается, Алекс, и он выглядит действительноразозленным.

Целительница еле слышно рассмеялась, и Алекс замерла, хмуро глядя на нее.

─ Ортега и Крако будут сопровождать вас и это приказ, женщина, - произнес Василис, возвышаясь массивной фигурой перед ней.

Двое воинов стояли позади него, переминаясь с ноги на ногу. Алекс устремила взгляд на Василиса и стиснула зубы.

─ Я не подчиняюсь ничьем приказам. Я пойду, погуляю с сестрой одна.

Лицо Василиса приобрело темно-красный оттенок. Она видела, как он сжал кулаки по бокам. Кого-нибудь другого можно было напугать этой впечатляющей позой, но Алекс не испугалась. В ее жизни были более опасные, нависшие над ней и Ариель угрозы, чем высокомерный, тщеславный и распутный принц.

Низкое рычание вырвалось из его горла, и Алекс открыла рот в удивления от этого звука. Нечеловеческий. Она посмотрела ему в глаза и резко отпрянула назад, когда желтый оттенок, казалось, светился в их темных глубинах. Солнце ли было причиной этого странного отражения? Его низкое рычание росло, а лицо темнело от ярости.

─ Ваше Высочество, нет! – громко произнес Ортега, когда Крако схватил Василиса за руку.

*******

Потрясенный Василис резко вдохнул, сделав шаг назад. Он едва не потерял контроль средь бела дня! Проклятье, эта девушка подводила его к краю безумия. Принц смотрел в ее мертвенно─ бледное лицо, удивленно раскрытые губы, поднимающуюся и опускающуюся грудь и заставил свое стучащее сердце биться медленней. Он едва не потерял контроль. Едва не обратился в ликана и запрокинул голову к небу, чтобы выпустить едва сдерживаемый, раздраженный, обиженный рев. Василис ощущал руку Крако на своей и бросил на воина злой взгляд.

─ Свободен, - рявкнул он.

Крако немедленно убрал свою руку.

Василис еще раз резко вдохнул и снова посмотрел на Алекс. Если бы не люди вокруг, он поднял ее на руки и поддался своему примитивному желанию. Желанию заявить на нее права. Взять ее и сделать своей.

От этой мысли он замер. Ни на одну женщины в жизни он не хотел заявлять права. Только желал переспать с ними и утолить свою страсть на время. Он недоуменно смотрел на Алекс. Нет, этого не может быть. Не существовало той девушки, которая могла покорить и успокоить его зверя навсегда. Одна навечно? « Нелепая чушь», мысленно он усмехнулся. « Легенда выдумка».

Оторвав взгляд от ее, посмотрел на Ариель, которая глядела на него широко раскрытыми глазами. Он с трудом глотнул, выталкивая чарующую амазонку из своих мыслей.

─ Погуляй вместе с сестрой, малышка. Когда будет время выдвигаться, Ортега придет и позовет вас.

Ариель медленно кивнула.

─ Хорошо.

Дождавшись кивка от Алекс, он повернулся на каблуках и ушел. В уединении своей палатки, он подошел к тазу и плеснул холодной воды в лицо. Грубо выругался под нос, когда еще от одной волны желания налился его член. Он все еще хотел ее. После всего до сих пор испытывал к ней вожделение. Боже милостивый, все также хотел заявить на нее права и сделать своей навсегда.

Неужели он сошел с ума? Как так получилось, что одна девушка настолько сильно привлекала его, что ему не хотелось кого-нибудь другого?

Он напрягся. Отец прав? И пришло время Василису соединиться с суженой?

Прекрасное лицо Алекс всплыло перед его глазами, и он сжал челюсть, когда сердце глухо застучало в груди. Ее сладкий запах все еще окутывал его, соблазняя, дразня его, и он откинул голову назад, прикрывая глаза и выпуская на волю протяжный, душераздирающий рев.

─ Боже мой, ─ хрипло прошептал он, едва замолчав. – Какого черта со мной происходит?

Глава 6

Алекс смотрела на дремавшую у нее на коленях Ариель. Повозка замедлила свое движение и остановилась. Подняв голову, девушка увидела, как Малек гарцует на коне вдоль каравана и объявлял всем о том, что это последний привал перед завтрашним возвращением в королевский дворец. Когда он проехал мимо ее повозки, Алекс кивнула ему и заметила намек на улыбку на его лице.

11

Василис избегал ее весь день, а Александра до сих пор не рассказала ему о том, что участвует в соревновании за его руку и сердце. Что более важно, так это то, что она никогда не будет ему настоящей женой. При первой возможности скажет ему об этом, но не сейчас, ее больше беспокоило - с кем будет сражаться.

В десятый раз она коснулась щек Ариель. Сестра была теплее, чем вчера, да и тени под глазами стали намного темнее. Девочка зашевелилась у нее на коленях и Алекс ласково зашептала, желая успокоить.

Ей срочно нужна целительница. Сейчас же. Женщина должна чем-нибудь помочь. Казалось, прошли недели, пока она решилась и бросилась на поиски целительницы.

Аккуратно, Алекс уложила Ариель в походную кровать.

─ Я сейчас вернусь, родная, - прошептала она, целуя ее в лоб и направляясь в конец повозки. Через несколько мгновений спрыгнула на землю.

Она услышала сухой кашель Ариель, и ее желудок скрутило от страха. Девушка побежала за целительницей в начало каравана, которая ехала на своей лошади. Пробежала мимо Василиса, который разговаривал с Ортегой, и даже не остановилась рядом с ними. Что если целительница ничего не сможет сделать? Она думала об этом с возрастающей паникой. Она едва смогла подавить всхлип, когда почувствовала твердую руку на локте, из-за чего она остановилась.

Василис развернул ее и она взглянула на его привлекательное лицо, на котором тенью отпечаталось беспокойство.

─ Что случилось? – спросил он, крепко удерживая ее в руках.

Это первый раз, когда он заговорил с ней за весь день после той самой неприятной сцены за завтраком. Она попыталась освободиться из его захвата.

─ Отпусти. Мне срочно нужна Хеста.

Василис пробежал по ее лицу взглядом:

─ Скажи мне, что случилось, - в резком тоне потребовал он, его объятие стали жестче.

Она видела, что его беспокойство усилилось (как изменились его черты лица), и с ее губ сорвался нервный вздох.

─ Ариель. Ей плохо. Думаю, у нее жар.

Его рот напрягся, и он немедленно выпрямился, отпуская ее.

─ Возвращайся к малышке, - твердым голосом произнес принц. – Я приду туда вместе с целительницей.

Алекс кивнула, уголки глаз стало неимоверно щипать. Она часто заморгала.

─ Сп…спасибо, - от нее не укрылся тот внимательный взгляд, которым он посмотрел на ее дрожащие губы, и как он с трудом глотнул.

─ Иди, - приказал парень.

Она вновь кивнула и побежала назад к повозке и уже через несколько мгновений сидела рядом с Ариель. В ее сердце все больше пробирался страх и смятение. Дыхание Ариель стало резким, прерывистым. Алекс запаниковала. Ей было знакомо это дыхание. Ее сестре снова едва дышала.

Она положила руку на грудь Ариель, на сердце, и почувствовала как оно быстро- быстро стучит.

─ Дыши, малышка. Пожалуйста, дыши, - прошептала Алекс, задыхаясь от рыданий.

Алекс в испуге вздрогнула на знакомого с хрипотцой дыхания, которое очень часто слышала в прошлом. Она резко втянула воздух, боясь самого худшего. Ласковое касание ее плеча испугало ее, и она подняла глаза и увидела Василиса, нависшего над ними.

─ Не бойся. Целительница позаботится о ней, - тихо произнес принц, его тревога передалась ей, но поселила в дальней части ее сердца покой. Она немного заторможено кивнула. ─ Пошли, – мягко приказал он, беря ее за руку и помогая подняться.

Целительница склонилась над Ариель, прикасаясь к ее лбу.

─ У девочки жар.

Алекс подняла дрожащую руку ко рту:

─ Вы… вы сможете помочь ей?

Целительница с печалью во взгляде посмотрела на нее.

─ Постараюсь, девочка, но ее дыхание меня беспокоит.

─ Она … у нее всю жизнь была проблема с дыханием, - Александра заметила, как Василис хлестнул по ней взглядом. ─ В последний год приступы участились.

─ Ясно, - сказала Хеста, обращая все свое внимание на пациентку. Она нажала на кожу за ушами Ариель, коснулась ее запястья и подождала несколько мгновений, что-то высчитывая, а затем аккуратно разбудила Ариель.

─ Открой рот, малыш. Я взгляну на твое горлышко, - сонная Ариель сделала так, как ее попросили, и целительница посмотрела ее горло.

─ Алекс, я чувствую себя не очень хорошо, - прошептала Ариель. ─ У меня … у меня в груди болит.

─ Знаю, малышка. Поэтому и целительница здесь, чтобы помочь тебе. Просто делай то, что она говорит, и все будет хорошо, - ответила Алекс.

В первый раз за последнее время глаза Ариель засияли, но лишь на мгновение, пока новый приступ прерывистого, хрипящего дыхания не охватил ее маленькое тельце. Алекс хотелось умереть. Она чувствовала себя такой беспомощной, бесполезной и желала сделать хоть что-нибудь.

─ Со мной все будет хорошо? – спросила Ариель. – Как ты и говорила, я вырасту сильной и буду счастлива?

Алекс проглотила неприятный ком в горле. Она не могла говорить, поэтому несмело улыбнулась и кивнула.

Целительница что-то искала в своей сумке, когда Ариель посмотрела на Василиса. Она робко улыбнулась ему:

─ Я рада, что Алекс выиграла соревнование, - едва слышно прошептала девочка. – Она сказала, что мне станет лучше, когда она станет вашей принцессой.

Целительница положила руку на щеку Ариель и произнесла:

─ Тихо, помолчи немного, малышка. Тебе нужно отдыхать, пока я проверю твою грудь.

В слабом состояния Ариель путала мечты с реальностью и Алекс запаниковала. Сестренка думала, что она уже выиграла соревнование и наняла целительницу, чтобы вылечить ее. Девушкой украдкой взглянула на Василиса, тихо стоявшего рядом с ней, и взяла себя в руки, но он не смотрел в ее сторону. Он не отрывал глаз от Ариель с решительным выражением лица.

─ Тебе станет лучше, малышка. Очень скоро, - тихо добавил он. Когда Ариель закрыла глаза, Василис повернулся к Алекс и черты его лица изменились, приобрели жесткость.

─ Позволь целительнице выполнить свою работу. Пойдем со мной, - приказал принц, схватив ее за руку.

Она передернула плечами, освобождаясь от его захвата.

─ Нет. Я не хочу оставлять Ариель.

─ Иди с господином, девочка, - вмешалась Хеста. ─ Твоя сестра сейчас будет спать. Она даже не узнает, что ты уходила.

Александра медленно кивнула, и Василис помог ей выбраться из повозки. Не говоря ни слова, он взял ее за руку и повел к лесной полянке мимо дороги, подальше ото всех. Ей практически пришлось бежать, чтобы поспеть под его быстрый длинный шаг.

─ Ваше Высочество, подождите. Позвольте сопровождать вас, - решительно позвал со своего места Малек.

Алекс видела, как Василис посмотрел на воина таким взглядом, что тот даже остановился. Когда лагерь и все воины остались позади, он повернулся к Алекс и взял ее за плечи. Она не удержала испуганного возгласа, когда взглянула в его лицо. Он был в ярости. Без слов, парень подхватил ее на руки и опустил голову.

В ней взорвался фейерверк эмоций, как только его губы коснулись ее. Его руки обвили ее талию, и он распластал ее тело на своем, с безжалостным голодом пожирая ее губы. Он немного приподнял ее над землей, чтобы сильнее прижать к своему.

Алекс открыла рот, ей с трудом удалось урвать глоток воздуха под страстным натиском его поцелуя, чем он и воспользовался: засунул свой язык в ее ротик. Она резко вдохнула сквозь нос, ее руки пролезли между ними и надавили ему на грудь, чтобы оттолкнуть, но он не сдвинулся даже на дюйм.

Василис крепче прижал ее к себе, продолжая целовать. Возмущенная и возбужденная, Алекс чувствовала, как его эрекция упирается в нее, и ее желудок сильно встряхнуло от вспышки страсти, взорвавшейся в ней. Его язык безжалостно исследовал ее рот, и она застыла, понимая, что с самого начала отвечает ему на поцелуй с тем же жаром. Застонала ему в губы, пытаясь контролировать предательскую реакцию своего тела на его поцелуи, но не могла.

Удовольствие омыло ее тело, когда он стал целовать ее с голодом, который едва не пугал ее. Василис водил руками вверх и вниз по ее спине, вырывая сдавленный стон из ее губ, и она едва не растаяла от наслаждения, угрожающего снести все ее щиты. Что, если кто-то увидел их? Она попыталась оттолкнуть его снова, но он оторвал ее руки от своей груди и завел их за ее поясницу. Принц держал ее, словно узницу, целуя с грубой страстью, пугающей и возбуждающей ее одновременно.

12

О Боже, она снова таяла, и, едва еще один стон сорвался с ее губ, отдернула голову. Он поднял голову, выражение его лица было напряженным от желания, и в его глазам она увидела хищника, вышедшего на охоту: он с придыханием зарычал.

─ Ты сводишь меня с ума от желания, женщина, - хрипло произнес он. ─ Я хочу взять тебя, сейчас.

Алекс была слаба, ее взгляд пошатнулся под его силой, и она прикрыла глаза.

─ Кто-то может увидеть, ─ сказала Александра хриплым голосом.

Он проложил дорожку из горячих поцелуев на её шее и инстинктивно прижал её к своему телу так, что она почувствовала его твердый член. Мужчина резко втянул воздух и резко застыл. Медленно опустил её руки и не спеша отошел, желая выровнять свое дыхание. Она изумленно распахнула глаза.

Крылья его носа расширились, рот вытянулся в одну линию, дыхание вырывалась резкими свистами. На нее смотрели глаза, в глубинах которых тлели угольки.

─ Теперь мне ясно, зачем ты путешествовала по территории бандитов.

Его глаза приковали ее к месту. Они настолько сильно давили на неё, она чувствовала, словно пытались проникнуть в ее душу.

─ Чтобы принять участие в чертовом соревновании моего отца, - жестоко припечатал он.

─ Да, - тихим голосом ответила она, напуганная.

─ И выиграть достаточно денег, чтобы помочь сестре? - грубо спросил Василис.

В оцепенение, она кивнула.

Он грубо выругался под нос, пробегая грубой рукой по волосам.

─ Только увидев малышку, подумал, что она выглядит бледной из-за длинного путешествия. Я не знал, что она болеет. Почему ты не сказала мне, что у нее проблема с легкими?

─ Я не думала, что произойдет еще один приступ, - вдруг ее недавние страхи вернулись, против ее желания выплескиваясь в холодные слезы, и Алекс запаниковала. ─ Боже мой, это я виновата, что у нее случился еще один приступ. Путешествие было слишком долгим для нее. Она … у нее всегда случались приступы, когда … когда она была слишком взбудоражена, - замолчала она, глотая ком в горле.

Изменившись в лице, он притянул ее в круг своих рук и теснее прижал к груди.

─ Хеста лучшая в королевстве, - встревожено произнес он. ─ Если кто-то и может помочь малышке, то только она.

Алекс прикрыла глаза и позволила силе его тела успокоить ее. Эти объятия отличались от прежних. Сейчас они не вызывали страстного трепета. Это заставило ее почувствовать себя действительно в безопасности, в спокойствие и заботе. Она не хотела, чтобы этот момент заканчивался.

─ Спасибо, за заботу, - пробормотала она ему в грудь. ─ И… и сожалею, что не рассказала тебе о том, что направлялась к тебе в королевство, чтобы поучаствовать в королевскому соревнованию.

Кто-то неделикатно кашлянул, отчего она подпрыгнула в его руках. Малек стоял в некотором отдалении от них со смущенным взглядом.

─ Что случилось? – пророкотал Василис.

─ Прошу прощения, Ваше Высочество. Хотел лишь сказать, что Ортега и Крако закончили собирать свою палатку.

─ Благодарю, - произнес Василис, вновь взглянув на Алекс.

Она обмерла. При упоминании Ортеги и Крако ей сразу же вспомнился их разговор на рассвете. Малек немедленно ушел, а Алекс хмуро посмотрела на Василиса.

─ Вижу, ты снова враждебно настроена против меня, - сухо заметил он. ─ Почему?

─ У меня есть причины.

─ Ты можешь делать вид, что ничего ко мне не чувствуешь, - высокомерно начал принц, - но наши поцелуи доказали обратное. Выиграешь ли ты или нет соревнование, ты будешь моей.

В ней закипело унижение.

─ Как кто? Как любовница, если я проиграю соревнование? Я не буду ничьей шлюхой, - его лицо налилось краской, но ее это не волновало. Сейчас она была очень зла: ─ В твоей жизни достаточно женщин. Не нужно мною пополнить список своих завоеваний.

─ Что ты несешь?

─ Я знаю о твоей репутации. Ты спишь с двумя, а то и с тремя женщинами сразу и, я слышала, после женитьбы будешь продолжать спать с другими девушками, - она сжала губы. ─ Я не хочу такой жизни, какая была у моей матери. Она умерла, рожая Ариель, пока мой папаша развлекался со шлюхой в деревне, - Василис протянул к ней руку, но Алекс отошла назад. ─ Так что не строй здесь из себя сильным мира сего и не думай, что если я ответила на твои поцелуи, то лягу с тобой в постель. У меня есть более важные вещи в жизни, чем терять голову от самодовольного, высокомерного бабника-грубияна.

─ Я не такой негодяй, каким ты меня считаешь. Есть кое-что, что ты не знаешь обо мне. Кое-что, что никогда не поймешь.

Она рассердилась.

─ Я знаю, что накануне нашего завтрака ты был с тремя женщинами. Той ночью… той ночью я думала ты… ты…, - Алекс не могла закончить. Ей казалось, что она нравилась ему, может быть, он даже был влюблен в нее и хотел ее поцеловать.

─ Я не был ни с кем той ночью, - грубо произнес он. ─ С тех пор как я встретил тебя, я не был ни с кем.

─ Извини, но мне нужно вернуться к Ариель.

*****

Алекс провела рядом с Ариель большую часть ночи.

─ Девочка, я раньше сталкивалась с этой болезнью легких, - стала объяснять Хеста. ─ Полностью избавиться от приступов не получится, но если пить необходимые лекарства, их можно контролировать, - она улыбнулась. ─ Не бойся. Малышка сильная.

─ Спасибо огромное, Хеста. Я очень благодарна тебе за всю твою помощь. Я не знаю, чтобы сделала без тебя.

Пожилая женщина мягко улыбнулась ей и показала шишковатой рукой на выход.

─ Иди. Подыши немного. Я останусь с малышкой здесь.

Алекс кивнула и наклонилась, чтобы поцеловать Ариель в лоб. Ее младшая сестра быстро заснула и не просыпалась.

─ Я люблю тебя, - прошептала Алекс. Выпрямившись, она бросила еще один благодарный взгляд на Хесту.

─ Я ненадолго, - после она вышла из палатки, шагнув в прохладную ночь.

Александра обняла себя руками и огляделась. Увидев стоящих перед ее палаткой Нолана и Фолка, улыбнулась им. Они улыбнулись ей в ответ.

Прогуливаясь мимо лошадей, привязанных в импровизированном загоне, заметила своего черного коня и шетлендского пони Ариель, которые мирно себе отдыхали.

Казалось, всем хорошо, только не ей.

Алекс не могла прекратить думать о Василисе и его поцелуе. Ее внутренности встряхнуло. Он открыл дверь в ее сердце, которая, как она думала, никогда не существовало, и впервые в жизни не находила себе места.

Часть ее хотела держать от него подальше, а другая отчаянно желала повторить то, как предательски ее тело откликалось на него.

Единственное, что она знала наверняка, - он был настолько привлекателен, насколько она привлекала его, но могла ли она доверять ему? Василис сказал тогда, что у него не было ни одной женщины с тех пор, как встретил ее. Могла ли она верить ему?

Ей хотелось ему поверить и … горела от желания, чтобы он поцеловал ее снова. К ее лицу прилил жар. Она представила их, лежащих в постели, обнаженных, как мужское тело соприкасалось с женским, его руки прокладывали горячую дорожку по ее телу, а губы накрывали ее грудь.

Александре почудилось, что ее сердце остановилось. О боже, она обязана прекратить эту сумасшедшую фантазию. Обязана вышвырнуть его из своих мыслей, иначе влюбленность в него разобьет ей сердце.

Она дальше шла по лагерю, пока не оказалась у внешней границы. Алекс остановилась и стала рассматривать скучный пейзаж вокруг. Солнце почти опустилось за горизонт и стражники уже разожги костры по лагерю, но вне лагеря была лишь тьма.

Она нахмурилась. Что это было?

Снова повторился этот звук. Словно кто-то бежит во тьме. Она вновь нахмурилась. Оно стало ближе.

Алекс ахнула. В этот раз ясно расслышала его. Смесь воя и приближающегося рычания. Стая волков!

Она обернулась и увидела, что все воины повскакивали на ноги, вглядываясь во тьму. Что-то в них пугало ее. Выражения их лиц. На них не было страха. Они казались хищными, дикими.

Александра увидела, как Василис выбежал из палатки и также стал вглядываться в темноту. То, что она увидела в следующее мгновение никак не укладывалось у не в голове. Она стояла там, ошеломленная, наблюдая, как Василис сжал кулаки по бокам, расставил ноги и запрокинул голову к небу. Рычание, которое вырвалось из его груди, было оглушительным, жутким, животным.

13

Алекс слышала, что волки приближались к ней, но она не могла сдвинуться с места. Она, разинув рот, пристально смотрела на Василиса. На ее глазах его тело стал увеличиваться и, как только он вырос, его одежда порвалась на растущей плоти, оставляя лишь черные плавки, прикрывающее половые органы.

Василис мельком посмотрел на нее, а она отпрыгнула в испуге назад. Он ликан! Хироши был прав. Они существуют!

А затем закричала от ужаса, наблюдая за ужасающим колдовством, как все воины вокруг нее стали превращаться в ликанов или сразу принимали волчью ипостась. Василис прыгнул в воздух и опустился перед ней. Ошеломленная, Алекс вытянула шею, чтобы увидеть его лицо. Его тело в девять футов[1] возвышалось над нею, янтарного цвета глаза смотрели на нее сверху вниз. Она не шелохнулась, пока ее взгляд бегал от его челюсти, нахмуренных бровей, длинных не вселяющих спокойствия резцов, которые выглядели так, словно могли раскрошить камень. Его тело! Мой Бог, его тело увеличилось, превратилось в мускулы. Она была в ужасе.

Он протянул к ней руки и взял ее за плечи, его прикосновение было удивительно нежным для его дикой комплекции.

─ Спрячься в своей палатке, - нечеловеческим голосом прорычал он.

─ Ты… ты… - она не могла дышать.

─ Черт возьми, иди. Они почти здесь, - он слегка встряхнул ее. ─ Они учуяли малышку!

Алекс стало не хватать воздуха. Ариель! Без раздумий, она побежала назад к своей палатке, оглядываясь на воинов – смесь ликанов и огромных волков, выстроившись в одну линию вдоль периметра лагеря. Они стояли перед тем местом, где должны были выбежать другие волки. Василис прыгнул, через их головы, и приземлился перед ликанами, которые держали мечи и луки со стрелами.

Этого не может быть, дико подумала она, добравшись до своей палатки и откинув полог. Оказавшись внутри, вскрикнула, увидев Хесту, возвышающуюся над спящей Ариель. Целительница перекинулась в ликана.

Она резко взметнула руку вверх:

─ Дитя, - прорычала Хеста, - Пожалуйста, не бойся меня. Я не обижу тебя или твою сестру.

Алекс замерла, уставившись на вселяющую страх внешность Хесты.

─ Я знаю, - произнесла она, желая, чтобы сердце перестало так быстро стучать.

Целительница удовлетворенно зарычала, прежде чем повернулась к Ариель, лежащей на кровати.

─ Слава богу, снотворное еще не выветрилось из ее тела, - прорычала она. ─ Не хотела бы, чтобы девочка увидела эту ночь, полную крови.

Алекс подавила сдавленный всхлип. Она должна сделать что-нибудь. Не могла она просто стоять здесь и ждать.

─ Хеста, где мое оружие? – ей не защитить Ариель и себя с пустыми руками. она Ей нужно оружие, вылитое из серебра.

─ Они в черном ящике рядом с лошадьми, но ты не можешь покинуть палатку, дитя.

Ее сердце забилось быстрее, когда снаружи раздались ужасные звуки. Она услышала рычания и пронзительные крики, завывания и звуки боя. Ее мысли вернулись к Василису и на долю секунды она испугалась за него. Запаниковав, повернулась ко входу в палатку.

─ Мне необходимо найти свое оружие!

─ Стой! – прорычала Хеста. Она бросила свой лук и стрелы через палатку. Алекс поймала их. ─ Используй мое серебро. У меня есть кинжал.

Алекс кивнула и пригнулась перед входом, откидывая полог достаточно, чтобы увидеть, что происходило снаружи.

─ Матерь Божья, - хрипло прошептала она, видя, как воины сражаются с волками. Разорванные тела, кровь застилала землю, стрелы пронзали шкуры волков. Ей стало плохо, наблюдая, как волк вцепился зубами в другого волка и вырвав из его тела кусок плоти. Она молилась, чтобы нападающим был знакомым воином, а не наоборот.

Она обмерла, увидев волка, бегущего к ее палатке. Инстинктивно, она вытащила стрелу и выстрелила ему прямо в сердце. Тотчас волк превратился в обнаженного мужчину, из раны на груди, в которой торчала стрела, вытекала струйка крови.

Алекс закричала и, резко развернувшись, взглянула снова на Хесту.

─ Он превратился в мужчину!

─ Да, когда мы умираем, то возвращаемся в человеческий облик, - прорычала Хеста. ─ Они злая стая, девочка. Скрываются в горах и нападают во время полнолуния, чтобы обратить людей в свой темный вид.

Алекс оглянулась на месиво, происходящее снаружи, ее лук готов к атаке.

─ Но сегодня не полнолуние.

─ Сегодня они хотят испробовать малышку.

─ Они умрут, пытаясь это сделать, - решительно произнесла она свирепо, твердо держа руку на луке, готовая убить любого, кто приблизиться к ней.

У нее перехватило дыхание от вида двух серых волков, мчавшихся прямо к палатке. Алекс вытянула лук, готовая выпустить стрелу, когда увидела Василиса в облике ликана, вклинившегося между ними и схватившего за головы массивными когтистыми лапами. Алекс застыла, наблюдая, как волки развернулись и вцепились ему в лапы, прокусывая кожу. Он схватил одного за шею и подбросил в воздух, когда коричневый волк стал угрожающе приближаться слева. Алекс резко втянула воздух. Она должна ему помочь. Подняла лук и нацелилась на одного из волков, но тут Василис перекинулся в волка. Все, что она увидела, это массу меха и клыки, вцепляющиеся и разрывающие, и она запаниковала. Василис был огромным черным волком, но они двигались так быстро, что она боялась, что выстрелит мимо и попадет в него.

Александра четко уловила движение одного из серых волков и выпустила стрелу. Она вошла ему в грудь, и вместо волка на землю упал мертвый мужчина.

Сражение вокруг лагеря стихало и она молилась, чтобы никого из стражников не ранило, но не могла долго зацикливаться на этом, потому что до сих пор не отводила взгляда от Василиса.

Она смотрела, как он поднялся на задние лапы, свирепо рыча дико на коричневого волка. Медленно он кружил с ним, готовый внезапно наброситься на него. Алекс отбросила назад полог и вышла из палатки. Она подняла лук и выпустила еще одну стрелу в другого серого волка, который собирался напасть на Василиса со спины.

Василис превратился в ликана и мазнул желтым взглядом по ее лицу.

─ Вернись внутрь! Немедленно!

─ Ты истекаешь кровью! – прокричала она, слабея от страха от вида кровавых глубоких ран на его груди.

Молниеносно он прыгнул к ней и выхватил стрелу из руки. Метнувшись назад, опустился на коричневого волка и глубоко вонзил стрелу ему в грудь.

Алекс опустила лук и затуманенными глазами стала взирать на кровавое поле боя вокруг нее. На земле, друг на друге, лежали обнаженные мужские тела со стрелами в сердце или глубокими ранами в груди от серебреных кинжалов. Она видела, как воины, падая на землю в изнеможении, снова превращались в обнаженных людей. И резко выдохнула, когда порезы и раны на их израненных телах медленно мерцали.

Она оглянулась на Василиса и наблюдала, как он стал превращаться в человека. Он был обнажен, но она не обратила на это внимание, пугаясь того, что на ее глазах его израненное тело медленно исцелялось и возвращаясь к нормальному.

Василис тяжело дышал, сжимал кулаки, его лицо было мрачным, когда он медленно направился к ней. Она раскрыла губы и нервно выдохнула, пробежав взглядом по его мускулистому телу. Ее застряло и земля ушла у нее из─ под ног. Александра хныкнула. Тьма окутала ее, и она в слепую протягивала ему руки. Алекс услышала, как он грубо выругался, обнимая ее руками. Она уплывала и ничего не могла с этим поделать.

Когда ей стало плохо, он поднял ее на руки.

─ Любимая, - ей показалось, что ей померещился его хриплый голос, когда темнота забрала ее в свое царство.

Глава 7

Веки Александры затрепетали - она медленно открывала глаза. То, что девушка увидела, говорило ей о том, что она не в своей палатке. И точно. Повернув голову в сторону, Алекс увидела Василиса, сидящего рядом и взирающего на нее со смесью любопытства, раскаяния и чего-то еще, что ей было трудно точно определить. Позади него стоял Малек, а Хеста нависала над ней словно курица-наседка.

─ Ох, моя бедная девочка! Что тебе пришлось пережить, - закудахтала целительница.

14

─ Оставьте нас, - приказал Василис.

Когда как Малек тотчас покинул палатку, Хеста подтыкала одеяло Алекс.

─ Я сказал, оставьте нас, - грубо произнес Василис. ─ Вас это тоже касается.

Хеста прервала свое занятие и, перед тем как спешно удалиться, кротко кивнула.

─ С твоей сестрой все в порядке. Она ничего не знает о том, что случилось. Все тела снесли в одну кучу и сожгли, - начал он голосом, не предвещающим ничего хорошего.

С ее плеч словно свалился камень. Облегчение.

─ А твои воины? Они … никто …

─ Мы не потеряли ни одного, но самый юный из нас, Роарк, остался навсегда без левой ноги – ему оторвали часть ноги от колена.

Она со свистом втянула воздух.

─ Мы автоматически исцеляемся, - продолжил принц, ─ но если теряем конечность, то навсегда.

Алекс поднесла дрожащую руку ко рту.

─ Боже мой. Бедный Роарк, - прошептала она.

Василис наклонился вперед и уперся руками по обе стороны от ее тела, приблизив свое лицо к ее.

─ Я сказал тебе оставаться в палатке. Ты могла умереть, - произнес он.

Александра не отрывая взгляда смотрела на его губы, все мысли исчезли из ее головы. Она должна была испугаться его, но нет.

─ Я могу защитить себя, - тихо произнесла девушка. Ей не вериться, что после случившегося, она думает только об одном: как вновь его поцеловать.

─ Да, можешь, но не от моего дьявольского рода… - он остановился, его губы сузились в тонкую полоску от напряжения, когда взгляд пробежался по ее губам. ─ Что, если я не был там и не остановил тех двух серых волков? Один из них мог с легкостью прыгнуть на тебя и разорвать твое горло. Ты умрешь, если будешь укушена оборотнем в любую ночь, кроме полнолуния.

─ Да, но ты был там. И спас меня, - прошептала она, когда заглянула в его темные, гипнотизирующие глаза.

Их взгляды встретились и у Алекс перехватило дыхание от выражения его лица, потемневшее от желания.

─ Проклятье, - хрипло простонал Василис, наклоняя голову. ─ Я хочу тебя.

И его губы накрыли ее. Она застонала в его теплый, настойчивый и чувственный рот и притянула его к себе за плечи, возвращая ему поцелуй со всей пробужденной в ней страстью. Нежно скользя, его руки опустились к ее попе, и он подтянул ее тело к себе, крепко прижимая к своей груди так, что она вонзила ногти ему в плечи. Александра ощущала чувственную дрожь его тела, когда Василис опустил ее на кровать, а его рот с каким-то неистовством обрушился на ее. Но Алекс было того мало. Она пробежала руками по его спине и трепетала от страсти, бегущей по ее венам.

Александра слышала, как из его груди раздалось низкое рычание, когда он втиснул между их телами руку и нашел ее грудь. Он обхватил ее и сжал. Ее сосок затвердел от наслаждения и она застонала в его губы.

Боль захлестнула ее, когда их губы встретились. Шепот облегчения. Василис вздрогнул и, шумно, немного нервно вздохнув, оторвался от нее. Он посмотрел на нее с напряженным от страстного желания взглядом на лице и провел рукой по разорванной на тонкие ленточки футболке, опустив губы на ее грудь.

Александра не смогла сдержаться и, откинув голову, застонала от необузданного наслаждения, возбуждения, бегущего по венам. Боль разрасталась - ей казалось, что она умрет, если не найдет способ снять это напряжение.

Василис продолжал сосать и лизать ее грудь, и она думала, что тело разобьется на тысячи осколков от сильной боли, особенно чувствительно отдающей внизу живота. Оставив в покое одну грудь, он перешел к другой и ласкал ее с той же безграничной страстью. С губ Алекс сорвался очередной стон.

Она больше не выдержит.

Схватила его за волосы, с силой потянула назад. От нее не укрылось рычание, и Василис медленно поднял голову, не сводя с нее глаз.

Он, прикрыв глаза, тяжело дышал, а лицо горело от страсти.

─ Это сумасшествие, - прошептала Алекс хриплым голосом.

Он пробежал взглядом по ее обнаженной груди и остановился на лице. Мужчина так сильно сжимал и разжимал челюсть, что она видела, как на щеке пульсировал мускул. Казалось, что ему больно.

─ Я не могу поверить … Я … это было не… - хрипло начал он, но не сумел закончить.

Медленно Александрия натянула футболку на грудь и только после этого взглянула на его лицо. Он выглядел так, словно его мучили, пытали, приносили боль.

─ Что это было? – спросила она сиплым голосом. Сожалеет он о том, что они делали?

─ Я хочу тебя как никого другого, - пробормотал принц, словно разговаривал сам с собой. Он медленно отодвинулся и, дрожащей рукой потерев шею, посмотрел на нее таким взглядом, от которого ее бросило жар и ослабло все тело.

─ Я… я не уверена, стоило ли тебя останавливать.

─ Почему ты не испугалась меня? – грубо прервал он. ─ Ты ничего не сказала о том, кто я.

Она не спеша поднялась с постели и расправила одежду, когда перед ней навис Василис.

─ Мужчина, который научил меня сражаться, знал о вашем виде.

─ А королевское соревнование? Ты не боишься выйти замуж за чудовище?

Алекс посмотрела на него и уловила на его лице тень нехарактерной для него ранимости. Всего на мгновение, но она не скрылась от нее. Он назвал себя чудовищем. Ее сердце затрепетало от непрошенной жалости от воспоминаний, каким он был милым и внимательным к Ариель с первой минуты их знакомства, не говоря о том, что он рисковал своей жизнью, выпрыгнув между двумя волками, чтобы спасти ее.

─ Ты не чудовище, Василис, - негромко, но с теплотой в голосе произнесла она. Алекс видела как он тяжело глотнул.

─ Двести лет назад напали на замок и многие стали оборотнями… Спустя несколько дней от той ночи моя мать покончила с собой, потому что не могла жить с мужем и сыном, которых считала монстрами. Она не избежала участи превращения в оборотня, и воткнула кинжал себе в грудь.

Алекс вскрикнула и резким движением взметнула руку ко рту.

─ Мне жаль. Я не знала.

─ Это не твоя вина. Она больше не видела в нас людей и предпочла смерть жизни.

Александра аккуратно дотронулась до его руки. Осмелев, нежно сжала ее в знак поддержки.

─ Мне жаль, Василис, - повторила она.

Принц, с долей напряжения, следил за ней.

─ Я все еще человек, - тихо произнес он.

─ Знаю, - прошептала девушка.

Он обнял ее за плечи и притянул к себе, накрывая ее губы своими. Поцелуй был грубым, но ее колени ослабли от желания. Прежде чем ей потребовалось хоть немного вдохнуть воздуха, Василис опустил.

─ Иди к сестре. Мы ненадолго расстанемся. Когда прибудем ко мне домой, мы с тобой поговорим.

********

День перевалил за полдень, когда караван вошел в королевские земли. Алекс не могла удержаться и не смотреть на замок на вершине горы с восхищением. На это великолепное, притягательное строение с его величественными башнями, необъятными стенами и колоннам.

За пределами деревни, которая удобно раскинулась у подножия горы, караван стал замедлять ход. Селяне вышли встречать Василиса и воинов. На их лицах были улыбки, со всех сторон раздавались одобрительными криками. Алекс видела, как Василис ехал впереди, кивая, и махал рукой людей на дороге, и не могла не восхититься любовью его поданных к нему.

Рядом с ней в повозке сидела Ариель, и Алекс взглянула вниз на нее. Она улыбнулась. Ее младшая сестра смотрела на замок с восхищением.

─ Словно замок из сказки, - благоговейно произнесла Ариель.

Она притянула сестренку ближе к себе.

─ Да. Мне также кажется.

─ Алекс, ты действительно собираешься выиграть в королевском соревновании?

─ Надеюсь на это, малышка.

Александра перевела взгляд выше и увидела большую группу женщин. Кто-то из них сидел на лошадях, кто-то до этого гулял, а сейчас прервал прогулку вдоль склона подножия горы, на которой стоял замок. Участницы, подумала Алекс, прикусив нижнюю губу. Некоторые выглядели более чем сильными и атлетически сложенными, что подчеркивал мужской костюм, и держали в руках оружие. Девушка знала, что Хироши был искусным воином и передал ей все знания, но она не могла не нервничать.

15

Подняв голову еще выше, увидела Василиса, который обернулся к ней. На долю секунды их взгляды встретились, и волна тепла успокоила ее. Он медленно кивнул и повернулся обратно.

Он знал, что ей не по себе? И хотел успокоить ее среди всех этих криков встречающих и любопытной толпы, не обращая внимания на участниц, которые бросали довольно самоуверенные взгляды в его сторону?

Алекс смутилась. Она знала, что не безразлична ему. В какой-то степени он даже влюблен в нее, но насколько сильны его чувства?

Она занервничала еще больше, когда караван поднялся по тропе на склон и участницы соревнования спешились, чтобы, как положено, поприветствовать принца. На вершине горы они остановились, пока поднимали массивный подъемный мост. Она услышала, как рядом с ней от изумления ахнула Ариель, но Алекс не могла также выразить свои чувства. Если она проиграет в соревновании, то никогда снова не увидит Василиса. Но еще хуже - не увидит больше Хесту, целительницу, которую Алекс хотела попросить позаботиться об Ариель.

Но они ликаны, тихий голос зазвенел в ее ушах.

Алекс жила с настоящим монстром. С мачехой, мрачно подумала она. Это позволило ей без страха принять Василиса. Он не монстр. От него Александра не видела ничего, кроме доброты по отношению к ее маленькой сестренке, и она знала, что он никогда не причинит им боли.

Окончательно караван остановился на необъятном внутреннем дворе и все начали выбираться из повозок и слезать с лошадей. Она взяла Ариель за руку и подняла ее.

─ Пошли, милая. Я думаю, нам нужно идти вон к той большой палатке, где в линию выстроились женщины.

Она спрыгнула с повозки и обернулась, подняв руки, чтобы взять на руки Ариель. Сестренка была очень легкой, и у Алекс сердце сжалось от вины. Прижимая малышку к груди, прошла к их лошадям. Уже здесь аккуратно опустила ее на землю.

─ Не отходи от меня, родная. Мне нужно отвезти лошадей.

Она тотчас взяла их за поводья и намотала вокруг запястья, оставляя лошадям достаточно пространства, чтобы они рысью шли рядом с ними. Затем обернулась и протянула руки к Ариель.

─ Иди сюда, малышка. В этой толпе много людей. Хочу, чтобы ты была ближе ко мне, - не задумываясь, Ариель подняла маленькие ручки и Алекс снова подняла ее на руки.

Только когда сестренка оказалась у нее на руках, девушка не спеша направилась к большой палатке. Королевский стражник стоял в нескольких шагах от палатки, развивая королевским флагом.

─ Все участницы! Идите сюда, чтобы разместиться на ночь! На вас выделены места, но палаток мало, поэтому кто первый подойдет, тот первый и получит, - громко прокричал он.

Алекс с ужасом посмотрела на очередь. Здесь уже стояло около тридцати женщин. К тому же только сейчас она заметила за большой палаткой тридцать небольших палаток, разброшенных по двору. Что же, мило со стороны короля позаботиться об участницах, подумала она. Алекс ничего не осталось, как занять место в конце очереди. Как только она встала, услышала за спиной рычание и последующее за ним громкие ругательства.

─ Что ты тут делаешь?

Александра резко развернулась с Ариель на руках и подняла глаза на Василиса. Он был раздражен.

─ Я …я собираюсь зарегистрироваться, чтобы получить палатку.

Изменившись в лице, он протянул руки к Ариель и аккуратно забирал ее у Алекс.

─ Вы спите в замке, - непреклонно произнес он, прижимая к массивной груди Ариель.

В нескольких шагах Алекс увидела Малека, бросающего на них любопытные взор.

─ Палатки выглядят удобными. Ты уже многое сделал для нас …

─ Я не спрашиваю, Алекс. Я приказываю. Вы спите в замке, - он резко повернул голову к главе стражи и прокричал. ─ Малек!

Тут же появился глава стражи, ожидая приказа принца.

─ Да, Ваше Высочество.

─ Забери у нее лошадей, - рявкнул Василис.

─ Да, Ваше Высочество, - он подошел к Алекс и развязал поводья с ее запястья.

Она знала, что люди начали пялиться на них, особенно участницы из очереди, и желала, чтобы Василис говорил потише.

─ Не нужно этого. Нам с Ариель здесь будет удобно.

Василис тяжело посмотрел на нее, сжал челюсть и повернулся на каблуках.

─ Иди за мной.

Он был непоколебим, и она знала, что ей лучше пойти за ним, если хотела избежать сцены. Кроме того, он нес ее сестру, а она не собиралась выпускать Ариель из поля своего зрения.

Ариель выглянула из-за его массивных, накаченных рук и захихикала. Алекс разгадала ее замысел и улыбнулась, зная, что ее сестра сильно волновалась из-за того, что им придется ночевать в замке.

Все поворачивали головы, когда Василис широким шагом пересекал двор с Ариель на руках, а Алекс шла рядом с ним. Она ловила на себе удовлетворенные взгляды Крако и Ортеги. Василис остановился перед огромными дверями, которые медленно открывались.

Из них вышел король с двумя воинами по бокам, и Алекс едва не лишилась чувств. Боже правый. Она думала, что Василис огромен, но король был выше на голову сына и шире на ладонь. Черты его лица были более суровыми, и было просто невероятно привлекательным.

Ее удивляло такое сходство отца с сыном. У короля волосы покороче, чем у сына, но такие же черные, только с единственным отличием - с сединой на висках. Глаза тоже темные, совсем черные. Это она заметила тогда, когда мужчина остановился перед ней и встретился с ней глазами.

Насыщенно черные, пронзительные глаза пробежали от сына к Ариель и Алекс и снова вернулись к сыну. Он не улыбался, но Алекс заметила искорку, теплившуюся в его глазах.

─ Ты вовремя вернулся, сын. Я рад, - он пристально осмотрел Алекс и поднял бровь, снова взглянув на сына. ─ А кого ты привел?

Василис указал кивком головы на одного из стражников, стоявшего рядом с отцом.

─ Пусть приготовят будуар и убедятся, как они разместились. Дайте Хесте знать, куда их поселили.

Алекс подавила крик изумления. Будуар? Он серьезно? Из того, что ей было известно, будуары предназначались для леди в замке, которые использовались ею как личная гостиная и спальня.

Василис вновь повернулся к королю.

─ Отец, эту малышку зовут Ариель, а это ее сестра Алекс, девушка, на которой я собираюсь жениться.

Алекс была ошеломлена, когда Василис повернулся и аккуратно отдал ей Ариель. Она подняла на него глаза, не найдя ответов на его лице.

─ Иди со стражником, - попросил он чуть резковато.

Как во сне Александра кивнула ему. Немного отойдя, услышала, как Василис сказал:

─ Отец, нам нужно поговорить. Сейчас.

Глава 8

Несколько минут спустя Василис приказал всем покинуть тронный зал и следил за отцом, который не торопясь подошел к трону и сел.

─ Значит, ты уже выбрал невесту, - тихо начал его отец.

Василис взял себя в руки. Он не даст сбить себя, неправильно ответив.

─ Да. Нашел.

─ Готов быть верным этой девушке после свадьбы? Навечно, если она выберет обратиться в наш вид?

─ Да.

─ Понятно, - король поднял темную бровь и, растягивая слова в предложение и внимательно наблюдая за сыном, продолжил. ─ Как же сотня женщин снаружи, ожидающих турнира, победой в которой обещана женитьба на тебе?

─ Отмени соревнование, - сказал Василис с резкостью в голосе.

─ Здесь будет бунт, сын мой. Знаешь ли ты, с каких окраин прибыли некоторые девушки?

─ Дай им по золоту за время и беспокойство.

─ Да, я могу это сделать, но представляешь, во сколько это нам обойдется.

Василис разозлился.

─ Меня не тревожит, во сколько это обойдется. Делай – отменяй соревнования. Ты хотел, чтобы я женился, и я это сделаю. Я женюсь на Алекс.

Король кивнул, выражение лица из мрачного стало изменяться в удовлетворенное.

─ Что же. Завтра я объявлю об этом.

Василис вздохнул от облегчения.

─ Спасибо, - и повернулся, чтобы уйти.

─ Подожди, - приказал его отец.

Василис остановился и оглянулся.

─ Она знает кто мы?

16

─ На территории разбойников из засады на нас напали другие ликаны.

─ Значит, эта девушка не боится тебя?

─ Эта девушка – воин. Она ничего не боится.

─ И к тому же очень красива. Ты уже спал с ней?

Василис напрягся.

─ Нет.

Король наклонился и сжал перед собой руки в замок. Черты лица вновь заострились.

─ Сын, ты должен ей рассказать легенду. Если она твоя единственнаяи ты переспишь с ней, то в следующее полнолуние она обратится в одну из нас.

Василис никогда не верил в легенду. Единственное, во что он верил, так это то, что Александра привлекала его, как ни одна другая женщина, и хотел быть с ней и только с ней.

─ Отец, ты знаешь, как я отношусь к этой легенде.

Король поднял руку.

─ Тем не менее, сын мой. Ты же знаешь, что произошло с нашей драгоценной королевой, и должен быть уверен, что Алекс готова.

Василис стал волноваться.

─ Человек превращается в оборотней тогда, когда один из них укусит его в полнолуние. Это единственная легенда, которую я считаю правдивой.

Казалось, король хотел еще что-то сказать, но сжал челюсть.

─ Пусть будет так.

********

Кровать, стоящая в будуаре, была настолько огромной, что на ней могли разместиться четыре мужчины, а Ариель задорно скакала на ней.

─ Девочка, тебе нельзя напрягаться. Лучше больше отдыхай, - заявила Хеста, опускаясь рядом с Ариель. ─ Мы еще не вылечили тебя и ты должна аккуратна, чтобы больше не повторился приступ.

Ариель прекратила прыгать и позволила Хесте увести себя в примыкающую небольшую комнатку.

─ Пойдем. Пора принять ванну.

Алекс благодарно улыбнулась Хесте и, перед тем как покинуть спальню, нагнулась поцеловать Ариель. Она оглядела себя и испытала отвращение. Ей тоже нужно в ванную и поменять одежду, но все, что у нее было собой, это единственная пара брюк, которую продолжала носить, и две футболки – и обе несвежие, так как меняла их в пути.

Стук в дверь. Ее желудок скрутило. Василис! Дергая, она прошла к двери и открыла ее, увидев за ней двух девушек. Одна вкатила столик на колесиках с накрытыми крышками тарелками, а другая несла огромный ворох одежды.

Девушка, катившая столик на колесиках, произнесла:

─ Принц пожелал, чтобы вы с Ариель поели. Он точно не знал, что вы предпочитаете, поэтому приказал мне приготовить множество разных блюд на двоих.

Алекс была тронута. Она подняла одну из крышек, и рот наполнился слюной, едва девушка вдохнула запах сочного фазана. Приподняла еще одну крышку и резко втянула дразнящий запах свинины. На других тарелках был хлеб, овощи и мясной суп. Она улыбкой поблагодарила девушку.

Другая девушка, что принесла одежду, успела разложить ее на кровати. И повернуться к Алекс:

─ Миледи, принц попросил принести вам эти платья. Это платье из кремового атласа для сегодняшнего королевского ужина, эти для сна, а остальные на повседневно, - и робко добавила: ─ Надеюсь, она все вам понравятся.

Алекс открыла рот, рассматривая платья.

─ Они прекрасны, - Александра подняла несколько, заметив маленькие платья и ночную сорочку для ребенка.

─ Это для малышки, - с улыбкой продолжила девушка.

─ Поблагодарите принца от меня. Ему на самом деле не нужно было … - она не смогла закончить, что хотела сказать, потому что была слишком занята тем, что пыталась проглотить огромный ком в горле.

─ Да, я передам ему, миледи.

Когда две девушки собрались уходить, та, что толкала столик на колесиках, повернулась к ней и сказала:

─ Он пожелал, чтобы вы присоединились к нему на королевском ужине, что пройдет в тронном зале на закате. Я вернусь, чтобы проводить вас.

Ошарашенная Алекс кивнула. Когда она осталась одна, то села на край кровати и в изумлении стала разглядывать еду и одежду.

Когда Александра впервые встретилась с Василисом, то думала, что он самонадеянный, несносный дикарь. Однако теперь осознавала, что он был невероятно чарующим, заботливым, великолепным принцем, которого она себе представляла.

С глухим звуком упало ее сердце. Не отдавая себе отчет, она поднесла руку ко рту.

─ Боже мой. Как это случилось? – в пустой комнате дрожащим голосом прошептала Алекс.

Она начала влюбляться в него.

******

Несколькими часами спустя Алекс приняла ванну в огромной медной лохани в примыкающей ванной комнате. После этого как она насухо вытерлась, Хеста помогла ей заколоть волосы так, чтобы они ниспадали волнами вниз, и помогла Алекс одеться в платье из кремового атласа. В тон к платью надела сатиновые туфельки, что были частью подарков Василиса. И ахнула. Они были такими восхитительными.

Хеста завязала шнуровку корсета вдоль спины Алекс и попросила ее повернуться и посмотреть на себя в зеркало. Алекс очень медленно повернулась, улыбнувшись на вздох удовольствия Ариель. Она посмотрела в зеркало и застыла.

Это она? Она … она выглядела по-другому. Более женственной, прелестной, нежной. Александра поднесла руку к вырезу платья и покраснела от своей развращенности, вспомнив невесомые прикосновения губ и рук Василиса к ее коже. Она резко выдохнула и сосредоточилась на своем отображении. Ее взгляд прошел по маленькой талии, обнаженным рукам, по черной тесьме отделки краев платья и глубоко вдохнула через нос. Медленно, повернулась к непривычно молчащей Хесте.

─ Как я выгляжу? – тихо спросила девушка, зная, что Хеста не будет подыскивать слова, чтобы не обидеть. Она скажет ей правду.

─ Девочка, ты выглядишь поразительно. Сердце господина перестанет биться, когда он увидит тебя.

Алекс выдохнула и успокоилась. На сегодняшнем вечере ей хотелось выглядеть красивой для него. Дверь открылась и на пороге остановилась девушка, обещающая проводить Алекс в тронный зал. Ее лицо озарила улыбка.

─ Вы прекрасны, миледи.

─ Спасибо, - робко произнесла Алекс.

Она никогда не считала себя великой красавицей. Все ее мастерство заключалось в силе, оружие, а также в боевых умениях. Впервые в жизни почувствовала себя женственной, и от этого ей было немного неуютно.

─ Вы готовы? – спросила девушка.

─ Да, - Алекс поцеловала Ариель, попросив хорошо вести себя и слушаться Хесту, после чего улыбнулась целительнице. ─ Я ненадолго.

Хеста засмеялась.

─ Девочка, после этого вечера господин не выпустит вас далеко от себя.

Алекс последовала за девушкой, спустившись вниз на два пролета величественных ступеней и пройдя коридор, пока они не подошли к огромным двухстворчатым дверям в тронный зал. С той стороны раздавались звуки арфы и скрипки и громкая болтовня. Мужской разговор. Служанка открыла одну створку и на трясущихся ногах Алекс вошла в комнату.

Тронный зал освещали изысканные массивные канделябры, на верхнем этаже - ряд великолепных балкончиков. В центре комнаты стоял невероятно длинный стол, накрытый шелковыми скатертями. Слуги замки сновали вокруг стола, наполняя хрустальные кубки. Алекс застыла.

А где женщины?

За столом сидели около тридцати стражников, все одетые в свои лучшие воинские наряды. Она сделала неуверенный шаг вперед, выискивая глазами Василиса. Король сидел в одном конце стола, а на другом – Василис, выглядевший одновременно невероятно привлекательно и мощно, как она и запомнила. Он разговаривал с Малеком, который сидел по правую сторону от него, и ее сердце забилось еще быстрее, когда она, стоя там, задумалась, что ей делать дальше.

Василис, словно почувствовав ее присутствие, замолчал и медленно повернул голову в ее сторону. С того места, где она стояла, Алекс заметила, как он замер и медленно опустил кубок. Друг за другом все звуки за столом стихли - все мужские взгляды сошлись на ней. Она не смотрела ни на кого, потому что черные глаза Василиса держали ее в плену. Александра не отрывала от него взгляда, когда принц поднялся и направился прямиком к ней. Оказавшись рядом с ней, Алекс увидела, как он был напряжен: губы стиснуты в тонкую полоску, дергающийся мускул вдоль сильного подбородка. Пристально рассматривал ее внешность, останавливаясь дольше положенного на груди. Когда Василис взглянул ей в глаза, то у нее перехватило дыхание.

17

─ Ты выглядишь потрясающе, - произнес он, его голос был намного ниже, чем она запомнила.

─ Спасибо, - тихо ответила девушка.

Приняв с благодарностью протянутую руку принца, Алекс последовала за ним к огромному столу. Он подвел ее к месту слева от себя, и она присела. Малек улыбнулся ей и она немного нервно улыбнулась в ответ.

─ Добро пожаловать, Алекс, - громко поприветствовал ее король с другого конца стола.

─ Благодарю за оказанную честь присутствовать здесь, - ответила Александра.

─ Это для меня честь, моя дорогая, ведь скоро ты станешь моей невесткой, - он отсалютировал ей кубком и стражники сделали тоже самое, выражая свое согласие.

Алекс застыла. Она еще не сказала Василису об этом и бросила на него сдержанный взгляд.

Король и стражники погрузились в свои разговоры, поэтому Алекс подняла свой кубок и отпила немного вина. Ей никогда в жизни не приходилось пить спиртного, но напиться сейчас ей казалось неплохой идеей.

─ Соревнование отменили, - без предисловий начал Василис. ─ Отец объявит об этом завтра утром, а вечером мы поженимся.

У нее не было слов. Он сжал губы.

─ Это не то, что ты хотела? Ты шла сюда не для того, чтобы биться за мою руку и возможность выйти за меня?

─ Да, но … но, - это было слишком просто. ─ Зачем ты делаешь это? – тихо спросила она.

На его лицо застыла мрачная маска.

─ Хеста творит чудеса своими чаями и травами, и я попрошу ее позаботиться об Ариель даже если ты откажешься выходить за меня, - резко сказал он. ─ Но это решит только часть проблемы. Если ты выйдешь за меня, я сделаю все, чтобы ты и твоя сестра были обеспечены до конца жизни.

─ Зачем? – прошептала она.

─ И мы можем быть женаты лишь на словах, - с неприязнью продолжил Василис. ─ Единственное, что я попрошу, это ночи: когда придет время ложиться спать, ты будешь спать со мной.

Проблемы Алекс решены – а ей даже не пришлось соревноваться с другими женщинами. Ариель получит тот уход, который ей нужен, и шанс на роскошную жизнь, и Алекс больше не придется тревожиться об ее будущем.

Смесь счастья и разочарования потекла по ее венам, но разочарование мешало в полной мере насладиться счастьем. Он жениться на ней только на словах, Василис сам так сказал. Он не хотел делить с ней постель, потому что после свадьбы собирался спать с другими девушками.

Его лицо потемнело.

─ Мы договорились?

Принц был прав. Это все, что ей нужно.

─ Да, - прошептала она.

Василис заметно расслабился и поднял свой кубок, чтобы отпить из него. Ей не хватило духу спросить у него, собирался ли он спать с другими девками. У нее не было права спрашивать это. Этот мужчина дал ей все то, чего она хотела, и для этого ей не пришлось проходить тяжелое испытание. К тому же, с запозданием ей пришла мысль - он искренне переживал за Ариель и должно быть делал для нее.

Слуги стали приносить блюда, жарить ягненка. Алекс не торопясь ела, стараясь не анализировать его чувства к ней, потому что догадывалась, что ответы ей не понравятся.

Она понемногу влюблялась в него и мысль, что он будет с другими женщинами, причиняла ей боль.

─ Тебе понравился ягненок? – поинтересовался Василис.

─ Ммм, да. Спасибо.

─ Ариель понравились те платья и ночная сорочка, что я ей прислал?

Ее лицо запылало от стыда.

─ Ох, да. Василис, мне жаль, что сразу же не поблагодарила за твои великолепные подарки.

Он посмотрел на нее сквозь ресницы:

─ А тебе понравились платья?

Она улыбнулась ему.

─ Да. Они великолепны.

Василис кивнул, на его лице читалось удовлетворение.

─ Алекс, есть кое-что, о чем ты должна знать.

Медленно она опустила вилку и посмотрела на него.

─ Хорошо.

─ Король, стражники и большинство селян – ликаны. Те, кто все еще люди, могут выбрать превращение в любое время, когда захотят. Мой отец, я, стражники – мы поклялись защищать людей.

Она молчала, и он непреклонно продолжил.

─ Несколько десятилетий назад в полнолуние на наш замок напали монстры. Хватило одного укуса, чтобы мы немедленно стали превращаться в оборотней, но все мы отказались следовать за ними и той же ночью уже сражались за наши жизни, семьи, землю - и прогнали их. С тех пор каждое полнолуние замок не спит. С тех пор мы сражаемся, но все меньше и меньше за эти годы, - Василис остановился. ─Я бессмертный, Алекс. На наш замок напали больше двухсот лет назад.

─ Знаю.

Его брови взметнулись вверх.

─ Мужчина, который научил меня всему тому, что я знаю, был очень мудрым и хорошо осведомленным. Мой наставник. Учитель. Он был отцом, которого у меня не было, - произнесла она, ее голос надломился.

─ Он тот, кто рассказал тебе о моем виде.

─ Да.

─ Мне интересно будет послушать про него, - тихо вымолвил Василиса.

Алекс удивилась, что услышала его в шуме и гвалте комнате. Ей казалось, что в тронном зале больше никого нет, кроме них двоих.

─ Мне было восемнадцать, и я шла домой с рынка. Мой отец уже во второй раз женился, и мачеха отправила меня прикупить немного пшеницы. Как бы то ни было, я все еще горевала о матери, умершей пару месяцев назад, и в слезах шла домой. Не хотела, чтобы жители городка видели меня такой, поэтому и выбрала другую дорогу домой. Я шла вдоль узкой дороги и встретила милого мужчину. Он жил в небольшой хижинке в глубине леса. Помню, как мачеха, говоря о нем, называла его желтокожим мужчиной с косыми глазами, - она стиснула губы. ─ Он был другим, но все, кроме меня, сторонились его. Почти каждый день я возвращалась, чтобы повидаться с ним.

─ Он научил тебя сражаться.

─ Да. Я тренировалась с ним шесть лет, но не только этому он научил меня. Я научилась читать и писать. Он открыл для меня философию и астрономию. И … и он рассказал мне о ликанах.

─ Ясно. Он видел одного из нас?

─ Нет, но верил, что они существуют. Поэтому и выковал все мое оружие из чистого серебра, - ее взгляд опустился. ─ Шесть месяцев назад он заснул, но не проснулся. Я была единственной, кто нашел его.

─ Мне жаль.

Она потянула руку к вину, робко улыбнувшись ему.

─ Все в порядке.

─ А твой отец?

─ Умер, когда Ариель исполнился годик.

─ Значит ты, Ариель и твоя мачеха прожили вместе все эти годы.

Она кивнула, не способная выдавить хоть слово.

─ Я буду прав, предположив, что с рождения Ариель ты ей скорее мать, чем сестра?

Алекс не хотела говорить об этом.

─ Да, пожалуйста, давай опустим эту те…

─ Это мачеха изуродовала твою спину, не так ли? – спросил он довольно угрожающим голосом.

─ Да, - она видела, как принц сжал кулак на столе, резко вдыхая через нос.

─ Я не позволю ей так легко отделаться за это.

─ Василис, - произнесла Алекс. – Она мертва. Я … я убила ее в тот день, когда получила королевскую грамоту о королевском соревновании. Я собрала вещи Ариель и свои, и мы тотчас покинули дом.

─ Что случилось? – спросил он, но от Александры не скрылось, как его черные глаза поменяли цвет. На янтарный.

─ Василис, - взяв за руки, позвала его. Он моргнул и опустил глаза к их рукам. Когда поднял пронзительный взгляд к ее глазам, его уже вернули нормальный цвет. ─ Я убила ее, потому что она причиняла боль Ариель. Многие годы я терпела ее побои только потому, чтобы она не обижала Ариель. У Ариель произошел очередной приступ болезни, и малышка не могла остановиться. Тогда мачеха взяла хлыст и направилась к моей сестре. Я налетела на нее и началась драка. Она замахнулась кинжалом в мою сторону, но из-за того, что мы дрались, я заколола ее.

─ Я бы снова убил ее, если она была жива, - произнес Василис, под его опасно мягким голосом скрывалось жестокая правда его слов.

Она поверила ему.

─Теперь все кончено.

─ Да. За начинания.

─ За начинания, - прошептала она в ответ, забирая свою руку из его и поднимая кубок.

Александра точно не знала, за что пьет, но молилась, что за то, о чем она думала.

18

********

Король вышел к группе женщин. Василис и Алекс стояли за ним. Король Драго поднял руку и все участницы замолчали.

─ Я должен сделать объявление. Некоторым из вас может не понравиться то, что я скажу, но выслушайте меня. Я уверен, вы все будете довольно, - он остановился, разглядывая толпу. ─ Сегодня я отменяю соревнование. Мой сын уже выбрал себе невесту.

Низкий, разрастающийся ропот поднимался над толпой и король Драго вновь поднял руку.

─ Мы выдадим всем денег и золота за ваше время и проблему.

─ Да, но это не изменит того, что одна из нас должна была стать коронованной принцессой, - выкрикнул кто-то из толпы.

Алекс вглядывалась в большую группу женщин и пыталась увидеть, кто это сказал.

─ Да, однаиз вас могла бы стать принцессой, а оставшиеся ушли с пустыми руками. То, что предлагаю я вам, не оставит ни кого в проигравших, ведь все вы уйдете домой с деньгами. Денег и золото более чем достаточно на то время, что вы добирались сюда, - удовлетворенное бормотание пробежало по толпе, пока, одна за другой, женщины не зааплодировали.

─ А теперь, - продолжил король, - хочу представить вам Александру. ─ Он жестом попросил Алекс выйти вперед. Её трясло от волнения.

Она знала, что у каждой из женщин здесь есть собственная история, почему участвовать в соревнованиях и понимала их.

Женщины уважительно зааплодировали, и Алекс с облегчением улыбнулась с, на секунду обернувшись через плечо на Василиса. Он смотрел на нее с таким выражением лица, что у нее перехватило дыхание. Собственническим, теплым и гордым.

Глава 9

Следующие несколько часов прошли в подготовке к свадьбе.

Тем не менее, сейчас она выглянула в окно и наблюдала, как прислуга замка разбирает палатки. Отвернувшись от окна, ушла посмотреть как там Ариель.

На огромной кровати спала сестренка, как и каждый день после обеда. Алекс улыбнулась, вспомнив прошлый вечер, после ужина, укладывала Ариель спать. Ей пришлось рассказать три сказки, чтобы малышка, наконец, заснула – сказалось волнение от пребывания в замке. Алекс поцеловала сестру в лоб и проверила кувшин с водой. Воды в нем было мало. Александра взяла его и прошла к двери, но перед тем как уйти, кинула еще один взгляд на Ариель.

Спустившись по величественной лестнице и проходя рядом с тронным залом, она услышала громкие голоса, исходящие оттуда. Недавно служанка говорила ей, что стражники будут праздновать с принцем его предстоящую свадьбу, но Алекс задумалась - нет ли там девушек. Она подавила волну ревности, угрожающую задушить ее. Сжав губы, двинулась дальше от тронного зала и направилась к кухне.

Хеста упоминала, что если понадобится вода, нужно пройти через огромные двери в кухне, что ведут на улицу. Через несколько минут прогулки по огромному замку Алекс нашла колодец. Она поставила кувшин на землю, пока наклонялась вперед и брала веревку, услышала злой женский голос за спиной, от которого девушка подпрыгнула.

─ Я должна была победить в соревнования.

Алекс развернулась и увидела высокую, темноволосую девушку, стоящую у навеса. На незнакомке была неопрятная, грязная одежда, а на голове - грязные и стоящие колом волосы.

Девушка одарила ее недоброжелательным взглядом и на секунду Алекс испугалась. Было что-то странное в ее лице, глазах. Александра нахмурилась, лучше всматриваясь в ее лицо, и ахнула, отпрыгивая назад. Радужки ее глаз поменяли цвет. На янтарный.

─ Ты – ликан, - прошептала Алекс, уставившись на царапины на ее шее.

─ Ах, значит, ты знакома с моим видом, - пророкотала девушка. ─ Ты разрушила все мои планы. И умрешь за это, - и схватила грубой рукой её за шею, оцарапав кожу почти до крови своими ногтями.

Алекс слишком оцепенела от ужаса.

─ Нет.

─ Да. Наконец-то и я могу быть счастлива.

Алекс попыталась сохранить спокойствие.

─ Ты должна понимать, как это дико звучит. Я даже тебя не знаю. Король выдал всем золото.

Незнакомка зло сплюнула на землю.

─ Думаешь, что несколько жалких кусков золота сделают меня счастливой? Я хочу всего. После того ада, в котором я прожила последние два года, я заслужила это.

─ Тебя обратили два года назад? – спросила Алекс, выигрывая время. Ведь кто-нибудь скоро пойдет сюда.

─ Да и предпочла бы смерть, чем жить так, с муравьями, терзающими мое тело день и ночь, царапающих меня, мучащих. Когда я услышала о королевском соревновании, то поняла, что все-таки в моем положении есть что-то хорошее. Ты видишь, что даже в человеческом виде я обладаю невероятной силой и скоростью – и я должна была выиграть! – пронзительно закричала она.

Алекс пробежала быстрым взглядом вокруг, желая найти что-нибудь острое и сделанное из серебра. Ничего! Она вновь посмотрела на девушку. Возможно, ей получится успокоить ликана.

─ Послушай! Мне жаль, что ты потратила время. Понимаю, что ты надеялась выиграть это соревнование, но ты должна знать, что я никого не хотела обидеть. И не просила принца выбрать меня.

Лицо девушки скривилось от боли, когда она подняла руки к лицу и стала скребсти по изможденным щекам ногтями вверх и вниз.

- Я не могу остановить их, они ползают по всему телу! Останови их! Пожалуйста, останови! – отчаянно умоляла незнакомка.

Алекс резко втянула воздух. Эта девушка не злая. Она психически неуравновешенная и ей нужна помощь. Александра сделала шаг к ней.

─ Все … все будет хорошо. Позволь тебе помочь.

Девушка вновь пронзительно закричала и сжала кулаки по бокам, взирая на Алекс с ненавистью и гневом на лице.

─ Тварь! Ты! Это все из-за тебя, теперь я буду счастлива. Моя кожа навсегда будет чувствовать, как кишат личинки, черви и муравьи. Я никогда не избавлюсь от них, кожа всегда будет страдать. Никогда!

Затем произошло два события: девушка превратилась в семифутового ликана, а Алекс в ужасе отскочила.

**********

Василис сделал большой глоток эля. Оглядевшись вокруг, наблюдал, как воины развлекались в свое удовольствие. Скоро он женится и, судя по веселью за столом и смеху вокруг, уже знал, что королевские воины удовлетворены его выбором невесты.

Король Драго рассмеялся, посмотрев в сторону Василиса.

─ Думаю, скоро у Хесты появятся несколько пациентов. Крако один выпил почти целый бочонок.

Василис пытался сосредоточиться на том, что говорил ему отец, но все, о чем он мог думать, была Алекс. Фиктивный брак! Он скривился. Сумасшедший! После того, что случилось вчера в его палатке, не думал, что мог контролировать себя с ней больше. Все же принц не хотел втягивать ее во что-то, к чему она не готова и для чего еще не пришло время. Тем не менее, сделает все, чтобы Александра полюбила его.

Он замер. Любовь? Откуда она взялась?

Его отец сыронизировал по поводу того, как напился Ортега, когда что-то грубо сжало внутренности Василиса. Он опустил кубок с элем, который тут же упал на пол и разбился на тысячу осколков. Василис резко втянул воздух, грубо выругавшись, и, пошатнувшись, встал на ноги.

─ Сын, что случилось?

─ Не знаю, - тяжело дыша, произнес Василис. ─ Я … я чувствую что-то. Матерь божья! Думаю, это Алекс, - резко воскликнул он.

Ошеломленный тем, что настолько сильно мог чувствовать ее везде, Василис с трудом глотнул и дико заозирался вокруг. Что, черт возьми, происходит? Он мог ощущать ее. Чувствовать. В ушах застучала кровь его ликана. Сердце застучало неимоверно быстро от ужаса. Она в смертельной опасности!

Василис откинул голову и заревел, словно выпущенный на волю зверь.

─ Алекс!

Он почувствовал, где она. Недалеко от колодца. Не медля, перекинулся в ликана, перекувыркнувшись в воздухе и сжимая серебряный кинжал в руке, и выпрыгнул за дверь. Отец и стражники бежали за ним в человеческой ипостаси с оголенными серебряными мечами.

Через несколько секунд Василис уже был у колодца и у него едва не остановилось сердце, когда увидел девушку-ликана, которая держала его любимую за шею в нескольких сантиметрах над землей. Алекс хваталась за руки ликанши, задыхаясь.

19

Молниеносно, он прыгнул и опустился на ликаншу, повалив всех их на землю. Принц бросил быстрый взгляд на Алекс, которая сидела на коленях и вдыхала полные легкие воздуха. Затем повернулся к ликанше.

Он схватил ее за шею и сжал, прижимая к ее груди кончик меча.

─ Нет, Василис! – сипло прокричала за его спиной Алекс.

Мужчина почувствовал, как она повисла на его руке, а глаза наполнились слезами.

─ Василис, нет, - простонала она. ─ Это девушка больна. Ей нужна помощь.

Он силился понять, что о чем она говорила.

─ Василис, она психически неуравновешенная, - затараторила Алекс. ─ Ее укусили два года назад, и с тех пор она лишилась рассудка. Мы не можем… ты не можешь помочь ей? – Александра отпустила его руку. ─ Она сошла с ума. Она не злая. Не убивай ее. У бедной девушки помутился рассудок, когда ее обратили, - сказала она, опускаясь на землю, и, спрятав лицо в руках, зарыдала.

Василис застыл. Его мать тоже сошла с ума, а он никогда и не понимал этого? Медленно он ослабил хватку. Ликанша вернулась в человеческий облик, и Алекс схватила разорванное платье с земли и накрыла им девушку, скрывая ее обнаженное тело и грудь.

─ Отведи ее в подвал, - приказал Василис Малеку. ─ Поставь стражника с серебреным оружием на стороже и передай Хесте, что у нее новый пациент.

Медленно, принц повернулся к Алекс и изменился в лице. Ее лицо было напряженным, мертвенно-бледным. Забыв о том, что он в ипостаси ликана, Василис опустился на колени рядом с ней и притянул ближе в свои объятиях.

Сердце защемило от тупой, душевной боли, словно его придавил камень. Во что, какую жизнь втянул ее, подумал он с глубоким сожалением. Она заслуживала лучшего, чем он. Нормальную жизнь. Мужчину, а не зверя.

─ Мне жаль, - хрипло произнес Василис над ее головой.

─ Тебе не за что извиняться. Ты не убил ее, - пробормотала ему в грудь Алекс.

─ Я сожалею не об этом. Мне жаль, что привел тебя в свою жизнь, полную опасностей для тебя.

Она вытерла слезы и подняла лицо к нему, взяв его лицо в свои ладони. Александра выдержала его внимательный взгляд с несгибаемой решимостью.

─ Я не жалею, что собираюсь выйти за тебя замуж. Ты может быть и принц ликанов, но вместе с этим и самый понимающий, милый, заботливый мужчина, которого я знаю, - она остановилась и после поцеловала его в губы на ликаньей морде.

Он замер. За два столетия никто и никогда не целовал его в обличие зверя с такой теплотой.

В этот момент Василис понял. Понял, как сильно ее любит.

Глава 10

Свадьба прошла удачно. Народ встречал их с радостными и счастливыми криками, рукоплеская. Алекс пришла в себя в будуаре, хотя до сих пор думала о свадьбе и том, что произошло за этот день.

Например, платье – подарок Василиса. Оно было восхитительным, спадая объемными волнами белого шелка, украшенным по краям прекрасным узором. Шлейф платья был пятнадцать шагов в длину, а вуаль ласкала лицо. Сам Василис оделся в царственное одеяние принца, и она никогда не нервничала так сильно, когда шла к нему во время церемонии. Если бы не его непоколебимый взгляд, не отрывающийся от нее, Алекс не пересекла и двора.

Внутри у нее все подпрыгнуло, когда она вспомнила свадебный поцелуй. Едва его губы коснулись ее, она чуть не растаяла. Он был теплым, настойчивым и толпа зааплодировала, когда Василис обнял и притянул ее ближе, углубляя поцелуй.

Алекс разглядывала изысканную алмазную подвеску в своей руке, еще один подарок Василиса. Ариель потянула к ней ручку.

─ Можно снова посмотрю на нее? Пожалуйста.

Алекс рассмеялась.

─ Хорошо. Иди сюда, давай оденем ее на тебя, и ты ее немного поносишь, а потом положим ее в коробочку, - она застегнула подвеску на шее Ариель и улыбнулась, когда младшая сестренка рассматривала себя в зеркале.

─ Хочешь немного воды, милая? – спросила Алекс.

Ариель кивнула. Александра подошла к столу, где стоял кувшин, и налила воды в стакан. И отдала его Ариель.

─ Через несколько минут ложись спать, хорошо?

─ Да.

Алекс не могла расслабиться из-за переживаний. Сегодня вечером она будет спать с ним. Не в том смысле, что переспит с ним, как думала, но и эта мысль все же нервировала ее. Александру тянула к нему, и от мысли, что будет спать в одной сорочке рядом с ним, рядом с его мускулистым телом, в нескольких дюймах от себя – к щекам прилила краска, и ей стало жарко. То утро в его палатке всплыло перед ее глазами и сердце забилось как бешеное. Она хотела его и знала, что это взаимно. Переспят ли они сегодня? немного нервно подумала Алекс. Если он захочет, то позволит ему, решила она.

В полдень, когда закончилась церемония бракосочетания, принц напомнил ей, что единственное требование в браке – спать с ним каждую ночь, даже если они фиктивно женаты. Вместо ответа Александра спокойно кивнула, хотя внутри была путаница.

От страсти пекло лицо и она нервно вдохнула.

─ Карла скоро придет, милая. Пора ложиться спать, - сказала Александра. Аккуратно сняла с шеи сестренки подвеску и спрятала ее в коробку на туалетном столике. Ариель успела забраться в огромную постель, когда Карла постучала в дверь и вошла.

Алекс улыбнулась ей.

─ Через несколько минут она уснет. Сегодня малышка умоталась.

Карла улыбнулась ей в ответ и подошла к Ариель.

─ Надеюсь, хватит одной сказки перед тем, как ты заснешь?

Ариель захихикала:

─ Две сказки.

─ Хорошо. Две сказки.

Алекс понравилась Карла. Она хорошо относилась к детям… и была терпелива.

─ Ты хорошо будешь вести себя?

─ Не беспокойтесь. Спокойной ночи, Ваше Высочество.

Алекс было не по себе, потому что еще не привыкла к своему новому титулу

─ Спокойной ночи, Карла. Крепких снов, милая. Увидимся утром, - произнесла она Ариель, наклонившись над кроватью, чтобы поцеловать девочку.

─ Спокойной ночи, Алекс. Люблю тебя.

─ Я тоже тебя люблю.

Она покинула их и спустилась вниз по извилистому коридору в западное крыло, где находилась спальня принца. Замок был настолько огромным, что у нее заняло несколько минут, чтобы добраться до огромных двухстворчатых дверей. Александра глотнула и тихо постучала. Без ответа. Постучала вновь. И снова ничего. Нахмурившись, повернула шарообразную дверную ручку и открыла дверь. Комнату освещали подсвечники, и она ахнула, войдя внутрь этого богатства. Тотчас ее взгляд уперся на его кровать: огромную, как и в ее будуаре, но его возвышалась над землей на пьедестале и скрывалась за пологом из синего шелка.

─ Василис, - тихо позвала она в мягком свете. ─ Ты здесь?

В ответ тишина. Разочарованная, девушка приблизилась к кровати и заметила большую коробку с огромной красной лентой на голубом покрывале. Она подошла к краю кровати и заметила карточку.

На брачную ночь. Василис.

Сгорая от любопытства, Алекс развязала ленту и подняла крышку. Тонкая тканевая бумага накрывала то, что лежало внутри. Девушка, отодвинув ее в сторону, подняла самую красивую сорочку, которую когда-либо видела: длинную, из гладкого чистого шелка с прелестными полосками и окантовкой вокруг лифа. Осознание вины захлестнуло ее. Он столько подарил ей за последнее пару дней, а она – ничего.

Алекс прошла в ванную комнату и переоделась. Выйдя через несколько минут, огляделась. Его до сих пор не было.

Алекс встрепенулась от переживаний, поднимающихся в ней.

Где он?

Спустился ли в тронный зал, чтобы выпить с воинами или … в другой спальне был с молоденькой девкой, которую привел из деревни? Алекс села на край кровать и стала ждать, задумавшись, не пойти ли его поискать или сразу уйти.

Спустя час ходьбы по комнате, сидения и выглядывания в окно, Александра не выдержала и решительно встала. Он с другой женщиной. Где же еще, если она уже столько ждет его. Оскорбленная, девушка начала стаскивать сорочку. Больше не оденет ее. Обнаженная, Алекс направилась к шкафу и открыла ящик комода, где увидела длинную хлопковую сорочку.

20

В этот момент распахнулась дверь, и внутрь стремительно влетел Василис. Александра замерла и с немым изумлением уставилась на него из угла комнаты. Она видела, как он остановился, придерживая дверь, и, заозирался, пока его взгляд не остановился на ней, и девушка не услышала как принц резко, с трудом задышал. Он увидел ее!

Молниеносно, Александра выхватила сорочку из ящика и прикрыла ею тело. Не произнося ни слова, принц захлопнул дверь за собой и двинулся к ней, снимая с себя оружие и тунику, швыряя все на пол. Обнаженный по пояс, он остановился перед ней и выхватил из ее рук одежду, отбросив ее за спину. Его страстный, полный желания взгляд пожирал ее обнаженную грудь, после чего опустился ниже – на центр ее чувственности. Алекс не шелохнулась.

─ Не прячься, - раздраженно прохрипел он, притягивая ее к себе.

Поцелуй Василиса был грубым, но она ответила на него, зарываясь пальцами в его темные волосы. Чувства стали сжигать ее яростней, когда мужские руки обняли за талию и прижали к уже твердому члену. Колени Алекс задрожали, и со всей страстью, что в ней уже горела, она вернула поцелуй.

Однако его быстро разорвали, не дав стать более глубоким и страстным, - Василис положил руки на плечи и отодвинулся от нее. Он смотрел на нее с таким голодом на лице, что ее ошарашило, что так влияет на него.

─ Почему ты остановился? - напряженно спросила Александра.

─ Хочу быть уверен, что это то, чего ты желаешь.

Алекс, тихо выдохнув, вздрогнула. Он был с другой женщиной и хотел знать, согласна ли она с тем, что он никогда не будет принадлежать ей! Унижение и гнев будто окатили ее холодной водой. Не задумываясь, Александра замахнулась, но Василис был быстрее и перехватил ее руку прежде, чем она ударила.

─ Черт возьми, женщина! Что произошло с тобой? – зарычал он.

─ Где ты был? – спросила Алекс.

Его дыхание стало затрудненным, и Василис нахмурился, на мгновение смутившись.

─ Скоро взойдет солнце. Где ты был все это время? – ей было противно от того, что произнесла эти слова с ревностью, но не могла удержаться от этого. Она не хотела делить его ни с кем другим.

Он нахмурил брови и сжал губы.

─ Я был с Катей.

Алекс почувствовала, как подогнулись колени. Рукой попыталась оттолкнуть его руки, объятия, но у нее ничего не получилось.

─ Какая по счету из твоих любовниц эта Катя?

Его лицо потемнело.

─ Катя – ликан, которую ты просила не убивать.

─ Ох, - тихим голосом ответила она.

Пристыженная, ее гнев смыло под его взглядом, и Александра не могла поднять глаз выше его груди.

─ Несколько часов назад, когда я шел к тебе, меня перехватила Хеста, - начал объяснять Василис. ─ Из-за Кати, которая сбежала из стаи ликанов в горах, которая нам рассказала кое-что: где прячутся, сколько их в стае, - остановился он, тишина оглушала. ─ Александра, - тихо прошептал. ─ Посмотри на меня.

Медленно она подняла голову и их глаза встретились.

─ Мне жаль, Василис. Я ... я думала…

Он скривился.

─ Я знаю, о чем ты подумала, - принц пробежал темным, страстным взглядом по ее обнаженной груди, прежде чем вернулся к ее глазам. ─ И не виню тебя, но это моя репутация в прошлом, до встречи с тобой. Сейчас же единственная девушка, с которой я хочу быть, это ты, черт возьми.

Александра открыла рот и выдохнула, не зная, как удержаться.

─ Тогда будь со мной, - прошептала Алекс.

Он выглядел заметно потрясенным, вглядываясь в ее глаза.

─ Что ты сказала?

─ Я хочу, чтобы ты занялся со мной любовью, - нежно произнесла девушка.

Страсть вспыхнула на его лице, и Василис немедленно поднял ее на руки и отнес на кровать. Опустил на кровать и отошел, не отрывая взгляда от нее, сдирал последую одежду с себя. Алекс не могла отвести глаз от него, пожирая взглядом каждый дюйм его манящего тела. Когда она опустила взгляд к его мужскому достоинству, толстому, длинному, стальному, она покраснела. Все в нем было мужественным, сексуальным и сильным.

От нее не укрылась предательская смешинка в его глазах, когда он вернулся к кровати и растянулся рядом с ней. Голодным взглядом пробежался по ее обнаженному телу. Из-за неожиданной вернувшейся робости она кинулась закрывать грудь руками, но Василис остановил ее нежным прикосновением.

─ Не надо. Я хочу видеть тебя. Ты прекрасна, Александра. Намного прекрасней, чем ты полагаешь.

Медленно, он опустил голову и проложил дорожку из горячих поцелуев вдоль ее плеч, рук, груди. Она прикрыла глаза и растворилась в моменте. Его губы на ее коже возносили ее к небесам, и тело интуитивно реагировало на его прикосновение.

Он провел рукой по ее плечу, руке, плоскому животу, сорвав с ее губ тихий стон, глаза девушки до сих пор были закрыты. Алекс вся трепетала, когда он провел рукой по животу вниз к бедру, а затем к коленке.

И от неожиданности вскрикнула, открыв глаза. Его рука была на ее холме, нежно касаясь его. Она часто задышала и повернулась, уткнувшись лицом в его шею, вдохнув его мужской аромат и зажмурившись, когда он продолжал сексуальное исследование.

Чувствуя, что так надо, Алекс развела ноги. Василис провел руку дальше и стал ласкать ее самое интимное место. Александра застонала, покусывая нижнюю губу, когда тянущая боль пульсировала и росла в ее чреслах. Его пальцы скользили над ее влажным лоном, обводя по краю, растягивая, пока не погрузил пальцы в нее, отчего она откинула назад голову и высвободила удушливый вздох.

Она сжала их и задрожала от спазмов, впиваясь ногтями в его спину, снова и снова содрогаясь от наслаждения, омывающее ее тело. Алекс чувствовала себя истощенной невероятными спазмами, накал чувств от которых пошел на спад. Александра не верила, что это произошло с ней. Это было так неожиданно, словно волна за волной омывала ее, раскачивая взад и вперед на волнах океана наслаждения.

Он вытащил палец, скользя рукой вверх по ее телу, до груди, которая идеально легла ему в ладонь. Затем его рот опустился на ее, и она обняла его руками, целуя. Василис что-то прошептал ей низким, хриплым голосом, накрыв ее своим телом, отчего из губ Алекс сорвался стон. Протиснул коленку между ее ножек. Инстинктивно, она развела их еще шире и почувствовала его твердый член, прижимающийся к ее влажному лону. Александра знала, что он сейчас сделает, и собралась, зная, что будет больно только на краткий миг.

Василис оторвал свою голову от ее груди и посмотрел на нее, едва сдерживая желание. Она затерялась в глубинах его глаз. Он нашел ее вход и погрузился глубоко в нее.

Ослепляющая, горячая вспышка пронзила ее, когда любимый растянул и наполнил ее. Она откинула голову назад, едва сдерживая крик в горле. Почувствовала, как Василис резко застыл, и взглянула в его лица.

Он рассматривал ее с собственническим блеском в глазах.

─ У тебя никого не было, - хрипло заявил мужчина.

Все, что она могла сделать, так это покачать головой, чувствуя, как боль спадает.

─ И никогда другого не будет, - резко произнес он со смесью гордости и желания на лице.

Александра охнула, когда мужчина начал двигаться. Сначала вышел, а потом медленно вошел внутрь. Ее тело поймало его ритм, и вскоре она двигалась с ним в едином танце страсти. Его движения стали более настойчивыми, и в ответ Алекс затрепетала. Ей казалось, что воспарила выше и выше к небесам, где нашла освобождение.

Все неожиданно, она разбилась на миллион осколков, когда волна за волной наслаждения омывало ее, и она закричала от оргазма, накрывшего ее в последний миг этой ночи.

Василис внезапно замер, откинув голову, и зарычал от облегчения, изливая свое семя в ее чрево.

В тишине он лежал на ней, руками упираясь по бокам от нее, чтобы не раздавить ее своим весом, их тяжелое дыхание медленно приходило в норму. Спустя несколько секунд Василис перекатился на бок и свободной рукой прижал ее ближе к себе.

Александра прикрыла глаза и изумилась ощущениям в теле. Она вся горела, а сердце переполняли чувства. Это любовь, поняла она. Должно быть, если он был способен заставить ее ответить с такой же силой на его прикосновения.

21

─ Помнишь, недавно ты спрашивала, почему я хочу на тебе жениться? – спросил принц.

─Да. Помню, - тихо ответила Алекс.

Василис повернулся к ней и посмотрел ей в глаза.

─ Я люблю тебя, Александра. Люблю с первого взгляда, когда увидел тебя, стоящей на том камне и целящейся в меня.

Его заявление наполнило ее радостью и восторгом, всматриваясь в его невероятно привлекательное лицо. Он любил ее. Ей было тяжело в это поверить.

─ Скажи что-нибудь, - продолжил любимый, в его тоне скрывалось отчаяние. – Хоть что-нибудь. Скажи мне, что останешься со мной навсегда. Скажи, что тоже любишь меня. Скажи, что я не сумасшедший, считая, что такая прекрасная девушка, как ты, могла полюбить монстра, как я.

Медленно, она приподнялась на локте и посмотрела вниз на него. Алекс положила руку на его щеку и в ее глазах горела и перетекала к нему любовь, которую девушку испытывала. Его лицо осветилось надеждой.

─ Я останусь с тобой навсегда, - медленно начала она. ─Я люблю тебя. И ты не сумасшедший.

Он поднял руки и взял ее лицо в ладони, оторвавшись от кровати и притянув ее голову.

─ Я люблю тебя, - пробормотал Василис, покрывая поцелуями все ее лицо. ─ Боже, как я люблю тебя.

Она выскользнула из-под него, в ответ от него услышала рычание. Он вновь возбудился, и Алекс тихо удивленно выдохнула, когда Василис втиснул руку между ними и направил свой член в нее. Лицо его потемнело от страсти и ее сильно встряхнуло от взгляда желания на его лице, когда немного погрузил твердую головку в раскрытое лоно.

После чего, изменившись в лице и проводя руками по ее телу, обнял за талию и перетянул на себя, опустив на себя, насадив на себя. Алекс громко вскрикнула, откинув голову, когда натиск сильного желания прошел через ее тело. Действуя по наитию, сжала мышцы лона вокруг него и посмотрела, как его лицо изменилось под чистым желанием.

─ Так глубоко, - хрипло прошептала Алекс.

Он заскрежетал зубами, прикрыв глаза и стиснув губы. Руки на талии напряглись. Василис ненамного поднял любимую над своим возбужденным членом и опустил ее вниз. Чтобы она поняла, что он хотел от нее, ему пришлось снова повторить эти движения. Поднимаясь и опускаясь, ее темп увеличился, и мужчина откинул голову на подушку и, зажмурив глаза, зарычал. Его руки плавно поднялись к ее груди. Она стала двигаться быстрее, упираясь ему в грудь, и оба они одновременно кончили, оставляя друг друга истощенными и пресыщенными.

Александра опустилась на него, вдыхая воздух.

Глава 11

Алекс проснулась в пустой кровати, но она ожидала этого. Ночью Василис объяснил ей, что каждое новолуние замок готовится к возможному нападению.

Она тут же забеспокоилась, но он успокоил ее, сказав, что за последние пятьдесят лет не было ни одного нападения. Ликаны с гор знали, что замок хорошо защищен воинами-ликанами.

Александра поднялась с кровати и надела костюм для верховой езды, который Василис попросил сложить аккуратно в один из ящиков комода. И лишь на секунду нахмурилась, вспоминая просьбу принца не покидать земли без него. Ему не о чем беспокоиться, решила она. Утром девушка вывела лошадь на короткую прогулку, немного покатавшись, а потом проведет весь день с Ариель. Кроме того, Василис был занят в тронном зале с отцом и воинами, планируя и организуя защиту ночью, когда поднимется полная луна.

Она с предвкушением ждала верховой прогулки на черном коне. Алекс неделю провалялась в повозке и соскучилась по свободе, которую испытывала, когда неслась вперед на коне.

Тридцать минут спустя выехала в поля, что пролегали недалеко от деревни около горы. Ветер в лицо и солнце в спину успокоили ее встревоженные ощущения. С прошлой ночи она стала по-другому все чувствовать. У нее не было объяснения этому, но ее слуху и обонянию открылись новые вещи.

Как нелепо, посмеялась девушка про себя, натянув поводья. Этому существовало множество объяснений, и Александра предпочла поверить в случайное стечение обстоятельств.

Алекс нахмурилась. Из ее головы вылетели все мысли, едва волосы на затылке стали дыбом. Резко обернувшись, увидела лишь пустые поля, но все равно оставалась напряжена. Почему ей кажется, что кто-то преследует ее?

Спину продолжало жечь, покалывая, чье-то упорный взгляд. Наклонившись к лошади, Алекс бросила ее вскачь. Она обернулась и вскрикнула, увидев черную тень на дальней границе полей, которая уменьшала расстояние между ними. Наездница низко нагнулась к коню и прищелкнула языком, отдавая зверю команду бежать быстрей. И тут же повернулась и, не сдержавшись, ахнула от страха. Черная тень была почти за ней. Огромный черный волк. Алекс закричала.

─ Быстрей, мальчик, быстрей, - умоляла она своего коня, но это было уже не нужно: волк бежал сбоку от нее.

Александра глянула вниз и нахмурилась. Зверь казался знакомым и, приблизившись к нему, к необъяснимому удивлению, поняла, что не боится его. Неужели Василис?

Этот волк издал странный звук, и она открыла рот от удивления. Любопытная смесь собачьего лая и рыка. Алекс посмотрела на него и увидела, как он мазнул по ней взглядом и сделал какое-то интересное движение – словно кивнул. Алекс натянула поводья, останавливая своего грозного коня.

Сердце ее бешено стучало в груди, когда она спрыгнула с лошади. Волк остановился и без движения застыл перед ней, взирая на нее своими янтарными глазами. Следом за этим Алекс резко втянула воздух, когда зверь превратился в высокого, мускулистого Василиса. Обнаженного. Ее сердце забилось в груди. Она не обратила внимания на его сжатые по бокам кулаки – явный признак того, что он зол.

─ Я запретил тебе в одиночку кататься на лошади, - принц практически рычал на нее. ─ Черт возьми, женщина, ты не понимаешь, что везде опасно?

─ Я … мне жаль, но неужели ты серьезно? Что могло случиться? Оглянись, здесь ничего нет, кроме бескрайних полей.

Он скривился.

─ Ты не видела, как я нагнал тебя?

Александра прикусила нижнюю губу. Василис был прав. Он двигался невероятно быстро и любой другой ликан с дурными намерениями легко мог бы ее поймал.

─ Мне жаль, - тихим голосом произнесла она.

С мрачным выражением на лице, он дотронулся до нее и притянул в свои объятия, крепко сжимая.

─ Ты не понимаешь, как я буду жить оставшуюся бессмертную жизнь без тебя? Если такое случится, я проткну грудь серебром.

─ Прости, - повторила Алекс ему в грудь. Принц поцеловал ее в макушку, и она обняла его за талию, прижимаясь.

От нее не укрылось, как он замер. Алекс подняла лицо и посмотрела на него.

─ Что случилось? – девушка видела, как потемнело его лицо от страстного желания, как его взгляд пробежался по ее лицу. Она встала на носочки и ее губы приглашающее раскрылись.

Со странным рыком Василис опустил голову и поцеловал ее, руки теснее прижали женское тело к нему. Алекс выдохнула ему в губы и прижалась к его эрекции.

Низкий стон зародился в его горле, и Александра открыла рот, чтобы их языки сцепились и переплелись. Осознала, что могла вечность целоваться с ним. В его руках она чувствовала себя единой, цельной и ей не хотелось потерять этого ощущения.

Поэтому сильно удивилась, когда почувствовала, как он опустил ее на землю. Она обняла его за плечи и посмотрела ему в лицо. Василис смотрел с напряжением, рот вытянулся в тонкую ниточку: видно, что он что-то сдерживал внутри. Несмотря на солнечный свет и тепло, Алекс дрожала. Ее личное солнце приподняло юбку, и она прикрыла глаза, доверяясь ему. Потому что любила.

Огрубевшей рукой, принц задрал юбку к талии и схватил ее нижнее белье, разрывая с ее нежно-шелковых изгибов, и прикоснулся к ней.

Алекс втянула воздух от наслаждения.

─ Ты готова для меня, - хрипло произнес Василис.

Она не знала, о чем он говорит, но это ее не волновало. Алекс раздвинула ноги и зажмурилась, хватая его за плечи.

─ Сделай это сейчас, - хрипло произнесла она.

Без слов он накрыл своим телом и глубоко погрузился в ее лоно. Мышцы узкого, тугого, облегающего влагалища обхватили его немаленький размер, и Алекс начали двигаться с ним в унисон.

22

Его руки скользили по ее попе и сильно сжали от страсти. Александра вновь ускорила движение, теряя контроль, и выгнула шею, задыхаясь от оргазма. Ее тело взорвалось от острого наслаждения за секунду до того, как он зарылся лицом в ее шею и зарычал от своего освобождения.

Несколько минут они лежали так, восстанавливая затрудненное дыхание, пока мужчина медленно не поднял голову и не посмотрел сверху вниз на любимую.

─ Никогда больше не покидай земли без меня, - хрипло, с небольшой грубостью попросил Василис.

─ Я… не буду, - пообещала она.

Он встал, помогая ей подняться, и расправил на ней юбку. Она с удовольствием рассматривала его великолепную наготу и улыбнулась.

─ Почему-то мне кажется, что ты не устроишь в городе бесплатный показ своей мужественной красоты.

Его губы скривились в сухой усмешке.

─ Когда понял, что ты уехала кататься на лошади, я последовал за тобой на своем коне. Знал, что ты уже далеко, а я очень беспокоился о твоей безопасности, то оставил лошадь с одеждой за деревней.

Александра опустила взгляд на свою одежду для езды.

─ У меня нет ничего, чтобы дать тебе.

Принц пожал плечами.

─ Не важно. Я вернусь в волчьей ипостаси и оденусь, когда дойдем до наших покоев. Пошли.

Василис перекинулся в массивного, черного волка. Прежде чем забраться на лошадь, Алекс нагнулась над ним и пробежала рукой по густой черной шерсти. Он запрокинул голову назад и, рыкнув, мазнул мордой по ее руке и лизнул ее. Она, улыбнувшись, забралась на лошадь и они бок-о-бок поехали назад.

Глава 12

Позднее вечером, гуляя и играя с Ариель во дворе, Алекс на пару минут увиделась с Василисом. Ее сердце отбивало ритм, когда наблюдала за его впечатлительной фигурой, облаченной в костюм воина, направляющейся прямиком к ней. Во всем проскальзывало напряжение.

Он с улыбкой поздоровался с Ариель, после чего повернулся к своей жене с серьезным выражением глаз.

─ Сегодня я не приду в наши покои.

─ Знаю.

─ Оставайся в будуаре с Хестой и Карлой.

─ Хорошо.

─ Увидимся на рассвете.

Не говоря ни слова, он притянул ее за плечи и поцеловал. После того как любимый отпустил ее, Александра с изумлением посмотрела на него.

─ Будь осторожен, - попросила она.

Несколько часов спустя Алекс сидела в будуаре, выглядывая из-за окна. Скоро должна взойти полная луна, подумала она, поднимая глаза к ночному небу. Она соврала бы себе, если не призналась, что переживает. Несмотря на заявления Василиса о том, что нападение маловероятно, девушка не могла подавить изводящий страх, что нет в жизни ничего постоянного.

Она перевела взгляд на спящую Ариель. Хеста дала ей немного успокоительного. Как и всем человеческим детям, объяснила целительница. Никто из взрослых – ни люди, ни ликаны – не хотели, чтобы дети видели то, к чему еще не были готовы.

Во всем замке затрубили в трубы, и Алекс в ужасе подпрыгнула.

─ Что случилось? – спросила она, бросая острый взгляд на Хесту и Карлу. Они обе выглядели изумленными.

─ На замок напали, - прошептала оглушено Хеста.

Алекс замерла.

─ Что? Что ты имеешь в виду?

─ Девочка, мы не слышали этих труб больше пятидесяти лет.

Страх побежал по венам.

─ Василис говорил, что нападение маловероятно. Сказал, что на замок не …

─ Успокойся, милая! Мы готовы к этому.

Алекс отбросила сковывающий страх и бросилась к ящику шкафа. Быстро подняла огромную крышку и выхватила оружие. Александра прицепила меч к поясу, засунула кинжал за пояс брюк и перекинула лук и колчан со стрелами за плечи. Обернулась и вскрикнула, увидев Хесту и Карлу в обличие ликанов.

Что если Хеста неправа? Что, если они не готовык нападению? Она задушила полный страха всхлип. Что, если Василиса ранили, или, того хуже, убили?

Ее взгляд, полный слез, опустился на Ариель и ноги ослабли. Боже мой! Ариель! Что она будет делать, если Ариель ранят, или еще хуже? Алекс даже не могла представить это «еще хуже».

Она услышала крики, рычания, грохот, поднимающиеся за окном на территории замка, и ее дыхание стало вырваться короткими урывками. Рычание с приближением нарастало, становилось громче.

Началось нападение на замок. В оцепенении Алекс смотрела, как Карла подняла с кровати Ариель и метнулась с ней в ванную комнату.

─ Куда ты ее потащила? - закричала Алекс.

Хеста опустила когтистую лапу ей на руку и взглянула вниз на нее.

─ У нас есть секретные туннели, выходящие за пределы замка и деревни. Люди и дети спрячутся там, пока не закончится битва. Пойдем, девочка. Мы должны пройти в безопасное место.

Алекс последовала за ликаном-Хестой в ванную и увидела, как Карла надежно прижала Ариель к своему бедру, пока свободной рукой оттягивала рычаг на стене. Панель открылась и перед ними разверзлась тьма. Карла схватила подсвечник и исчезла в темноте с Ариель, мягко подталкиваемой девушкой.

Александра вскрикнула, метнувшись в пустоту, и вгляделась внутрь. Свет от огня свечей Карлы отдалялся, но Алекс могла разглядеть каменные ступени, уходящие вниз. Она обернулась и уставилась на Хесту, которая держала другой подсвечник.

─ Пошли. Мы должны спрятаться. Господин с воинами защитят нас, - прорычала Хеста.

Алекс не шелохнулась. Василиса до сих пор не было.

─ Насколько безопасны туннели?

─ Не беспокойся. За прошедшие двести лет во всех битвах никто не нашел их.

Алекс решилась.

─ Идите. Защитите Ариель ценой своей жизни. Я найду Василиса.

─ Ты с ума сошла, девочка! Сюда идут ликаны, которые могут обратить тебя ко тьме.

─ Серебро защитит меня. Идите! Отведите Ариель в безопасное место.

Хеста выглядела так, словно хотела поспорить, но крепко стиснула челюсти.

─ Да. Я отведу твою сестру в безопасное место и защищу ценой жизни, дитя. Удачи.

Алекс кивнула и проследили за тем, чтобы Хеста, пригнув голову, исчезла в темной пустоте, и закрыла за ней панель. Зашептала небольшую молитву, прося о том, чтобы все дети на территории замка были в безопасности в тайном месте.

Алекс глубоко вдохнула и покинула будуар, выбегая в коридор. И замерла. Стоящий перед ней ликан рычал на нее. Александре захотелось, чтобы перед ней был один из воинов или селян.

─ Ах, какое прекрасное дополнение к нашей стаи. Ты быстро станешь близка к нашему вожаку. Лорд Балказан нуждается во вливании новой крови, - прорычал он зловещим голосом.

Теперь она точно знала, что это не ликан Василиса – враг, пособник Балказана. Замахала мечом перед собой, желая отогнать страх и встретить его с напускной смелостью, которую даже не испытывала. Это не бой с разбойником. Этот человек – ликан, обладающий скоростью и силой, которым она не могла противостоять.

Он медленно наступал на нее, и Алекс подняла меч, крепко сжимая его.

─ Назад, чудовище.

─ К тому же храбрая красавица. Лорд Балказан будет доволен, заполучив тебя в свой гарем. Мне кажется, ему понравится приручать тебя, ведьма. В тебе есть огонь, - он произвел отвратительный звук. ─ Его последняя «игрушка» - хныкающая, слабая девка. Сумасшедшая, постоянно царапающая себя и пытающаяся заколоть себя серебром.

─ Катя!

─ Ах, так ты знаешь ее. Прекрасно. Расскажи мне, где она. Мы здесь по одной причине – убить ее. Понимаешь, лорд Балказан не хочет, чтобы она выдала его секреты.

─ Нет! – Александра снова замахнулась мечом, приняв более удобную стойку. Серебро защитит ее, если она успокоится и сосредоточится на цели, которую может выполнить. Хироши научил ее вдребезги разбивать рукой толстые планки дерева. «Я сделает это»,- повторила она с большей уверенностью, чем чувствовала. ─ Я не боюсь тебя.

Он сделал еще один шаг к ней, а затем вздрогнул, вскинув голову и принюхиваясь. Неожиданно выражение его лица изменилось, и злой ликан угрожающе зарычал.

─ Вижу, что опоздал. Как жаль. Лорд Балказан насладился бы твоим телом. Очень плохо, что придется тебя сейчас убить, - он выхватил серебряный кинжал из-за пояса брюк и поднял его, прыгая на нее.

23

У Алекс не было времени разобраться в его странных словах. Она сразу упала на колени и заметила, как враг пролетел над ее головой и приземлился позади нее. Подчиняясь молниеносным рефлексам, вскочила, волчком развернулась и вонзила меч ему в спину. Он закричал от изумления, падая на землю. На пол уже приземлился мертвый мужчина, коим когда-то был ликан.

Ей нужно найти Василиса. Подумав о нем, она испытала огромную волну чувств, ударивших в живот. Она … она ощущала его. Чувствовала. Он был в тронном зале, сражаясь с тремя ликанами. На краткий миг ошеломленная информацией, промелькнувшей в сознании, Алекс помчалась вниз по лестнице. Казалось, что сердце стучало в горле, пробегая мимо кухни в главный коридор. Она остановилась перед дверями тронного зала. Не раздумывая, распахнула их и вбежала внутрь, безумным взглядом стала выискивать Василиса.

И застыла, увидев, как три ликана наступают на Василиса, держа перед собой мечи. Они загнали его в правом угол зала. Александра закричала. Василис бегло взглянул на нее и свирепо зарычал:

─ Алекс! Беги!

Она опустила меч и выхватила лук и одну из стрел. Один из трех ликанов зарычал и прыгнул на нее, когда крик Василиса поднялся к стропилам. Алекс выпустила стрелу и ликан попятился.

Она собиралась выстрелить еще одной стрелой, когда сильная сжигающая боль побежала по ее венам. Алекс ахнула, пошатнувшись. Лук упал к ее ногам. Александра в изумлении подняла глаза на Василиса, сражающегося с напавшим на него ликаном. С к