Акция на планете смерти (СИ)

Владимир Александрович Андриенко

ГЛАВА 1. Опасное задание

ГЛАВА 2. ПЛАНЕТА АЛЬТУР

ГЛАВА 3. БАЗА

ГЛАВА 4. МАДЛЕН

ГЛАВА 5. ПОБЕГ

ГЛАВА 6. КОСМОДЕСАНТНИКИ

ГЛАВА 7. СНОВА В ЛЕСУ. ТУЗЕМЦЫ

ГЛАВА 8. ГДЕ "ГРЕМИТ ДЫМ"

ГЛАВА 9. ЛОВУШКА

ГЛАВА 10. КАЗИМИР ДУШИНСКИЙ

ГЛАВА 11. КОСМОПОРТ

ГЛАВА 12. СРАЖЕНИЕ В КОСМОСЕ

ЭПИЛОГ

Спасибо, что скачали книгу в бесплатной электронной библиотеке Royallib.ru

Все книги автора

Эта же книга в других форматах

Приятного чтения!

Владимир Александрович Андриенко

Андрей Куркин

Акция на планете смерти

ГЛАВА 1. Опасное задание

Капитана Алана Грейга перевели в военный флот Звездной Федерации Земли. Причем это произошло неожиданно, когда он уже престал надеяться надеть почетный и престижный мундир военного космолетчика.

Но еще большей неожиданностью стали звание майора Звездного Флота и должность старшего офицера на крейсере "Покоритель Галактики", и тем более, этот вызов к грос-адмиралу Сейму. Такой чести, как личная аудиенция, удостаивался далеко не каждый адмирал флота ЗФЗ.

Алан одел только что сшитый, за счет командования, черный мундир военного космического флота с золотыми эполетами майора. Знаки Федерации сверкали на новой черной ткани подобно звездам, рассыпанным по полотну космоса. Парадная шпага с рубином была прекрасным дополнением к его форме. На высокой фуражке красовалась комета — знак принадлежности к Первой эскадре ЗФЗ.

Грейг прибыл на командорском флаере в штаб Флота. Громадное здание с высоченными колонами, и крышей в виде носа устремившегося ввысь космического корабля символизировало для множества выпускников школ космического резерва — предел карьерного роста. Попав сюда можно было с уверенность смотреть в будущее.

Почетный караул у входа отсалютовал ему, простому майору, словно министру из состава правительства. Это ещё больше удивило Алана.

Его сразу проводили в кабинет командующего флотом ЗФЗ.

— Майор Грейг, гросс-адмирал ждет вас! — двери кабинета распахнулись.

Алан впервые увидел первое лицо флота Федерации, господина Франклина Далласа Сейма, до этого он знал его лишь по видеоизображениям.

Адмиралу было уже восемьдесят пять лет, но с первого взгляда чувствовалась выправка космодесантника. Он, как часто слышал Грейг, не имел ни одного искусственного органа и вообще не посещал центры корпорации "Жизнь".

— А, майор, я жду вас. Вы довольны своей новой должностью? — адмирал шагнул ему навстречу и пожал руку.

— Да, мой адмирал. Это мечта любого офицера.

— Но это не предел. Можно стать и командиром крейсера.

Алан молчал. Он, не зная, шутит адмирал или нет. Стать командиром "Покорителя Галактики" — Флагмана Первой эскадры! Это, без сомнения, лучший корабль Федерации. Конечно "Покорение" не линкор, а всего лишь крейсер, но созданный с использованием самых современных технологий. Этой чести добивались заслуженные вояки, увешанные орденами, и не обойденные вниманием Высокого Совета. А он, еще неделю назад капитан торгового флота, год подававший рапорты о переходе в военный, хоть с понижением звания. И все его рапорты оставались без ответа. Да и мало ли было таких как он? Тысячи по всем планетам Федерации. Ведь служба в военном флоте ЗФЗ сулила офицеру немалые материальные выгоды помимо почета.

— Удивлены? — адмирал улыбнулся. — Вижу — удивлены. Как вы знаете: командир крейсера погиб в бою с пиратским флотом, и место пока вакантно. Капитан-полковник Смитсон из главного управления лишь временно выполняет обязанности командира корабля. И ему уже не терпится вернуться к своей кабинетной работе.

— Но я… Почему я? У меня нет опыта командования кораблями подобного класса. Я командовал лишь…

— Я знаю вашу биографию, майор. Садитесь.

Алан опустился в удобное кресло.

— Разговор будет долгим. Я давно подбирал кандидатуру офицера, способного выполнить это задание… — адмирал замолчал и внимательно посмотрел на Алана.

— Задание? — удивился Грейг.

— Да. Группа для его выполнения уже набрана. Но ей нужен командир. И я выбрал вас.

— Так значит все то, что я получил…

— Всего лишь аванс за вашу работу. Будущую работу. И согласитесь, что аванс довольно щедрый.

— А в случае моего несогласия?

— Есть расклад и на этот случай. Но вначале подумайте о том, что в этой жизни все мечтают о карьере, славе, успехах. А все ли получают это? Некогда могущественный военный флот ЗФЗ уже давно не контролирует ситуацию и не охраняет звездные пути. Появились сильные королевства, такие как Утремер и Мелия, и государства, такие как Илинийская республика. Они давно перегнали нас в развитии и, особенно по части военных технологий. Наш флот только груда старой рухляди, где есть всего несколько кораблей новых конструкций. Кораблей, которые могут выиграть настоящую звездную баталию. А у Мелии и Утремера таких кораблей сотни! Но мы живем на территории ЗФЗ и приходиться считаться с реальностью. И много ли таких, кому выпадет четь хотя бы служить на этом корабле, а не то, что им командовать?

— Нет. Безусловно, не много…

Адмирал махнул рукой, прерывая его.

— Не немного, а очень немного. Майор, все полученное вами превратился в мираж, если вы откажетесь. И я подумаю, что ошибся в вас. Ясно?

— Вполне.

— Тогда к делу, — он подошел к голографической огромной карте, и, набрав на пульте нужную комбинацию, высветил одну из окраин зоны человеческого расселения.

Алан бывал там. За миссию на одной из планет он и получил орден Солнца.

— Знаете эти места, не правда ли?

— Да, я участвовал в спасении людей с нашей базы на Гибосе, когда к делу привлекли офицеров гражданского флота.

— Так вот, по нашим данным на планете Альтур, недалеко от Гибоса, есть секретная база.

— Звездного Королевства Утремер? Звездных Баронов?

— Это вам и предстоит выяснить, если вы согласитесь взяться за это дело.

— Зачем?

— Прежде чем я раскрою вам секретную информацию, вы должны хорошо подумать. У вас еще есть шанс отказаться, и вы вновь вернетесь в торговый Флот. Ведь вы довольно хорошо обеспечены и у вас есть перспектива сделать там карьеру. Многие компании хотят заполучить вас к себе. А когда вы узнаете секреты правительства, обратной дороги у вас уже не будет. Либо в военный флот, либо…Вы согласны?

— Да!

— Признаюсь: шансов выжить у вас не много. Но они есть.

— Я согласен, — твердо заявил Алан. — Стоит мне только вспомнить о скуке торгового флота, о бесконечных контрактах и прибылях, дивидендах и банковских счетах, как я готов сунуть голову черту в зубы.

— Отлично. Небольшая доля авантюризма будет совсем не лишней на службе в военном флоте. Я рад, что не ошибся в вас, — Адмирал вновь подошел к карте, — теперь слушайте внимательно. Весь этот сектор нам уже не принадлежит.

— Не понял. — Майор с удивлением посмотрел на Сейма.

— Флот барона Гарковица разбил вторую и третью эскадры ЗФЗ.

— Что? — Алан вскочил с кресла.

— Сядьте, — адмирал сделал повелительный жест рукой. — Контр-адмирал Монро попал в плен. Его флагман линкор "Ветер времени" захвачен. Его вывели из строя, повредив силовые щиты, и взяли на абордаж.

Алан молчал, усваивая информацию. Он был поражен. Выплыви эта информация наружу, паника всколыхнет все население планет Федерации. Линкоров во флоте ЗФЗ было всего два, и захват одного из них — это катастрофа, последствия которой, трудно себе представить.

— Много наших кораблей спаслось?

— Нет. Мы потеряли в бою линкор, два крейсера, шесть транспортов и 15 истребителей.

— Но этого не может быть! Такие потери возможны лишь при подавляющем численном превосходстве противника. А у баронов в этом секторе не может быть крупных сил. Разве что король Утремера их поддержал. Но тогда он открыто принял сторону баронов?

— Ваша правда, майор. Такое возможно только при большом превосходстве противника. Однако, король Утремера на официальный запрос нашего министерства иностранных дел, сообщил, что Утремер соблюдает нейтралитет в этой борьбе, и будет соблюдать его впредь. А превосходства у барона Гарковица не было, более того, их кораблей даже было меньше. Ни одного линкора, только крейсеры второго класса и истребители.

— Тогда я не понимаю, как они могли разгромить два наши эскадры? Это просто невозможно.

— Я тоже так думаю. Но это невозможное случилось. И правительство Федерации не понимает, что произошло, как и командование флота.

— Такие потери с нашей стороны дают возможность баронам атаковать наши поселения и отрезать нас от колоний.

— Да! И многие колониальные губернаторы спят и видят, как бы провозгласить независимость от ЗФЗ. Несколько из них уже примеряют короны баронов космоса. И Ассамблея баронов готова их принять.

— Тогда нам придется смириться с потерей колоний в этой части космоса.

— Но бароны не пошли дальше. Захватили только этот сектор и отошли. На новых границах дежурят только их патрульные корабли.

— Странно. Это совсем не похоже на Гарковица. И за его спиной явно мелькает тень Утремерского короля. Почему он не воспользовался ситуацией? Ведь после Большой войны Гарковицы в немилости у короля Утремера и это их шанс вернуть благоволение короля.

— Вот именно, если не сказать больше. Такого шанса у них больше может не быть никогда. Все складывается в их пользу. Более того, как я уже сказал, им никто не может помешать. Никто. Почему же они не пошли дальше? Этого не понимаем ни я, ни штаб флота ЗФЗ, ни правительство.

— Значит, Гарковиц считает, что это его не последний шанс и в его рукаве есть ещё козырь против нас, — сделал вывод Грейг.

— Поэтому, цель вашей группы — планета Альтур. Ибо я считаю, что именно там мы можем кое-что прояснить. Это дикое, нетронутое цивилизацией место. Эту планету некогда называли Планетой смерти.

— Я слышал, что освоение планеты Альтур начато. Но я не вижу связи между поведением Гарковица и этой планеткой.

— Я все объясню постепенно. Долгое время на Альтуре были базы пиратов и контрабандистов. Такие небольшие и компактные поселения, состоящие из сборных недорогих лагерей. Эти люди никогда не устраиваются капитально. Несколько лет тому назад фрегат ЗФЗ "Молния" с помощью трех мелианских кораблей разбил неподалеку от Альтура пиратскую флотилию. Часть вражеских кораблей ушла. Небольшая, конечно. Они сели на Альтур. Десантные флайеры высадились следом за ними, — адмирал замолчал.

Алан вопросительно посмотрел на него.

— Все прошло удачно, — продолжил Сейм, — корабли пиратов уничтожили, взяли пленных. Но вскоре, наши офицеры, что блестяще провернули эту операцию, капитан-лейтенант флота и несколько чинов космодесанта вдруг стали выкидывать странные вещи. Они напали на нашу же базу на Рутаво, перебили летчиков наземной службы, убили губернатора.

— Сида?

— Да, об этом сообщали много раз в новостях.

— Но говорили, что — это были террористы из группы "непримиримых".

— Это официальная версия. Не могло же правительство признаться, что это сделали наши заслуженные солдаты, герои Федерации. Да и был хороший повод для репрессий против "непримиримых". Но самое странное: все эти офицеры имели в прошлом безупречную репутацию. Почему же они совершили столь глупый поступок, одним махом уничтожив свою карьеру? Версии подкупа их врагами ЗФЗ были отработаны и отброшены после тщательной проверки. Вот, взгляните, — адмирал нажал клавишу.

На экране появилось изображение молодого человека, лет тридцати в форме офицера-космодесантника. Под ним побежали строчка: "Капитан Игорь Алов. На службе с двадцати лет. Участвовал в более чем тридцати пяти операциях. Освобождая заложников на Зенде, брал штурмом базу пиратов "Кронос 15" и др. Имеет награды: Крест за храбрость первой, второй степени, орден "Меча", орден "Белого орла" и знак "Благодарная федерация". Личные качества: спокойный, уравновешенный, высокие моральные принципы. Женат, двое детей".

Адмирал выключил монитор.

— Видели? Тоже самое и по другим. Знаете, что значат в такой характеристике слова "высокие моральные принципы"?

Алан Грейг знал это. Если так написали военные психологи-консультанты флота ЗФЗ, значит, эти принципы были действительно высокими. В его собственной характеристике, как и в характеристиках сотен и даже тысяч офицеров, было написано: "Не обладает высокими моральными принципами. Доверия в полном объеме не засуживает". А это означало, что человек способен поддаться слабости и, следовательно, посвящать его ни во что не следует.

— Самые преданные Федерации люди, — продолжал Сейм, — и вдруг такая перемена. Спецслужбы тогда не придали всему должного внимания. Списали все на некомпетентность военных психологов. Но если и там они некомпетентны, то что говорить о других организациях? Знаете, как туда отбирают? В эти отделы при правительстве, штабе флота и военной разведке попадают студенты-психологи с высшими показателями. Более того, с уникальными показателями, и то после тщательной и многократной проверки. И если после такого среди них нашли бездарей, то вся наша система отбора и подготовки кадров никуда не годиться. Но лично я считаю, что дело совсем не в некомпетентности психологов. Недавно история получила неожиданное продолжение. Смотрите дальше.

Контр-адмирал Монро был взят в плен, как я вам уже сообщал. Но через некоторое время наш разведчик-"призрак", проходя в секторе, захваченном Гарковицем, у планеты Альтур вдруг получил сигнал бедствия на секретном коде Федерации. Капитан произвел посадку и принял на борт адмирала Монро и четырех офицеров его штаба. По словам адмирала, их держали на секретной базе. В центре реабилитации Монро сказал, что им удалось бежать благодаря штурману Ирен Гатлинг. Пока ничего странного, не правда ли?

— Да, — согласился Алан.

— Странность в заключении о состоянии здоровья Монро, — адмирал нажал клавишу. — После плена обострилась язва. Последняя операция по замене части желудка проходила уже пять лет назад. И требовалась повторная. А еще почки у старика отказали. Весь "букет" адмирала. Все это соответствует медицинской карте. И замена этих органов была неизбежна. Военный отдел корпорации "Жизнь" работает под контролем правительства и офицерам флота все операции делают абсолютно бесплатно. Плюс они обеспечивают полную регенерацию.

— Я это все знаю, адмирал. У нас в гражданском флоте за услуги корпорации "Жизнь" платили громадные деньги. Это одна из причин такой популярности флота военного. Офицеры могут экономить большие суммы. И обслуживание военных дорого обходиться правительству ЗФЗ.

— А вот результаты случайного, тайного обследования Монро, сделанное студентом университета Ричардом Йорком. Он специализируется на пересадке искусственных органов и ему прочили отличное будущее как хирургу. Для диплома решил описать состояние здоровья адмирала и провел его тайное освидетельствование в госпитале для старших офицеров космофлота, где работал санитаром. Диагноз: совершенно здоров. Йорк назвал это "Феноменом Монро" и заявил в деканат университета. Те заинтересовались и провели повторное освидетельствование. Диагноз: язва, плохое сердце, отвратительные почки. Студента высмеяли, хотя тот доказывал, что он не ошибся. Затем адмиралу сделали операцию и уладили все неполадки со здоровьем. Но отчет Йорка лег на мой стол. Кое-кого он все-таки заинтересовал. Это аналитик из моего собственного бюро разведки.

— Но я вижу на экране имена светил медицины. Студент ошибся — это очевидно.

— Все так думают. И в разведке флота при штабе на это тоже никто не обратил внимания. Но вот еще ряд случаев, что имеют отношение к проблеме. Смотрите.

На экране появилось лицо молодой женщины. "Ирен Гатлинг. 25 лет. Штурман космофлота второго класса". И снова те же "высокие моральные принципы".

— Что скажите о ней? Сама кротость и доброта. Ирен была хорошей дочерью, уважала старших, любила детей. Своих у нее нет, но постоянно нянчилась с детьми старшего брата.

— Вполне соответствует ее внешности.

— Верно. Но это все было раньше, до ее пленения. Сейчас ее поведение изменилось. Здесь есть отчет полицейского комиссара. Избила племянника и жену брата, которая вступилась за сына. Та попала в больницу. Ирен привлекли к суду за насилие, и ей грозил длительный срок тюремного заключения. Но ее вытащил Монро. Адвокат флота ЗФЗ ссылался на нервное потрясение после пережитого на Альтуре. Ее оправдали и поместили на лечение в санаторий для офицеров космофлота.

— Вы считаете, что здесь есть связь?

— Да! — Горячо заговорил адмирал. — Поведение Игоря Алова и Ирен Гатлинг очень похожи. И оба эти офицера Федерации вернулись из той зоны на Альтуре. Снова фигурирует Планета смерти. Возникает вопрос, есть ли здесь связь? Я уверен, что есть. И ещё один удивительный случай. Я лично хотел поговорить с Йорком и вызвал его к себе. Но по пути его автомобиль попал в аварию и студент погиб. Полицейское расследование ничего не дало. Просто несчастный случай. Никаких зацепок нет. Меня даже спросили, почему я не послал за ним флаер?

— И почему же? — заинтересовался Алан.

— Не хотел, чтобы вызов выглядел слишком официально. Но стоило послать флаер и мою личную охрану. Возникают вопросы, почему вдруг Монро стал здоровым без операции? И почему вторичное обследование показало те же болезни? Почему погиб Йорк? Почему флот баронов не пошел дальше, хотя даже идиоту понятно было, что нужно наступать? Ведь в том секторе ему никто не противостоял. Почему сигнал бедствия передали на "призрак"? Ведь корабли такого класса обнаружить невозможно, пока он идет в режиме "призрака". Конечно, наши "призраки" давно устарели и ни в какое сравнение с кораблями подобного класса на Мелии или Утремере не идут. Но даже такой корабль в условиях этой дикой плакетки обнаружить крайне сложно, если вообще возможно.

— И как адмирал Монро объясняет последнее?

— Несет какую то чушь о просветлении свыше. Мол, что-то ему подсказало.

— И ему верят?

— У спецслужб нет оснований не верить ему. Поседел на службе, куча наград. Такого человека купить невозможно. Он живая легенда ЗФЗ и если мы станем подозревать таких служак, то кому верить? На его примере воспитаны сотни учеников военных школ. Что им теперь сказать? Что мы ошиблись, и дали вам неверный пример? Равняйтесь теперь на кого-то иного? ЗФЗ нуждается в таких людях. Повредить имиджу Монро — значит повредить имиджу ЗФЗ.

— Вы пошлете меня на Альтур.

— Правильно, майор. Ваша задача все проверить и вернуться обратно с информацией. Я подозреваю, что на этой планете у Гарковица есть секретная отлично оборудованная база и именно на этой базе черный барон что-то сделал с нашими людьми. И сделал нечто такое, о чем раньше никто не слышал. Они не подвергались мозгосканированию и любому другому насилию. У него было обнаружено ничего такого при самом тщательном обследовании. А провели это обследование мои личные специалисты.

— Сколько человек в моей группе?

— Шесть.

— Немного.

— Достаточно. Здесь число не имеет значения. Слишком большая группа ничего не добьется. Небольшая флотилия "призраков" сделает налет на новую базу на Гвидоне. В бою один из кораблей будет "сбит" и упадет на Альтур. Ваша группа в спасательной капсуле высадится в необитаемой части планеты.

— Значит налет на Гвидон всего лишь прикрытие?

— Да. Операция разработана на высшем уровне и является крайне секретной.

— Но наше присутствие на планете могут легко обнаружить.

— Это предусмотрено. Там довольно часто появляются пираты и контрабандисты. И высаживаются именно мелкими группами. Ваш отряд может вполне сойти за них.

— А спецслужбы в курсе этого дела? Управление безопасности? Разведка? Правительство?

— Эти кретины из разведки только все испортят. Нет, это дело военного флота. Даже правительство не информировано. Я не исключаю утечку информации и не могу доверять никому. У нас могут работать агенты врага или внедренные, или купленные. Идемте, Я представлю вас группе.

— Они здесь?

— В отделении спецподготовки на нашей базе. Мой флаер доставит нас туда за полчаса. Домой вы не вернетесь, а вашему начальству будет сообщено, что вы получили отпуск для поправки здоровья на одной из баз отдыха флота ЗФЗ.

Через 30 минут флаер адмирала в сопровождении двух десантных флипов доставил майора Грейга на тренировочную базу командования флота. Здесь проходили подготовку специальные отряды космического десанта, выделенные для проведения особо важных правительственных заданий.

Адмирал Сейм представил Алану шестерых его будущих подчиненных. К удивлению майора в группе было две женщины.

— Господа. Позвольте представить вам майора Алана Грейга, командира вашей группы. На задании его слово будет моим словом. А это лейтенант Иван Алов.

— Как? — удивился майор. — Алов?

— Да, брат Игоря Алова. Сержант Джон Круп тоже из космодесанта.

Одетые в черные мундиры со знаками спецподразделений десантники кивнули в знак приветствия командиру.

Ивану Алову было не больше 25 лет. Это был высокий крепкого сложения мужчина с красивым тонким лицом. Сержант Круп, наоборот, широколицый, двухметровый великан с огромными плечами производил очень внушительное впечатление. Он был похож скорее на танк чем на космодесантника. Даже высокие Алов и сам Грейг казались маленькими рядом с ним.

Следующим представили худощавого небольшого роста молодого мужчину в очках.

— Космобиолог Казимир Душинский, профессор Кембриджского Университета, специалист по внеземным формам жизни.

— Капитан Франсуа Дюгеклен, штурман и техник с космофрегата "Генерал де Голь". Известный гений в области взлома различных кодов. Прошлое его далеко не безупречно, но его способности вам могут очень пригодиться.

Стройный француз в голубом мундире штурмана лихо щелкнул каблуками.

— И, наконец, дамы. Конечно, я бы должен был представить их первыми, но я руководствуюсь штатным расписанием. Капрал Эльза Шрат из космодесанта и аспирантка университета Бродби — Мадлен Гатлинг.

Против Эльзы Шрат Алан ничего не имел против. Орден "Меча" и крест "Храбрости" на ее мундире говорили сами за себя. Но вот Мадлен, маленькая блондинка с хрупкой фигурой вызывала недоумение.

— Простите, адмирал. Наша экспедиция, насколько я понимаю, не увеселительная прогулка. Эта девочка…

— Я уже не девочка, майор. Мне уже двадцать и я не стану вам обузой! — глаза Мадлен сверкнули гневом, а голос задрожал от негодования.

— Мадлен Гатлинг — сестра Ирен Гатлинг. И она будет исполнять обязанности врача. Она имеет степень доктора медицины. Конечно, сперва я планировал на эту роль Йорка, но судьба есть судьба. Сегодня же начинаем тренировки. Времени у нас не так много, господа. Я понимаю вы все специалисты своего дела, но кое-что необходимо отработать. С сегодняшнего дня все ваши контакты с внешним миром прекращаются. Сами понимаете: акция секретная. От этого зависит ее успех. Для внешнего мира вас больше нет.

ГЛАВА 2. ПЛАНЕТА АЛЬТУР

Небольшая флотилия кораблей-призраков ЗФЗ незаметно подошла к Гвидону. Патрули звездных баронов, рассеянные на большом расстоянии, не смогли их обнаружить. Да и нападения после недавнего поражения, от Федерации никто не ожидал.

Для атаки крейсера вышли из режима "призрак" и сняли экранирующее поле, которое требовало огромных затрат энергии. Без этого невозможно было активизировать атомные орудия и получить возможность для маневра.

Звездолеты класса "Призрак-ХХ" использовали в космических флотах уже много лет для разведывательных рейдов и неожиданных фланговых ударов. Такие корабли постоянно совершенствовались и модернизировались. Призраки Утремера и Мелии давно были перевооружены импульсными орудиями и силовыми экранами типа "ZZ-22".

Призраки Федерации не модернизировались вообще и были на вооружении уже лет по двести-триста. Поэтому их эффективность была совсем небольшой. У правительства ЗФЗ постоянно не хватало на это средств.

Звездолет "Врата ада" приготовился к бою.

На центральном экране в рубке управления горела цветная карта планеты Гвидон. В креслах сидели только два человека, хотя в подобной ситуации здесь должны были бы находиться, по меньшей мере, человек 30. Эти люди были майор Грейг и лейтенант Алов.

— Мы вышли из режима "призрак", — сообщил лейтенант Алов.

— Эту часть задания выполнит бортовой компьютер. Нам ничего не нужно делать. Просто сидеть и смотреть, что придумали наши доблестные военные программисты. Но скажу вам по чести, лейтенант, наши корабли такое редкостное дерьмо, что никакой программист, будь он тысячу раз талантлив, ничего не сможет придумать хорошего. Импульсных орудий у нас нет. Пользуемся давно снятыми с вооружения на передовых флотах атомными, хотя дивным давно была доказана их малая эффективность. А на Мелии уже импульсные пушки менялись три или даже четыре раза.

— Я слышал об новых десантных кораблях, что недавно сошли со стапелей мелианских космических верфей. По технически характеристикам они обошли наши на пять поколений, — сказал лейтенант. — Думаете, мы справимся?

— Задание совсем не сложное. Кораблем решили пожертвовать…

Дверь в рубку отъехала в сторону и на пороге появилась Мадлен.

— Майор! Мы идем в атаку? Ведь наша задача Альтур, а не Гвидон!

— Возвращайтесь в свою каюту, Гатлинг! — приказал Алан. — И не вмешивайтесь в то, что вас не касается. Вы ведь врач, а не специалист по ведению космических сражений.

— Но я знаю, что на таком корабле должен быть большой экипаж. Но нас здесь всего несколько человек. А где остальные?

— Вы спокойно сидели в своей каюте во время всего путешествия. Ну и сидели бы дальше, пока я вас не вызову по селектору. Корабль идет по заданной программе. Наша группа — это все, кто присутствует на судне. Ясно? А теперь марш в каюту!

Мадлен продолжала стоять. Она абсолютно не понимала, что происходит.

— Вы все поняли?

— Да.

— Да, сэр! — поправил ее Грейг. — Следует добавлять слово сэр!

— Да, сэр!

— А теперь идите к себе и ждите сигнала.

Атака, которая оказалась полной неожиданностью, началась довольно удачно. Выстроенные здания военного космопорта скрылись в огне, обрушившемся на поверхность с кораблей ЗФЗ. Залпы атомных орудий превращали в ничто стратегические объекты противника.

Но уже через несколько минут появились сторожевики, поднятые по тревоге с территории запасного порта. Они отвлекли корабли противника и оттянули силы крейсеров от космодрома.

— Они быстро среагировали! — вскричал Грейг и указал Алову на экран. — Сморите! Уничтожить большинство их кораблей на территории космопорта не удалось.

— Подавить батареи тоже. Уничтожено только две их четырех, — подтвердил Алов. — Сейчас они опомнятся и откроют огонь. А я знаю, что значит огонь из таких орудий.

И лейтенант не ошибся. Орудия скоро стали работать, выплевывая сгустки плазмы по атакующим звездолетам. Еще через 15 минут появились два космофрегата, что дежурили на орбите и, сходу атаковав передовой "призрак" разнесли его залпами импульсных пушек, чем в сотый раз доказали превосходство импульсных орудий над атомными. Флот баронов после большой звездной войны Мелии с Утремером, во время которой они сражались на стороне Утремера, был постностью обновлен.

— Майор, посмотрите, что происходит, — Алов указал на экран. — Они слишком легко ломают защиту наших кораблей.

— Это боевые фрегаты Гарковица. Атомные пушки не в силах пробить их силовую защиту. И на одном из этих кораблей Боб Сайрос. Слышали о таком?

— Боб Сайрос по прозвищу Боб Акула — кровавый пес черного барона! — воскликнул лейтенант.

— Да, это он. Фрегаты противника превосходят наши в огневой мощи и защитных установках. Современное звездное сражение совсем не то, что было лет триста назад. А наши корабли именно из той эпохи. Так, что теоретически, выиграть подобное сражение у нашей флотилии призраков, нет никаких шансов.

— Но нам и нужна победа в этом сражении, майор. Им вообще пора убираться восвояси.

Через несколько секунд еще один "призрак" погиб, охваченный пламенем взрыва. На экране связи возникло, изображение офицера в форме капитан-полковника.

— Майор Грейг. Я вхожу в режим "призрак". Тоже самое делают мои корабли. Мы должны уходить, ибо у нас нет шансов продолжать операцию. Слишком большие потери. Командор Гарковица ввел в бой две эскадрильи истребителей, и они сейчас вступят в сражение. Мы не сможем сражаться в таких условиях. Но свою задачу мы частично выполнили! Теперь дело за вами! Удачи вам, майор!

— Вы приняли правильное решение. Вам нужно уходить. Прощайте!

Экран вновь показывал картину боя. Через мгновение все корабли Федерации исчезли. Экранирующее поле сделало их невидимыми. Они вошли в режим "призрак", стали недосягаемыми для противника и на большой скорости стали уходить к границе ЗФЗ.

— Наши ушли из боя. Всю энергию потребляют экраны и теперь их орудия "мертвы". Наш компьютер четко выполняет заложенную программу. Корабль то исчезает, то появляется. Боб Сайрос и его офицеры думают, что у нас неполадки в результате повреждения двигателя. Такое бывает после ряда попаданий импульсных пушек. Имитация полная. Теперь отходим к Альтуру, — пояснил майор.

— Я десантник, а не пилот и тонкостей не понимаю. Лучше скажите: вон тот фрегат и есть знаменитая "Акула"?

— Он самый. На счету у его командира Боба Сайроса десяток фрегатов, пять крейсеров и, наверное, сотни две истребителей. Он герой комических дуэлей. Его имя стало легендой. И сейчас он охотиться на нас.

— Значит, у нас есть шанс не дотянуть до Альтура, — мрачно пошутил Алов.

— Вы правы.

Корабль сильно тряхнуло. Залп "Акулы" достиг цели. Но Боб, кровавый пес черного барона, не собирался пока уничтожать корабль ЗФЗ.

Совершенный бортовой компьютер "Акулы" "пробил" защиту и сумел выйти на связь с "Вратами ада" на что совсем не рассчитывал адмирал Сейм, при планировании операции. На экране возник лысый громила в форме космофлота со знаками звездных бароний.

— Что, неполадки? — усмехнулся он. — Предлагаю сдаваться. Готовьтесь к приему абордажной команды. Слышите меня, звездные котята? Это я, командор флота его светлости барона Гарковица Боб Сайрос. Слышали про такого?

— Пошел к дьяволу со своей командой. Крейсер будет драться до последнего. Хотите заполучить "призрак" в качестве трофея?

— Хочу! Хоть он и напоминает дерьмо в сортире. Но даже этим дерьмом я обрадую своего барона.

— Обрадуй его вот, этим! — Алов сделал неприличный жест рукой.

— Ах ты…

Бортовой компьютер призрака наконец сумел прервать этот несанкционированный контакт.

— Всему экипажу занять места в спасательной капсуле! Быстро! Через пять минут входим в атмосферу Альтура. Не нравиться мне этот сеанс связи с Бобом Сайросом. Этого адмирал Сейм не предусматривал, и этого произойти не должно было! Все идет совсем не по плану!

* * *

Крейсер-призрак погиб. Залпы импульсных орудий уничтожили его, а спасательная капсула благополучно приземлилась в неисследованных лесах планеты Альтур. Бортовой компьютер безупречно выполнил заложенную в него программу.

— Всем взять самое необходимое, и немедленно выдвигаемся, — приказал майор Грейг. — Франсуа, подготовьте капсулу к взрыву.

— Сделаю, командир, ни кусочка не останется. И все будет выглядеть как обломки нашего призрака.

— Бортовые компьютеры корабля Сайроса могли засечь капсулу. Нужно торопиться.

Через несколько минут все оружие и поклажа были разделены между членами группы.

Десантники лейтенант Алов, сержант Круп и капрал Шрат были облачены в бронежилеты и вооружены тяжелыми АДМами — автоматами десантными модернизированными. Это оружие весило не меньше двадцати килограммов, но было поистине универсальным. В боекомплект входили: пули разрывные и бронебойные, десяток гранат к подствольному гранатомету, зажигательная жидкость, слезоточивый газ и капсулы со снотворным.

Майор Грейг имел при себе лучемет и легкий десантный автомат старого образца. Франсуа Душинский и Гатлинг — только лучеметы. В одном из тюков был упакован переносной ракетный комплекс. Все это оружие весило немало, но без него находиться на неисследованной планете, тем более в тылу врага было очень опасно.

Группе предстояло идти в дебри где еще, скорее всего, не ступала нога человека, по девственному лесу, наполненному таинственными звуками и благоуханием. Джунгли Альтура были одновременно прекрасны и таили в себе смертельную опасность. Это был лес, подобных которому на Земле уже не осталось.

Здесь вечно шелестит листва, здесь не вянут от городских испарений цветы, здесь никогда не бывает унылой зимы с её утомительными серо-белыми тонами, здесь небо чистое, свободное от густого смога больших мегаполисов. Здесь начинаешь понимать, как постарела родная планета — Земля, где таких мест почти не осталось.

— Двигаться будем колонной. Двое впереди станут рубить просеку. Иначе здесь не пройти. Первым пойду я и Круп. Затем нас меняют Алов и Дюгеклен, — отдал распоряжение майор.

И группа начала свой поход навстречу неизвестности. Густая тропическая растительность сильно замедляла продвижение отряда, и майору приходилось часто объявлять привалы.

— Что скажите, Душинский? — спросил Грейг у космобиолога, во время одного из них. — Каковы ваши впечатления специалиста? Каких сюрпризов нам ожидать от здешней флоры и фауны?

— Мне попадались следы крупных животных там, где мы приземлились на флаере. И среди них немало хищников. Но здесь слишком густо растут деревья и большие животные здесь не живут. О флоре и фауне трудно сказать нечто определенное. Но одна особенность явно бросается в глаза. Здесь флора и фауна не одной планеты, а многих. Словно кто-то собирал здесь растения и животных разных миров.

— Да? И что это значит?

— Пока не знаю. И самое странное, что животных такого размера здесь проживать не должно. Условия не совсем подходящие. Хотя следы ещё ни о чем не говорят, нужно видеть существо, которое их оставило. Можно предположить, что их завезли сюда специально с других планет. Но эта планета не имеет статуса заповедника. Да и средств это стоит немалых, и понятно, что у здесь живущих колонистов нет и сотой доли таких денег. Значит, некто это финансирует. И это очень состоятельный некто.

— В веселенькое местечко мы попали, — усмехнулся Алов.

— Погодите, лейтенант. Казимир, — майор снова обратился к биологу, — вы хотите сказать, что здесь создан громадный искусственный заповедник? В масштабе целой планеты?

— Нет, конечно, В масштабе планеты это фантастическая сумма и на такое никто не способен, разве что король Утремера, или король Мелии. Это выполнено только частично. Посажены несколько образцов, а те естественным путем рассеяли семена на громадные расстояния. Плюс очевидна явная работа генетиков по приспособлению видов к условиям новой планеты…

* * *

…К вечеру второго дня группа вышла к болотам. На карте адмирала Сейма они тянулись на десять-пятнадцать километров. Деревья здесь росли очень редко. В основном это были огромные кипарисы и эвкалипты, гигантские кедры и лавры. Так, по крайней мере, их назвал Душинский. И среди этих привычных для землян деревьев росли плотоядные кустарники с длинными плетями-ветками, увенчанными когтистыми отростками. Это были уроженцы планеты Оринос. Их корни уходили далеко в глубь топей, и эти твари могли даже передвигаться на небольшие расстояния. Змеевидные вьюнки с погибшей планеты Актерия, мелианские радужные фирусы тоже были хищниками и здесь явными гостями.

— Все! — майор бросил автомат на землю, как только они выбрались на небольшой островок сухой земли. — Ночуем здесь. Идти по болотам в темноте небезопасно. Тем более карта слишком приблизительно составлена, чтобы не заблудится.

— Смотрите! — воскликнула Медлен и указала на какой-то след под ногами.

Это был отпечаток лапы огромного животного.

— Что это было? — все вопросительно посмотрели на Душинского.

— Похоже на след ящерицы, — биолог склонился над отпечатком.

— Ящерица? — удивился Франсуа. — Каких же она размеров?

— Судя по следу… — Душинский задумался, — метра четыре, не меньше. И это похоже на след некоего доисторического животного, сейчас нигде не встречающегося. Из известных планет. По крайней мере, описания такого ящера в новом галактическом справочнике по общей фауне нет. Это напоминает след доисторического животного имя которому Тиранозаврус-Рекс. Но они вымерли задолго до появления на Земле человека. Очевидно, это чудовище было воссоздано в какой-то генетической лаборатории.

— Дежурить ночью будем по двое, — сказал майор Грейг. — А то мало ли что может произойти, если мы встретим этого Рекса.

Ночи на Альтуре в хорошую погоду были очень светлые. Поэтому никакого дополнительного освещения не понадобилось. Франсуа и Круп были назначены на дежурство первыми. Остальные повалились прямо на землю и сразу же уснули, даже не потрудившись соорудить подобие лагеря.

Франсуа долго боролся со сном, не желая подводить своих товарищей. Он понимал, какое важное дело стоять на часах на неизвестной планете, полной опасностей. Но все-таки усталость дала о себе знать, и он уснул на посту и даже уронил фонарь в болото.

Еще в тренировочном лагере им говорили, что если у кого-нибудь, не достанет сил бороться со сном во время дежурства, он должен немедленно поставить в известность командира и потребовать смены. Но француз постеснялся это сделать, решив, что справиться как-нибудь сам. И это нарушение инструкции привело к трагедии.

Сержант Джон Круп тоже отвлекся, поймав на другом конце острова, где он нес дежурство, небольшую змейку, пытавшуюся прокусить его высокий ботинок. Он ещё никогда не видел подобных рептилий и стал рассматривать свой трофей. Сержанта интересовал вопрос ядовита эта гадина или нет.

Поэтому, никто не заметил поднявшегося из болота ящера. Он передвигался на задних лапах, ибо передние были чрезвычайно маленькими и неразвитыми. Его огромные челюсти были утыканы острыми зубами. Вокруг шеи обернулся кожаный нарост, напоминавший капюшон. Длинное покрытое чешуей тело сверкало в лунном свете. Рептилия выбралась на остров.

Франсуа проснулся, только почувствовав чье-то дыхание. Он открыл глаза, и был парализован ужасом, захватившим в плен его тело. Пара ярко-красных глаз чудовища сверкала в полуметре от его головы. Он хотел закричать и не смог.

Придя в себя, Франсуа положил руку на рукоять лучемета, но чудовище, сделав один шаг вперед, сомкнуло челюсти на шее француза. Затрещали человеческие кости. Рептилия не спеша, разжевывала голову.

Странные звуки привлекли внимание сержанта Крупа. Он взял на изготовку свой АДМ и побежал к посту Дюгеклена. Увидев ящера, сержант дал очередь разрывными пулями. Тварь подпрыгнула, нелепо кувыркнулась и, свалившись на землю, затихла.

Выстрелы разбудили всех спавших. Они вскочили и взялись за оружие. Но защищаться уже было не от кого. Монстр был мертв.

— Что это за тварь? — спросил Грейг у Душинского.

— Внешне напоминает ящера, Есть все черты тираннозавра, но, судя по всему, живет… жила в воде. Это мутант, произведение генной инженерии.

— Франсуа остался без головы, — мрачно заявил Майор Грейг. — А мы остались без техника и штурмана.

— Перед вами мертвое тело вашего товарища, майор. Человек погиб, — с укором сказала Медлен.

— Слушайте, мисс Гатлинг. Мы не на прогулке. Мне нужен не человек, а техник и штурман, на случай если мы захватим корабль, дабы унести свои задницы из этого гостеприимного места. На вражеских кораблях бортовые компьютеры снабжены защитными программами. А Франсуа был специалистом по таким делам…Он даже отбывал срок в тюрьме за попытку угнать военный корабль с секретной базы на Земле. Я отвечаю за операцию, а не вы! Вам ясно?

— Да, сэр.

— Таких тварей здесь может быть очень много, — сказала Эльза Шрат. — А штурман, судя по всему, просто уснул на посту.

— Это очевидно. Тварь метров десять прошла до места, где он сидел, а его рука так и замерла на рукояти лучемета. Он его даже вытащить не успел, — поддержал Шрат Иван Алов.

— Что будем делать, командир? — спросила Эльза у Грейга.

— Ждать утра. Боюсь выстрелы могли привлечь чье-нибудь внимание. Сержант, — майор обратился к Крупу.

— Да, командир.

— Начините копать могилу для Франсуа.

— Будет сделано.

Утром отряд двинулся дальше, точно следуя по маршруту, обозначенному на карте адмирала Сейма.

Грейг шел первым, внимательно прощупывая шестом путь. За ним след в след шагали Алов и Шрат, держа автоматы наготове. Вдруг появиться еще некто из пучины вод. Далее шагали Мадлен и Казимир. Замыкал шествие сержант тоже вооруженный шестом. Автомат он закинул за спину, где уже был рюкзак с переносным ракетным комплексом.

Они шагали по колено в жидкой грязи и зеленоватой застоявшейся воде. Болота периодически издавали странные утробные звуки.

— Такие топи чрезвычайно опасны, — назидательно заявил Душинский. — Старайтесь ступать точно за майором. Я бывал в таких местах, на диких планетах. Однажды, когда я ещё учился, наш профессор едва не утонул в таком болоте, случайно угодив в лунку.

— Живых тварей стало много больше, — сказала Эльза. — Вы это заметили, Казимир?

— В этом нет ничего удивительного. Это мутационные формы различных видов, привезенных сюда и адаптировавшихся к новым условиям.

С пути десантников, когда они изредка, поднимались на островки сухой почвы, не спеша уползали небольшие крокодилы и зеленые ящерицы. Это вносило некоторое разнообразие в монотонное и утомительное путешествие отряда по дебрям неизвестной планеты.

Так отряд прошел около пяти-шести километров, и их никто не потревожил. Но усталость снова дала о себе знать.

— Привал вон у той скалы, — сказал майор.

— Стойте! — крикнул Душинский.

— В чем дело? — спросил Грейг, оборачиваясь.

— А вы уверены, майор, что это скала?

Как бы подтверждая слова Казимира, то, что Грейг принял за скалу, вдруг ожило и стало подниматься из воды. Громадная бесформенная туша на толстых ногах побрела по болоту. Существо по-прежнему напоминаю скалу, только страшная голова на длинной змеевидной шее и хвост выдавали в нем животное.

— Вот это монстр, — восхищенно пробормотал Душинский. — И, скорее всего хищник.

— Это сразу видно по его зубам. Не чета тому, что уложил сержант, — Алов поднял свой АДМ и перезарядил гранатомет.

— Может ракетами его? — предположил сержант.

— Не стоит, — успокоил всех Душинский. — Он уходит. Видимо, не замети нас. Не шумите, господа. Ваши пукалки его все равно не возьмут. Уложить такую тварь можно только из стационарной корабельной атомной пушки. И если оно нас заметит, то помоги нам господь.

Странное существо удалялось. Очевидно, люди были слишком мелкими жертвами для него.

— Такие твари могли быть сюда только завезены, — сделал вывод Казимир. — А чтобы завезти сюда такое животное нужно очень много денег. Снова возникает вопрос у кого есть средства на подобное и зачем?

Никто не ответил биологу и он продолжил:

— Но самое интересное, что это существо должно что-то есть. И эта еда сама по себе довольно крупная по размерам. И для нас тоже может представлять опасность.

— Пока мы видели мало крупных хищников, — поддержал разговор Круп.

— Если бы мы видели их больше, сержант, то и нас стало бы меньше. Вспомните ту тварь, что сожрала голову Франсуа.

Через два часа болота кончились, и группе, после короткого отдыха, вновь пришлось прокладывать себе дорогу в густых зарослях. Высокие деревья, переплетенные длинными лианами, перемежались густыми кустарниками и различными цветами самых разнообразных раскрасок. Толстые, мясистые стебли этих цветов легко ложились под мачете десантников. Пышные бутоны падали под ноги, источая в последний раз свой пряный аромат. Кустарники, злобно извиваясь, обдирали кожу людей своими колючками и шипами.

Душинский объяснил, что в трудностях есть и свои преимущества, ибо крупные животные в таких зарослях не водятся. Хотя они несколько раз наталкивались на больших змей, но те не проявили агрессивности при виде людей и поспешили укрыться в густых кронах деревьев.

Когда густой лес немного отступил, и они вышли на более открытую местность, сверху донесся звук работающих моторов флайера, и показался летательный аппарат со знаками баронии Гакровица.

— Всем под деревья! — скомандовал Грейг. — Это уже по наши души.

— Вы думаете? — спросил Алов. — Но тогда получается, что операция прикрытия ничего не дала?

— Они вполне могли обнаружить, что не все погибли при взрыве нашего корабля.

— Сколько еще до цели? — спросила Шрат.

— Прилично. База расположена на равнине, но в лесу могут быть форпосты с флаерами. А идти, я думаю, не меньше десяти дней.

ГЛАВА 3. БАЗА

Боб Акула в мундире с генеральскими эполетами, хотя чина генерала официально не имел, ибо барон Гарковиц не имел права жаловать это звание своим офицерам, устроил разнос командиру базы N13 на Альтуре подполковнику Фрому.

— А я вам говорю: вы их проглядели! Они хотели провести нас как дураков. Налет устроили специально. Они высадили десант на Альтуре.

— Десант? Но большое подразделение будет легко…

— Никто и не говорит о большом подразделении, подполковник. Они высадили небольшую диверсионную группу человек в шесть-десять.

— Я так не думаю, мой генерал…

— Я ваших советов не прошу! Прочешите все вокруг! Каждый куст! Вы слышите?! Каждое дерево и каждый куст.

— Будет исполнено, — подполковник щелкнул каблуками и вышел.

"Вот как, — подумал Сайрос, — крысы из ЗФЗ что-то пронюхали о нашей базе на Альтуре. Это ставит под угрозу весь план черного барона, что спит и видит себя королем нового звездного королевства. Он не поделился своими планами даже с королем Утремера. И шанс стать королем у него действительно есть, если никто не вмешается в наши дела здесь на Альтуре, планете, которую называли некогда "Планетой Смерти". Такие тайны, что мы скрываем здесь, стоят целой планеты. Да что там планеты — целого королевства.

Нужно найти этих "смертников" и желательно взять их живыми. Тогда "близнецы" займут их места. Мы снова сыграем по моим правилам. У Боба Акулы есть много сюрпризов в запасе.

Они хотят попасть на базу и я организую для них экскурсию".

* * *

…Лейтенант Алов вернулся из разведки,

— Ну, что там? — спросил Грейг.

— Форпост.

— Не может быть. На карте его нет.

— Зато вот он перед нами. Огражден высокой стеной. Сигнализации не видно. Посадочная площадка для флаеров.

— А охрана? — поинтересовался Грейг.

— Четыре вышки по периметру. Но, скорее всего это только от животных. Сами знаете, какая здесь фауна…

— Как думаете, лейтенант, много там солдат?

— Нет. Человек двадцать, не больше. Дежурный взвод с операторами летчиками.

— Будем штурмовать, — принял неожиданное решение Грейг.

— Слишком много шума наделаем, майор, — возразил Алов. — Переполошим все гнездо.

— Я уверен: о нас уже знают. Не зря же их флаеры кружат над лесом.

— Расскажите свой план, майор, — выступила вперед Эльза Шрат.

— Быстро захватим форпост и на флаерах рванем к объекту. Двое нанесут обманный удар — отвлекающий. Остальные на третьем аппарате попытаются приблизиться к объекту как можно ближе.

— Но они, наверняка, успеют передать сигнал тревоги. Адмирал Сейм говорил о другом плане действий, — решительно возразила Шрат.

— Да, но за нами уже охотятся.

— Но это вам только кажется. Это предположение, а не уверенность.

— Скоро они найдут наши следы и убедятся, что мы не плод их воображения. Так что длительный план адмирала нам не подходит. И Боб Акула…

— Что? — все вопросительно смотрели на майора.

— Он сумел прорвать нашу защиту и выйти на прямую связь с "Вратами ада". Помните, лейтенант?

— Да, ну и что?

— А то, что мы не подготовились. Никто не ожидая такого поворота. На мне была форма майора, у вас лейтенантские эполеты, а в командной рубке крейсера должны были сидеть, по меньшей мере, полковник и капитан.

— Не думаю, что он в такой суматохе обратил внимание на эполеты. Да и на канале прямой связи он был минуту, не дольше.

— Есть еще одно. Дело в том, что я лично знаком с Акулой… Операция на планете Гибос, если помните о такой. Там мы с ним столкнулись когда-то. И он меня мог узнать. А Боб назначен командующим флота сектора. Мое присутствие могло его взволновать. Этого Сейм не предполагал. И наша операция уже под угрозой срыва. В моем новом плане есть элемент нелогичности и неожиданности.

— Может быть вы и правы. Вы командир, — Эльза кивнула, показывая свою готовность выполнить любой приказ.

…Алов и сержант Круп незаметно подкрались к вышке. Лейтенант знаком указал сержанту на часового. Тот коротко кинул и бесшумно, что было удивительно при его росте и весе, подкрался к посту. Одно движение могучих рук, сухой треск и тело мягко рухнуло на траву.

Иван Алов подал знак остальным, что путь чист.

На посадочной площадке у флаеров никого не было.

— Что-то не так, — пробормотал Алов, когда Грейг с ним поравнялся. — Это мало похоже на форпост.

— Но забор и вышки, — возразил Круп.

— Сборные? Такие можно собрать за пару часов силами двух отделений. Здесь что не так.

— Нужно все равно захватить флаеры, раз уж мы здесь.

— Да, — кивнул майор, — Мы за этим сюда и пришли. Короткими перебежками, под прикрытием растительности подходим к флаеру, тому что стоит первым.

Они быстро рванули к цели. Вот они флаеры класса "МИГ-6" с удлиненными носами и боковыми соплами. Эти могли сослужить хорошую службу. Грейг отлично управлялся с подобными, ещё будучи курсантом военной школы космолетчиков в Зенде.

Но на посадочной площадке летательных аппаратов не оказалось. Это были только муляжи! Майор понял, что попал в ловушку, и причем, в примитивную. В такую ловушку не мог попасть и вшивый сержант первогодок! Его провели как мальчишку. А он считал себя звездным волком.

— Мы попались, — пробормотал он, выругавшись.

— Что? — не понял Круп.

Свет прожекторов залил пространство фальшивого форпоста. Вдали показались десятки солдат, что окружили четверых смельчаков.

— Привет, Грейг! — раздался голос, усиленный транслятором. Это был Боб Акула. — Я еще не успел поздравить тебя с майорскими эполетами. В последний раз ты так невежливо оборвал наш разговор. А теперь прикажи своим людям бросить оружие. Сам видишь, Грейг — сопротивление бесполезно. У меня тут две сотни космодесантников. А по периметру расположены 10 крупнокалиберных пулеметов типа "Стенс".

— Хорошо. Боб, мы сдаемся. — Алан бросил на землю автомат и лучемет.

— Командир…

— Сдаемся. Теперь мы ничего не сможем сделать. Сейчас нужно дать Гатлинг и Душинскому возможность уйти.

— Но это же провал, майор! — возразил Алов.

— А ты чего хочешь? Драться? Через секунду от нас останется лишь кучка пепла. Бросайте оружие. Это приказ!

Десантники повиновались. Цепь солдат противника разомкнулась, и появился Боб Акула.

— Вот и свиделись, — обратился он к Грейгу, подойдя на расстояние вытянутой руки. — Помнишь нашу последнюю встречу? Я тогда чуть голову не потерял. Чёрный барон крут на расправу. Но теперь мне повезло. А тебе нет! У Боба Акулы мертвая хватка.

Грейг молчал, глядя в лицо своему врагу.

— Эй, подполковник! — обратился Акула к своим. — Прочешите лес. Тут должен быть кто-то еще. Ты ведь оставил кого-то в лесу, не правда ли, Грейг?

Майор молчал. Он был подавлен происшедшим и ругал себя последними словами. Он провалил операцию!

…Четыре патрульных флаера сели на посадочной площадке базы N 13.

Здесь был не небольшой временный маневренный лагерь, а настоящая база построенная капитально с настоящим космическим портом и небольшим городом. Виднелись помещения ангаров и наземных батарей противовоздушной обороны. Всюду летали транспортные флаеры и сновали люди среди бесчленных зданий. Оказывается Гарковиц закрепился здесь дивным давно плевав на межгалактические законы и правила.

Пленных сразу опустили в подземную многоярусную тюрьму, которая уходила далеко вглубь планеты и была устроена не хуже чем знаменитый во всех обитаемых мирах Лабиринт.

Правда, масштабами Альтур уступал планете-тюрьме в десятки раз. Камеры были переполнены узниками. Грейг, проходя по коридору, поразился их количеству. Что это за люди? Откуда у черного барона столько преступников? Если такую информация обнародовать, это, конечно, вызовет межгалактический скандал. И какой скандал!

— Ты ищешь для меня персональную камеру, Боб? — спросил он у Акулы. — А то у тебя здесь тесновато.

— Нет. Ты сядешь в общую, Грейг. Одиночек у нас нет. Тюрьма, как сам видишь, переполнена. Но для начала ты встретишься с "близнецом".

— Кто это? Местный криминальный авторитет?

— Нет, "близнец" это то, к чему ты стремишься, Грейг. Ты ведь прилетел сюда с определенной целью, не так ли? Небось, хотел хапнуть себе золота на погоны. Героем стать?

— А чем я хуже тебя? Ты я вижу, уже нацепил генеральские эполеты. А от флота или армии какого государства ты отхватил этот чин?

— Шутишь? Это я так просто повесил цацки. Так сказать, авансом. Гарковиц конечно пожаловал мне чин, но он пока не имеет на это права. Он всего лишь барон и в его флоте не может быть командоров генеральского ранга. Но скоро, он станет королем нового звездного королевства. А я, стану полноправным генералом, а может быть, даже стану бароном. Чем чёрт не шутит?

Алан подумал, что Боб шутит, но его лицо оставалось серьезным.

— Бароном? С такой-то рожей прирожденного преступника? Боб ты будешь самым оригинальным бароном во всей Галактике.

— Давай, давай, Грейг! Смейся над Акулой. Ты думаешь — я выйду из себя? Не дождешься. Меня сейчас волнует совсем иное.

— Что же тебя так волнует, Боб?

— Слишком легко ты попался. Смахивает на простую подставу. Я приготовился ловить тебя по всему периметру и расставил ловушки. И твоя группа угодила в первую и далеко не самую изощренную. Неужели ты такой осел? Или это часть задуманного тобой плана? Может быть это я, а не ты попался на крючок? Признайся, майор? Ты меня провел? Кто из нас рыбак, а кто рыбка?

— Фортуна дама капризная, Боб, — загадочно произнес Грейг.

Алана затолкнули в ярко освещенную комнату с серыми стенами. Мебели в ней не было, только какой-то тюк лежал в углу. Щелкнул замок, и майор остался один.

Свет неожиданно погас, но через минуту лампы вновь включились. Предмет в углу, который Грейг принял за кровать для узника, вдруг ожил и стал излучать яркий свет.

Еще через одно мгновение переливающаяся разноцветными огоньками масса двинулась к нему. Бежать было некуда, и человек приготовился защищаться. Но существо лишь легко коснулось его босой ноги (сапоги с Грейга сняли) и отползло в свой угол.

Алан вдруг почувствовал слабость и опустился на пол. Голова кружилась, и он оперся руками, не желая ложиться. Но это состояние длилось не долго. Вскоре все снова пришло в норму.

Грейг заметил, что на том месте, где только что было неизвестное существо, теперь сидит его точная копия. Словно в зеркале он видел перед собой Алана Грейга, но без одежды.

— Кто ты? — спросил майор.

— Я, Алан Грейг.

— Не ври. Грейг — это я. Кто ты такой? — майор подошел к существу.

— Я Грейг, майор космофлота Звездной Федерации Земли, старший офицер крейсера "Покоритель Галактики".

— Самозванец! Ты…

Двойник вдруг кинулся на Алана и стал его избивать. Майор не ожидал такого поворота и пропустил несколько ударов. Вновь собравшись, он ударил своего противника ногой в грудь. Тот пошатнулся и отступил на шаг назад. В его глазах, горящих злобой, Алан прочел свой смертный приговор. Удар двойника был подобен удару молота и Алан упал. Тут же голая пятка врезалась ему в челюсть.

Двери камеры распахнулись, охранники оттянули двойника от Алана. Генерал Акула ухмыльнулся:

— Не нужно сердить "близнеца", Грейг. Это может плохо закончиться. Они так легко выходят из себя. Кстати, в камере тебя ждет сюрприз.

— Еще один? — Алан вытер кровь с лица рукавом своей рубашки.

— В самообладании тебе не откажешь, майор.

— Где мои друзья?

— Все они сейчас посещают "близнецов".

— Зачем тебе все это?

— А ты не догадываешься? Грейг, они займут ваше место. Корабль Федерации заберет их отсюда, и они доложат об успешном выполнении задания. Мне уже не нужно допрашивать вас, чтобы получить информацию. Близнецы знают о вас все, вплоть до момента соприкосновения. Даже то, как ты спишь с женщинами и чистишь зубы. Он полностью тебя заменит. Ты ведь прилетел сюда, дабы узнать секрет чёрного барона? Вот он это секрет. Я давно ждал гостей. Не совсем же полные кретины в вашей службе разведки и штабе флота ЗФЗ. Рано или поздно они должны были что-то заподозрить.

— Значит адмирал Монро — близнец?

— Да. Тот, что живет у вас. А настоящий Монро — раб на моем руднике. И ты теперь тоже раб. Твой номер 1205. Теперь у тебя нет имени. Придется тебе привыкать к этому факту. Но в будущем за хорошее поведение и желание сотрудничать я могу тебе его вернуть. Твой высокий потенциал можно будет использовать, но для этого тебе нужно будет выжить.

Увидев выражение лица Алана, Боб дико захохотал.

— Хорошо смеется тот, кто смеется последним. Не правда ли, Грейг?

ГЛАВА 4. МАДЛЕН

Алана бросили в камеру, где уже было тридцать человек заключенных-рабов. На его серой робе был вышит номер 1205. Те же цифры были выжжены у него на правом плече.

— Новенький? — человек пять обступили его.

— Да, я недавно на этой планете.

— Это заметно. Ну, ничего, погорбатишься на руднике — лоск потеряешь. Кто ты?

— Алан.

— Имен у нас нет, парень. Они здесь строжайше запрещены. Не дай бог, кто узнает, что ты произнес имя. Ты номер 1205. Я спрашиваю, кем ты был до рабства?

— Я офицер военного флота.

— Звание?

— Майор.

— А я был капитаном воздушных сил наземного базирования. Водил флаеры пока не попал в плен. И теперь я номер 874. Уже пять лет я раб.

— Не понимаю, какой смысл в использовании рабов? — высказал свое удивление Алан. — Ведь любой промышленный робот в сто раз эффективнее.

— Верно. Но мы рабы бесплатные и над нами проводят эксперименты психологического характера, — ответил номер 874. — Ученые нас постоянно тестируют. До какой стадии падения может дойти человеческое существо. Здесь только гуманоиды и в основном люди. Гарковиц делает здесь из своих врагов новые существа без совести, без чувства долга, без чести, без ответственности. И у него это не плохо получается.

— Майор не велика птица, — усмехнулся другой раб. — Вон тот раб, там, в углу, был адмиралом флота ЗФЗ.

Рабы потеряли интерес к новичку, и отошли в стороны, вернувшись к своим делам. Они не любили космолетчиков и вообще военных. С них слова не вытянешь, и новостей они никаких не знают.

Алан подошел к изможденному старику, обросшему бородой. Трудно было узнать в том человеке адмирала Монро. Старик оказался к тому же сильно избит. Лицо и шея сплошь были покрыты синяками.

— Адмирал?

— Что? — старик вздрогнул и внимательно посмотрел на Алана.

— Адмирал Монро?

— Да. А вы кто? Я вас раньше не видел.

— Меня только что привели в эту камеру. Я Алан Грейг. Майор. Космофлот ЗФЗ. Что с вами? Вас избили охранники?

— Нет. Они никого не бьют. Зачем портить товар? Ведь мы часть эксперимента, а эксперимент должен быть "чистым".

— Но вы весь в синяках.

— Это мои товарищи по камере постарались, — старик закашлялся.

— Но я не понимаю…

— Я стар и болен, и не могу выполнить план. И более того я не ломаюсь. Не делаю стойки за еду, не потакаю дикому разврату. За это надзиратель лишил камеру еженедельной женщины. Он сообщил, если я такой щепетильный, то пусть вся камера учиться у меня целомудрию.

— А что это за еженедельная женщина?

— Раз в неделю… — приступ кашля прервал его. — Раз в неделю в каждую камеру пускают женщину, а иногда многих женщин. За "хорошую" работу ее оставляют на всю ночь. И тогда её могут насиловать до смерти. Это здесь не преступление. Жертву можно убить. Ведь есть любители удовлетворять свою похоть с трупом. И такие экземпляры есть среди наши сокамерников. За удовлетворительную работу женщину дают на пару часов. Но в этом случае никакого баловства. Ну а за плохую… — снова приступ кашля не дал ему договорить.

— И эти свиньи осмелились поднять на вас руку? На вас, на человека столько сделавшего для ЗФЗ?

— Здесь давно всем плевать на ЗФЗ. У них удивительные средства… делать из людей рабов. Они убивают все доброе и благородное в их душах. Да у большинства здешних заключенных этого доброго и до плена было немного. Здесь и солдаты космодесанта, выброшенные правительством в отдаленные миры колонизировать новые планеты, и рабочие рудников, которым фирмы не заплатили положенное, и преступники. Вобщем кого только нет. И вы думаете, им есть за что любить ЗФЗ? Я бы на их месте поступил бы так же. Здесь хорошо кормят, дают много мяса, но есть нужно голыми руками. Это первый шаг к потере человеческого достоинства. Мы постепенно превращаемся в животных. Здесь дают женщин и потакают дикому разврату и будят в душах самое черное и отвратительное. Постепенно люди привыкают к этой жизни и многие уже не хотят с ней расставаться.

— Вы говорите странные вещи, адмирал. Как можно к этому привыкнуть?

— Посидите здесь немного и сами привыкнете. Ведь здесь нет условностей и правил в этом мирке. Правила там за закрытой дверью. Здесь же первобытные законы. А если выслужиться в охранники, то вообще никаких правил в пределах планеты Альтур. Многие охранники вчерашние рабы. Они были некогда солдатами и офицерами, отцами и мужьями, ответственными чиновниками. А теперь они кто? Дошли до степени крайнего падения. Или доходят до него. Они не получают жалования и остаются по статусу рабами. Но делают свою работу не за страх, а за совесть. Еще никто из них отсюда не сбежал, хотя контроля за охранниками нет никакого. Здесь проявляется все несовершенство человеческой природы. Наши честь и благородство существуют лишь при комфортных жизненных условиях, то есть там, где есть правила и законы. А отмени их, и вот во что мы можем превратиться.

— Странные здесь проводят эксперименты. Не понимаю их практической значимости.

— Она есть. Многие ксеноморфы охотно платят за такие научные изыскания. Они ищут доказательства деградации человеческой расы. И судя по здешней тюрьме мы действительно деградируем.

— Эй, скоты! Еда! — лязгнул замок, и массивная дверь отворилась. Охранники внесли две огромные кастрюли и поставили их на пол. — Генерал добр к вашей камере и посылает вам бабу, несмотря на ваши провинности. И не какую-нибудь истасканную бабу, а новенькую. Свежую. Даже охране запретили к ней прикасаться. Все для вас! Свежатинка. Но не вздумайте задушить её! Это я вам говорю насильники трупов. Если она утром не выйдет отсюда живой, я вас отдам "людоедам".

Несколько заключенных угрюмо кивнули густыми шевелюрами.

— Что молчите, сволочи? Где благодарность генералу?

— Слава генералу Сайросу! Слава барону Гарковицу! — хором заорали рабы.

Алан с адмиралом не участвовали в общей трапезе, а лишь смотрели как рабы ели руками, в драку устанавливалась очередь кому первому влезть в кастрюлю за куском мяса.

— Смотрите, майор, и привыкайте! Вы молоды и сильны. Сможете купить себе жизнь вот такой ценой. Работа в руднике не будет для вас тяжелой.

— Нет. Я здесь не задержусь.

— Пустые надежды. Лучше идите к ним, а то останетесь сегодня голодным. Сейчас приведут женщину. А меня не сегодня-завтра отправят к людоедам.

— Это имечко произнес и охранник. Что это такое? — удивленно спросил майор. — Кто они?

— Часть рабов приучили есть себе подобных. "Санитары" как их называют. Здесь умирают редко. Увечных и больных отправляют к "санитарам". Хотя мое мясо покажется им жестким, — усмехнулся старик.

— Я буду искать возможность бежать отсюда. Я теперь слишком много знаю, чтобы оставаться здесь. Я должен доложить обо всем грос-адмиралу Сейму. Гарковиц готовит Федерации какую-то пакость. Адмирал, что вам известно о "близнецах"? Кто они такие?

— Вообще я мало знаю. Это какая-то иная форма жизни. Ученые черного барона как-то сумели ее подчинить себе. Катастрофа моей эскадры произошла именно по их вине. На флагманском линкоре "Ветер времени" оказалось двое "близнецов" вместо офицеров связи.

— И два офицера связи смогли погубить эскадру?

— Да. Они полностью заблокировали все каналы связи между моими кораблями. Более того, предавали фальшивые приказания. Часть кораблей авангарда развернулись, и стали уходить в сторону, открыв наши боевые порядки во время перестроения. Мы поздно поняли в чем дело, да и исправить уже ничего было нельзя. А представьте, что они натворят, если их будет много, если на каждом корабле, на каждой базе будут их агенты?

— Страшно подумать. Мой близнец после возвращения получит командование над крейсером "Покорение Галактики", флагманом Первой эскадры. Тогда они захватят не только наши дальние колонии, но смогут совершить налет на саму планету-мать Землю.

— Кому она сейчас нужна, — махнул рукой адмирал. — Наша Земля безнадежно отстала не только от планет подобных Мелии, Илинии или погибшей Актерии, но и от Гибоса. Но колонии ЗФЗ под угрозой. Говорят, существует средство остановить "близнецов".

— Да? Расскажите.

— Я ничего точно не знаю. Это только слухи, которые предают некоторые заключенные.

— А заключенным, откуда известно о секретах подобного уровня? — не поверил Грейг.

— Некоторые сидели в камерах куда подсаживали "близнецов" во время экспериментов. Они говорили, что есть нечто, чего они не могут делать как люди, или… — адмирал закашлялся, — или может все дело в способе контроля над ними.

— Адмирал, объясните подробнее.

— Сами по себе, "близнецы" безобидные существа. Эту форму жизни обнаружили в недрах Альтура. Эти существа могут принять форму любого из живых существ. Люди Гарковица заставляют их повиноваться и делают жестокими… Но, майор, учтите — все это лишь слухи. Никаких точных сведений у меня нет.

Вдруг в камере раздались радостные возгласы. Алан обернулся. В камеру вошел сам Боб Сайрос-Акула. Он обшарил глазами камеру и его взгляд остановился на Грейге.

— Эй, Грейг! Я с обещанным сюрпризом. Введите.

В камеру втолкнули белокурую девушку, вся одежда которой состояла из небольшой набедренной повязки. Когда она подняла голову, Алан узнал в ней Мадлен Гатлинг!

— Ну, как сюрприз, Грейг? Доволен? Но твоей роже вижу, что нет. Хотел для себя, небось, припасти, да? Придется поделиться. Хочешь быть первым, майор? Я распоряжусь. Нет? Ну, как хочешь. Веселитесь, она ваша на целую ночь.

— Да живет вечно генерал Сайрос! — заорали хором благодарные рабы.

Генерал вышел ухмыляясь. Лязгнули засовы. Алан подошел к Мадлен и взял ее за руку.

— Эй, 1205-й, кто тебе позволил первому пристраиваться к девке? А жребий? Генерал о тебе никаких распоряжений не оставил.

— Верно! Он ему предложил быть первым, но этот отказался.

— Значит жребий?

— Конечно жребий, для всех кроме вонючек!

— Ее никто не тронет! — твердо заявил Грейг.

— Это кто же так решил? — спросил бывший капитан, а ныне 874-й.

— Я!

— Не советую тебе начинать жизнь в камере с подобных штучек. Я согласен, если ты будешь первым, ведь именно благодаря тебе мы ее получили сегодня. Но не забывай о нашей доле. Верно я говорю? — он повернулся к другим рабам.

— Да! Девка будет спать со всеми!

— Это справедливо!

— Жребий!

Алан подождал, пока вопли стихнут, а потом вновь заявил:

— Ее никто не тронет! Так что можете ложиться спать!

— Он издевается над нами!

— Проучим его, сразу запоет по-другому.

— А может его самого нагнуть? — предложил кто-то из задних рядов.

— Я не против его задницы!

Рабы стали угрожающе надвигаться на Алана. Но он был в отличной форме. Все офицеры проходили подготовку космогардов. Ударом ноги он отбросил к стене 874-го и ударом кулака свалил следующего за ним. Но это не остановило других. С яростными воплями рабы бросились к майору. Удар — и один из них согнулся пополам. Еще один схватился за горло и рухнул как сноп. Как только рабы оказывались на расстоянии вытянутой руки, тут же валились на пол.

— Это космогард! — заорал кто-то.

Алан продолжал отбивать неуклюжие наскоки противника. Каждый его удар бы хладнокровно рассчитан и, потому, всегда достигая цели. Но врагов было слишком много. Грейгу пришлось бы туго, если бы не Мадлен. Девушка неожиданно для рабов встала рядом с ним. Ее нога взметнулась вверх, и пятка столкнулась со лбом одного из рабов. Тот вскрикнул и свалился на пол.

Через несколько минут рабы не выдержали и отступили.

— Все, все, майор! — номер 874-й замахал руками. — Стойте! Я тоже был когда-то космогардом. Но сейчас уже не в форме. Ты победил, девка твоя.

— Но я не хочу пользоваться девушкой…

— Ты псих! 1205-й. По правилам, тот, кто отстоит ее в драке — получает на всю ночь. Но если ты…

— Он согласен, — вмешалась Мадлен.

— Тогда идите в дальний угол. Скоро выключат свет. Веселитесь.

Рабы, за исключением тех, кто оставался без сознания после драки, недовольно зашумели.

— Эй, кому не нравятся наши законы? Кто недоволен? — 874-й обвел толпу взглядом. — Он выиграл честно. Предъявим ему счет в шахте. А сейчас расходитесь если хотите сохранить свои мерзкие утробы.

Когда все улеглись, и люди успокоились, 874-й подошел к Алану и прошептал:

— Советую найти выход отсюда до завтрашнего утра. Из шахты 1205-й не вернется.

— Это почему же? — спросил Алан.

— Там иные законы. Ты попал не на курорт, майор. В шахте обитают "те, кто живет под землей".

— Это кто же такие?

— Познакомишься с ними завтра. Но их общество совсем не покажется тебе приятным.

ГЛАВА 5. ПОБЕГ

— Где ты научилась так хорошо драться? — спросил Алан у Мадлен.

— Мой старший брат космодесантник. Он учил меня и сестру. Мне это нравилось, и я с удовольствием занималась.

— Ты здорово мне помогла.

— Это вам спасибо, майор.

— Зови меня Аланом. Здесь я уже не майор… Нам надо выбираться отсюда, Мадлен. Сегодня беда отступила, но завтра… Что с тобой будет завтра?

— С женщинами здесь не церемонятся. Я это узнала у одной старой рабыни, которая сумела выжить и работает при кухне. Девушек поставляют пираты, которые скупают их после очередных полицейских акций. Вы ведь знаете о чем я?

Грейгу были известны жестокие законы многих планет и систем против нелегальной проституции. После третьего предупреждения жриц любви без лицензии отправляли для исправления на планеты-колонии. Но обратно многие из них зачастую не возвращались. Женщин с удовольствием закупали у охраны пираты.

— Простите, что нарушаю ваше единение, — послышалось из темноты.

— Кто здесь?

— Это я, адмирал Монро.

— Как, адмирал здесь? — удивилась девушка.

— Да. Я часа два здесь лежу и слушаю вашу беседу. У вас очень мало времени на раздумья. Завтра с утра майора уведут в шахту. Даю слово, обратно он не вернется. Ему грозит гораздо большая опасность чем вам, Мадлен.

— Меня и 874-й предупреждая об этом.

— Но почему? — Мадлен вцепилась Алану в руку.

— "Те, кто живут под землей" это страшная помесь живых людей с существами это планеты. Жуткие твари. Я их сам видел. И если артель не скажет слова в вашу защиту они вас… Лучше и не говорить, что они в вами сделают. А после того, что произошло сегодня никто не вступиться за вас. Мой голос не в счет. Вы правильно сделали, — старик обратился к Мадлен, — что подарили майору первую ночь. Он человек достойный. Да и вам нужно убираться отсюда, а не то завтра вами будут использовать охранники.

— Вы были здесь все время пока… — смущенно спросила Мадлен.

— Да. Вы уж просите старику, стоящему одной ногой в могиле. Лежа подле вас, я вспомнил свою жизнь, молодость, жену, детей. Рядом с ними теперь это чудовище, "близнец". Вы заставили меня проснуться, майор. Я помогу вам бежать.

— А ваша болезнь?

— Болезни, молодой человек, а не болезнь. Я уже полутруп. Но не беспокойтесь, сил для последнего броска у старого волка хватит. Я умру как адмирал. Этим я помогу семье избавиться от "близнеца". Кто знает, что он может выкинуть?

— Думаю, с ним будет все в порядке, адмирал. Гарковицу не нужны скандалы. Нужна полная конспирация, полное слитие с образом. Я уверен, ваши родные даже не подозревают кто перед ними.

— В ваших словах есть смысл, майор. А насчет плана побега, то он у меня имеется. Хоть и без недостатков. А теперь послушайте меня. За вами, Мадлен, придут часов в восемь утра. А за рабочими для шахты в десять. За девушками приходят не больше двух человек, а за рабочими спецконвой — десять охранников. Действовать надо утром. Справитесь с четырьмя, майор? Два конвоира и два охранника у камеры.

— Постараюсь.

— Я помогу, — сказала Мадлен.

— Возьмем их форму, и я проведу вас к наружному лифту. Если сделаем все быстро, наше предприятие удастся. Конечно этот план полое безумие и авантюра чистой воды, но иного нет.

— Адмирал, всего несколько часов назад вы говорили о тщетности всех попыток…

— Я так говорил, пока не узнал вас поближе. Вы могли стать рабом, но предпочли иной путь. А у меня у самого нет сил для подобного. Сейчас мне представился случай умереть как солдату. Неужели я его упущу? Да и что мне терять? Скорее всего, завтра меня сожрут вместе с вами, если мы не уйдем раньше.

— Все это верно. Но есть одна загвоздочка, — голос из темноты заставил заговорщиков вздрогнуть. — Я могу вас выдать. Не надо лишних движений, майор. Здешние ребята любят меня и, увидев мой труп, постараются разорвать вас на части. Вместе с охраной, конечно, когда шоковые парализаторы лишат вас возможности двигаться.

— Вы подслушивали, 874? — голос Алана дрожал от негодования. — "Неужели все сорвется из-за этого подонка?"

— Я, капитан Марлоу, командир эскадрильи фланеров на Альтаире, базе Галактического Союза N 20.

— Марлоу? — все услышали голос адмирала. — Капитан Джек Марлоу?

— Да это я, адмирал. Мы уже месяц с вами в одной камере, а вы меня так и не узнали.

— Вы изменились… Давно вы здесь?

— Пять лет. Начальник тюрьмы обещал даже сделать меня охранником.

— Вы что знакомы с этим человеком? — спросил Алан у Монро.

— Да это бывший штурман с линкора "Ветер времени". Подполковник космофлота ЗФЗ Джек Марлоу.

— Бывший подполковник. Я имел несчастье понравиться дочери адмирала, лейтенанту Елене Монро. Добрый папенька услал меня на захолустную планету и заставил водить флаеры. Не правда ли, адмирал?

— Что же вы будете делать, Джек? Ведь вы же кавалер ордена "Солнца".

— Бывший кавалер, адмирал, бывший. Вы лишили меня всего…

— Я поступил несправедливо. После вашего разжалования и осуждения моя дочь, по моему приказу, вышла замуж за… Впрочем, это не важно. Они улетели на Землю в мое поместье. Но их жизнь не сложилась. Они расстались.

— Простите, адмирал. Я, кажется, знаю, — вмешался в разговор Алан. — Предатель Крис Ломир, зять адмирала сбежал к королю Утремера.

— Да, это так, — тихо подтвердил адмирал,

— И вот я тот, кем стал в этом проклятом мире. И вы…

— Джек, не надо. Я уже так наказан за свою ошибку. Елена отказалась от меня, когда узнала, что я стал причиной вашей гибели… Она думала, что вы погибли. И она сбежала вслед за своим мужем.

— Что с ней? — голос капитана дрожал.

— Её следы потерялись, и я ничего о ней не знаю, — адмирал замолчал.

— Ладно, господа, — Алан прервал их разговор. — Сейчас нам нужно решить: Марлоу, вы с нами?

— Я? Раб 874 остается здесь. Скоро меня переведут в охрану.

— Так вы намерены нас все-таки предать?

— Нет. Я спал и ничего не слышал. Елена жива. Я это чувствую. Может лишь благодаря ей я вас не сдам. Запомните, только благодаря ей… — голос Джека Марлоу стал затихать, и они услышали его удаляющиеся шаги.

Но судьба уже свила свою нить и Марлой было не суждено стать охранником тюрьмы на Альтуре…

* * *

Утром в камере включили свет. Рабы стали подниматься. Скоро принесут завтрак. Двери отворились, и вошел надзиратель. Это пришли за женщиной. Мадлен не ожидая приглашения, покорно пошла за ним.

— Идем с нами, крошка. Охрана это не вонючие рабы.

Алан сидел неподалеку от двери, готовый к действию.

— Ну, как повеселились? — спросил детина в мундире.

Мадлен, пройдя в дверной проем, вдруг резко взмахнула рукой и второй надзиратель, получив точный удар в солнечное сплетение, согнулся пополам.

Алан ударом ноги в висок свалил охранника, находившегося в камере. Девушка тем временем завладела парализатором (другого оружия внутренняя охрана не имела) и бросилась к дежурному. Им оказалась женщина. От нее несло перегаром, и она едва держалась на ногах, во время ночного дежурства было выпито немалое количество виски, и это значительно облегчало задачу. Толчок парализатора надолго отключил ее.

— Алан, в коридоре больше никого, — доложила она.

Майор выглянул в проем.

— Где же еще один? Их должно быть четверо. Ладно, быстро стягивай с той девки комбинезон.

Заключенные, все время безмолвно наблюдавшие за происходящим пришли в себя.

— Что же это делается? — завопил один из них. — Эти идиоты перебили весь конвой. Нам всем теперь — конец.

— Почему мы должны отвечать за них? Нашей вины здесь нет!

— Верно!

— Так тебе и поверят. Надо задержать этих и все рассказать.

— Верно нужно сдать их властям.

Алан поднял парализатор и сказал:

— Пусть кто только сунется, со мной шутки плохи. Неужели вы вчера в этом не убедились?

— Спокойно, друзья! — 874-й вышел вперед. — Нам бояться нечего. Я будущий охранник. Сам начальник тюрьмы верит мне. Я сам сейчас пойду и доложу о случившемся. А эти пусть идут. Ими займется охрана.

— Он прав! Позаботимся лучше об охранниках.

— Они придут в себя не раньше, чем через пару часов.

— Все равно.

* * *

Трое охранников вели по коридору старика с нечесаной бородой. На них никто не обращая никакого внимания, и только у двери наружного лифта молодой сержант с парализатором коротко спросил:

— Куда? Из какого сектора?

— Сектор номер четыре. К коменданту! — прозвучал четкий ответ.

— Проходите.

Когда кабина тронулась, Алан сказал решительно:

— Я должен вернуться!

— Что? — удивился Марлоу. — Я нейтрализовал рабов ненадолго. Скоро они поймут, что их обманули и поднимут шум.

— Да, майор. Он прав, — кивнул головой адмирал.

— Алан! — Мадлен умоляюще посмотрела на него.

— Когда с нами не было космолетчика, я готов был бежать вместе с вами. Но теперь Джек поведет челнок или космоистребитель. Все что удастся угнать. Вы сообщите ЗФЗ то, что удалось узнать.

— Но зачем вам оставаться? Вы своим примером заставили бежать меня, а моя судьба здесь складывалась много удачнее чем ваша, — Джек положил руку ему на плечо. — Ведь вы выполнили задание.

— Нет, не до конца. И я не могу бросить своих товарищей, которые по моей вине попали в плен. Все возвращаются назад. Если я этого не сделаю, мне больше никто не поверит. Я отвечаю за группу. Я их командир и они мне вверили свои жизни и по моей вине угодили в засаду.

Лифт остановился, и двери разъехались в стороны. Адмирал, Джек и Мадлен вышли.

— Алан? — Мадлен умоляюще прижала руки к груди.

— Я вернусь! — ответил он и нажал кнопку спуска.

Металлическая дверь разделила их.

— Куда теперь? — Джек Марлоу остановился.

— Покинем здание. Здесь недалеко космопорт.

— Космопорт?

— Я имел в виду малый космопорт и стоянка флаеров, истребителей и космических челноков, крейсеров среднего класса. Но для начала нам нужно переодеться и побриться. Если этого не сделать, мы далеко не уйдем. Где же нам достать другую одежду более соответствующую обстановке?

— Это я добуду! — решительно сказала Мадлен. — Спрячьтесь вон за той оранжереей.

Миниоранжереи входили в моду на многих планетах среди гуманоидов и представляли собой стеклянные кубы, внутри которых росли самые разнообразные представители флоры, привезенные се всех концов галактики. Задняя стенка куба была непрозрачной. Именно за ней скрылись Монро и Марлоу.

Мадлен расстегнула две верхние пуговицы на комбинезоне (это, по ее мнению должно было заинтересовать любого мужчину) и пошла по коридору. Первым она повстречала офицера технической службы. Девушка кокетливо улыбнулась и медленно расстегнула еще две пуговицы на груди.

— Эй, мисс! Вы из какого сектора? — офицер клюнул на приманку.

— Из четвертого, — улыбнулась Мадлен.

— В таком-то захолустье. Хотите перейти во второй? Мы могли бы встречаться тогда почаще.

— Я хочу… тебя прямо сейчас, — тихо сказала она и положила руки ему на плечи. — Пойдем куда-нибудь, где мы будем одни. Ты не против?

— Идем, — офицер взял ее за руку и повел за собой…

В небольшой комнате связи и управления роботами-погрузчиками порта сидела женщина в форме. Рядом множеством огней светились панели передач, работали мониторы. Компьютеры обрабатывали информацию и распределяли роботов в оптимальном количестве для работ.

— Я пройду на часок в комнату отдыха. Если что — доложите.

— Да, капитан, — она понимающе кивнула и ехидно ухмыльнулась.

В комнате отдыха стоял большой диван и несколько удобных кресел. Тут же стоял робот-бар.

— Я и не знал, что в четвертом секторе есть такие рыбки. Но мне приятно…

Касание парализатора заставило его умолкнуть. Мадлен быстро раздела его и уложила вещи в небольшую сумку для инструмента. Девушка вошла в комнату с мониторами и предупреждая вопросы оператора, парализовала и ее.

Через минуту два бесчувственных тела лежали в комнате отдыха. Мадлен, заблокировав дверь и сменив код доступа вручную, покинула помещение.

— Теперь эти голубчики долго не смогут выйти отсюда. Не раньше следующей смены.

— А если произойдет сбой в системе без оператора? — заволновался Марлоу. — Все погрузочно-разгрузочные работы станут. И тогда нас быстро вычислят.

Нет, — решительно отрезала Мадлен, — компьютер сам прекрасно выполняет эту работу, а оператор нужен только для пересменки и профилактики. Но она здесь проходит не раньше, как раз в сутки. А то и реже.

Адмирал переоделся, но форма была ему явно не по размеру. Девушка, как могла, расправила складки. Затем Монро в туалетной комнате сбрил бороду. Разовые бритвенные приборы выдавал автомат, стоило лишь приложить нагрудный знак с регистрационным номером.

— Все слишком легко получается у нас, Джек.

— Вы сами предложили это, адмирал. Смелость многое помогает сделать. Этого от нас никто не ожидал.

— Да. Я, по правде говоря, давно придумал этот план. Но его выполнение казалось нереальным и сулящим только провал и смерть.

— Давайте поторопимся, пока не началась погоня. Нам еще о транспорте нужно позаботиться.

— Нужно разблокировать доступ. Без этого нам не захватить космолет.

— На сей счет у меня иное мнение, — решительно заявил Марлоу.

В космопорте на посадочных площадках находилось несколько транспортов и боевой истребитель.

— Флаеров нет. Наверное, все в рейсах. Вот не повезло, так не повезло.

— Наоборот. Меня флаеры мало интересуют. Вот космоистребитель класса "Б" — другое дело. Маневренный с двумя лазерными пушками и ракетной установкой. Если мы угоним его, то у нас есть шанс уйти от погони и добраться до зоны, где дежурят патрульные корабли ЗФЗ.

— А вы ничего не забыли за пять лет, проведенных в тюрьме, Джек?

— Я космолетчик, и всегда им останусь. Я могу пилотировать космический корабль с закрытыми глазами. К тому же моя страсть истребители. Я не люблю большие корабли.

— Адмирала нужно срочно доставить в госпиталь. Иначе будет поздно.

— Для этого нам нужен истребитель, Мадлен. Правда, на отключение бортового компьютера понадобиться время. Это хотя и не линкор, но тоже оборудован защитной системой "Антизахват".

— Вы сможете нейтрализовать ловушки прямо внутри корабля? — спросил адмирал.

— Нет! Этого я не смогу, но я просто отключу все электронные системы и переведу на режим ручного управления. Я неплохо управляю сам, без бортового компьютера.

— Вы хотите перевести истребитель на ручной режим управления? Но это очень сложно.

— Я справлюсь. ЗФЗ потеряла во мне большого специалиста. Но для того, чтобы проявить свои способности, корабль сначала еще нужно захватить, адмирал.

— Будем действовать смело и решительно.

— Верно, а что нам ещё остается?

* * *

У истребителя была выставлена стандартная охрана — пять человек охраны с лучеметами. Техники пополняли его боезапас.

— Полный комплект! — кричал летчик в скафандре, переливающемся в лучах восходящего светила.

Трое офицеров из службы охраны вышли из помещения административного порта и уверенной походкой направились к звездолету.

— Вы только ничего не говорите, — Марлоу шепотом предупредил своих товарищей. — Я все сделаю сам.

— Но там конвоиры, — предупредила его Мадлен.

— Идите уверенно, и все пройдет нормально. Они нас не задержат. Такая ситуация у них не запланирована.

— Что вы имеете в виду? — спросил Монро.

— Тссс, — прошипел Джек.

Они миновали конвой, который даже не попытался их остановить, и спокойно прошли к тому месту, где стоял истребитель.

— Вы, лейтенант Рибер? — услышал пилот голос за своей спиной.

Летчик обернулся и ответил:

— Нет, я сержант Монро, — пилот снял шлем.

Вместо мужчины все увидели женщину с черными волосами, заплетенными в длинную косу.

— Елена? — Джек был так поражен увиденным, что едва не выронил парализатор.

— Как? — адмирал сделал шаг вперед. — Ты?

— Вы? — только и смогла вымолвить женщина в ответ.

— Сержант Монро, в чем дело? Что нужно этим людям? — из кабины показалась голова еще одного летчика.

Адмирал не забыл этот голос. Это был его зять, муж Елены, предатель Крис Ломир!

ГЛАВА 6. КОСМОДЕСАНТНИКИ

Грейг быстро разобрался в системе коридоров и ответвлений на этаже администрации. Везде висели указатели, словно для него писаные. Именно здесь осуществлялось управление всеми уровнями подземной тюрьмы. Конечно, майор понимал, что есть и центральный компьютер, который контролировал всю колонию и космопорт, и тюрьму, и научные лаборатории, и сектора, и административные здания на поверхности. Но он и не претендовал на всю базу данных. Пока достаточно разобраться с тюрьмой.

"Архив и базы данных с низким уровнем секретности". Так было написано на табличке над небольшой дверью. Майор боялся поверить в такое везение.

"Пожалуй, мне сюда. Если это не новая ловушка, то здесь я найду то, что ищу. Заходить или нет? Один раз я уже попал в сети к Сайросу. Но ведь еще не обнаружен наш побег, и ловушки расставлять рано", — подумал майор.

Дверь не была заперта. Похоже, за всю историю этой колонии здесь не было ни одного случая побега заключенных. Поэтому к такой нештатной ситуации работники были просто не готовы.

За пультом сидел оператор архива. Он был в заторможенном состоянии и Грейг понял, что он принял какое-то наркотическое средство.

— Ты кто? — спросил он. — В архив вход запрещен….

Алан не стал отвечать и, оглушив оператора, сам сел за пульт. Перед ним замелькали списки арестантов. Здесь у них был идеальный порядок и благодаря ему быстро удалось обнаружить нужную информацию.

Шрат и Круп сидели в карцере для злостных нарушителей устава тюрьмы. И это почему-то майора совсем не удивило. Чего-то подобного он от них и ожидал. Иван Алов был в блоке N 2 сектора N 4 среди осужденных уголовников. След Душинского терялся. Ha экране высветилась надпись: "Направлен в группу ученых, как представляющий интерес. Сектор "О".

Эта информация закрыта. Здесь был необходим особый доступ в иной архив, где уровень секретности был много выше. И доступ туда, наверняка, будет не таким простым.

— Похоже, до Казимира мне не добраться. Хорошо. Позднее разберемся. Карцер тоже достаточно крепкий орешек. Значит, вначале навестим лейтенанта Алова.

Майор плотно прикрыл двери архива отправился в нужном направлении. Сектор N 4 делился на двадцать блоков. Алана поразила царящая везде чистота и порядок. Пройдя по длинному коридору, он не встретил ни одной живой души. Очевидно, все сотрудники были на административном этаже. Только роботы-уборщики проезжали время от времени мимо.

"Прошло уже минут двадцать после нашего побега, а сигнала тревоги еще не поступало. Они так привыкли к тому, что отсюда невозможно бежать, что сделали побег делом весьма не сложным. Но рано или поздно побег обнаружится и тогда…"

Он остановился у двери-решетки с надписью "Блок N 2" Тотчас засветилась строчка: введите код-допуск.

— Приложите ваш допуск, — зазвучал голос из динамика.

— Черт! — выругался Грейг. — Какой еще допуск?

— Приложите ваш допуск! — вновь повторил компьютер.

— Ах, да! Совсем забыл! — Грейг снял знак и приложил к датчику.

— Вход свободен, — дверь отъехала в сторону.

Вскоре он наткнулся на дежурного надзирателя.

— Куда? — тот вскочил со своего места. — Кто такой? Я впервые вижу твою рожу.

— Я новенький, из службы охраны. Только сегодня приступил.

— Из службы охраны? Что за хрень! — протянул охранник, и взгляд его упал на знак на груди Алана. — А почему у тебя номер Бастера?

Грейг понял, что нужно действовать немедленно и ударил надзирателя в грудь, а когда тот согнулся, свалил его ударом по затылку.

У каждой камеры, пред глухой металлической дверью было табло информации. Здесь были номера заключенных, что в данный момент находились в камере. Грейг стал искать Алова. Вот и он. Номер 1208, камера 4.

Грейг нажал кнопку вызова камерной стражи. Наступал решительный момент, в помещении охраны — двое. Окошко отскочило в сторону.

— Кто в такую рань? До смены еще больше часа, — послышался недовольный голос изнутри.

— Номер 1208 к коменданту! — и подумал, — "Эти дверь не открыли. Если что заподозрят, то сразу нажмут кнопку тревоги. Через минуту здесь будет полно охранников".

— А почему нет информации от оператора с личным кодом коменданта?

— Ремонт, профилактика! — сказал Алан первое, что взбрело ему на ум.

"Могут и не поверить на слово, — мелькнуло в голове майора. — Очевидно, у них в таких случаях предусмотрено что-то особенное, учитывая нашпигованность этой тюрьмы аппаратурой".

Сейчас все может провалиться и он снова окажется в тюрьме, а то и ещё кое-где похуже. Бежать из этого коридора было невозможно. Это была настоящая ловушка. Секунды тишины тянулись, как часы и сердце беглеца бешено колотилось. Но дверь открылась.

— Все у них профилактика. Эти психи из техслужбы даром свой хлеб жрут. Давай карту выдачи, — толстый охранник с бутербродом в левой руке протянулся за документом.

— Получи! — Алан сунул ему кулаком в лицо и ворвался в камеру.

Рука второго солдата уже нависла над красной кнопкой тревоги, но майор его опередил. Через несколько секунд оба охранника лежали на полу, успокоенные на пару часов ударом шокера. По селектору Алан обратился к заключенным официальным голосом.

— Номер 1208! На выход! Доложить о готовности!

— 1208-й готов! — услышал Грейг голос Алова.

Через секунду Алов вышел и едва не свалился от неожиданности. Грейга он никак не ожидал здесь увидеть. Двери камеры захлопнулись автоматически. Все прошло удачно…

* * *

Сержант Круп не терял времени даром. Помощь командира ему не понадобилась. Многолетний опыт службы в космическом десанте ЗФЗ помог ему решить самому свои проблемы…

Он шел со стянутыми за спиной руками. Но на деле ремни он давно разорвал и только притворялся, что его руки связаны. В двух метрах от него шествовали двое охранников с шокерами. Сержант понял, что сейчас самый удачный момент для побега и иного ему может уже не представиться. Его вели в камеру под названием "Ловушка смерти", как заявили эти двое, и оттуда выхода обратно не было. И Джону казалось, что они не лгут.

Круп споткнулся и тяжело упал на пол всем телом, издав рычание, которое должно было показать конвоирам, что ему больно.

— Эй! Громила неуклюжий! Встать! — раздался крик за спиной.

— Ты что загорать здесь собрался? — вторил ему второй охранник.

— Я ногу сломал, — ответил Круп, — и дальше вам придется тащить меня на себе.

— Ты думаешь? — один из них приблизился к Крупу вплотную. — А я знаю средство получше. Даже безногие от него ходят.

— Верно! Сейчас мы пощекочем тебя шокерами и ты поползешь вперед, да так что мы угнаться за тобой не сможем, — второй поддержал шутку товарища и засмеялся.

Сержант резко вскочил и, схватив обоих шутников за шеи, с силой стукнул их лбами. Тела рухнули на пол. Причем один был мертв, ибо его череп оказался менее прочным, чем у его товарища.

"Вот я и на свободе, — подумал бравый сержант. — Вернее на пути к ней. Теперь нужно найти Шрат. Сидя в камере, я вроде бы слышал её голос. Значит она тоже клиентка карцера".

Его предположение подтвердилось. Шрат содержали в свинцовой одиночке, где постоянно играла тихая вкрадчивая музыка. Такая камера за сутки сводила с ума многих. Эльза просидела в ней 28 часов.

Круп выпустил её и запер в камере оглушенного надзирателя и его подружку. Вырубить их было легко, ибо, когда он вошел, они занимались сексом. Теперь, очнувшись, они смогут "наслаждаться" концертом, пока их кто-нибудь не выпустит на свободу.

— Я знал, что найду тебя здесь. Ты неисправима, Шрат. Карцер самое место для таких как ты.

— А тебя, по-прежнему, не берут парализаторы?

— Берут, но только на максимальной мощности.

— Этот максимум прикончил бы обычного человека. А тебя, словно быка, такой разряд не возьмет. О чем эти охранники только думали? Неужели им было мало только посмотреть на тебя?

— Надо найти майора и лейтенанта. Им не уйти без нашей помощи, — сказал Круп. — Одень эту форму, Шрат. Девочка даже сняла её, чтобы тебе не пришлось раздевать её бесчувственное тело. Хотя голой ты мне нравишься больше.

— Скажем, сняла она форму совсем для другой цели, — Эльза стала одеваться. — Но все равно мило с её стороны.

— Жаль, для меня нет подходящей. Но я все-таки не красивая женщина и меня они раздевать не стали полностью. Скажи, а за что тебя упрятали в карцер? Да ещё в свинцовый мешок?

— Я им понравилась настолько, что хотели сделать из меня девочку по вызову. Или как это у них там называется. А для начала со мной решили позабавиться парочка кретинов.

— Да? — Круп засмеялся. Он знал Эльзу уже давно. Они служили вместе семь лет.

— Знаешь, что я сделала? — усмехнулась Эльза. — Я устроила им небольшой разнос. Кое-кого покалечила. А ты попал сюда, небось, за то, что стену проломил головой?

— Нет, эту стену не прошибешь, Шрат. И твой однообразный юмор меня утомил. Я ведь только что вытащил твою задницу из большой кучи дерьма. Не так ли? Или может тебе понравился свинцовый мешок?

— Ну не обижайся, Круп. Но за что тебя сюда бросили? Меня разбирает любопытство.

— Я подрался со своим двойником. Сильный парень попался. Наконец я нашел достойного противника. Но нас разняли. Проломил пару черепов охранникам и меня решили запихнуть в плохое место. А я решил изменить их планы. И у меня это неплохо получилось.

— Понятно… Странные дела с этими двойниками. Представь себе, я тоже пережила нечто подобное. Я тоже видела себя без одежды. Еще подумала, так ли я хороша как она? Но сравнивать времени не было. Надо доложить обо всем майору, — Эльза увидела на стене карту сектора. — Сейчас попробую разобраться, где мы. Они услужливо развесили везде карты словно пособия для беглецов.

— Как ты думаешь, зачем они так сделали? Что это? Глупость?

— Не думаю.

— Но не в одной тюрьме такого нет. Это тоже самое, что указать ворам путь к драгоценностям и оставить ключи в замке сейфа.

— Если это не ловушка, или ещё что-то, — произнесла Шрат…

* * *

Майор Грейг с лейтенантом Аловым захватили небольшой пост оператора громкой связи. Причем вырубать солдата даже не пришлось. Грейг сказал ему что пришла смена и солдат может расслабиться в баре в верхних ярусах. Тот вскочил и, даже не поблагодарив щедрого офицера, бросился к лифту. Его ждало казино и бар со шлюхами.

Офицеры сели к пульту и решили обсудить создавшееся положение. В этой комнатке это можно было сделать спокойно.

— В карцер просто так не пролезть, майор. Там кода доступа мало. Нарушителей режима охраняют по-другому. Да и выходят оттуда далеко не все. Я от сокамерников узнал, что такое карцер в этой тюрьме.

— Жаль времени у нас мало, Иван. Скоро они уже обнаружат побег. И тогда нас ждут крупные неприятности. Я признаться удивляюсь, что они до сих пор этого не сделали.

— Эх, был бы с нами Франсуа, он бы разобрался со всеми этими железками.

— Увы. Он нам уже не поможет. Надо самим решать, что делать. Судя по плану карцер где-то ниже, рядом с сектором "0". А там Душинский. Да и не только он. Там можно узнать много интересного для ЗФЗ о планах черного барона.

— Ты много хочешь, майор. Мы и так много узнали. Нам стоит унести отсюда свои задницы. Забыл, в каком мы положении? Нас двое и мы все ещё на вражеской территории.

— То, что мы знаем, расскажут другие.

— Другие? — удивился Иван Алов. — Значит, кто-то уже ушел из этой тюрьмы? Ушел на поверхность?

— Так точно, лейтенант. Хотя ручаться за это я не могу. Кто знает, как у беглецов сложилось в космическом порту. Может они и не смогли угнать космолет.

— Они? — не понял Алов.

— Да в камере я встретил единомышленников. Но сейчас не время говорить об этом. Потом я тебе расскажу все в подробностях.

Алов только кивнул головой в ответ.

Неожиданно сильный гул наполнил помещения сектора. На мониторах замелькали сигналы тревоги: "Побег из карцера".

— Вот это да! — Алов указал майору на экран. — Похоже, Шрат и Круп сами позаботились о себе. Смотри-ка, они удрали из карцера! Вот это ребята. Я горжусь, что такие в моей команде. Космический десант ЗФЗ — это сила!

— Я почему-то тоже уверен, что это сбежали именно Круп и Шрат. Десант действительно сила в отличие от космического флота.

Открылись двери грузового лифта, и оттуда стали выбегать солдаты спецназа во главе с командиром.

— Смотри, Алан! Не иначе, сам комендант.

— Всем надзирателям покинуть коридоры сектора! — орали капралы. — Не знаете устава, кретины?

— Вам что, особое приглашение нужно? — какой-то лейтенант ткнул дулом автомата Алова в плечо. — Кто оператор?

— Я! — ответил Грейг.

— Объяви по громкой связи: "Дорогу спецназу", а то полно зевак в коридорах. Мешают работать.

Алан повиновался и стал щелкать тумблерами. Но он не знал, где здесь громкая связь. Указателей над тумблерами не было.

— Чего ты возишься? — заорал офицер. — Что не знаешь, как это сделать?! Так какой же к черту оператор после этого! Ты кретин!

Грейг случайно включил видеосвязь, но на экране одного из мониторов появилось лицо генерала Боба Сайроса.

— Где комендант, черт побери? Нечему я должен выходить прямо на сектор? Это оператор шестого поста? Доложите обстановку! — и в этот момент он узнал Алана. — Грейг? Что это значит? Ты что делаешь в операторской?

— Руковожу задержанием, мой генерал, — заявил Алан с насмешкой.

Иван тем временем парализовал шокером лейтенанта спецназа и запер дверь. Затем Алан двумя ударами приклада разнес пульт.

Лицо Сайроса исчезло.

— Я отключил систему связи. Но центральный компьютер вскоре все восстановит. Поэтому нам стоит убраться отсюда. У нас минута или две. Давай я надену форму этого спецназовца, — майор указал на лежащего без сознания лейтенанта черного барона. — А потом отправимся вслед за спецназом. Мы можем пройти вслед за ними куда угодно. Иван, помоги мне…

* * *

Генерал Сайрос отправил к месту происшествия отряд в сто человек. Это были люди, с которыми он прошел огонь и воду.

— Фрам! — обратился генерал к командору базы N 18. — Всех замеченных в неповиновении уничтожить!

— Но, генерал! Мы останемся без рабочих. На меня возложена рудника, и я отвечаю за добычу…

— Фрам, что вы думаете, вы здесь охраняете? Рудник? Стало бы правительство барона ради вашего вшивого рудника держать здесь такие силы. И обеспечивать ав такие шикарные условия для существования. Барону плевать на ваш рудник и на эту рвань, что здесь содержится!

— Я не задумывался…

— Так задумайтесь! Если кто-то посвященный в программу "Удар X" выйдет отсюда, вся акция, готовившаяся пять лет, полетит к чертям! А в это вложены такие средства, что наш барон вылетит в трубу, если все сорвется.

— Но… "Удар X"- это вспомогательная программа по разработке недр планеты Альтур и…

— Нет! "Удар Х" — это стратегия барона Гарковица в будущей войне. По вашей вине в тюрьме побег. И если хоть что-то сорвется и выйдет из-под контроля, ваша жизнь оборвется в "Лабиринте". Слыхал о такой планете?

Вопрос был праздным. Кто не слышал о зловещей планете-тюрьме под названием "Лабиринт"? Эта планета была отдельным государством и с ней многие миры заключали контракты на исполнение наказаний в соответствии с традициями и условиями, которые на них господствовали. Там были наказания и для гуманоидов и для ксеноморфов и об этих наказаниях ходили недобрые легенды.

— На поверхность еще никто не выбрался, генерал. Зона карцера, откуда совершен побег, заблокирована. Им некуда деться. Мы их возьмем.

— Карцера? Да побег у вас не только в карцере, идиот несчастный. Несколько человек сбежали на верхних уровнях. И эти люди крайне опасны. Для чего я туда оправил такие силы, по-твоему? — генерал махнул рукой.

Неожиданно в этот момент в небо взмыл космоистребитель.

— Что это? — Сайрос посмотрел на подполковника. В этом взгляде Фрам прочитал свой приговор. — По чьему приказу? Почему истребитель в воздухе? Кто санкционировал этот взлет?!

— Не знаю. Но опасности нет. Система безопасности пресечет все несанкционированные полеты.

Лучи лазеров прочертили по небу светящиеся линии и коснулись истребителя.

— Группу захвата к месту посадки! — скомандовал подполковник. — Немедленно!

— Почему не уничтожили? — побледнел Сайрос. — Почему эта посудина еще летает? Ведь она должна была быть сбита!

— В программу управления лазерными пушками введена команда "вывести судно из строя", а не уничтожить. Теперь бортовой компьютер истребителя после повреждения посадит его на наш космодром.

Но аппарат вопреки ожиданиям подполковника, сделав крутой вираж, стал уходить в сторону густых лесов неосвоенной зоны Альтура. За ним тянулся черный шлейф дыма.

— Вы идиот, Фрам! Там внутри опытный космолетчик! Я отстраняю вас от командования. Хотя, нет. Даю вам последний шанс. Все флаеры в воздух! Обшарить каждый куст в лесу. Исполнять! Операцию возглавите лично.

— Да, генерал! — Фрам отдал честь и удалился.

Сайроса провели в главный зал управления. Он сел в кресло и сделал запрос о наличии заключенных в камерах. Через минуту появились номера отсутствующих и камеры, где они находились.

— Ясно. Это наша четверка космогардов, врач Гатлинг и заключенные номер 874 и 998. Вот об этих узнаем подробней.

На экране появились изображения и досье бежавших.

"Джек Марлоу, капитан…"

"Рауль Монро, адмирал космофлота ЗФЗ…"

"Дело дрянь. Вся шайка в сборе. Эти негодяи знают слишком иного о "близнецах". Их нужно задержать любой ценой и уничтожить, или все планы барона полетят к черту… Вместе с головой и всеми надеждами Боба Сайроса… Ну да с планеты им не выбраться без корабля. Пусть этот идиот Фрам рыщет по лесу. Он, я уверен, ничего не найдет. Он всего лишь будет выполнять отвлекающий маневр. А я подготовлю своим друзьям новую ловушку…"

* * *

…Подполковник Фрам уже порядком устал получать приказания и выслушивать ругань от этого пирата, который приглянулся барону. С каким удовольствием он бы его повесил, или сделал еще кое-что похуже. Но сейчас нельзя.

Сайрос думает, что он Фрам не знает ничего о проекте барона Гарковица. Он знает больше чем достаточно и еще придет время, когда ему вернут его чин адмирала, и когда ему вернут его настоящую фамилию. А эту фамилию знали по всей галактике. Но он проиграл сражение и король Утремера Луи II разжаловал его в младшие офицеры, а затем, после того как был заключен мир вообще вышиб из своего флота. Хотя в той войне многие адмиралы потеряли свои корабли.

Но вскоре ему дали шанс вернуть все, что он потерял. И дал ему такой шанс шеф разведки космического флота королевства Утремер. И он нанялся на службу к барону Гарковицу. Но работая на черного барона, он сообщал все новости своему настоящему хозяину.

И сейчас назрела необходимость в получении инструкций от резидента Утремера на Гибосе…

* * *

…Джек Марлоу почти реализовал свой сумасшедший план. Ему не помешала даже неожиданная встреча с предателем Ломиром. Но затолкнул его и Елену Мунро в космоистребитель.

— Вы здесь? — Ломир едва шевелил губами. — Вы прибыли за мной?

— За тобой? — в свою очередь удивился Марлоу. — С чего ты взял?

— Правительство ЗФЗ не простило мне моей измены и постановило выкрасть меня. Разве не так?

— Ты слишком переоцениваешь значение своей особы, Крис. Ты думаешь, что эта экспедиция организована, чтобы выкрасть такого жалкого мелкого червя как ты?

— А резвее нет?

— Случайность! Ты попался нам случайно!

— Таких случайностей не бывает! — твердил свое Ломир.

— Бывают! Судьба хочет наказать такую свинью как ты, Крис. А теперь скажи мне пароли и коды доступа.

— Нет, — коротко ответил Ломир.

— Ты решил поиграть в героя, не так ли?

— Нет, я просто вам ничего не скажу. Что же теперь? Убьешь меня? — Ломир усмехнулся.

— Нет. Я просто отключу систему и поведу корабль вручную.

Джек сделал это очень быстро. Он совсем не потерял навыка. И быстро взломал систему и поставил космический истребитель на ручное управление.

Марлоу включил двигатели и сумел поднять корабль вверх. Стоило только выйти на орбиту и включить ускорение, но произошло нечто, чего никто не ожидал. Крис Ломир оказался не таким слабаком, в которые его записал Джек. Он вскочил и ударил Марлоу по голове какой-то металлической трубкой.

Затем он рванул ручку на себя и истребитель резко нырнул вниз. Теперь не было никакого шанса уйти от системы защиты космопорта. Истребитель содрогнулся от ударов…

* * *

Эльза поняла куда ведут указатели. К специальному пропускному пункту, где была установлена электронная система проверки. Причем этой установки было почти не видно, все было замаскировано под местный пейзаж и сливалось с ним. Если компьютер не идентифицирует личность — нарушитель будет немедленно уничтожен.

— Круп, нам нельзя приближаться туда.

— Но там никого нет. Нужно быстрее прошмышгуть…

— Оставь, Круп, — она прервала его. — Там нас ждет смерть. Но здесь небольшой вентиляционный тоннель. Он, наверняка, охраняется, но там небольшой пост. Ты с ними справишься.

Они без труда сняли решетку с вентиляционной трубы и полезли внутрь.

— Мы здесь, словно мыши в мышеловке.

— Не бурчи, Круп. Но насчет мышеловки ты прав. Если сюда выпустить пару очередей, то нам с тобой — крышка.

— Мне трудно здесь ползти, Шрат. Эта труба с трудом вмещает мои габариты.

Труба привела их к служебному ходу. Люди здесь появлялись редко, в основном обслуживание системы занимались специальные роботы, сконструированные илинийцами.

Шрат заметила знаки Иллинии и это её крайне удивило. Илинийские роботы были недешевы и позволить их купить мог далеко не каждый. Значит, барон Гарковиц придает большое значение этой базе на заштатной, малоисследованной планете. Не зря адмирал Сейм посла их сюда.

— Круп, будь крайне осторожен. Здесь пахнет илинийцами, а они мастера на всяки ловушки и пакости.

— Я тоже заметил их знаки на стенах и оборудовании. Но здесь мирная техника, а не оборудование для промышленного шпионажа.

— Всякое может быть. Осторожность не повредит.

Но опасения Шрат оказались напрасными. Здесь не было никаких ловушек. Основатели базы не думали настолько о безопасности. Путь в служебном тоннеле для роботов привел их к служебному выходу, откуда запускали роботов…

* * *

…Шрат и Круп сумели разоружить двух местных спецназовцев и теперь с боем пробивались в сектор N4. Система слежения была отключена из операторской майором Грейгом, что обеспечило сержанту и капралу космодесанта невидимость. Центральный компьютер быстро подключил основную сеть, но с Камерами пока не справился.

— Мы правильно идем, Шрат? — спросил сержант, стреляя короткими очередями.

— Думаю, что правильно. Моя интуиция говорит, что все пока верно.

Шрат одиночным выстрелом свалила еще одного вражеского солдата.

— Сюда, сержант! — крикнула она Крупу, прячась в нишу. Тот едва успел нырнуть вслед за ней, как тоннель потряс взрыв.

Шрат, зная, что у них в запасе не больше трех секунд, пока враг переводит затвор для следующего выстрела, покинула укрытие и дала очередь из автомата. Гранатометчик упал, но второй солдат нажал на гашетку своего оружия. Эльза почувствовала резкую боль в плече, и выстрелила еще раз. Страшный грохот прокатился по тоннелю, и взрывная волна отбросила женщину назад.

Сержант Круп подбежал к ней и помог подняться.

— У тебя все в порядке? — он увидел кровь. — Тебя задело. Давай перевяжу.

— Ерунда. Так, царапина. Ты видел, я попала в сумку с боекомплектом. Теперь ход свободен.

— Я понял это по грохоту.

Дальше все пошло как по маслу. Имперские солдаты увидели двух человек, в оборванных комбинезонах, выскочивших из тоннеля, заполненного дымом.

— Что там у вас взорвалось? Вы что хотите разнести всю тюрьму? — спросил офицер.

— Все в порядке, — сказала Шрат, приближаясь к нему.

— Кто ты? — голос показался лейтенанту незнакомым.

— Капрал Шрат, — честно ответила Эльза и ударом ноги послала его в нокаут. Круп выстрелил в лицо солдату, стоявшему прямо за офицером, и прикладом оглушил еще одного. Шрат расстреляла из автомата оставшихся троих, еще до того, как они успели поднять свое оружие,

— Вот и все, — оказала она, — Весь отряд, охранявший этот тоннель, отошел в мир иной.

— Да мы их сделали, — Круп наклонился и стал собирать обоймы с патронами.

— Теперь еще рывок, и мы в секторе номер четыре.

* * *

Алан с Иваном для создания паники, хотели открыть несколько камер и выпустить заключенный, но сделать это не удалось. Двери были заблокированы, и отключить блокировку можно было только с центрального пульта, после отмены сигнала "тревога", и после ввода особого кода доступа, который принадлежал самому генералу Сайросу. Вражеских солдат теперь стало вдвое больше, а попасться им на глаза — значит быстро умереть. И это в лучшем случае. В худшем можно было долго мучиться пред смертью.

Грейг и Алов решили укрыться в тоннелях для сжигания отходов.

— Ваша идея укрыться в мусоросборниках очень неплохая, но что если они догадаются где мы?

— Реакцию предположить нетрудно. Ведь мусор утилизируют сжигая его. Они просто включат систему раньше времени и мы с тобой перенесемся в другой мир. А он, говорят, лучше этого. Так, что мы практически ничем не рискуем.

— Я пока не тороплюсь в этот ваш лучший мир, майор. Туда оправиться никогда не поздно.

— Я того же мнения. Значит, будем пока сидеть здесь, и надеяться на лучшее. Ведь мы не знаем, с каким интервалом включается эта система, — нервничал майор.

— Слышишь выстрелы? Это Круп и Шрат. Пора нам выбираться отсюда, — Алов приготовил автомат.

— Ты уверен, что это они? Если мы покинем убежище раньше, нас могут…

— Они. Вот снова их очереди. А это люди Гарковица лупят в ответ. Самое время выйти и помочь.

— Тогда выходим и да поможет нам Бог!

Грейг поднял свой автомат и дернул рычаг, который отворял систему мусоросбора, ногой, крышка люка быстро отъехала в сторону. Грейг с Иваном сразу открыли стрельбу. Послышались вскрики и стоны, солдаты черного барона вынуждены были отступить. Началась паника. Они точно не знали сколько у них врагов.

— Они там! — послышался крик. — В мусорнике!

— Не давайте им выйти из трубы!

— Не давайте вести прицельный огонь! У них очень выгодная позиция!

— Включите им огненный дождь! Пусть там и сдохнут!

Майор Грейг понял, что если врагам удастся это сделать — их убьют. Он бросился прочь и трубы, упал на пол и дал очередь по энергощиту. Это было первое, что пришло ему в голову. Из него посыпались искры, и часть освещения погасла. Погасла также надпись "тревога " на табло.

— Стреляйте, кретины! — послышался голос коменданта тюрьмы.

Но план Грейга уже сработал. Алан сыграл по крупному, поставив на кон свою жизнь и жизнь своего лейтенанта. Освещение в этом секторе погасло и темноту прорезали только вспышки выстрелов.

— Иван, ты жив? — спросил майор.

— Я здесь, командир. Меня даже не задело.

В этот момент включились аварийные прожектора, активизированные компьютером. Но отряду коменданта это уже помочь не могло. Космодесантники воспользовались моментом. Грейг и Алов с одной стороны, а Круп и Шрат с другой планомерно уничтожали противника.

Коменданту с остатками людей, которые раньше не разбежались, пришлось воспользовался одним из тоннелей, которые скрывали недавно Грейга и Алова. Но им не повезло. Система сжигания мусора неожиданно заработала. Приказ самого коменданта слишком поздно дошел до оператора…

Грейг и Алов встретили, наконец, Крупа и Шрат.

— Вы целы? — спросил Грейг.

— Да. Только Эльзу немного зацепило. Мы спешили вам на помощь, — доложил Круп.

— А мы вам.

— Быстро к тем дверям! — приказал Грейг. — Объясняться и выражать благодарности станем потом.

Мощная компьютерная система управления подземной колонией барона Гарковица не зря стоила целого состояния. Все неполадки нанесенные диверсией вражеских десантников, были устранены. Автоматически включилась система блокировки секторов. Заработали системы экстренного наблюдения и место пребывания врагов было локализовано.

— Проход закрыт, майор! — произнесла Эльза Шрат.

— В той стороне есть еще один выход! — Круп указал рукой в противоположную сторону.

— Все бесполезно, — ответил ему лейтенант Алов. — Это система блокировки. Все выходы перекрыты!

— Не все! В лифт! — майор открыл двери. — Быстрее!

— Он тоже не работает, майор.

— Я знаю, что не работает. Но у него двери не бронированные и мы легко сможем их открыть.

— И что это даст?

— Мы пролезем вверх по шахте!

— Подниматься по шахте? А ведь это отличная идея! Там есть лестница для ремонтников! Мы по ней поднимемся и будем…

— Но на это нужно время, — сказал Грейг. — Один останется прикрывать. И им буду я. Без этого остальным не уйти. Так нужно!

— Нет, — Шрат выступила вперед. — Вы нужны группе, майор. Я прикрою отход.

— Бросьте! — Круп прервал ее. — Разве вы надолго сможете их задержать? Это сделаю я! И не спорьте. Вы только зря теряете время.

Алан Грейг ножом раскурочил двери лифта, повредив пластик. Затем он ударом ноги открыл верхний люк…

…Паника которая царила на территории космического порта, помогла группе Грейга похитить флаер. И они, вопреки желанию многих, взлетели…

ГЛАВА 7. СНОВА В ЛЕСУ. ТУЗЕМЦЫ

Флаер уходил от погони. Летел, прижимаясь ближе к поверхности планеты, чтобы не попасть под огонь зенитной артиллерии космопорта, пушки которого были предназначены для отражения в основном воздушных атак, которые производились со значительного расстояния.

Понемногу погоня отставала. Алан знал, какой аппарат выбрать. Флаер класса "Стрела", новое изобретение ученых Утремера, превосходил в скорости все, выпускавшиеся ранее. Второго такого на космодроме не было, а этот принадлежал лично Бобу Акуле.

— Смотрите, майор, — Алов держал в руках автоматы, отобранные у них во время ареста в лесу.

— Это флаер Акулы. На нем нас везли в тюрьму. Неудивительно, что оружие осталось здесь, — Эльза взяла свой автомат.

— Жаль Крупа, — Алан положил его оружие на пол. — Уже двоих мы потеряли.

— Вы считаете, что Круп мертв, майор? Рано вы его хороните.

— Хорошо если так. Но сомневаюсь, что он сможет вырваться с базы самостоятельно. А мы вернуться за ним не сможем.

Все промолчали, понимая, что командир прав. Но легче от этого никому не стало. Они нарушали старое правило космических десантников: "Все возвращаются назад".

Грейг вел флаер, внимательно всматриваясь в зеленое пространство внизу в поисках места для посадки. Он знал, что скоро космоистребители прервут их полет, и хотел их опередить.

На экране радара появились три светящиеся точки.

— Это истребители! Я знал, что они их поднимут, но не думал, что так скоро. Мы садимся. Прямо сейчас, — сказал майор и сжал рукоять управления.

— Они уже близко? — Эльза указала на радар.

— Пока нет, но скорость истребителя многократно превышает скорость флаера, даже самого скоростного флаера, такого как у нас. Они скоро будут у нас на хвосте и откроют огонь. Можете мне поверить. Я все-таки космолетчик.

Флаер опустился прямо на верхушки деревьев и скользнул вниз, ломая ветви и сминая стволы зеленых великанов.

— Оружие! — приказал Грейг. Он взял в руки автомат сержанта. — Покинуть флаер!

Едва они успели отбежать на пару сотен шагов, как истребители оказались прямо над ними. Залпы их пушек превратили флаер в огненный остров посреди зеленого моря.

* * *

Группа из трех человек быстро ушла от места гибели флаера. Они знали что эту местность станут прочесывать. Боб Сайрос не упокоиться пока не увидит их трупы. Более того, он, наверняка, уже вызвал дополнительные силы с Гибоса. Скоро начнется настоящая облава.

— Майор, нам стоит устроить привал и решить, что делать дальше, предложила Эльза.

— Ты права, — ответил Грейг. — Стоит все обдумать. Транспорта у нас нет. Связи нет, Угнать корабль черного барона теперь невозможно. Единственное, что я знаю точно, так это то, что за нами будут охотиться. Сядем здесь и обговорим создавшееся положение.

— Ничего, — Алов сел рядом с Эльзой. — Удача нам еще улыбнется.

— Выжить в лесу дело не простое. У нас нет ничего, кроме оружия и аптечки. А нужно что-то есть.

— Выберемся, майор. Несколько часов тому назад наше положение было тяжелее.

— Верно, но сейчас оно не многим лучше. Главный вопрос, куда нам идти?

— Укроемся в джунглях. Ими покрыта половина Планеты Смерти. Здесь мы можем скрываться хоть год.

— Ты оптимист, лейтенант. Но все не так просто. Мы не простой на дикой планетке среди дикарей. Барон Гарковиц здесь все оборудовал по последнему слову техники. Нас легко найдут везде.

— А ты пессимист, майор. Оглядись вокруг. Мы в первозданных джунглях. Это там, на базе у них было полно техники. Здесь все будет по-старинке. Банальная облава.

Но Алан Грейг оказался прав. Вскоре беглецам предстояло встретиться с чудом илинийской техники, которое было получено Фрамом от илинийского торговца в обмен на 39 живых заключенных. Эту сделку подполковник провернул втайне от всех. Даже генерал Сайрос ничего об этом не знал.

Фрам бросил на поиски более 200 людей, по приказу Сайроса, и свое приобретение, по собственному желанию. В конце концов, стоило проверить его в деле…

Илилинйский робот специально изготовленный для гуманоидных рас был не простой машиной. Илинийцы разработали его на основе синтеза живой ткани и электроники. Они постоянно покупали у пиратов живых людей и использовали их органы. Здоровые тела стоили дорого, а подполковнику они ничего не стоили. Так что сделка была выгодной для обеих сторон.

Так и родился этот робот с человеческим мозгом, но внешне походивший на представителя илинийской расы. То есть он имел вид большого жука, но в металлическом панцире. Вооружение, которое этот маленький танк нес на себе, состояло их двух пушек и четырех пулеметов. Робот мог легко передвигаться по любой местности и даже летать на небольшие расстояния.

Он быстро уловил излучения людей не снабженных специальными датчиками, которые были переданы своим поисковым группам. Робот предал информацию подполковнику Фраму.

"Позывной С-2. Это Ф-4. Группа из трех людей обнаружена в квадрате 52. Дальнейшие указания?"

"Позывной Ф-4. Это С-2. Выдвинуться в район дислокации группы и захватить врагов. В случае непредвиденных обстоятельств — уничтожить всех. Отделить головы от трупов и доставить на базу. Мне, на сей раз, нужны доказательства. Тела уничтожить".

"Приступаю к выполнению".

Робот просчитал кратчайший путь к своим жертвам и перешел в режим полета…

* * *

…..Грейг нашел для своих людей место для ночлега, на высоком дереве среди ветвей. В густой листве их никто не беспокоил, хотя флаеры и истребители барона часто кружили над ними.

— Странно они нас ищут, — произнес майор когда все устроились.

— Что ты имеешь в виду, майор? — не понял его лейтенант Алов.

— Да как-то лениво кружат их флаеры. Все равно простыми визорами нас не обнаружить в таких джунглях.

— Может быть, они для поддержки поисковых команд? — предположила Эльза.

— Я тоже так подумал вначале, но тогда зачем так часто летать? Кружат и кружат. Какой смысл?

— Да пускай кружат. Нам это заснуть не помешает.

— Вот на такую реакцию они и рассчитывают, лейтенант. Я подозреваю, что они отвлекают наше внимание.

— Алан, ты хочешь сказать, что они знают, где мы? — спросил Алов.

— Именно. К нам приближается неприятность. Я это чувствую.

— Может быть, создадим фальшивый лагерь? — предложила Эльза. — Разведем небольшой костерок и смастерим из одежды и веток чучела, а сами сядем в засаду.

— Боюсь таким примитивным способом их не обмануть.

— Нас ищут солдаты. Технику здесь не провести, разве что слишком мощную, которая станет ломать деревья. Но от неё будет много шума. Мы их услышим за 6 миль. Эльза права, майор.

Они быстро соорудили подобие шалаша и изготовили чучело, которое изображало часового. От идеи костра Грейг отказался. Слишком смахивало на прямую подставу.

— Подумают, что остальные спят. Одного вполне хватит. А теперь все на дерево обратно.

— Спать жутко хочется. Стоит установить дежурство, — зевнув произнесла Эльза.

— Ты спи. Тебе необходимо восстановит силы. Ты ранена. А мы с Иваном подежурим.

Эльза воспользовалась предложением и, разместившись удобно среди ветвей, сразу же уснула. Чувство опасности было вытеснено страшной усталостью и потрясениями последних дней. Она слишком часто за последние сутки рисковала своей жизнью.

Над ними снова пролетел флаер.

— Я все-таки не могу понять, почему ты решил, что они знают, где мы? — спросил командира лейтенант. — Флаеры могут просто облетать определенные районы. Разве трудно просчитать, сколько могут пройти по джунглям трое измученных людей без пищи и воды?

— Не трудно. Но они летают здесь слишком часто. Понимаешь? Переигрывают. Слишком явно дают нам понять, что нам стоит затаиться и ждать.

— А мы разве не это делаем?

— Да. Но у нас нет иного выхода. Необходим отдых. И ей в первую очередь.

Но ночь прошла спокойно. На них никто не напал. Иван Алов подумал, что у майора началась мания преследования, но вслух ничего не сказал. Все устали и не стоило создавать лишнюю нервозность. Они быстро свернули лагерь и тронулись в путь.

— Продвигаться нужно осторожно. Нас ищут, — предупредил майор.

— Но нам стоит позаботиться о еде.

— Это верно, лейтенант. Вот вы о ней и позаботитесь.

— Выполню этот приказ с моим удовольствием. Я мастер по добыванию пищи. Мой отец был человек патриархальный и больше всего в жизни любил охоту. Настоящую охоту, как наши далекие предки. И меня приучил к этому развлечению.

И Алов доказал свою сноровку, поймав пару каких-то зверьков, похожих на кроликов. И им удалось зажарить их во время привала.

В этом помог туман, и теперь ничего не мешало развести костер. Здесь джунгли стали реже и от земли поднимались ввысь испарения, подобные столбам от больших костров и потому их маленького настоящего костерка никто не заметил бы даже при самом тщательно осмотре. Жажду утолили из родника.

— Нас больше не ищут, — заявила Эльза. — Вы заметили? Флаеров в небе нет.

— Я в этом не уверен, — заявил Грейг. — Это затишье кажется мне подозрительным.

— Но в небе нет и следа от их летательных аппаратов. Майор, Эльза права. Они нас потеряли. Наверное, ищут в ином направлении.

— Может быть и так, но осторожность не повредит. Я понимаю тебя, Иван. Ты устал, а я заставил тебя всю ночь не спать. Я и сам валюсь с ног, но мы не можем себе позволить расслабляться.

— Еще день такой гонки без сна, майор, и нас можно будет взять взводу баб из службы связи. Причем голыми руками без оружия…

* * *

Еще два часа прошли без каких-либо происшествий. Группа шла, все более углубляясь в лес, подальше от того места где их, наверняка, искали люди Акулы.

Майор немного успокоился и даже подумал, что у него развилась мания преследования. Может быть действительно, их никто и не собирался усиленно ловить. Ведь деться им действительно было некуда. Подать отсюда сигнал не удастся, из-за отсутствия какого-либо оборудования.

Майор подумал, что он сам бы предпринял в такой ситуации на месте Сайроса. Искать в джунглях неизвестной планеты троих беглецов дело совсем не простое, много сложнее чем иголку стоге сена. Следовательно, если по горячим следам изловить его группу не удалось, то Акула вызовет с Гвидона новые корабли и увеличит втрое количество патрулей на орбите Альтура.

А если так, то ускользнуть им отсюда невозможно. Разве что захватить какой-либо крупный военный космолет. И территорию космопорта теперь станут охранять особенно тщательно. А бродить по этим джунглям можно до бесконечности, если не сожрут представители местной фауны.

Майор Грейг хотел спасти людей и донести ценную информацию. Живы ли Мадлен, адмирал и Джек, и удалось ли им угнать космический корабль — он не знал. Адмирал Сейм должен узнать все, что здесь происходит.

— Майор! — громкий шепот Эльзы вывел его из раздумий. — Вы слышите?

— Слышу что? — не понял Грейг.

— Странный шум. Будто неподалеку от нас в воздухе летательный аппарат.

— Точно. Что-то такое есть, — поддержал капрала лейтенант Алов.

Сверху прямо рядом с ними опустилось на почву странное существо с двумя рядами металлических крыльев. Став на свои конечности существо мгновенно сложило крылья и подняло переднюю часть своего тела.

Его голова напоминала голову насекомого с громадными на пол лица фасеточными глазами.

"Стоять на месте!" — последовал мысленный приказ.

Алов не подчинился и вскинул свой автомат. Очередь полоснула по бронированному корпусу, но не причинило существу никакого вреда.

"Бронированный корпус и титанитовая оснастка. Пробить такой слой из вашего оружия невозможно, — мысленно прокомментировал незнакомец. — Если вы ещё раз попробуете применить оружие или предпримете какие-либо враждебные действия, я буду вынужден вас уничтожить".

— Это робот. Илинийский робот. Опустите автомат, лейтенант, — приказал майор. — Его таким оружием не взять.

Алов выполнил приказ, и спросил командира:

— Ну, и что же дальше? Так и будем стоять?

— Майор Грейг… — начала было Эльза, но осеклась.

Громадный жук при этих словах встрепенулся и пластины его маски в виде головы насекомого отъехали в стороны. Обнажилось квадратное устройство с индикаторами.

"Грейг? — эта фраза буквально разорвала мозг Алана. — Капитан Алан Грейг? Торговый флот ЗФЗ?"

"Майор Алан Грейг — военный флот ЗФЗ. Но кто ты, что тебе известно мое имя и прошлое звание?"

"Я когда-то служил с Грейгом в торговом флоте ЗФЗ. Но я уже не помню своего имени. Это словно окутано пленой тумана. Я был некогда другим. Никак не могу вспомнить…"

"Ты жертва илиниского эксперимента. Они практикуют покупать тела преступников и делать из них новые организмы. Я слышал об этом!"

"Я робот и обязан выполнять команды, но твое имя меня пробудило от сна…Я вспоминаю…Уничтожение! Приказ понял С-2!"

Робот прекратил общение с майором и из амбразур на его груди появились стволы пулеметов. Маска насекомого снова замкнулась на его лице. Оружие было приведено в боевую готовность. Робот сейчас выпустит по ним смертоносный шквал пуль!

— В стороны! — заорал он Алову и Шрат.

Друзья среагировал четко, и резко отпрянули в стороны. Сам Грейг бросился роботу под ноги и проскользнул между его задними конечностями.

Робот снова замер.

"Алан! Я не могу противиться их приказам. Я сейчас открою пластины моей бронированной маски. Тогда ты сможешь повредить меня. Это единственный способ с тем оружием, что у вас есть".

Грейг приготовил свой автомат и снова осторожно передвинулся к роботу со стороны его маски. Всего лишь на одно мгновение робот обнажил свое "лицо" и майор сумел использовать этот момент! Бронебойные пули из АДэМа вонзились в датчики и вырвали из них целый сноп искр.

"Отлично! — пронеслось в мозгу Алана. — Система командной связи повреждена и я могу хоть немного побыть самим собой. Тебе крупно повезло, Грейг, что ты нарвался именно на меня. Вернее на то, что из меня сотворили. Если бы я не узнал тебя, то твоя группа была бы уже уничтожена в лучшем случае. А так, я вспомнил кто я такой, и, что самое главное, понял чем я стал. Конечно, существовать так я не смогу. Бери своих людей и бегите, а я попытаюсь задержать тех кто идет по вашему следу. Прощай!"

"Но скажи мне кто ты такой? Я так и не понял, кто ты и где мы с тобой встречались?" — мысленно спросил Алан.

"Это не имеет значения. Уходи!"

И робот снова закрыл свою маску и двинулся в лес…

* * *

На третий день группа вышла к болотам. На этот раз растительность была беднее, а топи глубже и опасней. Двигаться пришлось очень осторожно. Первым шел Грейг, вооруженный длинным шестом, которым он тщательно прощупывал путь, прежде чем поставить ногу. За ним двигалась Эльза, а за ней с таким же шестом Иван. Они старались ступать за командиром след в след.

Озерца черной воды, выделявшие ядовитые испарения, производили тягостное впечатление на людей. Иногда на поверхности болотной жижи появлялись живые существа, но сразу же исчезали.

То тут, то там росли плотоядные кустарники, которые то и дело протягивали свои когтистые плети к ним. Эльза "охлаждала" их ударами ножа. Растения рассержено шипели словно змеи, но оставляли их в покое.

— Среди таких тварей нужно держать ухо востро, — сказал лейтенант. — Зазеваешься и сожрут.

— А ты не зевай. Да и к тебе они свои когти почему-то не тянут, Иван, — Эльза сделал этот вывод давно, но молчала. — Они намереваются схватить меня и майора, но тебя словно за своего признали.

— Они почуяли во мне родственную душу, — беспечно отшутился лейтенант, и уже серьезно спросил Грейга. — А не пора ли нам передохнуть, командир?

— Пожалуй пора, — майор согласился с лейтенантом.

Расположившись на отдых на небольшом острове, они решили готовить пищу, собрав для костра сухие ветки и старую траву. Сегодня Шрат удалось подстрелить крупную птицу, когда она пыталась выхватить нечто из жижи болота.

— Ты думаешь, это существо можно есть? — Алов брезгливо поднял добычу Эльзы за крыло.

— Займись её ощипыванием, а не пустой болтовней. Не то останешься голодным.

Но, не успели они развести небольшой костерок, как вдалеке послышались громкие вопли.

— Что это? — Алов бросил птицу и схватил свой автомат. — Клянусь чем угодно, но это кричат люди.

— И это не солдаты черного барона, — добавил Грейг. — Слишком дикие вопли. Стоит разведать, в чем дело. Нужно погасить огонь. Он может нас выдать.

Они осторожно пошли вперед по колено в воде, след в след за майором, пока не вышли на сухую полоску земли.

— Эта тропинка ведет вглубь тумана, — прошептал Грейг. — Старайтесь не греметь амуницией.

Наконец они увидели людей. Это действительно были не солдаты Гарковица. Это были аборигены. Рослые люди в набедренных повязках и боевой раскраске из черно-желтых полос, на бронзовых телах.

Десяток мужчин с дротиками атаковали какую-то тварь, похожую на громадного осьминога, который издавал громкие шипящие звуки.

Длинные щупальца пытались схватить людей, но те ловко уворачивались и швыряли в тело монстра все новые копья, отчего он стал похож на исполинского ежа.

Алан дал очередь из автомата разрывными пулями. Потревоженное существо повернулось навстречу новой опасности. Иван выстрелил гранатой, но это

даже не испугало монстра. Осьминог, быстро перемещаясь по поверхности болот, надвигался на них. Шрат обдала существо струей огня из огнемета. Оно остановилось, издало протяжный клокочущий звук и погрузилось в болото.

Туземцы отметили это победным кличем…

* * *

Местные жители, как оказалось, говорили на одном из диалектов "галакто", языка распространенного во всей зоне человеческого расселения. Правда, язык их был немного устаревшим и изобиловал местными выражениями, непонятными для космодесантников. Голый человек в набедренной повязке их высушенных длинных листьев, со старым, трехсотлетней давности, солдатским шлемом на голове, приветствовал их поднятой рукой и предложил следовать за ними. Очевидно, церемония знакомства откладывалась по каким-то причинам. Грейг не стал в них вникать, и приказал своим людям подчиниться.

— Вы решили пойти за ними, майор? — спросила Эльза.

— Да. Нам нужна пища и информация об этом мире. А у этих туземцев есть и то и другое.

— А если это новая ловушка Сайроса? — высказал опасения лейтенант. — Адмирал Сейм пред отправкой нашей группы ничего не сказал о существовании здесь каких-либо туземных племен.

— Скорее всего, он ничего о них не знал. А на ловушку не похоже. Я думаю, что встреча с этими людьми — подарок судьбы. Тот самый счастливый случай, о котором я мечтал. Да и выбора у нас нет. Сколько еще бродить по этому бесконечному лесу?

— Майор прав, — согласилась Эльза. — Я умираю без настоящей еды. Надоело питаться жалкими и вонючими животными. К тому же мы не знаем съедобны ли они. Да тропинки в болотах эти люди знают. Ты заметил, как легко стало идти?

— Не нужно прощупывать каждую пядь этих болот и взвешивать каждый шаг, — кивнул Алов. — Будем надеяться, что здешние аборигены работают не на Сайроса.

Через несколько часов они достигли пещер, расположенных к западу от Великих болот. Здесь они церемонно представились, и был произведен сложный и запутанный обряд знакомства.

Человека в каске звали Титлауак, и он гордо заявил, что он третий вождь своего народа. Затем он церемонно представил каждого из своих воинов в соответствии с их заслугами.

Грейг хорошо знал, что именно так принято среди большинства диких народов неразвитых планет. Он тоже был вынужден, подстроится под стиль туземца, и также представился сам и представил своих людей.

Затем хозяева радушно предложили десантникам кров и горячую пищу. Особенно последняя несказанно обрадовала изголодавшихся беглецов.

— Вы великий воин! — вождь похлопал Алова по плечу. — Вы помог мой народ в битве с Течуаком.

— Всегда рады помочь, — разделавшись с похлебкой, Иван принялся за мясо.

— Течуак — злой бог! Он как милинги убивать мои братья.

— Милинги? — переспросил Грейг.

— Да. Они пришли, как наши предки, из облаков, — вождь указал на небе, — У них страшное оружие. Как у вас. Но они злой — течуриг. А вы — братья.

Мужественное лицо вождя светилось торжеством. В ходе разговора он часто бил себя кулаком в грудь и постукивал по своей каске.

Остальные члены племени безмолвно расположились вокруг и слушали. Алан поразился их внешнему облику: все рослые, с развитой мускулатурой и длинными светлыми волосами.

— Я хотел спросить ваш воин. Тот Безбородый. Скажи брат…

Эльза поняла, что он обращается к ней.

— Я женщина.

— Как? Не может быть воин — женщина! Как учить глупый существо быть воин? Наш женщина всегда в авардук.

— Но она — воин, вождь, — Алан поддержал Шрат. — И отличный воин. Видел бы ты, как она дралась с милингами.

— Вы дрались с милинги? — поразился вождь. — Их дом далеко. Они сильны и пришли с неба. Они пришли на наша земля!

— Майор, а люди Гарковица обижая местных жителей нарушаю Общую Галактическую конвенцию. И, судя по всему, по целому ряду пунктов. За это их можно привлечь, — произнес лейтенант. Затем он повернулся к вождю и продолжил, — Мы тоже пришли издалека. Мы враги милингов. Они убили несколько наших товарищей.

— А вы убили много милинги? — опросил один из воинов.

— Да. Только она уложила их человек десять. — Алов указал на Шрат.

Воины — аборигены зацокали языками в знак восхищения. Хотя было видно, что они сомневаются в словах Ивана. Но из уважения они не высказали своих сомнений, а заголосили:

— Великий воин!

— Да. Очень, очень великий!

— А скажите мне, братья! — обратился к ним Грейг, прервав тем самым нелепые восхищения. — Часто вы встречаетесь с милингами?

— Нет, брат, очень редко. Они никогда не ходят в лес так далеко. Мы встречать их в пещерах. Еще, они летать в больших птицах из металла.

— Пещеры? — Алов заинтересовался. — Майор, это что-то интересное.

— Пещеры прорыли Алигьеры — существа "гремящего дыма". Это древние боги, что были здесь ещё до наших предков. Наши предки прибыли сюда с небес, как и милинги. У них в древние времена тоже были гигантские птицы из металла.

— Еще не было человек, — продолжил туземец, — а Алигьеры — были. С них началась жизнь. Раньше они всегда были добрый. Помогать людям. Все слушать их: и люди, и звери. Они понимать все языки… А потом пришли милинги и нарушать покой Алигьеры. Алигьеры разгневались и стали злой.

— Стали злыми? — переспросил Грейг.

— Да. Раньше Алигьеры приходил в облик наших людей и помогал нам.

— В облике людей?

— Да, они принимать любой облик. Когда нужно было закрыть ход в наши жилища для разный чудищ, Алигьеры помогать. Теперь — нет. Совсем не помогать.

— И где они живут, эти Алигьеры?

— Там где "гремит дым", глубоко в пещерах.

— А вы бывали там?

— Нет — нельзя! Только милинги нарушить запрет.

— Вы слышали, майор? — Алов улыбнулся. — Сама судьба за нас. Мы у дверей великой тайны.

— Да, страшный секрет черного барона вот-вот сменит своих хозяев. Вот почему он построил здесь этот бесперспективный рудник. Вроде бы здесь скромная база по добыче полезных ископаемых. Внимания крупных хищников вроде Утремера или Мели это привлечь не может. Хотя может быть за спиной Гарковица стоит сам король Утремера Луи II.

— А они пока внедряю "близнецов" в число наших людей на корабли и база ЗФЗ! — воскликнула Эльза.

— Братья хотят увидеть пленных милинги? — вдруг спросил вождь.

— Пленных милингов?

— Да. Их воины и женщины спустились с неба. Их птица упала и умерла прямо в болоте. Мы схватили их, но они и не сопротивлялись. Наши боги, покровители племени лишили их сил. Одного из них сожрал Течуак. Остальных принесут в жертву богу Табуре.

— Можем мы их видеть? — Грейг поднялся со своего места.

— Может быть, брат. Но сначала, отдохните, а потом мы отправимся в город…

* * *

Город оказался простым лагерем, состоявшем из множества шалашей, обтянутых шкурами животных. Он находился в одном из глубоких гротов, названных туземцами "сердцем планеты".

Они называли это место так, потому что цвет камня здесь был ярко алым, а не серым или бурым как в других местах. И эти кровавые стены излучали мягкое свечение, которое создавало иллюзию пульсации, словно действительно именно здесь билось, отмеряя удары, гигантское сердце дикой планеты.

В лагере, по категорическому требованию вождей, Эльзу отделили от мужчин и отправили на женскую половину.

Женщины племени оказали Эльзе помощь. Ее рану перевязали, смазав мазью из трав и кореньев. Шрат наконец могла выспаться на мягком ложе из душистой травы покрытом хорошо выделанными шкурами болотных крыс.

Алан с Иваном томились от безделья. Им давали отборную пищу, приводили красивых женщин. Грейг вначале протестовал, но поняв, что отказом обижает племя и позорит девушку, сдался.

— От таких красоток нельзя отказываться, майор, — Иван Алов потянул за руку одну из девушек. — Вы не против, если я возьму эту?

— Не против! А как к этому отнесется Эльза?

— А что Эльза? — возмутился Алов. — Что вы все Эльза да Эльза. Она мне не жена. Хотя, похоже, втрескалась в меня по самые уши.

— А если и её сейчас подсунули мужика? Как ты на это посмотришь, лейтенант?

— Тогда я не завидую этому мужику. Может возникнуть скандал.

— Как ты думаешь, лейтенант, кого они поймали? Я имею в виду аборигены. Неужели людей Акулы, которые искали нас?

— Очень может быть, ведь они кружили здесь неподалеку. Нужно посмотреть на них.

Пленников им не показали, хотя вождь Титлауак пытался исполнить свое обещание, данное Алану. Верховный вождь Симмара не дал своего согласия. Всем пришлось подчиниться.

Тогда Грейг попросил Титлауака уговорить вождя совершить экспедицию в пещеры где "гремит дым".

— Пойми, вождь, если мы овладеем спрятанными там секретами, наши племена сумеют разгромить милингов. Если мы не остановим их, то они станут хозяевами Галактики, тысяч планет таких, как ваша. Неужели ты хочешь этого?

— Я не хотел, брат. Но Симмара не согласится. Я только третий вождь, а Симмара это первый. Это табу, закон запрещает ходить в пещеры. Но я буду помогать тебе, брат. Во время жертвоприношения я стараться уговорить Симмару. Он наш верховный владыка волей богов. Я не могу противиться его воле. Его устами говорит сам бог Табура!

* * *

Праздник большого жертвоприношения богу Табуре наступил через неделю.

Вожди устроили величественный праздник, чтобы поразить воображение гостей. Жрецы Табуры произнесли несколько громких заклинаний и естественный свет исходящий от красных камней стал меркнуть и вскоре сменился сиреневым свечением. Обстановка стала зловещей и все вокруг прочитали нараспев вслед за жрецами несколько заклинаний.

Гостям отвели почетные места рядом с вождем. Симмара и знать племени были одеты в странные одеяния, напоминавшие скафандры.

— Смотри, майор, — Иван указал Алану на них. — Что это?

— Думаю, что скафандры из окриолла, — ответил Грейг. — Я читал о них, когда учился в школе космолетчиков. Секрет их производства был утерян уже несколько веков назад. Их разработали в секретной лаборатории на планете под громким названием Утремер. Хотя тогда этот Утремер не был так знаменит как теперь. Агенты Земной военной разведки, тогда нагрянули туда с целью забрать себе новое изобретение, но его автор сумел все уничтожить и сбежать. Более о нем никто и никогда не слушал. Более того, эти скафандры стали почти легендой. Во всей Галактике не осталось, наверное, ни одного подобного! А вот здесь их сразу несколько. Эта планета таит в своих недрах сотни тайн и загадок.

— Почему вы уверены, что это именно они, окриоловые скафандры? — спросила Эльза.

— Ошибиться невозможно. С виду кажется, что они покрыты кусочками разбитого зеркала. Видите, как будто осколки торчат? Эти скафандры очень надежны, спасают человека даже от взрыва гранаты.

— Скажи, вождь, — Алов обратился к Титлауаку. — Где вы взяли подобную одежду?

— Это дар богов. Сам бог Рибу ковал их. Смотрите, сейчас выведут милингов. Жрец вырежет их сердца. Это лучший дар богу Табуре, — глаза вождя засверкали в предвкушении зрелища.

К столбам привязали четверых пленников в колпаках, скрывавших лица, жрец с длинным серповидным ножом стоял рядом. Его помощники держали блюда. Через несколько минут в них будут лежать сердца, в благодарность за которые бог Табура дарует племени благополучие.

— Бог Табура! — заголосил жрец. — Тебе приносим мы жертву, врагов милингов, осквернителей святыни!

Нож взвился вверх над телом первой жертвы и, сверкнув, опустился. Послышался глухой удар. Кровь окрасила руки жреца, когда он вскрывал грудную клетку человека, извлекая сердце.

Когда первый поднос с кровавым трофеем поставили у алтаря, жрец сдернул колпак о головы мертвеца. Алан вздрогнул, узнав в нем адмирала Монро.

— Вождь, — позвал он Титлауака. — Это не милинги! Это враги милингов. Останови это!

— Тише брат. Нельзя мешать священной церемонии. Кто осужден, тот умрет. Это закон.

Эльза вскочила с места и бросилась к столбам. Она сдернула колпак со следующей жертвы и узнала в ней Мадлен Гатлинг.

— Эльза! — закричала та. — Спаси меня!

— Прочь! — дико закричал жрец. — Макубар!

Его нож взлетел над Эльзой, но она перехватила его руку и швырнула жреца через себя. Тот грохнулся об землю, но тотчас вскочил и снова атаковал, Шрат еще раз сбила его с ног, и завладела жертвенным ножом.

— Святотатство! — завопил жрец. — Это слуги демонов. Они послали их чтобы сорвать священный обряд насыщения наших богов! Убейте их!

— Послушайте! Эти пленники вовсе не враги! — Алан вскочил, пытаясь остановить убийство. Неожиданно, стоявший неподалеку воин племени взмахнул своей дубинкой и обрушил ее прямо на голову Грейга. Тот попытался уклониться, но не успел. Даже скользящего удара оказалось достаточно, чтобы офицер свалился наземь с рассеченным лицом.

Космодесантники оказавшиеся на церемонии жертвоприношения без оружия были в невыгодном положении. Тем более, что они не хотели первыми проливать кровь туземцев, а пытались их вразумить. Но это оказалось роковой ошибкой и первая кровь все равно пролилась.

Первым пал жертвой туземной ярости лейтенант космического десанта. Алову разрубили голову мечом. На него напали сзади и он был лишен возможности защитить свою жизнь.

Его черепная коробка треснула под напором примитивного, но весьма эффективного в данной ситуации оружия. Мозг, смешанный с кровью разлетелся в разные стороны. Эльза, увидев это, вонзила нож жрецу в шею, не защищенную скафандром. Затем она быстро, пока большинство туземцев не опомнилось, перерезала путы, удерживающие пленных. Кроме Мадлен перед ней стояли еще двое незнакомых: мужчина и женщина.

— Защищайте свою жизнь! — крикнула она им.

Положение отчаянное. Сотни врагов, против пятерых, один из которых лежал без чувств. Алов в расчет уже не шел. Он был мертв.

Воины-туземцы приготовили метательные дротики и готовились обрушить смертоносный ливень на своих недавних гостей, что неожиданно превратились во врагов. Шрат поняла, что они сейчас все умрут и выхода из данной ситуации не было никакого.

— Стойте! — неожиданно крикнул Титлауак. — Не надо крови. Опустите оружие! Отведем их в шатер "покаяния", а затем решим их судьбу. Нужно узнать, что думают боги.

— Верно! — завопил один из жрецов. — Спросим у наших богов! Боги знают!

После этих слов естественное красное освещение пещер вернулось, и это было воспринято как знак свыше.

— Хорошо, — согласился Симмара. — пусть их отведут в шатер "покаяния".

Титлауак подошел к Эльзе и произнес:

— Дайте связать вам руки и не сопротивляйтесь. Иначе вас могут убить, а так…

— Что ты там шепчешь слугам демонов? — к Титлауаку подскочил один из жрецов.

— Я требую, чтобы они протянули свои руки, — ответил вождь. — Пусть мои воины их свяжут.

* * *

Шатер был сплетен из колючих ветвей, ирсозии, особого растения, которое произрастало здесь же в пещерах. Его шипы становились чрезвычайно ядовитым после того как растение вырывали из почвы и сохраняли свое смертоносное действие в течение 30–40 дней. В таком шатре заключались осужденные на покаяние преступники.

Спать в таком шатре было просто невозможно, ибо стоило только немного оцарапать коду, и человек был обречен, на мучительную и жестокую смерть. Разговаривать в шатре запрещалось под страхом смерти.

Услышав хоть одно слово, стража просовывала длинные копья сквозь лозы и толкала узников прямо на шипы.

Но просидели в нем пленники не долго и не успели испытать все "прелести" туземной жестокости. Стража шатра пала под ударами мечей Титлауака и его людей, которые неожиданно появились рядом. Сам Титлауак своим топором разрубил смертоносную темницу и дал пленникам свободу.

— Выходите, братья. Я принес ваше оружие и ваши вещи. Мой человек проводит вас туда, где "гремит дым". Я принес мазь для ваш друг. Ему станет легче.

— А как же ты? — Эльза посмотрела на туземца. — Они не простят тебе.

— Никто не узнает. Вам помогли бежать демоны, — вождь улыбнулся. — У нас все верят в козни демонов. На них можно списать все что угодно. Не беспокоится обо мне. Титлауак сильный и так просто не станет мертвый.

Мадлен схватила медицинский пакет, что был среди принесенных вождем вещей. Она извлекла лекарства, сделала инъекцию стимулятора, который избавлял от болевых симптомов и восстанавливал силы. Затем она наложила повязку, и Грейг снова был в строю.

— Как вы, майор?

— Все в порядке, Мадлен. До вашего укола я чувствовал, что моя голова буквально раскалывается на части. Они здорово грохнули меня по голове дубинкой. Этот стимулятор просто чудо. Я до этого никогда не испытывал его действия на себе.

— Ничего в нем хорошего нет, — Мадлен предостерегла Грейга. — Это вещество обладает побочным эффектом…

— Не стоит о плохом, — майор оборвал её. — Сейчас мне лучше и это главное. У нас мало времени и нам нужно подумать о спасении остатков отряда и выполнении той миссии, что была возложена на нас адмиралом Сеймом. Ведь они там ещё не знают, какая опасность им угрожает, и что задумал черный барон. А наш долг сообщить об этом.

— Майор, — произнес Джек Марлоу. — Мы не сумели выполнить ваше поручение и угнать корабль с их базы. Мы наткнулись на нашего старого знакомого Криса Ломира.

— Зятя адмирала? — удивился Грейг. — Что-то эти совпадения нравятся мне все меньше и меньше. И где вы видели Ломира?

— Но служил на базе в должности командира космопорта.

— Служил? — не понял Грейг.

— Точно так, майор. Служил. Его пришлось нейтрализовать. И наша команда увеличилась на одного человека. Позвольте вам представить Елену Мунро.

— Что? Ещё одно совпадение? Вы дочь адмирал Мунро, погибшего в…

— Да я его дочь и последовала за своим мужем, который перешел на службу к барону Гарковицу.

— И теперь вы с нами? — спросил Грейг.

— Да! — решительно заявила Елена.

В лице дочери Мунро было нечто неестественное, но что точно он объяснить не мог. Слишком много решительности и настойчивости, словно она была роботом, а не живым человеком. Хотя может быть, это ему только показалось. Все они слишком много пережили за последнее время. Тем более женщина только потеряла своего отца.

— У нас одна дорога, — продолжил майор, — в подземелье, где живет таинственная форма жизни. Мы или погибнем, или победим. Если меня убьют, командиром группы станет Джек Марлоу.

Все кивнули в знак своего согласия.

Титлауак вежливо ждал когда гости решат свои проблемы. И поняв, что они закончили, выступил вперед.

— Братья мои. Я верю, что вы не желать зла для мой народ. Вы не демоны как говорит верховный жрец. Вы те, кто может помочь избавиться от милинги для этой планеты. Я принес вам подарки, — вождь вытащил из большого мешка два окриолловых скафандра.

— Скафандры? — Шрат не поверила своим глазам. — Те самые?

— Они могут вам помочь. Вы идете в трудное путешествие. Ещё никто не возвращался оттуда. Но вы, — вождь сделал паузу, — вы вернетесь. Мой человек станет для вас проводник. До черты. А там пойдете сами, и да хранит вас Табура!

— Посмотрим, — майор пожал руку вождю и кивнул проводнику.

Группа пошла вперед…

ГЛАВА 8. ГДЕ "ГРЕМИТ ДЫМ"

Проводник вывел группу сквозь бесконечную и запутанною вереницу тоннелей и ходов к каменному идолу, загораживающему вход в темное пространство огромного тоннеля, названного туземцем "воротами в царство демонов".

— Дальше я не пойду. Мой народ нельзя идти в "царство демонов". Ваш путь лежит туда. Там нет света, и потому зажгите факелы. Вождь вам их приготовил. Они в моем мешке.

— Хорошо. Спасибо тебе. Возвратись к вождю и скажи, что, я доволен тем, как ты выполнил поручение.

— Прощай, брат. Титлауак предсказал тебе победу. Верь ему. Он всегда знает, что будет, — туземец приложил ладони ко лбу в знак прощания и пошел обратно.

— Пусть женщины наденут скафандры, — приказал майор.

— Нет! — запротестовала Шрат. — Ни я и ни она.

Палец её указывал на Елену Монро.

— Но почему? — спросил Грейг

— Она служила Гарковицу. Мы мало знаем о ней. Нужно соблюдать осторожность. Один пусть оденет Мадлен, а другой — вы, майор, — предложила Шрат.

— Нет! — Грейг покачал головой. — Я уже труп, потому что буду и дальше принимать тонизирующий наркотик. Я должен выполнить задание до конца.

— Алан! — воскликнула Медлен. — Тебе нельзя принимать больше это лекарство! Через тридцать шесть часов твой организм…

— Ну, хватит! Я знаю, что делаю. А скафандр пусть оденет Джек. И не возражать. Нам…Вам нужен будет космолетчик.

— Но сэр.

— Я сказал! И хватит спорить. У нас нет для этого времени.

Гатлинг и Джек Марлоу натянули скафандры.

— Пойдешь впереди, Джек. АДМ у тебя и…

— У меня, майор, — сказала Шрат.

— Хорошо. Один у меня. — Грейг подошел к проходу…

* * *

Пещеры уходили все дальше и дальше вглубь планеты Альтур и вели путешественников к неизвестности. Что они таили в себе? Какие тайны? И кто был хозяином этих тайн? Черный барон Гарковиц или некто более могущественный?

Через насколько часов Алан приказал группе сделать привал. К нему подошла обеспокоенная Мадлен.

— Разве тебе необходимо подвергать себя такой опасности?

— Безопасность остальных членов нашей группа меня волнует больше. Многие достойные люди уже сложили свои головы, выполняя эту миссию.

— Но мы идем внутрь планеты. Мы не приближаемся, а отдаляемся от цели. Как мы предадим все что нам известно?

— Мы сейчас делаем, то чего от нас не ждут. Акула рыщет по лесу и болотам. Он усилил охрану космопорта. Сейчас там мышь не проскользнет. Поэтому мы идем в глубь планеты. Именно там находиться то, что Гарковиц от всех скрывает.

— Но ты ранен. Ты уже сделал все, что мог. И твое здоровье под угрозой. Да что там здоровье. Твоя жизнь висит на волоске.

— Нет, Мадлен. Это Круп и Алов сделали все, что могли. А я еще жив и буду вести группу до конца. К тому же Джек Марлоу был старшим офицером на линкоре первого класса.

— Мне не хочется тебя потерять, Алан.

— А мне тебя. Но я командир группы… Вспомни, ведь там вместо твоей сестры тоже живет двойник. Это очень важно для Федерации.

К ним подошла Эльза.

— Майор, я думаю, здесь небезопасно.

— Почему? Пока все тихо.

— Скажите, майор, куда мы идем по-вашему?

— К секретам барона Гарковица.

— Тогда почему здесь нет охраны? Не кажется ли это странным?

— Нет. Здесь нас никто не ждет. Да и вероятность обнаружения этого логова крайне мала.

— Но мы его обнаружили!

— Случайность. Добрая воля бога Табуры! — майор усмехнулся. — Я думаю, что это место охраняет скорее дурная слава и страх, а не жуткие монстры.

— Не смешно, командир. Ваш приятель Сайрос по прозвищу Акула, очень осторожен. И он предусмотрел бы и этот вариант. Я не призываю вас повернуть обратно, но мы должны быть крайне осторожны. Посмотрите на стены. Видите, какие-то огромные отверстия.

— Ну, говорите, что вы там нашли? — начал нервничать Грейг.

— Я думаю, что эти норы порыты какими-то животными. Гарковиц мог приказать привезти неизвестные формы жизни и поселить здесь для охраны своих секретов.

— Хорошо. Проверим, что там в них.

Крик Елены Монро заставил их оглянуться. Шрат осветила факелом стену.

— В чем дело?

— Там что-то… — Монро указала рукой на одну из нор.

Оттуда медленно выползало темно-зеленое существо, напоминавшее гигантского паука, размером не меньше метра. На длинном подвижном хвосте люди заметили острое жало, которое то скрывалось, то опять появлялось наружу.

Исполинский паук уставился на людей своими восьмью огромными глазами. Шрат выстрелила в неё из автомата. Куски тела, лапы и зловонная жижа разлетелись в стороны.

— Капрал! — Грейг стер с лица зеленую слизь. — Не обязательно было стрелять разрывными.

— Простите, майор. Так получилось. Однако, мои предположения оправдались. Здесь множество неприятных тварей. Можете мне поверить.

— Я бы хотел, чтобы вы ошиблись, капрал. Только монстров нам и не хватает.

Из щелей в стене, вдруг, показалось еще два, существа, а за ними еще и еще,

— Сколько их здесь! — воскликнула Мадлен.

После выстрела Шрат она подошли ближе к останкам паука и хотела их рассмотреть. Теперь же их она оказалась отрезанной от остальных. Двое существ атаковали ее. Они наносили удары своими длинными хвостами, из которых в момент удара почти на полметра высовывалось жало. Девушка кричала от ужаса, охватившего ее, но защищенная скафандром, оставалась невредимой.

Грейг, Шрат и Марлоу открыли огонь. Автоматы выплеснули на тварей шквал огня и пуль. На сей раз, куски и жидкость от разодранных тел погасила два факела и забрызгала людей с головы до ног.

Но большинство пауков были уничтожены, остальные скрылись в своих норах.

— Надо идти вперед. Эти твари все равно не дадут нам отдохнуть, — сказал Марлоу.

— Ты прав, Джек, — согласился майор. — Наше спасение в скорости. Пойдешь первым. Мадлен будет прикрывать сзади. Вы в скафандрах, если что, примете на себя первый удар.

Скоро из стен опять появились пауки, и какие-то огромные белые черви. Марлоу выстрелил из огнемета, твари отступили, но не исчезли в норах, а продолжали следовать за людьми, держась в стороне.

— Монстров становиться все больше, — сказала Эльза. — Они следуют за нами на расстоянии и ждут возможности для атаки.

— Но они опасаются нас трогать, и пока мы можем спокойно идти вперед. А там будет видно.

Они пошли дальше но, в конце концов, Шрат надоело такое сопровождение, она дала залп из гранатомета. Пещера задрожала от взрыва. Обитатели ее бросились в рассыпную, и дождь камней, обрушившийся на людей сверху, был не намного лучше.

— Вперед! — скомандовал Грейг. — Не то нас здесь засыплет. Шрат, в другой раз не делай так. Ты могла нас всех угробить. В пещерах гранатомет очень опасен.

Следующий час прошел относительно спокойно. Никто на людей не нападал, но и расслабляться было рано. В стенах появились норы высотой в два человеческих роста. Это никак не располагало к спокойствию.

— Не дай бог встретиться с подобными тварями, это уже не пауки и не черви, — Марлоу поправил автомат.

— Да, Джек, в тюрьме было спокойней.

— Однозначно, майор. Но раз уж я здесь, надо думать, как выжить в этом аду.

Грейг пошатнулся.

— Что с тобой? — Эльза поддержала его за руку.

— Опять слабость. Мадлен, мне опять нужно принять стимулятор.

— Но это опасно, Алан!

— Без разговоров. Быстро! Здесь я еще пока командую. — Майор схватил капсулу.

Наркотик подействовал мгновенно, усталость и слабость как рукой сняло. Мозг Грейга заработал ясно, как будто ему дали хорошо выспаться.

— Ну вот "как новый", — пошутил Алан.

— Дай и мне, Мадлен. — попросила Эльза. — А то я валюсь с ног, и рана ноет. Плеча почти не чувствую.

— Я предупреждала вас о последствиях. Этого опасно.

— Конечно. Но если мы будем сонными мухами, эти твари съедят нас гораздо быстрее, чем проявятся обещанные последствия.

* * *

Генерал Сайрос подготовил двойников к операции внедрение. Через час флаер должен доставить их к месту посадки капсулы майора Грейга. Туда где его группа впервые высадилась на Альтур. Боб был очень доволен собой. Барону это должно понравиться. Диверсионная группа противника уничтожена, внедрены новые агенты. Один из них займет высокое положение в командовании флотом.

Хотя в его душе таилась смутная тревога. Он не видел трупа Грейга и его товарищей. Хотя ему доложили, что их тела сгорели вместе с флаером. Может быть это и так, но… Было еще НО.

— Генерал. К вам капитан Смит из службы охраны объекта "Б-13", — послышался голос секретаря из транслятора.

— Пусть войдет.

Пожилой офицер в серой форме вошел и представился:

— Капитан Смит.

— Что вас привело сюда, капитан?

— Я служу на объекте "Б-13".

— Ну и что же? Вы пришли сообщить мне, где вы служите? И вы думаете, меня это интересует? Если есть, что сказать, то не тяните время!

— Во время смены постов я слышал гул в подземельях, мой генерал. Я бы не обратил на это внимания, но… уж очень эта было похоже на взрывы гранат. И подствольного гранатомета АДМа. А такими автоматами вооружены десантники ЗФЗ.

— Это невозможно! — генерал вскочил. — Какие могут быть взрывы под землей? Какой идиот станет стрелять в пещерах из гранатомета? Это опасно.

— Я ясно слышал. И не стал бы беспокоить вас понапрасну, генерал.

— Хорошо, я пришлю вам отряд спецназа, идите, — сказал генерал и подумал: "Черт побери! Фрам доложил, что его люди превратили в пустыню пару километров леса. Они нашли жалкие остатки его флаера. Да и продовольствия у Грейга не было. Не мог он со своими людьми выжить! Не мог. Хотя из тюрьмы он тоже бежать не мог. А бежал! Не зря меня терзали сомнения. Моя интуиция меня ещё не подводила. Этот человек приносит мне одни неудачи. Ну что ж, если он уже в пещерах, проведем операцию "Доверие". Я многое предусмотрел.

— Капитана над портом ко мне!

Офицер прибыл через несколько минут.

— Что прикажете, мой генерал!

— Снять все усиленные посты с космического порта. Они сейчас не нужны. В ближайшее время вам не нанесут визита.

— Да, мой генерал!

* * *

— Майор, сколько мы еще будем бесцельно бродить по этим катакомбам? Выход мы не найдем. Нужен проводник.

— Да, Алан. Времени у нас мало. Еще одной инъекции твой организм уже не выдержит.

— Я это знаю. Но где место с "гремящим дымом"? Что это вообще значит? Если бы я только знал, — Грейг опустил голову. — Если… Я не смогу идти дальше, отряд возглавит капитан Марлоу.

— А вы, майор? — спросила Эльза Шрат.

— Я? Меня уже не будет к тому времени. Я приму последнюю дозу и…или умру или пойду дальше.

Джек поднял руку.

— Какой то стук вдали. Прислушайтесь!

Все замерли, и стал слышен звук шагов, как будто где-то далеко строем шли солдаты, твердо чеканя шаг, как на параде.

— Что это? — спросила Мадлен.

— Может солдаты? Что еще за парад в подземелье?

— Да нет, я не об этом. Кто-то плачет совсем рядом. — Мадлен осветила фонарем один из тоннелей, уходящий в темноту, — Там кто-то есть.

Марлоу вошел туда и через минуту вернулся, ведя за руку девочку лет десяти. Она истощена, под глазами темные круги. Ее плечи вздрагивали от рыданий.

— Кто ты? — ласково спросила Мадлен. — Не бойся нас. Мы не причиним тебе вреда.

— Я боюсь червя, — ответила девочка. — Он рядом.

— Мы защитим тебя. Эти люди солдаты.

— Надо сидеть тихо и не двигаться, тогда червь нас не услышит. Сейчас он замер, прислушивается. Он ищет пищу. Его слух очень острый.

— Что за червь? — поинтересовался Марлоу.

— У него много ног. Может сто, а может и больше.

— Черви не имеют ног, — вставил Грейг.

— Этот имеет. Это червь бога Табуры.

— Хорошо. А как тебя зовут?

— Рут.

— Кто ты, Рут? Как здесь очутилась?

— Ми живем в подземельях у Изумрудного водопада. Я убегала от Игольника и заблудилась. Червь хотел меня поймать, но я сумела сбежать. И то, только потому, что он погнался за более крупным зверем. Мне страшно.

— Ты слышал, что она сказала? Водопад. Здесь есть водопад в подземельях! Это, наверняка, место, где "гремит дым". Так они его назвали.

— Похоже на то, майор. Но Титлауак ничего не говорил нам о людях что там живут, — предостерегла командира Шрат.

— Он ничего о них не знал. Только сможет ли девочка проводить нас, ведь она заблудилась?

— Нет, я проведу вас. Я знаю дорогу и смогу её отыскать. С вами не так страшно. Но нужно подождать пока червь пройдет.

Четкий топот множества ног приближался. Все замерли и затаили дыхание…

ГЛАВА 9. ЛОВУШКА

Девочка привела отряд Майора Грейга к Изумрудному водопаду. Они услышали его ещё издали.

В большей пещере подле одной из стен, прямо с потолка падал непрерывный поток искрящейся воды. Веселые блики создавали под сводами хоровод красок, и непрерывный шум наполняли пещеру. Вода скапливалась в глубоком рве и вытекала сквозь отверстие в стене возле моста, построенного из зеленого камня.

Майор погасил факел, здесь и так было светло. Девочка показала ему на строение посреди пещеры:

— Там живет мое племя.

— Но здесь так мало жилищ. Где же вы живете? — удивился Грейг, осмотрев несколько убогих строений.

— Наши жилища уходят под землю. Там спокойнее.

— Пещеры под пещерами. Хорошо. Посмотрим поближе на этот "гремящий дым", как выразился наш друг вождь.

Грейг поднял руку и отдал команду. Его люди перешли мост. Они направились к дому, сложенному из каменных блоков, на плоской крыше, к удивлению десантников, стоял крупнокалиберный пулемет, а окна были закрыты металлической сеткой.

— Это племя не похоже на обычных туземцев. Пулемет "Большой Бил" состоит на вооружении армии Утремера. Неужели… — страшная догадка мелькнула в голове у майора, и он обратился к девочке. — А скажи, Рут…

Вместо ребенка перед Аланом лежал предмет, переливающийся разноцветными огоньками. Он узнал его сразу, это был "близнец".

Громкий голос из транслятора заставил ere вздрогнуть:

— Я рад видеть тебя, Грейг. Ты поражаешь меня своей сноровкой.

— Боб? — спросил Алан.

— Да, Грейг, это я. Твой знакомый генерал Сайрос. Но ты, я вижу, не рад встрече? Кстати, положите оружие на пол. Я забыл тебе сказать, что вы окружены. Ты попадаешь второй раз в одинаковую ловушку.

Неожиданно водопад исчез и на его месте майор увидел солдат. И было их не меньше сотни.

— Бросайте оружие, — негромко сказал своим людям Грейг. — Марлоу и Гатлинг вы должны быть готовы начать действовать в любую минуту, когда представиться возможность. Они не знают, что на вас за скафандры. Вы меня поняли? Выжидайте момент.

— Ясно, майор, — кивнул Джек.

— Браво, Грейг! — Из бункера вышел генерал Сайрос и направился к группе. — На этот раз я тебя не выпущу из рук.

— Тебе повезло, Боб.

— Да. Мне всегда везет. Ты хотел добраться до одного из самых больших секретов черного барона? Тебе это удалось. Именно здесь мы получаем тех существ, что принимают ваш облик. Но ты не ученый, Грейг, тебе не понять.

— А ты разве ученый, Боб? Насколько я знаю, ты просто пират.

— Но волею барона Гарковица именно я руковожу проектом "Подмена". В этих пещерах наши разведчики обнаружили новую мыслящую форму жизни. После десяти лет исследований ученые, наконец, смогли подчинить ее. Их назвали "близнецами", и теперь они служат черному барону. Смотри.

Сайрос подошел к сверкающей массе и тронул ее рукой. Существо тут же приняло его форму.

— Это мой "близнец". Но он не обладает свободой выбора, а выполняет то, что прикажут. Смотри еще. — Генерал поднял с пола АДМ и всадил в "близнеца" десяток разрывных пуль.

Тот буквально взорвался, тело его превратилось в сплошное кровавое месиво.

— Теперь ему дали приказ "оживи", и смотри, что происходит.

Через несколько мгновений "близнец" ожил. Раны на его теле затянулись, и Алан увидел улыбающегося человека.

— Теперь команда "Выход из образа".

Перед изумленными людьми вновь лежало искрящееся существо. Сайрос увидел, какое впечатление это произвело на его врагов, засмеялся.

— Видишь, Грейг? Скоро Гарковиц преподнесет Федерации сюрприз.

— А ты не боишься сообщать мне все эти сведения. Боб?

— Нет. Судьба твоих спутников уже решена. Но тебе предоставляется выбор.

— Какой?

— Служить барону. Твои способности не оставили Его светлость, черного барона равнодушным, и он предлагает тебе службу в космофлоте. Нам нужны опытные и смелые офицеры. Тебя ждет чин полковника и командирское кресло космофрегата. А потом, после завоевания планет Федерации, титул барона и наместничество с военным чином генерала.

— Щедрое предложение.

— Моими устами сейчас говорит сам черный барон.

— А мои люди?

— Елену Монро за измену расстреляют. Все остальные станут сегментами большого Матуба. Это еще одна неизученная вами форма жизни. Мы вывезли его с Хтона во время одной из экспедиций. Не напрягайся, майор, тебе ничего не скажет название планеты. Она расположена глубоко в ином секторе Галактики. Там некогда несколько тысяч лет назад находилась межгалактическая тюрьма. Вроде нашего теперешнего Лабиринта, но намного страшнее. Поверхность планеты Хтон занимает пустыня, а вот подземный мир весьма разнообразен. А сколько там забавных животных! Прямо сходу, без всяких доработок можно пускать в бой. В этом вы все скоро убедитесь. Мне кажется, Матуба самый замечательный из них. Нечто вроде большой сороконожки. Этот монстр питается живыми существами. Он хвостом накалывает их на себя и выпивает "жизненные соки", а то, что остается, превращается в один из его сегментов. И если ты откажешься, майор, то тоже станешь частью большого Матуба. Не думай, что тебе удастся обмануть меня. После получения твоего согласия, тебе в мозг вживят микросхему "правды".

Алан знал, что это такое. Если ее вживляли в мозг человека, то удалить ее уже было невозможно, как невозможен был переход на другую сторону.

— И ты думаешь, я соглашусь стать рабом?

— Выбор у тебя, Грейг, не богатый. Пока что тебя отправят в медблок для раздумий, а то твои друзья, явно, не дают тебе сосредоточиться. — Боб захохотал. — Я догадываюсь, какое решение ты примешь.

— Разреши мне поговорить с Мадлен, Боб.

— Хорошо. Только зачем тебе это? Если думаешь выговорить ей жизнь, то напрасно стараешься. Ее путь к большому Матубу определен. К тому же его уже прошла ее сестра Ирен.

— Я хочу попрощаться, с ней? Неужели не понятно?

— Валяй.

Алан подошел к ней, обнял девушку и поцеловал. Затем, склонившись к ее уху прошептал:

— Вас поведут на казнь к громадному монстру, которого здесь зовут Большой Матуб. Эта тварь очень опасна. Но Акула ничего не знает об окриолловых скафандрах. Их просто не принимают всерьез. Постарайтесь с Джеком выжить и спасти остальных. Пусть Монро просится с вами к Матубу. Её приговорили к расстрелу.

— Ты уверен, что скафандры выдержат?

— Надеюсь. Это наш единственный шанс. Прощай.

Прощай, Алан Грейг! Ты хороший командир.

ГЛАВА 10. КАЗИМИР ДУШИНСКИЙ

— Ну, так как, Алан? — Боб Сайрос похлопал его по плечу. — Ты решил? Тебе нужна срочная медицинская помощь. Ответь положительно, и наши лучшие врачи займутся твоим здоровьем. Ты хочешь иметь новый глаз?

— Боб, а тебе лично, для чего мое согласие?

— Интерес черного барона — и мой интерес. Я ведь тоже получу титул барона.

— Боюсь тебя обидеть, но вынужден отклонить твое предложение.

— Честь протестует против измены присяге? Да, Алан? Ты взрослый человек и хороший офицер. Неужели смерть лучше? Я тебя, уважаю, хоть мы и были врагами. Ты волк, как и я. Зачем же нам рвать друг друга в угоду пастухам и овцам?

— Ты меня не понимаешь. Я против Гарковица по своим убеждениям, и не стану служить ему, даже если он после всего этого уступит мне свою

корону.

— Плюнь на Гарковица. Будем служить себе.

— Нет, я присягал ЗФЗ.

— Алан, а разве ваши правители, те кто у власти ЗФЗ лучше черного барона? Ваша Федерация давно свое отжила и теперь пытается сохранить хоть крохи былого величия. Я тебе предлагаю поработать на себя. Вернее на нас. Гарковиц и его амбиции пока соответствует моим планам. А затем…. Хорошо, я дам время. Подумай еще.

Сайрос ушел, и Алан остался в герметичной комнате наедине со стенами. Он опустился на стул и сжал голову руками.

"Я слабею. Я слишком устал, и мне нужен отдых. Акула переиграл меня по всем статьям. Алов и Круп мертвы. Они своей смертью дали нам возможность бежать. А мы вновь попались. И теперь у меня нет никаких шансов вырваться отсюда. Хотя есть надежда, что Джек и Мадлен сумеют выкрутиться".

Вдруг двери отворились. На пороге стоял мужчина в белом комбинезоне со знаками медслужбы.

— Уже? — спросил майор. — Но мне дали время для раздумий. Ещё не прошло и пяти минут.

— Я пришел для консультации, — врач вошел и дверь за ним, закрылась.

— Какой еще консультации? 0ставьте меня в покое!

— Спокойно, майор, — врач откинул капюшон и Алан узнал Душинского.

— Казимир?

— Да. Это я. Но вот времени у меня очень мало.

— Как ты попал сюда?

— Мне помог земляк, Заславский. Он работает здесь хирургом.

— А ты?

— Меня бросили в секретный отдел. Майор, какие у них разработки! Это потрясающе! Просто рай для ученого и лаборатории оборудованы по последнему слову, не то, что в нашем университете.

— Ты слышал о программе "Подмена"?

— Я над ней работаю. Они сумели приручить весьма загадочную форму жизни. Эти существа обладают фантастическими способностями. Их нельзя убить. Я был поражен, когда провел эксперимент. Добавил к его крови каплю концентрированной кислоты. Началось разложение. Вроде все как обычно, но… неожиданно кровь, сожженная кислотой, начала восстанавливаться. Это невозможно! Но это было на самом деле. Кроме того "близнецы" могут полностью имитировать все болезни оригинала, оставаясь совершенно здоровыми. Хотя какое тут здоровье, это совершенно другие мыслящие организмы!

— Что же делать? Они скоро займут все ключевые посты Федерации. Как их остановить? Ведь у барона, или кто там за ним стоит, должны быть средства воздействия на "близнецов"?

— С этим я и пришел. Вот здесь, — он вытащил из кармана маленькую коробочку. — Это кристалл памяти, на нем чертежи и инструкции аннигилятора. Действует он только на близком расстоянии, но мы гарантируем уничтожение двойников. На человека он не действует вообще. А насчет того, что за черным бароном кто-то стоит, то это ерунда. Гакрвиц ничего не сообщил о подмене королю Утремера, вассалом которого является.

— Откуда это? — Алан взял кристалл. — Где ты это раздобыл?

— Разработки наших ученых для черного барона. Это копии. Они тоже хотят внести посильный вклад в разгром Гарковица. Но будь осторожен, если это у тебя найдут, погибнут многие. Здесь не прощают предательства и строго за это наказывают. Дома передашь чертежи кому следует.

— Но я пленник. Меня могут казнить если я не соглашусь…

— Я знаю, о чем просил Сайрос и помогу. Я принес кое-какие инструменты. Сейчас сделаю тебе укол и перевяжу рану. Лекарство восстановит твои силы и нейтрализует действие наркотика, который, я вижу, ты неоднократно принимал в последнее время.

Он сделал Алану укол, после чего тот ненадолго потерял сознание. Очнувшись, майор увидел, что Казимир уже укладывает свои инструменты в

чемоданчик.

— Все?

— Да теперь ты в порядке. Вот карта сектора, с ней ты сможешь бежать. Это карта настоящая, а не фальшивые, что развешены по секторам вперемешку с подлинными.

— Но…

— Когда войдут охранники тебе нужно будет вырубить их. Придут только двое. Никто не знает об уколе, что я сделал. Это будет сюрпризом для них.

— Ты со мной, Казимир?

— Нет, я остаюсь. Я ученый. Здесь столько интересного! Да и Федерации здесь я буду нужнее. А ты сможешь забрать меня позднее. Ведь и после твоего возвращения эта планета будет принадлежать черному барону.

— А у твоего земляка не будет проблем?

— У Заславского? Нет. Никто не узнает, что я с его регистрационным номером был здесь. Наш друг из техслужбы выведет информацию из компьютера. Это посещение останется тайной.

— У вас тут целая организация, — усмехнулся Грейг.

— Да. Здесь много людей, ненавидящих барона Гарковица, что лишил нас свободы.

— Спасибо, Казимир.

— А где остальные? Тебя отправили сюда, а что с ними?

— Сайрос хотел отправить их какому-то червю.

— Матубе? Дело плохо, — Казимир задумался. — Эту тварь доставили сюда с другой планеты, и эта форма жизни мне, как биологу, очень интересна, но для людей она чрезвычайно опасна. Она не имеет ни рта, ни кишечника. Длинный шип на хвосте пропитан жидкостью, нечто вроде парализующего яда. Этим хвостом она протыкает жертву и насаживает ее как на вертел. С этой минуты человек, или

любое другое животное становиться ее частью. Со временем тело жертвы

трансформируется, верхняя часть отмирает, a ноги становятся ногами гусеницы. Когда тварь становится слишком большой, она делится на части, которые продолжают свое существование отдельно.

— Чего только не бывает во вселенной. Каких тварей она в себе вмещает.

— Это тварь с Хтона. Слыхал о такой планете? Именно там зародились эти черви или гусеницы. После катастрофы Хтон прекратил своё существование, но его семена ещё рассеяны по галактике. Тебе стоит наших вытащить оттуда.

— У Мадлен и Джека кое-что есть против него, но… Кто знает, живы ли они. Я пойду за ними, вырвавшись отсюда.

Майор рассказал Душинскому о скафандрах из окриола.

— И ещё одно. У меня есть для тебя сюрприз. Лейтенант Алов…

— Он погиб.

— Иван Алов лежит в анабиозе.

— Что? — майор схватил Душинского за плечи. — Я сам видел его мертвое тело. Как он попал в камеру анабиоза?

— Погоди. Не тряси меня. Я сейчас все объясню тебе популярно. Наши ученые решили спасти кое-кого из вашей группы. Удалось заменить лейтенанта Алова. Двое из наших, я не могу назвать их имен даже вам, выкрали Алова заменили на биоробота. И в камеру бросили уже его.

— Но биоробота легко отличить от человека. А Алов был настоящий. Я ничего не заподозрил, хотя находился рядом с ним.

— Это совсем иная конструкция. Они разработали этих роботов с привлечением новой технологии на базе "близнецов".

— А где сейчас Алов?

— В надежном месте. И есть еще, один сюрприз для вас.

— Еще один?

— В госпитале лежит ваш сержант Круп.

— Он тоже жив? — Алан был поражен ещё больше.

— Да. Заславский вытащил его с того света.

— Сайрос знает об этом?

— Нет. По официальным отчетам, ваш сержант скончался от ран. Его тело попало к моему приятелю Заславскому и он сфабриковал документы о смерти. А мы втихаря вытащили его с того света и вылечили.

— Да вы гении, ребята!

— Что ты скажешь, когда узнаешь еще одну новость, на этот раз последнюю. В космопорт Альтура прибыл фрегат "0ткровение". Корабль второго класса.

— С пятью атомными пушками и силовыми щитами, не уступающими космолинкору. У Гарковица он один. Это корабль нового поколения хотя вооружение на нем устаревшее.

— Совершенно верно. Наш человек из техслужбы берется сломать защиту и вывести из строя программы — ловушки. Такого талантливого "хакера" еще не знала история.

Тут над дверью загорелись три зеленые лампочки.

— Мне пора, это сигнал, что сюда идут… Корабль будет ждать вас в порту. Ключевое слово "Победа". Запомни.

— А если не удастся обезвредить защиту?

— Все будет в порядке. Рикардо Ривера свое дело знает.

* * *

Когда вошли охранники, Алан лежал на полу.

— Что с ним? — один из них толкнул майора ногой.

— Неужели подох? — второй склонился над телом.

Тут майор резко ударил охранника ребром ладони по шее. Солдат упал. Второй ничего не успел предпринять. Полутруп, лежавший на полу без чувств ожил и вскочил на ноги. Удар! И солдат упал подле своего напарника. Шокер окончательно вывел конвоиров из строя, с гарантией на два часа.

Через пять минут, переодевшись в форму охраны и изучив карту, Грейг вышел в коридор. Он уверенно шагал по нему, что попадавшиеся ему навстречу солдаты даже не обращали на него внимания.

В зале управления не было ни души. Алан по схеме на его карте, выключил все системы слежения, разблокировал вход в запретную зону и дал команду зарядить оружие электронных роботов-охранников холостыми патронами.

"Молодцы ребята. Они даже знают секретный код службы безопасности, — подумал он. — Ай да Душинский! Настоящая находка!"

ГЛАВА 11. КОСМОПОРТ

Алан Грейг выбрался из бункера секретного отдела, при этом система безопасности, как он и рассчитывал, не сработала. Роботы на пропускном пункте не сумели идентифицировать его личность и открыли огонь. Но заряды были холостые!

Крышка люка отскочила в сторону и майор вновь оказался в пещере где "гремит дым". Сказочный водопад низвергал свои воды вниз, наполняя ров. Клубы пара поднимались вверх, к сводам пещеры, зависая и превращаясь в легкую полупрозрачную дымку, похожую на утренник туман.

По дороге сюда Грейг навестил службу охраны и прихватил там оружие и счетчик Веста. Последний использовали служащие секретного отдела для путешествий по нескончаемым лабиринтам подземного мира, за пределами контролируемой зоны. Этот прибор помогал засечь крупных и опасных существ, что могут угрожать человеческой жизни.

Майор двинулся вперед, следуя показаниям прибора. Наконец, стрелка индикатора вошла в критическую зону. Значит Матуба где-то рядом…

* * *

Джек Марлоу увидел как страшное жало, покрытое слизью, метнулось к нему. Он закрыл глаза. Сильный толчок отбросил его к стене.

— Вставай Джек! — услышал он крик Елены.

Жало застыло. Червь не понял, почему на этот раз он промахнулся. Почему новая жертва избежала своей участи? Ведь удар был точен и очень хорошо рассчитан!

Но это замешательство длилось всего мгновение. Смертоносное оружие монстра вновь нацелилось для броска. На этот раз он выбрал другую жертву. Шрат резко отпрянула в сторону, и жало вонзило лось в стену. Только теперь они смогли оценить прочность скафандров, увидев, как полетели во все стороны обломки камней. В стене осталось довольно глубокое отверстие.

Следующей была Мадлен. Даже защищенная окриолловым скафандром она не была уверена в благополучном исходе и дрожала от страха.

— Надо бежать! — закричал Джек.

— Куда? — Шрат обвела взглядом пещеру, из единственного выхода торчал хвост червя.

Последние три сегмента тела чудовища составляли еще не трансформировавшиеся люди, это было ужасное зрелище. Последней была женщина, она еще казалась живым человеком. Она вполне осмысленно двигала руками. Перед ней стояли двое мужчин, сцепленные лицом друг к другу. Верхняя часть первого уже начала разлагаться. На его лице не осталось кожи: сплошное месиво гниющих тканей. Не многим лучше выглядел и второй. Их ноги шагали синхронно с остальными ногами исполинского существа.

Шрат еще раз увернулась от жала, запрыгнув на спину чудовища. Она оказалась рядом с еще сохранившими человеческий облик сегментами. Жало снова ткнулось в грудь Джека Марлоу.

— Елена! Прыгай вслед за Эльзой!

Червь тем временем занялся Мадлен и бил ее хвостом. Девушка упала. Но кроме синяков иных повреждений у неё не было. Это было новой загадкой для монстра.

Джек помог Мадлен подняться. Но больше его интересовала Елена Мунро. Ей угрожала подлинная опасность.

— Прыгай, Елена! Долго мы не продержимся. Эта тупая тварь не собирается

отступать.

Но та был абсолютно спокойна, и не паниковала. Она молча боролась за свою жизнь. Это было так не похоже на ту Елену, которую он занл.

Монро прыгнула, но упала как раз на еще не трансформировавшихся людей. Женщина свалилась под ноги монстру. Тот почувствовал это и резко отпрянул в сторону, давая свободу действия своему хвосту.

Джек бросился на помощь, но смертоносное жало уже нависло над жертвой. Еще мгновение и оно вопьется в плоть! Марлоу, не думая, схватил его руками, Монстр задергал хвостом, но освободить его не смог. Он стоял в слишком неудобной позиции. Руки у Джека страшно горели, он едва терпел боль, как будто взялся за раскаленный метал.

Елена попыталась отползти в сторону, но не смогла. Конечности существа прошлись по ее ногам и очевидно повредили их, хотя ни одного стона Елена не издала.

— Нет! — руки Марлоу больше не могли выдержать страшное напряжение и боль. Он просто перестал их чувствовать и контролировать.

Жало пронзило тело женщины. Кровь брызнула Джеку в лицо. Он обессилено сел на землю. Внезапно монстр стал дергаться в конвульсиях и упал на бок. Рядом послышался грохот взрывов.

Из пещеры, где люди сражались за свои жизни, не было видно головы монстра. Шрат первой заметила Майора Грейга, бегущего к ним прямо по спине червя. В руках он нес гранатомет.

— Вы вовремя, майор. Я едва не стала еще одним куском мяса на этом вертеле.

— Все целы? — спросил Грейг.

— Нет. Елена Монро погибла.

Майор подошел к Джеку.

— Что это? — он указал на белую жидкость на лице Марлоу.

— Это кровь Елены, — ответила Мадлен. — Это был робот, а не человек.

— Что? — Джек вытер лицо и вдруг заорал от боли.

— Что с ним? — Алан увидел, что руки Марлоу покрыты страшными ожогами.

— Хвост твари, — Мадлен указала на жало монстра, — покрыт каким-то дерьмом. Джек удерживал жало, пытаясь спасти жизнь Елены.

— Перевяжи ему руки, — Алан бросил ей аптечку, найденную в бункере.

— Майор! Что бы это могло значить? — спросила Эльза. — Она была роботом! Ее что, подослали к нам?

— Нет. Люди Гарковица используют "близнецов", а это биоробот причем старого образца. Их делают наши друзья. И у них есть модели более совершенные.

— Друзья?

— Да. Они у нас здесь есть. Наш лейтенант Алов, погибший, тоже был роботом.

— Как? — Эльза схватила Грейга за руку. — Но его кровь была красной, настоящей!

— Я же говорил, что они могут делать роботов лучшего качества. Ученым удалось полностью имитировать человеческий организм.

— А где же наш лейтенант?

— В камере анабиоза. С ним все в порядке.

— Может и Елена жива? — с надеждой в голосе спросил Джек.

— Этого я не знаю.

— Как же вам удалось вырваться, да еще узнать столько полезной информации? — поинтересовалась Шрат. — Неужели генерал помог?

— Нет. Помог Казимир Душинский. Благодаря ему, я здесь к имею это, — Грейг показал им карту.

* * *

Капитан службы безопасности, сопровождаемый тремя сотрудниками, шел по коридору отдела специальных исследований секретного сектора "О".

— Код-допуск! — раздалось из звукотранслятора.

Офицер приложил нагрудный знак к сканеру и набрал код. Двери открылись.

Пройдя по коридору до камеры анабиоза, офицер нажал кнопку звонка. Появился лейтенант медслужбы.

— Я капитан Рикардо, — представился офицер службы безопасности. — По распоряжению генерала.

— Прошу. Мне сообщили о вашей миссии, капитан. Он провел посетителей к камерам.

— Рад приветствовать вас, майор Грейг, — тихо произнес лейтенант.

Алан вздрогнул и положил руку на кобуру.

— Спокойно, я доктор Заславский.

— Где мои люди?

— Вон там. Они уже выведены из состояния анабиоза и готовы последовать за вами. Поторопитесь. Скоро генерал Сайрос узнает о побеге. Через пять минут наш человек уничтожит центральный блок управления.

— Но это конец всем вам. Такая акция повлечет за собой следствие и…

— Мы слишком нужны черному барону. Это во-первых, а во-вторых мы, чтобы избежать следствия, проведем операцию "прикрытие".

— Какую?

— С вами побегут четверо чиновников из управления безопасности. Они-то и будут "предателями".

— Странно…

— Ничего странного. Вместо них здесь биороботы. Они запрограммированы на

самоуничтожение через 35 часов. Их оригиналы уже устранены нами сегодня

утром. Мы научились благодаря проекту "подмена" быстро создавать роботов новой конструкции. Они ещё не совершенны, но пока и такие сойдут.

— В чем моя задача? Чем я могу помочь?

— Наделать побольше шума. И берегите информацию, полученную от Душинского. Этот кристалл большая ценность для Федерации, — сказал Заславский и махнул рукой людям, стоящим вдалеке, — Эй!

Когда они подошли ближе, Грейг узнал в них Алова и Крупа.

— Майор! — Алов обнял Грейга.

— Рад видеть тебя, Иван. И тебя, сержант, — он пожал руку Крупа.

— И я рада, лейтенант, — Эльза подошла к Ивану.

— Это здорово, что ты жива! — Алов обнял ее и неожиданно для окружающих поцеловал в губы. Но Шрат не отстранилась, а еще крепче прижалась к нему.

— Вот это да! — засмеялся Круп. — А я хотел тебе предложить руку и сердце.

— Поздно, Круп, — ответила Эльза. — Хотя мне очень приятно, что я ещё могу нравиться мужчинам после стольких лет службы в десанте. Но может быть позже когда Алов мне надоест я рассмотрю и твое предложение.

— Оставим это на потом, — сказал Грейг улыбаясь.

* * *

— В чем дело? — закричал Сайрос. — Почему нет связи с отделом "0"?

— Компьютер отключен. Код-допуск взломан.

— Перейти на запасную линию!

— Не могу. Информация стерта. Все системы выведены из строя.

— Это невозможно!

— Я тоже так думал. Но смотрите сами. Кто-то изъял из центрального компьютера все носители информации. Блок памяти похищен. Теперь мы "слепы".

А если информация попадет в руки врага, результаты двадцатилетней работы

пойдут насмарку.

— Я пошлю туда группу спецназа. Они разберутся на месте, — Боб Акула откинулся в кресле. — Если это опять Грейг, то я снимаю перед ним шляпу. Он так преуспел в разрушении моей карьеры, что я… Ну ничего, еще не все потеряно. Вызвать ко мне капитана Мирвеля! Живо!

Через четверть часа тучный офицер предстал перед Акулой.

— А-а, Мирвель. У меня дурные новости.

— Да? — равнодушно произнес капитан.

— Возможно, нам скоро придется сматывать удочки.

На лице офицера появился интерес.

— Я по крупному проигрался. Я сорвал задание черного барона. Меня могут в ближайшее время арестовать и отправить в его столицу.

— Так это ж здорово, адмирал, — сказал офицер, улыбаясь.

— Ты радуешься моим успехам?

— Нет. Я рад возвращению к прежней жизни. Помнишь, как мы жили, Боб, до того, как ты притащил нас служить Гарковицу? Золотое времечко. Ребятам

осточертела казарма и служба этому барону. Вольные миры, где нет ни королей, ни президентов, ни баронов ждут нас.

— Радуйся, твоя мечта сбывается. Сколько наших людей на Альтуре?

— Две сотни наберется. Им все осточертел этот скучный мирок где нет ни девок, ни кабаков. Погулять бы на Мели в казино во время Игр.

— Что с нашим кораблем?

— Реконструкция завершена. Новые двигатели и силовые щиты уже прошли предварительные испытания.

— Хорошо. Прикажи загрузить полный боезапас. Выбери "транспорт", загонишь в его ангары пять истребителей. Пусть Роджер возьмет все ценности из банка в космопорте. Разрешаю вести себя как на захваченной территории.

— Есть, сэр! Когда старт?

— Пока не торопись. Сделай, что я сказал и жди.

Капитан ушел. Боб обеспечил себе тылы и пути к отступлению, если таковые понадобятся.

На экране появился офицер службы безопасности.

— Генерал. Измена! Заговор! Секретная информация похищена.

— Да что вы говорите? — насмешливо спросил Акула, понимая, что теперь его путь определился окончательно.

Было ясно, что произошла катастрофа. Грейг сумел сбежать. Боб не сомневался, что это именно он.

— Я вас не понимаю, генерал. Изменили четыре высокопоставленные офицера. Они продались Федерации.

Сайрос не стал слушать дальше и сменил канал. Вместо капитана безопасности на экране появился офицер связи. Через него Сайрос связался с охраной.

— На связи генерал Сайрос. Лейтенант, где пленник, оставленный мной в камере N 4?

— Генерал, ему удалось бежать, — лицо офицера побледнело от страха. — Но я лично руковожу операцией поиска.

— Не трудитесь.

— Как?

— Все равно не найдете.

— Я…

Сайрос выключил видеосвязь.

"Да, Грейг, ты достойный противник. Жаль, что я не увижу окончания спектакля, ну да пора уходить. Ничего не поделаешь".

Один из экранов вновь включился.

— Мой генерал! Это начальник, охраны Милерг. Какой-то громила выгребает ценности из сейфов банка. Его фамилия Роджерс.

— О-о, это серьезный человек. Отдайте ему все без сопротивления, и может быть, он вас не убьет.

— Ценности он уже выгреб, но его люди хватают всех женщин, что здесь работают.

— Правильно. Рабыни хорошо идут в Диких Мирах. Позовите Роджеса к экрану.

— Но…

— Исполнять!

— Да, сэр!

Через минуту на экране появился Роджерс.

— Роджерс, берите все ценное и грузите на транспорт. Всех лучших девок на борт.

— Да, генерал!

— Уже не генерал, а командор Акула. Пора вспоминать наши прошлые клички!

Боб выключил связь. Он встал и сорвал со своего мундира генеральские эполеты и шеврон со знаком космофлота звездных бароний.

— Все, ваша светлость барон Гарковиц, я с вами в расчете. За свою службу я возьму с вас транспорт и пять истребителей. Это не так уж много, учитывая услуги, что я оказал вам.

В приемной он столкнулся с подполковником Фрамом.

— Генерал, у нас…

— Знаю, знаю, но меня это уже не касается, Фрам.

Из зала управления вышел худощавый офицер с оторванными погонами. Сорвал он их в спешке вместе с кусками материи, и теперь у него на плечах

зияли дыры.

— Все в порядке, командор. Я отключил систему слежения космопорта, связь с эскадрой на Гибосе, отключил силовые поля и блокировку кораблей. Остался только прямой канал правительственной связи.

— Молодец, Роло. Пусть черный барон порадуется.

— Я хотел еще прихватить новый космофрегат "Откровение", но его коды

уже взломаны кем-то.

— Это значит, что корабль захвачен?

— Именно.

— Клянусь дьяволом, это сделал Грейг — Сайрос захохотал. — Это он! Как же все-таки везет этому сукиному сыну.

— Генерал, я не понимаю, что происходит? — спросил подполковник.

— Я больше не генерал. Я улетаю. Мои эполеты можете взять себе. Они там на столе.

— Как? — глаза Фрама округлились. — Улетаете?

— Я верно служил барону. И я надеюсь, он не сильно обидится, что я так мало взял с него за свою службу. Но меня всегда подводит чувство скромности.

— Это измена, генерал. Я должен вас арестовать после такого заявления.

— Должен? Так арестуй! — Сайрос поднес к лицу Фрама огромный кулак. — Но не советую. Это очень проблематично.

В приемную вбегали солдаты с автоматами.

— Слава командору! — гаркнули они.

Фрам с ужасом заметил на их мундирах знак "акулы". Этот пиратский символ некогда наводил страх на военных комолетчиков звездных баронов и Утремера.

— Командор, нас прислали охранять вас. А то котята из службы безопасности что-то засуетились.

* * *

Алан поразился неразберихе, царящей вокруг. Офицеры безопасности бегали и орали об измене, требовали мобилизовать все силы для блокирования базы и космопорта до похода имперской эскадры. Часть охранников к удивлению майора, открыли двери камер.

— Эй вы, рабы! Выходите! Боб Акула отпускает вас.

— Джек, где Акула?

— Надо торопиться, Тони, а то он улетит, без нас.

— Так бежим.

Офицер охраны кинулся на них.

— Эй, по чьему приказу открыли камеры?

— Заткнись! Я довольно наслушался приказов от тебя! — охранник двинул своего командира в живот.

Заключенные гурьбой повалили из камер, усиливая неразбериху.

— Майор, что происходит? — спросил Алов у Грейга.

— Не знаю. Но нам это только на руку. По-моему, они перессорились.

— Сейчас узнаем. — Шрат схватила за рукав одного из пробегавших охранников. — Что здесь происходит, приятель?

— А тебе какое дело? — увидев мундир службы безопасности, спросил солдат. — Девка из безопасности хочет знать…

— Шрат! — Алов сдержал Эльзу, замахнувшуюся на грубияна. — Пусть идет.

Вскоре они увидели огни космопорта. Он был забит вооруженными людьми.

— Похоже на базе мятеж. Срывайте знаки различия, они нам окажут дурную услугу. — Алов сорвал кокарду, погоны и шеврон.

Остальные последовали его примеру.

У фрегата "Откровение" никого не было. Алан произнес слово "победа" и

компьютер корабля открыл люки и впустил новый экипаж.

В это же время Боб Сайрос на транспортировщике подкатил к космофрегату "Акула", стоявшему в ремонтных доках. Корабль получал боезапас…

ГЛАВА 12. СРАЖЕНИЕ В КОСМОСЕ

— Все по местам! — командовал Алов. — Джек, что там у вас?

На экране появилось лицо Марлоу.

— Эскадра баронов прямо по курсу.

— Сколько кораблей?

— Два крейсера, пять фрегатов и около десяти истребителей. Ставлю силовые щиты, командир. Думаю, что они выдержат этот удар.

— Хорошо. Но тогда наши пушки будут молчать.

— Главное сейчас выиграть, время. Попытаемся уйти. "0ткровение'' быстроходный корабль. Мы попытаемся пройти сквозь их строй и совершить "прыжок".

Ha громадном экране Алан и сидящий рядом Иван Алов увидели первые корабли противника. На одном из мониторов замелькала надпись: "Ввести код — пароль".

— Это запрос с флагмана эскадры, — пояснил Грейг Алову. — Они требуют ответа на пароль. Но мы его не знаем.

— Что же будет, если мы не ответим на запрос?

— Они нападут на нас. Но они попытаются выйти с нами на прямую связь. Их флагману это вполне по силам.

И в подтверждение этих слов майора, на одном из мониторов возникло лицо офицера звездных баронов.

— Говорит, адмирал Холъбайн. Я назначен вместо предателя Сайроса командовать силами моего барона на Гибосе. Помимо полномочий от барона Гарковица я имею верительные грамоты от Ассамблеи звездных баронов. Приказываю убрать экраны и приготовиться к приему абордажной команды. В противном случаем, мы откроем огонь.

— Пошел к дьяволу! — Алан выключил связь. — Надоели. Джек, ты слышал?

— Да, — ответил Марлоу. — Передаю управление бортовому компьютеру. Щиты на полную мощность.

Эскадра империи дала залп из бортовых орудий. Щит выдержал, но использование защиты требовало больших затрат энергии.

— Джек! Ускорение.

— Есть ускорение, командир.

— Курс к Альтуру. Попытаемся уйти через скопление астероидов. На мониторе появилось предупреждение: "Перегрузка. Большой расход энергии, отражение сорока снарядов с атакующих кораблей. Пятидесяти зарядов! Семидесяти!".

— Что это? — Алов показал на монитор.

— Это значит, что мы не сможем долго прикрываться щитами. Кораблей слишком много.

Снова включилась видеосвязь.

— Командир, у нас новые неприятности. С Альтура идет еще одна эскадра. Фрегат и пять истребителей, в арьергарде транспорт. Мы окружены.

— Прорываемся, туда, где меньше кораблей противника.

На большом кране появился космофрегат. Истребители обходили "Откровение" с флангов.

— Нас окружают. Проклятье! Теперь наши шансы практически равны нулю.

— Командир! — доложил Марлоу. — С фрегата просят включить видеосвязь.

— Просят? Ну, включаю.

На кране возникло лицо Боба Акулы.

— Грейг! Идиот, почему не отвечаешь на запросы?

— В чем дело, Боб?

— Перед нами эскадра старого кретина Холбайна. Все дело в том, что у него слишком много судов. Я вступлю с ним в бой, ибо он имеет намерение уничтожить мои корабли. Мне нужно подкрепление. Предлагаю союз. Временный, конечно.

— Разве у меня есть выбор? — усмехнулся Грейг.

— Конечно, нет. Тогда разворачивай свое корыто, и занимай левый фланг.

"Акула" вырвалась вперед и, приняв на свои щиты залп противника, успела выстрелить из всех бортовых орудий сразу по крейсеру. На экране появилась яркая вспышка, и крейсер исчез в пламени ядерного взрыва. Сайрос-Акула точно рассчитал прицел и время для выстрела. Он был великим командором, и Грейг в эту минуту ним восхищался.

Истребители мятежного генерала тем временем атаковали противника, и после первых же залпов лазерных пушек четыре истребителя звездных баронов перестали существовать.

— Грейг? — на и кране появился Боб Сайрос. — Почему твои орудия молчат? Черт побери! Ты военный летчик или дохлая курица?

— Прости, но у меня только два человека на борту знают, как обращаться с этой техникой: я да еще Джек Марлоу. Остальные десантники. Многие операции взял на себя бортовой компьютер. А никакой компьютер не заменит комолетчика.

— Это верно. Плохо дело. Но все равно, ты уж постарайся, не то мы отсюда не выберемся! Послушай: сейчас я атакую фрегат идущий в авангарде и приму на себя его пушки. Дождись, когда он снимет защиту на время залпа, и влупи ему из всех орудий. Понял?

Грейг кивнул, и экран погас, тут же корабль Сайроса стал выполнять маневр. Корабли противника на время залпов не доли секунд снимали защиту и в этот краткий миг становились уязвимыми. Нужна была большая опытность командира чтобы уловить этот миг.

Майор дал команду открыть огонь, и космофрегат противника превратился на мгновение в сверкающее облако. Но в это же время флагманский крейсер противника атаковал "Откровение" и сумел пробить защиту.

— Командир! — на экране появился Марлоулоу. — Щиты правого борта выведены из строя. Две пушки молчат. Мы не успели "прикрыться". Они тоже поймали нас как и мы их.

— Я все слышал, — на соседнем экране возник Акула, ибо Грейг оставил канал связи с ним свободным. — Ты хорошо поработал, хотя и не совсем чисто. Отходим к поясу астероидов.

Два космоистребителя Сайроса были повреждены, а корабли баронов перестраивались для новой атаки. Крейсер и четыре фрегата шли ломаной линией, прикрывая друг друга. Над ними были шесть истребителей.

— Плохо дело, лейтенант. Они нас раздавят. Правильную позицию создали черти. Я бы на их месте сделал то же самое.

Так бы и вышло, если бы корабли Сайроса и Грейга не успели войти в скопление астероидов. Акула сбросил скорость и первым двинулся в опасную зону, следом за ним — транспорт и фрегат Алана Грейга.

Радары кораблей прощупывали все пространство вокруг, компьютеры следили за движением огромных глыб, некоторые из которых достигали размера небольших планет. Малейшая ошибка могла привести к столкновению с астероидом и гибели кораблей.

Сайрос и здесь проявил свой талант командора и космолетчика. Выбрав крупнейший из астероидов, и произведя необходимые расчеты, он направил к нему свой корабль.

— Что он делает, майор? — Алов удивленно смотрел на экран. — Он набирает скорость. Неужели Акула решил таранить астероид…

Появившийся на экране Сайрос не дал ему договорить.

— Повторяйте маневр, — приказал Акула, и экран вновь погас.

— Я понял, что он хочет, — сказал Грейг. — Масса этого астероида в миллион

раз превышает массу корабля. Если ему удастся пройти довольно близко от

поверхности планеты, фрегат гравитацией будет выброшен из пояса астероидов. Это станет большой неожиданностью для эскадры Адмирала Хольбайна. Они не ожидают такого маневра. Штурман! Ты все понял?

— Да, — ответил Марлоу с экрана. — Я понял его маневр, но это очень опасно.

— Быстро все данные в компьютер! Готовимся повторить маневр "Акулы".

Алан оказался прав. "Акула" на несколько минут скрылась за астероидом, а потом появилась снова. На огромной скорости она летела в обратную сторону, прочь из скопления.

— Планета помогла Сайросу развернуть его корабль, не сбрасывая скорости, — сказал Алов. — Не так ли?

— Вот именно, — Грейг взглянул на экран еще раз, и объявил по громкой связи. — Всему экипажу приготовиться к перегрузке! Надеюсь, компьютер не ошибется, — добавил он тихо.

Появление Боба Сайроса прямо под флагманом эскадры стало неожиданностью для генерала Хольбайна. Не успел он развернуть свой крейсер, как Боб Акула атаковал его. Корабль, лишенный защиты (даже его компьютеры не успели выставить экраны), на несколько мгновений оказался беззащитным. Залп и сотни человек экипажа флагмана сгорели в бушующем пламени. Такова была цена одной ошибки в космическом сражении.

Истребители мятежного генерала тоже не теряли времени даром. Мирвель сумел провести атаку, в результате которой космофрегат присоединился к своему флагману, разлетевшись на миллиарды осколков.

"Такого я еще не видел, — думал пораженный Грейг. — Истребитель с трех

выстрелов подорвал целый фрегат. У Боба в отряде настоящие профессионалы".

Через полчаса остатки эскадры, развернувшись, уходили к Гибосу.

— Ну как, Грейг? — спросил Акула. — Впечатляет? Флот Гарковица потерял в моем лице знатного командора. Черный барон ещё пожалеет об этом. Будет себе локти кусать.

— Это радует меня, Боб… как офицера Федерации.

— Я иду к Диким Мирам. Возвращаюсь к моему пиратскому братству. Там рай для сильных.

* * *

В кают-компании космофрегата "Откровение" сидели Алан Грейг и все члены его небольшого экипажа.

— Боб Сайрос отпустит нас, Алан? — спросила Мадлен.

— Не знаю. Мы в полной его власти. Он разбил эскадру Гарковица в пять раз превосходившую его собственную. При этом он не потерял ни одного корабля. Такого великого космолетчика еще не знала Галактика. Барону Гарковицу нужно было осыпать его милостями, но постараться удержать у себя.

Вошел Джек Марлоу, дежуривший в зале управления.

— Командир, Акула вызывает вас на свой корабль. В случае отказа грозит уничтожить "Откровение''.

— И иду. Они прислали шлюпку?

— Да, офицеры Сайроса ждут вас.

— Иду. Вот только… последнее приказание. Командиром остается Марлоу. И… прощайте все. Доставьте информацию с Альтура по назначению. По возможности, конечно.

Алан не хотел долгого прощания с Мадлен и сразу же отправился к офицерам Сайроса на шлюпку.

Через полчаса он уже стоял в роскошной каюте Боба Сайроса.

— А! Алан, садись.

— Хорошо устроился, Боб, — Грейг обвел рукой каюту.

— Да уж, не обижаю себя, Алан.

Сайрос разлил по бокалам виски и протянул один майору.

— Что ты думаешь делать со мной, Боб?

— Пей! — Акула залпом осушил бокал. — Я не желаю тебе зла, Грейг. Мне самому надоела служба, но я мечтал сделать карьеру и легализовать свои капиталы. Однако ребятам моим это было совсем не по душе. Я сообщил, кому они обязаны таким поворотом. Сейчас все пьют за твое здоровье.

— Да? — Грейг сделал глоток. — Но ты держишь нас на прицеле. Отпусти мой корабль.

— Охотно. Вот поговорим, и убирайся на все четыре стороны. Я держу тебя в твоих же интересах.

— Ты меня отпустишь?

— Даю слово. И еще получишь от меня подарок, — Сайрос нажал кнопку вызова.

Вошел кают-вахтер, из пленников, захваченных на Альтуре.

— Давай сюда девку, о которой я говорил.

В каюту втолкнули женщину. В ней майор узнал Елену Мунро.

— Настоящая? — Грейг посмотрел на Акулу.

— Самая настоящая. Мои ребята взяли ее в тюрьме в спецкамере для особоважных заключенных. Подари ее своему штурману Марлоу. Он неплохо дрался и заслужил награду. Вот за этим я тебя и вызвал.

Генерал дал знак, и пленницу пока увели.

— Я хочу предложить тебе лететь вместе со мной Алан. Я давно задумал организовать экспедицию к "Темной зоне". Мне нужны такие люди как ты.

— "Темная зона"? Но это совсем неисследованные миры. Даже твои люди не пойдут за тобой туда.

— Пойдут. Они как я авантюристы. Но сначала мы вернемся к своему ремеслу. Поживем в столице Заброшенных миров. Людям нужен хороший отдых перед трудной работой. Неужели тебе не хочется узнать, что в этой "Темной зоне"? Говорят, там есть планеты, населенные людьми, находящимися на примитивной стадии развития. Эти новые планеты богаты ресурсами. Там мы создадим новую, свою собственную империю.

— Это все сказки.

— Нет, не сказка. Я знал людей, побывавших там. Есть штурманы, знающие туда путь.

— Еще вчера, Боб, ты — генерал Гарковица и не помышлял о дальних мирах.

— Ошибаешься! Помышлял! Я мечтал и них очень давно.

В каюту вбежал офицер.

— Командор! Флот Федерации! Пять крейсеров, истребители и пять призраков.

— Черт! — Акула вскочил. — А все так хорошо шло!

— Боб, хочешь я все улажу? — Грейг был спокоен. — Это первая эскадра ЗФЗ. Адмирала Сейма. И среди них "Покоритель галактики".

— Уладишь?

— Ну, помог мне, я помогу тебе.

— Но Сейм меня хорошо знает и ни за что не отпустит. Если Акула попал ему в руки, то…

— Он не узнает, что ты здесь был. Не показывайся перед экраном, и все буде в порядке.

— И ты меня не сдашь?

— Не сдам! Давай мне канал связи с флагманом "Покоритель галактики".

Увидев на мониторе Сейма, Алан дружески помахал рукой.

— Майор Грейг? — удивился адмирал. — А вы как здесь?

— Да, мой адмирал. Я привел свою группу и корабль взамен погибшего призрака во время налета на Гвидон.

— Но почему ты на корабле пиратов? Я готовился разнести их в куски.

— Эти люди, адмирал, вместе с нами сражались против Гарковица. Только благодаря им, мы живы и имеем на руках ценнейшую информацию для Федерации.

— Ты узнал, что должен был узнать?

— Да. И привез с собой ещё кое-что, что полностью нейтрализует все содеянное во вред ЗФЗ. Кроме того, мы захватили новый космофрегат второго класса под названием "Откровение".

— У меня нет слов, Алан. Я не зря поставил на тебя.

— Адмирал, я дал этим людям слово, что они смогут уйти, куда захотят, они больше не служат Гаковицу и звездным баронам.

— Хорошо. Наши корабли пропустят их. Пусть убираются если офицер флота ЗФЗ дал им слово.

Через час Грейг покидал корабль Акулы.

— Если надумаешь лететь со мной в "Темную зону", дай знать. И мой тебе совет: не женись.

— С чего ты это взял, Боб, что собрался жениться?

— А та маленькая докторша, за которую ты так дрался? Запомни, Грейг, женившись, ты станешь другим. Тогда ты уже не будешь волком.

— Ну… Это так, ничего серьезного.

— Хорошо, если так. Но думаю, что ты попался на её удочку.

— Прощай, Боб.

— Прощай, Алан.

И два врага крепко пожали друг другу руки.

ЭПИЛОГ

Полковник Алан Грейг в новом мундире прибыл к адмиралу. На сей раз, когда ему отдали честь, он воспринял это как должное. Федерация действительно была ему обязана. Он с группой своими действиями предотвратили большую пакость, которую Гарковиц пытался подстроить для ЗФЗ.

Чин полковника военного космического флота Федерации, новая шпага с бриллиантами, которую прислал Совет, легкий флаер от штаба флота были предварительными подарками за услугу которую он совершил.

В приемной он встретил Джека Марлоу и Елену Мунро.

— Алан! — Джек радостно обнял его. — Ты изменил мою жизнь. Все это, благодаря тебе.

Грейг увидел на плечах Джека такие же погоны как и у себя.

— О, я вижу, ты снова полковник!

— Да, мне вернули чин и орден Солнца. Я получил должность офицера для поручений при штабе космического флота ЗФЗ. А капитан Елена Мунро…

— Марлоу, — поправила она его, улыбнувшись.

— Да, да. Марлоу. Никак не привыкну. Она моя жена. Мы поженились, Грейг. Я таки добился её руки.

— Поздравляю вас.

— Спасибо. Ждем тебя у нас в имении. Мы отправляемся туда и проведем там медовый месяц. Ну, иди, адмирал ждет.

Сейм был рад Алану. Он долго тряс ему руку.

— Как вам ваше новое назначение, полковник?

— Я еще не был на борту "Покорителя Галактики". Отправляюсь туда прямо от вас. Даже не верится, что я теперь командир такого крейсера.

— Вы найдете своих старых друзей майора Алова, командира обордажного отряда, сержантов Крупа и Шрат. И помирите их!

— Мирить? Крупа и Шрат?

— Я имею в виду Алова и Шрат. У них некоторые разногласия по поводу замужества и женитьбы. Она — за, он — против. Или что-то вроде этого.

— Ну, это не сложно. Не думаю, что из них выйдет семейная пара. Слишком Шрат долго служит в космическом десанте. Она уже не женщина, хоть и чертовки привлекательна.

— Да? Я слышал Шрат даже поколачивает бравого майора-космодесантника. Так что, разберись. Субординация на крейсере должна быть на уровне. Всё эти конфликты не должны доходить до рядового состава. Офицеры "Покорителя Галактики" не должны быть посмешищем.

— Я разберусь, и все будет хорошо. Но Иван Алов отличный офицер, а Эльза Шрат отличный солдат. Иметь их у себя в команде — настоящая находка.

Адмирал взял со стола яркую коробочку и альбом в сафьяновой обложке.

— Это знак "Благодарная Федерация" и диплом к нему. В нем указаны имена всех награжденных этим знаком. Теперь здесь и ваше имя.

— Это большая честь для меня, мой адмирал! Я могу идти?

— Нет пока. Присядьте, полковник, — адмирал указал Алану на кресло.

Грейг сел и даже принял предложенный роботом-баром бокал с виски со льдом. Сейм предпочитал именно этот напиток и угощал им всех своих почетных гостей.

— Я дам вам возможность отдохнуть, полковник. Вы заслужили отдых, но не сейчас. Только для вида вы полетите в отпуск и посетите своего друга Джека Марлоу в его великолепном имении.

Грейг был сильно разочарован. Уж слишком дорого обходиться ему новые почести. Он рассчитывал провести месяц-другой с Мадлен на одном и роскошных курортов за счет правительства ЗФЗ, в оплату той услуги, что он оказал Федерации.

— Ваш "двойник" единственный, который не был уничтожен по моему особому приказу.

— Как? — удивился Грейг. — Но эти существа крайне опасны.

— Верно, верно. Но дело требует того, полковник. Ваш двойник вместе с Мадлен Гатлинг отправиться в гости к Марлоу. И все, кроме меня, будут знать, что вы там.

— Но, сэр! Он будет с Мадлен наедине! — Грейг возмутился. — Это меня совсем не устраивает!

— Я вас понимаю, Алан. Но иного выбора нет. Среди вашей группы вернулся агент барона Гарковица. Его прозвище "Игла". Это один самых искусных агентов Лиги звездных баронов.

— Среди моих людей? Да вы что? Этого просто не может быть. Со мной было всего несколько человек: Алов, Шрат, Круп, Марлоу, Гатлинг и дочь Монро Елена. Она же теперь жена Джека Марлоу. Кто же среди них может быть агентом? Разве что Елена. Её мне подсунули в последний момент.

— "Игла" служит баронам, а через них Утремерскому королю уже много лет. Версия с Еленой слишком примитивна, хотя может быть — это она. Я подозреваю всех, и даже вас, Грейг.

— Но почему вы послали именно нас на Альтур? Если вы знали что "Игла" среди нас?

— Я не знал этого. Информация дошла до меня только вчера.

— Из каких источников?

— Я не могу вам этого открыть. Но эти источники абсолютно достоверны и их информация не вызывает никаких сомнений. Поэтому вы летите на Альтур снова.

— Как на Альтур? — удивлению Грейга не было границ.

— С вами летят Круп, Шрат и Алов в составе вашей группы.

— И должен найти "Иглу"?

— Нет. "Иглу" стану искать я, а вы будете выполнять миссию на вас возложенную. Ваша задача привезти сюда Казимира Душинского и ряд других ученых, бывших подданных ЗФЗ. Ведь Альтур по-прежнему собственность барона Гарковица и входит в его баронию.

— Но ЗФЗ имела все основания отобрать планету у Гарковица! Я думал, что правительство Федерации это сделало!

— Правительство ЗФЗ пыталось это сделать, но Ассамблея звездных баронов категорически отвергла наше вмешательство, и на их сторону стал Утремер. Король Луи послал Шестую мобильную эскадру Утремера к нашим границам, дабы поддержать требования Ассамблеи. А в этой эскадре три новейших линкора и десять крейсеров, подобных "Покорителю Галактики". Понятно, что делегации ЗФЗ пришлось согласиться под таким давлением. В общем, Альтур осталась в составе планет подвластных барону Гарковицу. Просто об этом ещё не сообщили официальные источники.

— А наши ученые?

— Наличие секретной базы на Альтуре межгалактической комиссией не установлено. Уже есть официальное заключение. А значит, все твои показания никуда не годятся. Однако, мы сумели нейтрализовать "близнецов" и это главное. Но официально наличие проекта "подмена" доказано не было. Гарковиц вовремя свернул производство и спрятал концы в воду. Это ещё одно доказательство того, что шпион был вреди твоей группы.

— Но тогда, — Алан Грейг сделал паузу. — Тогда получается, что черный барон специально нам подставил эту информацию. Если мы ушли и забрали с собой ценные сведения…

— Нет. Выбора иного не было. Ситуация вышла из под их контроля, и они решили не рассекречивать своего агента, а отправить его к нам. Ведь состав твоей группы ни у кого не вызовет подозрений. И так бы и было, если бы не мои секретные источники, что совершенно случайно вышли на "Иглу". Даже твой приятель Акула пал жертвой обмана.

— Это значит, что вовсе не Боб был главным на Альтуре? — предположил Грейг.

— Конечно. Акула всего лишь выполнял роль главного, а управлял там всем тот, кто дергал за веревочки. Нам нужен кукловод, а Боб Сайрос был только куклой. Вот вы и полетите с вашей командой на Альтур. И там все выясниться. А Гатлинг, Марлоу и Монро я сам здесь проверю. Ваш "близнец" мне в этом поможет. Пока "Игла" не обнаружен, я не могу оставлять никого из вашей группы на ответственных постах. Поймите меня. Я отвечаю за жизни многих и иного решения принять не могу.

— Адмирал, но если вы подозреваете и меня, то почему вы раскрыли свои карты мне?

— Дело в том, что более вы отсюда не выйдете. Вместо вас выйдет ваш "двойник". А вы отправитесь на моем личном транспорте на торговый корабль "Диспенсер", где вас будут ждать ваши друзья. По официальной версии Алов и Шрат получат отпуск для оформления своих личных отношений. Круп "отправиться отдыхать" на планету-казино, благословенную Мелию. А на деле они в вашей группе. На борту "торговца" вы забудете свои воинские звания, настоящие имена и фамилии и станете простой бригадой наемников, что ищет работу. Сейчас для такого рода людей работы хватает.

— В группе будут трое? Со мной четверо, не так ли?

— Нет. Вас четверо, и еще трое моих ребят. Настоящие профессионалы, — адмирал Сейм загадочно улыбнулся.

— Значит и у меня будет кукловод?

— Кто знает? Но руководитель группы вы, полковник. А сейчас прошу вас следовать за моим роботом. Он проводит вас через потайную дверь. Основные инструкции получите пред стартом "Диспенсера".

Грейг выполнил приказ адмирала и покорно последовал за роботом-баром. Одна из стен неожиданно отъехала в сторону, обнажив тайный ход.

"Вот так праздник устроил мне этот старый кретин. Вместо отдыха с Мадлен, я снова полечу на планету смерти Альтур и совсем не на "Покорителе Галактики", а на дрянном корыте под идиотским названием "Диспенсер" среди грязных подонков. Хотя, с другой стороны, старика Сейма можно понять. Об "Игле" давно ходили слухи даже в торговом флоте, о его ловкости и отваге слагали легенды. Не думал, что когда-нибудь доведется встретиться с ним лично. Интересно кто он?"

Конец

Луганск.

1997

Обновление — 2005

Спасибо, что скачали книгу в бесплатной электронной библиотеке Royallib.ru

Оставить отзыв о книге

Все книги автора

Владимир Александрович Андриенко

ГЛАВА 1. Опасное задание

ГЛАВА 2. ПЛАНЕТА АЛЬТУР

ГЛАВА 3. БАЗА

ГЛАВА 4. МАДЛЕН

ГЛАВА 5. ПОБЕГ

ГЛАВА 6. КОСМОДЕСАНТНИКИ

ГЛАВА 7. СНОВА В ЛЕСУ. ТУЗЕМЦЫ

ГЛАВА 8. ГДЕ "ГРЕМИТ ДЫМ"

ГЛАВА 9. ЛОВУШКА

ГЛАВА 10. КАЗИМИР ДУШИНСКИЙ

ГЛАВА 11. КОСМОПОРТ

ГЛАВА 12. СРАЖЕНИЕ В КОСМОСЕ

ЭПИЛОГ

Спасибо, что скачали книгу в бесплатной электронной библиотеке Royallib.ru

Все книги автора

Эта же книга в других форматах

Приятного чтения!

Владимир Александрович Андриенко

Андрей Куркин

Акция на планете смерти

ГЛАВА 1. Опасное задание

Капитана Алана Грейга перевели в военный флот Звездной Федерации Земли. Причем это произошло неожиданно, когда он уже престал надеяться надеть почетный и престижный мундир военного космолетчика.

Но еще большей неожиданностью стали звание майора Звездного Флота и должность старшего офицера на крейсере "Покоритель Галактики", и тем более, этот вызов к грос-адмиралу Сейму. Такой чести, как личная аудиенция, удостаивался далеко не каждый адмирал флота ЗФЗ.

Алан одел только что сшитый, за счет командования, черный мундир военного космического флота с золотыми эполетами майора. Знаки Федерации сверкали на новой черной ткани подобно звездам, рассыпанным по полотну космоса. Парадная шпага с рубином была прекрасным дополнением к его форме. На высокой фуражке красовалась комета — знак принадлежности к Первой эскадре ЗФЗ.

Грейг прибыл на командорском флаере в штаб Флота. Громадное здание с высоченными колонами, и крышей в виде носа устремившегося ввысь космического корабля символизировало для множества выпускников школ космического резерва — предел карьерного роста. Попав сюда можно было с уверенность смотреть в будущее.

Почетный караул у входа отсалютовал ему, простому майору, словно министру из состава правительства. Это ещё больше удивило Алана.

Его сразу проводили в кабинет командующего флотом ЗФЗ.

— Майор Грейг, гросс-адмирал ждет вас! — двери кабинета распахнулись.

Алан впервые увидел первое лицо флота Федерации, господина Франклина Далласа Сейма, до этого он знал его лишь по видеоизображениям.

Адмиралу было уже восемьдесят пять лет, но с первого взгляда чувствовалась выправка космодесантника. Он, как часто слышал Грейг, не имел ни одного искусственного органа и вообще не посещал центры корпорации "Жизнь".

— А, майор, я жду вас. Вы довольны своей новой должностью? — адмирал шагнул ему навстречу и пожал руку.

— Да, мой адмирал. Это мечта любого офицера.

— Но это не предел. Можно стать и командиром крейсера.

Алан молчал. Он, не зная, шутит адмирал или нет. Стать командиром "Покорителя Галактики" — Флагмана Первой эскадры! Это, без сомнения, лучший корабль Федерации. Конечно "Покорение" не линкор, а всего лишь крейсер, но созданный с использованием самых современных технологий. Этой чести добивались заслуженные вояки, увешанные орденами, и не обойденные вниманием Высокого Совета. А он, еще неделю назад капитан торгового флота, год подававший рапорты о переходе в военный, хоть с понижением звания. И все его рапорты оставались без ответа. Да и мало ли было таких как он? Тысячи по всем планетам Федерации. Ведь служба в военном флоте ЗФЗ сулила офицеру немалые материальные выгоды помимо почета.

— Удивлены? — адмирал улыбнулся. — Вижу — удивлены. Как вы знаете: командир крейсера погиб в бою с пиратским флотом, и место пока вакантно. Капитан-полковник Смитсон из главного управления лишь временно выполняет обязанности командира корабля. И ему уже не терпится вернуться к своей кабинетной работе.

— Но я… Почему я? У меня нет опыта командования кораблями подобного класса. Я командовал лишь…

— Я знаю вашу биографию, майор. Садитесь.

Алан опустился в удобное кресло.

— Разговор будет долгим. Я давно подбирал кандидатуру офицера, способного выполнить это задание… — адмирал замолчал и внимательно посмотрел на Алана.

— Задание? — удивился Грейг.

— Да. Группа для его выполнения уже набрана. Но ей нужен командир. И я выбрал вас.

— Так значит все то, что я получил…

— Всего лишь аванс за вашу работу. Будущую работу. И согласитесь, что аванс довольно щедрый.

— А в случае моего несогласия?

— Есть расклад и на этот случай. Но вначале подумайте о том, что в этой жизни все мечтают о карьере, славе, успехах. А все ли получают это? Некогда могущественный военный флот ЗФЗ уже давно не контролирует ситуацию и не охраняет звездные пути. Появились сильные королевства, такие как Утремер и Мелия, и государства, такие как Илинийская республика. Они давно перегнали нас в развитии и, особенно по части военных технологий. Наш флот только груда старой рухляди, где есть всего несколько кораблей новых конструкций. Кораблей, которые могут выиграть настоящую звездную баталию. А у Мелии и Утремера таких кораблей сотни! Но мы живем на территории ЗФЗ и приходиться считаться с реальностью. И много ли таких, кому выпадет четь хотя бы служить на этом корабле, а не то, что им командовать?

— Нет. Безусловно, не много…

Адмирал махнул рукой, прерывая его.

— Не немного, а очень немного. Майор, все полученное вами превратился в мираж, если вы откажетесь. И я подумаю, что ошибся в вас. Ясно?

— Вполне.

— Тогда к делу, — он подошел к голографической огромной карте, и, набрав на пульте нужную комбинацию, высветил одну из окраин зоны человеческого расселения.

Алан бывал там. За миссию на одной из планет он и получил орден Солнца.

— Знаете эти места, не правда ли?

— Да, я участвовал в спасении людей с нашей базы на Гибосе, когда к делу привлекли офицеров гражданского флота.

— Так вот, по нашим данным на планете Альтур, недалеко от Гибоса, есть секретная база.

— Звездного Королевства Утремер? Звездных Баронов?

— Это вам и предстоит выяснить, если вы согласитесь взяться за это дело.

— Зачем?

— Прежде чем я раскрою вам секретную информацию, вы должны хорошо подумать. У вас еще есть шанс отказаться, и вы вновь вернетесь в торговый Флот. Ведь вы довольно хорошо обеспечены и у вас есть перспектива сделать там карьеру. Многие компании хотят заполучить вас к себе. А когда вы узнаете секреты правительства, обратной дороги у вас уже не будет. Либо в военный флот, либо…Вы согласны?

— Да!

— Признаюсь: шансов выжить у вас не много. Но они есть.

— Я согласен, — твердо заявил Алан. — Стоит мне только вспомнить о скуке торгового флота, о бесконечных контрактах и прибылях, дивидендах и банковских счетах, как я готов сунуть голову черту в зубы.

— Отлично. Небольшая доля авантюризма будет совсем не лишней на службе в военном флоте. Я рад, что не ошибся в вас, — Адмирал вновь подошел к карте, — теперь слушайте внимательно. Весь этот сектор нам уже не принадлежит.

— Не понял. — Майор с удивлением посмотрел на Сейма.

— Флот барона Гарковица разбил вторую и третью эскадры ЗФЗ.

— Что? — Алан вскочил с кресла.

— Сядьте, — адмирал сделал повелительный жест рукой. — Контр-адмирал Монро попал в плен. Его флагман линкор "Ветер времени" захвачен. Его вывели из строя, повредив силовые щиты, и взяли на абордаж.

Алан молчал, усваивая информацию. Он был поражен. Выплыви эта информация наружу, паника всколыхнет все население планет Федерации. Линкоров во флоте ЗФЗ было всего два, и захват одного из них — это катастрофа, последствия которой, трудно себе представить.

— Много наших кораблей спаслось?

— Нет. Мы потеряли в бою линкор, два крейсера, шесть транспортов и 15 истребителей.

— Но этого не может быть! Такие потери возможны лишь при подавляющем численном превосходстве противника. А у баронов в этом секторе не может быть крупных сил. Разве что король Утремера их поддержал. Но тогда он открыто принял сторону баронов?

— Ваша правда, майор. Такое возможно только при большом превосходстве противника. Однако, король Утремера на официальный запрос нашего министерства иностранных дел, сообщил, что Утремер соблюдает нейтралитет в этой борьбе, и будет соблюдать его впредь. А превосходства у барона Гарковица не было, более того, их кораблей даже было меньше. Ни одного линкора, только крейсеры второго класса и истребители.

— Тогда я не понимаю, как они могли разгромить два наши эскадры? Это просто невозможно.

— Я тоже так думаю. Но это невозможное случилось. И правительство Федерации не понимает, что произошло, как и командование флота.

— Такие потери с нашей стороны дают возможность баронам атаковать наши поселения и отрезать нас от колоний.

— Да! И многие колониальные губернаторы спят и видят, как бы провозгласить независимость от ЗФЗ. Несколько из них уже примеряют короны баронов космоса. И Ассамблея баронов готова их принять.

— Тогда нам придется смириться с потерей колоний в этой части космоса.

— Но бароны не пошли дальше. Захватили только этот сектор и отошли. На новых границах дежурят только их патрульные корабли.

— Странно. Это совсем не похоже на Гарковица. И за его спиной явно мелькает тень Утремерского короля. Почему он не воспользовался ситуацией? Ведь после Большой войны Гарковицы в немилости у короля Утремера и это их шанс вернуть благоволение короля.

— Вот именно, если не сказать больше. Такого шанса у них больше может не быть никогда. Все складывается в их пользу. Более того, как я уже сказал, им никто не может помешать. Никто. Почему же они не пошли дальше? Этого не понимаем ни я, ни штаб флота ЗФЗ, ни правительство.

— Значит, Гарковиц считает, что это его не последний шанс и в его рукаве есть ещё козырь против нас, — сделал вывод Грейг.

— Поэтому, цель вашей группы — планета Альтур. Ибо я считаю, что именно там мы можем кое-что прояснить. Это дикое, нетронутое цивилизацией место. Эту планету некогда называли Планетой смерти.

— Я слышал, что освоение планеты Альтур начато. Но я не вижу связи между поведением Гарковица и этой планеткой.

— Я все объясню постепенно. Долгое время на Альтуре были базы пиратов и контрабандистов. Такие небольшие и компактные поселения, состоящие из сборных недорогих лагерей. Эти люди никогда не устраиваются капитально. Несколько лет тому назад фрегат ЗФЗ "Молния" с помощью трех мелианских кораблей разбил неподалеку от Альтура пиратскую флотилию. Часть вражеских кораблей ушла. Небольшая, конечно. Они сели на Альтур. Десантные флайеры высадились следом за ними, — адмирал замолчал.

Алан вопросительно посмотрел на него.

— Все прошло удачно, — продолжил Сейм, — корабли пиратов уничтожили, взяли пленных. Но вскоре, наши офицеры, что блестяще провернули эту операцию, капитан-лейтенант флота и несколько чинов космодесанта вдруг стали выкидывать странные вещи. Они напали на нашу же базу на Рутаво, перебили летчиков наземной службы, убили губернатора.

— Сида?

— Да, об этом сообщали много раз в новостях.

— Но говорили, что — это были террористы из группы "непримиримых".

— Это официальная версия. Не могло же правительство признаться, что это сделали наши заслуженные солдаты, герои Федерации. Да и был хороший повод для репрессий против "непримиримых". Но самое странное: все эти офицеры имели в прошлом безупречную репутацию. Почему же они совершили столь глупый поступок, одним махом уничтожив свою карьеру? Версии подкупа их врагами ЗФЗ были отработаны и отброшены после тщательной проверки. Вот, взгляните, — адмирал нажал клавишу.

На экране появилось изображение молодого человека, лет тридцати в форме офицера-космодесантника. Под ним побежали строчка: "Капитан Игорь Алов. На службе с двадцати лет. Участвовал в более чем тридцати пяти операциях. Освобождая заложников на Зенде, брал штурмом базу пиратов "Кронос 15" и др. Имеет награды: Крест за храбрость первой, второй степени, орден "Меча", орден "Белого орла" и знак "Благодарная федерация". Личные качества: спокойный, уравновешенный, высокие моральные принципы. Женат, двое детей".

Адмирал выключил монитор.

— Видели? Тоже самое и по другим. Знаете, что значат в такой характеристике слова "высокие моральные принципы"?

Алан Грейг знал это. Если так написали военные психологи-консультанты флота ЗФЗ, значит, эти принципы были действительно высокими. В его собственной характеристике, как и в характеристиках сотен и даже тысяч офицеров, было написано: "Не обладает высокими моральными принципами. Доверия в полном объеме не засуживает". А это означало, что человек способен поддаться слабости и, следовательно, посвящать его ни во что не следует.

— Самые преданные Федерации люди, — продолжал Сейм, — и вдруг такая перемена. Спецслужбы тогда не придали всему должного внимания. Списали все на некомпетентность военных психологов. Но если и там они некомпетентны, то что говорить о других организациях? Знаете, как туда отбирают? В эти отделы при правительстве, штабе флота и военной разведке попадают студенты-психологи с высшими показателями. Более того, с уникальными показателями, и то после тщательной и многократной проверки. И если после такого среди них нашли бездарей, то вся наша система отбора и подготовки кадров никуда не годиться. Но лично я считаю, что дело совсем не в некомпетентности психологов. Недавно история получила неожиданное продолжение. Смотрите дальше.

Контр-адмирал Монро был взят в плен, как я вам уже сообщал. Но через некоторое время наш разведчик-"призрак", проходя в секторе, захваченном Гарковицем, у планеты Альтур вдруг получил сигнал бедствия на секретном коде Федерации. Капитан произвел посадку и принял на борт адмирала Монро и четырех офицеров его штаба. По словам адмирала, их держали на секретной базе. В центре реабилитации Монро сказал, что им удалось бежать благодаря штурману Ирен Гатлинг. Пока ничего странного, не правда ли?

— Да, — согласился Алан.

— Странность в заключении о состоянии здоровья Монро, — адмирал нажал клавишу. — После плена обострилась язва. Последняя операция по замене части желудка проходила уже пять лет назад. И требовалась повторная. А еще почки у старика отказали. Весь "букет" адмирала. Все это соответствует медицинской карте. И замена этих органов была неизбежна. Военный отдел корпорации "Жизнь" работает под контролем правительства и офицерам флота все операции делают абсолютно бесплатно. Плюс они обеспечивают полную регенерацию.

— Я это все знаю, адмирал. У нас в гражданском флоте за услуги корпорации "Жизнь" платили громадные деньги. Это одна из причин такой популярности флота военного. Офицеры могут экономить большие суммы. И обслуживание военных дорого обходиться правительству ЗФЗ.

— А вот результаты случайного, тайного обследования Монро, сделанное студентом университета Ричардом Йорком. Он специализируется на пересадке искусственных органов и ему прочили отличное будущее как хирургу. Для диплома решил описать состояние здоровья адмирала и провел его тайное освидетельствование в госпитале для старших офицеров космофлота, где работал санитаром. Диагноз: совершенно здоров. Йорк назвал это "Феноменом Монро" и заявил в деканат университета. Те заинтересовались и провели повторное освидетельствование. Диагноз: язва, плохое сердце, отвратительные почки. Студента высмеяли, хотя тот доказывал, что он не ошибся. Затем адмиралу сделали операцию и уладили все неполадки со здоровьем. Но отчет Йорка лег на мой стол. Кое-кого он все-таки заинтересовал. Это аналитик из моего собственного бюро разведки.

— Но я вижу на экране имена светил медицины. Студент ошибся — это очевидно.

— Все так думают. И в разведке флота при штабе на это тоже никто не обратил внимания. Но вот еще ряд случаев, что имеют отношение к проблеме. Смотрите.

На экране появилось лицо молодой женщины. "Ирен Гатлинг. 25 лет. Штурман космофлота второго класса". И снова те же "высокие моральные принципы".

— Что скажите о ней? Сама кротость и доброта. Ирен была хорошей дочерью, уважала старших, любила детей. Своих у нее нет, но постоянно нянчилась с детьми старшего брата.

— Вполне соответствует ее внешности.

— Верно. Но это все было раньше, до ее пленения. Сейчас ее поведение изменилось. Здесь есть отчет полицейского комиссара. Избила племянника и жену брата, которая вступилась за сына. Та попала в больницу. Ирен привлекли к суду за насилие, и ей грозил длительный срок тюремного заключения. Но ее вытащил Монро. Адвокат флота ЗФЗ ссылался на нервное потрясение после пережитого на Альтуре. Ее оправдали и поместили на лечение в санаторий для офицеров космофлота.

— Вы считаете, что здесь есть связь?

— Да! — Горячо заговорил адмирал. — Поведение Игоря Алова и Ирен Гатлинг очень похожи. И оба эти офицера Федерации вернулись из той зоны на Альтуре. Снова фигурирует Планета смерти. Возникает вопрос, есть ли здесь связь? Я уверен, что есть. И ещё один удивительный случай. Я лично хотел поговорить с Йорком и вызвал его к себе. Но по пути его автомобиль попал в аварию и студент погиб. Полицейское расследование ничего не дало. Просто несчастный случай. Никаких зацепок нет. Меня даже спросили, почему я не послал за ним флаер?

— И почему же? — заинтересовался Алан.

— Не хотел, чтобы вызов выглядел слишком официально. Но стоило послать флаер и мою личную охрану. Возникают вопросы, почему вдруг Монро стал здоровым без операции? И почему вторичное обследование показало те же болезни? Почему погиб Йорк? Почему флот баронов не пошел дальше, хотя даже идиоту понятно было, что нужно наступать? Ведь в том секторе ему никто не противостоял. Почему сигнал бедствия передали на "призрак"? Ведь корабли такого класса обнаружить невозможно, пока он идет в режиме "призрака". Конечно, наши "призраки" давно устарели и ни в какое сравнение с кораблями подобного класса на Мелии или Утремере не идут. Но даже такой корабль в условиях этой дикой плакетки обнаружить крайне сложно, если вообще возможно.

— И как адмирал Монро объясняет последнее?

— Несет какую то чушь о просветлении свыше. Мол, что-то ему подсказало.

— И ему верят?

— У спецслужб нет оснований не верить ему. Поседел на службе, куча наград. Такого человека купить невозможно. Он живая легенда ЗФЗ и если мы станем подозревать таких служак, то кому верить? На его примере воспитаны сотни учеников военных школ. Что им теперь сказать? Что мы ошиблись, и дали вам неверный пример? Равняйтесь теперь на кого-то иного? ЗФЗ нуждается в таких людях. Повредить имиджу Монро — значит повредить имиджу ЗФЗ.

— Вы пошлете меня на Альтур.

— Правильно, майор. Ваша задача все проверить и вернуться обратно с информацией. Я подозреваю, что на этой планете у Гарковица есть секретная отлично оборудованная база и именно на этой базе черный барон что-то сделал с нашими людьми. И сделал нечто такое, о чем раньше никто не слышал. Они не подвергались мозгосканированию и любому другому насилию. У него было обнаружено ничего такого при самом тщательном обследовании. А провели это обследование мои личные специалисты.

— Сколько человек в моей группе?

— Шесть.

— Немного.

— Достаточно. Здесь число не имеет значения. Слишком большая группа ничего не добьется. Небольшая флотилия "призраков" сделает налет на новую базу на Гвидоне. В бою один из кораблей будет "сбит" и упадет на Альтур. Ваша группа в спасательной капсуле высадится в необитаемой части планеты.

— Значит налет на Гвидон всего лишь прикрытие?

— Да. Операция разработана на высшем уровне и является крайне секретной.

— Но наше присутствие на планете могут легко обнаружить.

— Это предусмотрено. Там довольно часто появляются пираты и контрабандисты. И высаживаются именно мелкими группами. Ваш отряд может вполне сойти за них.

— А спецслужбы в курсе этого дела? Управление безопасности? Разведка? Правительство?

— Эти кретины из разведки только все испортят. Нет, это дело военного флота. Даже правительство не информировано. Я не исключаю утечку информации и не могу доверять никому. У нас могут работать агенты врага или внедренные, или купленные. Идемте, Я представлю вас группе.

— Они здесь?

— В отделении спецподготовки на нашей базе. Мой флаер доставит нас туда за полчаса. Домой вы не вернетесь, а вашему начальству будет сообщено, что вы получили отпуск для поправки здоровья на одной из баз отдыха флота ЗФЗ.

Через 30 минут флаер адмирала в сопровождении двух десантных флипов доставил майора Грейга на тренировочную базу командования флота. Здесь проходили подготовку специальные отряды космического десанта, выделенные для проведения особо важных правительственных заданий.

Адмирал Сейм представил Алану шестерых его будущих подчиненных. К удивлению майора в группе было две женщины.

— Господа. Позвольте представить вам майора Алана Грейга, командира вашей группы. На задании его слово будет моим словом. А это лейтенант Иван Алов.

— Как? — удивился майор. — Алов?

— Да, брат Игоря Алова. Сержант Джон Круп тоже из космодесанта.

Одетые в черные мундиры со знаками спецподразделений десантники кивнули в знак приветствия командиру.

Ивану Алову было не больше 25 лет. Это был высокий крепкого сложения мужчина с красивым тонким лицом. Сержант Круп, наоборот, широколицый, двухметровый великан с огромными плечами производил очень внушительное впечатление. Он был похож скорее на танк чем на космодесантника. Даже высокие Алов и сам Грейг казались маленькими рядом с ним.

Следующим представили худощавого небольшого роста молодого мужчину в очках.

— Космобиолог Казимир Душинский, профессор Кембриджского Университета, специалист по внеземным формам жизни.

— Капитан Франсуа Дюгеклен, штурман и техник с космофрегата "Генерал де Голь". Известный гений в области взлома различных кодов. Прошлое его далеко не безупречно, но его способности вам могут очень пригодиться.

Стройный француз в голубом мундире штурмана лихо щелкнул каблуками.

— И, наконец, дамы. Конечно, я бы должен был представить их первыми, но я руководствуюсь штатным расписанием. Капрал Эльза Шрат из космодесанта и аспирантка университета Бродби — Мадлен Гатлинг.

Против Эльзы Шрат Алан ничего не имел против. Орден "Меча" и крест "Храбрости" на ее мундире говорили сами за себя. Но вот Мадлен, маленькая блондинка с хрупкой фигурой вызывала недоумение.

— Простите, адмирал. Наша экспедиция, насколько я понимаю, не увеселительная прогулка. Эта девочка…

— Я уже не девочка, майор. Мне уже двадцать и я не стану вам обузой! — глаза Мадлен сверкнули гневом, а голос задрожал от негодования.

— Мадлен Гатлинг — сестра Ирен Гатлинг. И она будет исполнять обязанности врача. Она имеет степень доктора медицины. Конечно, сперва я планировал на эту роль Йорка, но судьба есть судьба. Сегодня же начинаем тренировки. Времени у нас не так много, господа. Я понимаю вы все специалисты своего дела, но кое-что необходимо отработать. С сегодняшнего дня все ваши контакты с внешним миром прекращаются. Сами понимаете: акция секретная. От этого зависит ее успех. Для внешнего мира вас больше нет.

ГЛАВА 2. ПЛАНЕТА АЛЬТУР

Небольшая флотилия кораблей-призраков ЗФЗ незаметно подошла к Гвидону. Патрули звездных баронов, рассеянные на большом расстоянии, не смогли их обнаружить. Да и нападения после недавнего поражения, от Федерации никто не ожидал.

Для атаки крейсера вышли из режима "призрак" и сняли экранирующее поле, которое требовало огромных затрат энергии. Без этого невозможно было активизировать атомные орудия и получить возможность для маневра.

Звездолеты класса "Призрак-ХХ" использовали в космических флотах уже много лет для разведывательных рейдов и неожиданных фланговых ударов. Такие корабли постоянно совершенствовались и модернизировались. Призраки Утремера и Мелии давно были перевооружены импульсными орудиями и силовыми экранами типа "ZZ-22".

Призраки Федерации не модернизировались вообще и были на вооружении уже лет по двести-триста. Поэтому их эффективность была совсем небольшой. У правительства ЗФЗ постоянно не хватало на это средств.

Звездолет "Врата ада" приготовился к бою.

На центральном экране в рубке управления горела цветная карта планеты Гвидон. В креслах сидели только два человека, хотя в подобной ситуации здесь должны были бы находиться, по меньшей мере, человек 30. Эти люди были майор Грейг и лейтенант Алов.

— Мы вышли из режима "призрак", — сообщил лейтенант Алов.

— Эту часть задания выполнит бортовой компьютер. Нам ничего не нужно делать. Просто сидеть и смотреть, что придумали наши доблестные военные программисты. Но скажу вам по чести, лейтенант, наши корабли такое редкостное дерьмо, что никакой программист, будь он тысячу раз талантлив, ничего не сможет придумать хорошего. Импульсных орудий у нас нет. Пользуемся давно снятыми с вооружения на передовых флотах атомными, хотя дивным давно была доказана их малая эффективность. А на Мелии уже импульсные пушки менялись три или даже четыре раза.

— Я слышал об новых десантных кораблях, что недавно сошли со стапелей мелианских космических верфей. По технически характеристикам они обошли наши на пять поколений, — сказал лейтенант. — Думаете, мы справимся?

— Задание совсем не сложное. Кораблем решили пожертвовать…

Дверь в рубку отъехала в сторону и на пороге появилась Мадлен.

— Майор! Мы идем в атаку? Ведь наша задача Альтур, а не Гвидон!

— Возвращайтесь в свою каюту, Гатлинг! — приказал Алан. — И не вмешивайтесь в то, что вас не касается. Вы ведь врач, а не специалист по ведению космических сражений.

— Но я знаю, что на таком корабле должен быть большой экипаж. Но нас здесь всего несколько человек. А где остальные?

— Вы спокойно сидели в своей каюте во время всего путешествия. Ну и сидели бы дальше, пока я вас не вызову по селектору. Корабль идет по заданной программе. Наша группа — это все, кто присутствует на судне. Ясно? А теперь марш в каюту!

Мадлен продолжала стоять. Она абсолютно не понимала, что происходит.

— Вы все поняли?

— Да.

— Да, сэр! — поправил ее Грейг. — Следует добавлять слово сэр!

— Да, сэр!

— А теперь идите к себе и ждите сигнала.

Атака, которая оказалась полной неожиданностью, началась довольно удачно. Выстроенные здания военного космопорта скрылись в огне, обрушившемся на поверхность с кораблей ЗФЗ. Залпы атомных орудий превращали в ничто стратегические объекты противника.

Но уже через несколько минут появились сторожевики, поднятые по тревоге с территории запасного порта. Они отвлекли корабли противника и оттянули силы крейсеров от космодрома.

— Они быстро среагировали! — вскричал Грейг и указал Алову на экран. — Сморите! Уничтожить большинство их кораблей на территории космопорта не удалось.

— Подавить батареи тоже. Уничтожено только две их четырех, — подтвердил Алов. — Сейчас они опомнятся и откроют огонь. А я знаю, что значит огонь из таких орудий.

И лейтенант не ошибся. Орудия скоро стали работать, выплевывая сгустки плазмы по атакующим звездолетам. Еще через 15 минут появились два космофрегата, что дежурили на орбите и, сходу атаковав передовой "призрак" разнесли его залпами импульсных пушек, чем в сотый раз доказали превосходство импульсных орудий над атомными. Флот баронов после большой звездной войны Мелии с Утремером, во время которой они сражались на стороне Утремера, был постностью обновлен.

— Майор, посмотрите, что происходит, — Алов указал на экран. — Они слишком легко ломают защиту наших кораблей.

— Это боевые фрегаты Гарковица. Атомные пушки не в силах пробить их силовую защиту. И на одном из этих кораблей Боб Сайрос. Слышали о таком?

— Боб Сайрос по прозвищу Боб Акула — кровавый пес черного барона! — воскликнул лейтенант.

— Да, это он. Фрегаты противника превосходят наши в огневой мощи и защитных установках. Современное звездное сражение совсем не то, что было лет триста назад. А наши корабли именно из той эпохи. Так, что теоретически, выиграть подобное сражение у нашей флотилии призраков, нет никаких шансов.

— Но нам и нужна победа в этом сражении, майор. Им вообще пора убираться восвояси.

Через несколько секунд еще один "призрак" погиб, охваченный пламенем взрыва. На экране связи возникло, изображение офицера в форме капитан-полковника.

— Майор Грейг. Я вхожу в режим "призрак". Тоже самое делают мои корабли. Мы должны уходить, ибо у нас нет шансов продолжать операцию. Слишком большие потери. Командор Гарковица ввел в бой две эскадрильи истребителей, и они сейчас вступят в сражение. Мы не сможем сражаться в таких условиях. Но свою задачу мы частично выполнили! Теперь дело за вами! Удачи вам, майор!

— Вы приняли правильное решение. Вам нужно уходить. Прощайте!

Экран вновь показывал картину боя. Через мгновение все корабли Федерации исчезли. Экранирующее поле сделало их невидимыми. Они вошли в режим "призрак", стали недосягаемыми для противника и на большой скорости стали уходить к границе ЗФЗ.

— Наши ушли из боя. Всю энергию потребляют экраны и теперь их орудия "мертвы". Наш компьютер четко выполняет заложенную программу. Корабль то исчезает, то появляется. Боб Сайрос и его офицеры думают, что у нас неполадки в результате повреждения двигателя. Такое бывает после ряда попаданий импульсных пушек. Имитация полная. Теперь отходим к Альтуру, — пояснил майор.

— Я десантник, а не пилот и тонкостей не понимаю. Лучше скажите: вон тот фрегат и есть знаменитая "Акула"?

— Он самый. На счету у его командира Боба Сайроса десяток фрегатов, пять крейсеров и, наверное, сотни две истребителей. Он герой комических дуэлей. Его имя стало легендой. И сейчас он охотиться на нас.

— Значит, у нас есть шанс не дотянуть до Альтура, — мрачно пошутил Алов.

— Вы правы.

Корабль сильно тряхнуло. Залп "Акулы" достиг цели. Но Боб, кровавый пес черного барона, не собирался пока уничтожать корабль ЗФЗ.

Совершенный бортовой компьютер "Акулы" "пробил" защиту и сумел выйти на связь с "Вратами ада" на что совсем не рассчитывал адмирал Сейм, при планировании операции. На экране возник лысый громила в форме космофлота со знаками звездных бароний.

— Что, неполадки? — усмехнулся он. — Предлагаю сдаваться. Готовьтесь к приему абордажной команды. Слышите меня, звездные котята? Это я, командор флота его светлости барона Гарковица Боб Сайрос. Слышали про такого?

— Пошел к дьяволу со своей командой. Крейсер будет драться до последнего. Хотите заполучить "призрак" в качестве трофея?

— Хочу! Хоть он и напоминает дерьмо в сортире. Но даже этим дерьмом я обрадую своего барона.

— Обрадуй его вот, этим! — Алов сделал неприличный жест рукой.

— Ах ты…

Бортовой компьютер призрака наконец сумел прервать этот несанкционированный контакт.

— Всему экипажу занять места в спасательной капсуле! Быстро! Через пять минут входим в атмосферу Альтура. Не нравиться мне этот сеанс связи с Бобом Сайросом. Этого адмирал Сейм не предусматривал, и этого произойти не должно было! Все идет совсем не по плану!

* * *

Крейсер-призрак погиб. Залпы импульсных орудий уничтожили его, а спасательная капсула благополучно приземлилась в неисследованных лесах планеты Альтур. Бортовой компьютер безупречно выполнил заложенную в него программу.

— Всем взять самое необходимое, и немедленно выдвигаемся, — приказал майор Грейг. — Франсуа, подготовьте капсулу к взрыву.

— Сделаю, командир, ни кусочка не останется. И все будет выглядеть как обломки нашего призрака.

— Бортовые компьютеры корабля Сайроса могли засечь капсулу. Нужно торопиться.

Через несколько минут все оружие и поклажа были разделены между членами группы.

Десантники лейтенант Алов, сержант Круп и капрал Шрат были облачены в бронежилеты и вооружены тяжелыми АДМами — автоматами десантными модернизированными. Это оружие весило не меньше двадцати килограммов, но было поистине универсальным. В боекомплект входили: пули разрывные и бронебойные, десяток гранат к подствольному гранатомету, зажигательная жидкость, слезоточивый газ и капсулы со снотворным.

Майор Грейг имел при себе лучемет и легкий десантный автомат старого образца. Франсуа Душинский и Гатлинг — только лучеметы. В одном из тюков был упакован переносной ракетный комплекс. Все это оружие весило немало, но без него находиться на неисследованной планете, тем более в тылу врага было очень опасно.

Группе предстояло идти в дебри где еще, скорее всего, не ступала нога человека, по девственному лесу, наполненному таинственными звуками и благоуханием. Джунгли Альтура были одновременно прекрасны и таили в себе смертельную опасность. Это был лес, подобных которому на Земле уже не осталось.

Здесь вечно шелестит листва, здесь не вянут от городских испарений цветы, здесь никогда не бывает унылой зимы с её утомительными серо-белыми тонами, здесь небо чистое, свободное от густого смога больших мегаполисов. Здесь начинаешь понимать, как постарела родная планета — Земля, где таких мест почти не осталось.

— Двигаться будем колонной. Двое впереди станут рубить просеку. Иначе здесь не пройти. Первым пойду я и Круп. Затем нас меняют Алов и Дюгеклен, — отдал распоряжение майор.

И группа начала свой поход навстречу неизвестности. Густая тропическая растительность сильно замедляла продвижение отряда, и майору приходилось часто объявлять привалы.

— Что скажите, Душинский? — спросил Грейг у космобиолога, во время одного из них. — Каковы ваши впечатления специалиста? Каких сюрпризов нам ожидать от здешней флоры и фауны?

— Мне попадались следы крупных животных там, где мы приземлились на флаере. И среди них немало хищников. Но здесь слишком густо растут деревья и большие животные здесь не живут. О флоре и фауне трудно сказать нечто определенное. Но одна особенность явно бросается в глаза. Здесь флора и фауна не одной планеты, а многих. Словно кто-то собирал здесь растения и животных разных миров.

— Да? И что это значит?

— Пока не знаю. И самое странное, что животных такого размера здесь проживать не должно. Условия не совсем подходящие. Хотя следы ещё ни о чем не говорят, нужно видеть существо, которое их оставило. Можно предположить, что их завезли сюда специально с других планет. Но эта планета не имеет статуса заповедника. Да и средств это стоит немалых, и понятно, что у здесь живущих колонистов нет и сотой доли таких денег. Значит, некто это финансирует. И это очень состоятельный некто.

— В веселенькое местечко мы попали, — усмехнулся Алов.

— Погодите, лейтенант. Казимир, — майор снова обратился к биологу, — вы хотите сказать, что здесь создан громадный искусственный заповедник? В масштабе целой планеты?

— Нет, конечно, В масштабе планеты это фантастическая сумма и на такое никто не способен, разве что король Утремера, или король Мелии. Это выполнено только частично. Посажены несколько образцов, а те естественным путем рассеяли семена на громадные расстояния. Плюс очевидна явная работа генетиков по приспособлению видов к условиям новой планеты…

* * *

…К вечеру второго дня группа вышла к болотам. На карте адмирала Сейма они тянулись на десять-пятнадцать километров. Деревья здесь росли очень редко. В основном это были огромные кипарисы и эвкалипты, гигантские кедры и лавры. Так, по крайней мере, их назвал Душинский. И среди этих привычных для землян деревьев росли плотоядные кустарники с длинными плетями-ветками, увенчанными когтистыми отростками. Это были уроженцы планеты Оринос. Их корни уходили далеко в глубь топей, и эти твари могли даже передвигаться на небольшие расстояния. Змеевидные вьюнки с погибшей планеты Актерия, мелианские радужные фирусы тоже были хищниками и здесь явными гостями.

— Все! — майор бросил автомат на землю, как только они выбрались на небольшой островок сухой земли. — Ночуем здесь. Идти по болотам в темноте небезопасно. Тем более карта слишком приблизительно составлена, чтобы не заблудится.

— Смотрите! — воскликнула Медлен и указала на какой-то след под ногами.

Это был отпечаток лапы огромного животного.

— Что это было? — все вопросительно посмотрели на Душинского.

— Похоже на след ящерицы, — биолог склонился над отпечатком.

— Ящерица? — удивился Франсуа. — Каких же она размеров?

— Судя по следу… — Душинский задумался, — метра четыре, не меньше. И это похоже на след некоего доисторического животного, сейчас нигде не встречающегося. Из известных планет. По крайней мере, описания такого ящера в новом галактическом справочнике по общей фауне нет. Это напоминает след доисторического животного имя которому Тиранозаврус-Рекс. Но они вымерли задолго до появления на Земле человека. Очевидно, это чудовище было воссоздано в какой-то генетической лаборатории.

— Дежурить ночью будем по двое, — сказал майор Грейг. — А то мало ли что может произойти, если мы встретим этого Рекса.

Ночи на Альтуре в хорошую погоду были очень светлые. Поэтому никакого дополнительного освещения не понадобилось. Франсуа и Круп были назначены на дежурство первыми. Остальные повалились прямо на землю и сразу же уснули, даже не потрудившись соорудить подобие лагеря.

Франсуа долго боролся со сном, не желая подводить своих товарищей. Он понимал, какое важное дело стоять на часах на неизвестной планете, полной опасностей. Но все-таки усталость дала о себе знать, и он уснул на посту и даже уронил фонарь в болото.

Еще в тренировочном лагере им говорили, что если у кого-нибудь, не достанет сил бороться со сном во время дежурства, он должен немедленно поставить в известность командира и потребовать смены. Но француз постеснялся это сделать, решив, что справиться как-нибудь сам. И это нарушение инструкции привело к трагедии.

Сержант Джон Круп тоже отвлекся, поймав на другом конце острова, где он нес дежурство, небольшую змейку, пытавшуюся прокусить его высокий ботинок. Он ещё никогда не видел подобных рептилий и стал рассматривать свой трофей. Сержанта интересовал вопрос ядовита эта гадина или нет.

Поэтому, никто не заметил поднявшегося из болота ящера. Он передвигался на задних лапах, ибо передние были чрезвычайно маленькими и неразвитыми. Его огромные челюсти были утыканы острыми зубами. Вокруг шеи обернулся кожаный нарост, напоминавший капюшон. Длинное покрытое чешуей тело сверкало в лунном свете. Рептилия выбралась на остров.

Франсуа проснулся, только почувствовав чье-то дыхание. Он открыл глаза, и был парализован ужасом, захватившим в плен его тело. Пара ярко-красных глаз чудовища сверкала в полуметре от его головы. Он хотел закричать и не смог.

Придя в себя, Франсуа положил руку на рукоять лучемета, но чудовище, сделав один шаг вперед, сомкнуло челюсти на шее француза. Затрещали человеческие кости. Рептилия не спеша, разжевывала голову.

Странные звуки привлекли внимание сержанта Крупа. Он взял на изготовку свой АДМ и побежал к посту Дюгеклена. Увидев ящера, сержант дал очередь разрывными пулями. Тварь подпрыгнула, нелепо кувыркнулась и, свалившись на землю, затихла.

Выстрелы разбудили всех спавших. Они вскочили и взялись за оружие. Но защищаться уже было не от кого. Монстр был мертв.

— Что это за тварь? — спросил Грейг у Душинского.

— Внешне напоминает ящера, Есть все черты тираннозавра, но, судя по всему, живет… жила в воде. Это мутант, произведение генной инженерии.

— Франсуа остался без головы, — мрачно заявил Майор Грейг. — А мы остались без техника и штурмана.

— Перед вами мертвое тело вашего товарища, майор. Человек погиб, — с укором сказала Медлен.

— Слушайте, мисс Гатлинг. Мы не на прогулке. Мне нужен не человек, а техник и штурман, на случай если мы захватим корабль, дабы унести свои задницы из этого гостеприимного места. На вражеских кораблях бортовые компьютеры снабжены защитными программами. А Франсуа был специалистом по таким делам…Он даже отбывал срок в тюрьме за попытку угнать военный корабль с секретной базы на Земле. Я отвечаю за операцию, а не вы! Вам ясно?

— Да, сэр.

— Таких тварей здесь может быть очень много, — сказала Эльза Шрат. — А штурман, судя по всему, просто уснул на посту.

— Это очевидно. Тварь метров десять прошла до места, где он сидел, а его рука так и замерла на рукояти лучемета. Он его даже вытащить не успел, — поддержал Шрат Иван Алов.

— Что будем делать, командир? — спросила Эльза у Грейга.

— Ждать утра. Боюсь выстрелы могли привлечь чье-нибудь внимание. Сержант, — майор обратился к Крупу.

— Да, командир.

— Начините копать могилу для Франсуа.

— Будет сделано.

Утром отряд двинулся дальше, точно следуя по маршруту, обозначенному на карте адмирала Сейма.

Грейг шел первым, внимательно прощупывая шестом путь. За ним след в след шагали Алов и Шрат, держа автоматы наготове. Вдруг появиться еще некто из пучины вод. Далее шагали Мадлен и Казимир. Замыкал шествие сержант тоже вооруженный шестом. Автомат он закинул за спину, где уже был рюкзак с переносным ракетным комплексом.

Они шагали по колено в жидкой грязи и зеленоватой застоявшейся воде. Болота периодически издавали странные утробные звуки.

— Такие топи чрезвычайно опасны, — назидательно заявил Душинский. — Старайтесь ступать точно за майором. Я бывал в таких местах, на диких планетах. Однажды, когда я ещё учился, наш профессор едва не утонул в таком болоте, случайно угодив в лунку.

— Живых тварей стало много больше, — сказала Эльза. — Вы это заметили, Казимир?

— В этом нет ничего удивительного. Это мутационные формы различных видов, привезенных сюда и адаптировавшихся к новым условиям.

С пути десантников, когда они изредка, поднимались на островки сухой почвы, не спеша уползали небольшие крокодилы и зеленые ящерицы. Это вносило некоторое разнообразие в монотонное и утомительное путешествие отряда по дебрям неизвестной планеты.

Так отряд прошел около пяти-шести километров, и их никто не потревожил. Но усталость снова дала о себе знать.

— Привал вон у той скалы, — сказал майор.

— Стойте! — крикнул Душинский.

— В чем дело? — спросил Грейг, оборачиваясь.

— А вы уверены, майор, что это скала?

Как бы подтверждая слова Казимира, то, что Грейг принял за скалу, вдруг ожило и стало подниматься из воды. Громадная бесформенная туша на толстых ногах побрела по болоту. Существо по-прежнему напоминаю скалу, только страшная голова на длинной змеевидной шее и хвост выдавали в нем животное.

— Вот это монстр, — восхищенно пробормотал Душинский. — И, скорее всего хищник.

— Это сразу видно по его зубам. Не чета тому, что уложил сержант, — Алов поднял свой АДМ и перезарядил гранатомет.

— Может ракетами его? — предположил сержант.

— Не стоит, — успокоил всех Душинский. — Он уходит. Видимо, не замети нас. Не шумите, господа. Ваши пукалки его все равно не возьмут. Уложить такую тварь можно только из стационарной корабельной атомной пушки. И если оно нас заметит, то помоги нам господь.

Странное существо удалялось. Очевидно, люди были слишком мелкими жертвами для него.

— Такие твари могли быть сюда только завезены, — сделал вывод Казимир. — А чтобы завезти сюда такое животное нужно очень много денег. Снова возникает вопрос у кого есть средства на подобное и зачем?

Никто не ответил биологу и он продолжил:

— Но самое интересное, что это существо должно что-то есть. И эта еда сама по себе довольно крупная по размерам. И для нас тоже может представлять опасность.

— Пока мы видели мало крупных хищников, — поддержал разговор Круп.

— Если бы мы видели их больше, сержант, то и нас стало бы меньше. Вспомните ту тварь, что сожрала голову Франсуа.

Через два часа болота кончились, и группе, после короткого отдыха, вновь пришлось прокладывать себе дорогу в густых зарослях. Высокие деревья, переплетенные длинными лианами, перемежались густыми кустарниками и различными цветами самых разнообразных раскрасок. Толстые, мясистые стебли этих цветов легко ложились под мачете десантников. Пышные бутоны падали под ноги, источая в последний раз свой пряный аромат. Кустарники, злобно извиваясь, обдирали кожу людей своими колючками и шипами.

Душинский объяснил, что в трудностях есть и свои преимущества, ибо крупные животные в таких зарослях не водятся. Хотя они несколько раз наталкивались на больших змей, но те не проявили агрессивности при виде людей и поспешили укрыться в густых кронах деревьев.

Когда густой лес немного отступил, и они вышли на более открытую местность, сверху донесся звук работающих моторов флайера, и показался летательный аппарат со знаками баронии Гакровица.

— Всем под деревья! — скомандовал Грейг. — Это уже по наши души.

— Вы думаете? — спросил Алов. — Но тогда получается, что операция прикрытия ничего не дала?

— Они вполне могли обнаружить, что не все погибли при взрыве нашего корабля.

— Сколько еще до цели? — спросила Шрат.

— Прилично. База расположена на равнине, но в лесу могут быть форпосты с флаерами. А идти, я думаю, не меньше десяти дней.

ГЛАВА 3. БАЗА

Боб Акула в мундире с генеральскими эполетами, хотя чина генерала официально не имел, ибо барон Гарковиц не имел права жаловать это звание своим офицерам, устроил разнос командиру базы N13 на Альтуре подполковнику Фрому.

— А я вам говорю: вы их проглядели! Они хотели провести нас как дураков. Налет устроили специально. Они высадили десант на Альтуре.

— Десант? Но большое подразделение будет легко…

— Никто и не говорит о большом подразделении, подполковник. Они высадили небольшую диверсионную группу человек в шесть-десять.

— Я так не думаю, мой генерал…

— Я ваших советов не прошу! Прочешите все вокруг! Каждый куст! Вы слышите?! Каждое дерево и каждый куст.

— Будет исполнено, — подполковник щелкнул каблуками и вышел.

"Вот как, — подумал Сайрос, — крысы из ЗФЗ что-то пронюхали о нашей базе на Альтуре. Это ставит под угрозу весь план черного барона, что спит и видит себя королем нового звездного королевства. Он не поделился своими планами даже с королем Утремера. И шанс стать королем у него действительно есть, если никто не вмешается в наши дела здесь на Альтуре, планете, которую называли некогда "Планетой Смерти". Такие тайны, что мы скрываем здесь, стоят целой планеты. Да что там планеты — целого королевства.

Нужно найти этих "смертников" и желательно взять их живыми. Тогда "близнецы" займут их места. Мы снова сыграем по моим правилам. У Боба Акулы есть много сюрпризов в запасе.

Они хотят попасть на базу и я организую для них экскурсию".

* * *

…Лейтенант Алов вернулся из разведки,

— Ну, что там? — спросил Грейг.

— Форпост.

— Не может быть. На карте его нет.

— Зато вот он перед нами. Огражден высокой стеной. Сигнализации не видно. Посадочная площадка для флаеров.

— А охрана? — поинтересовался Грейг.

— Четыре вышки по периметру. Но, скорее всего это только от животных. Сами знаете, какая здесь фауна…

— Как думаете, лейтенант, много там солдат?

— Нет. Человек двадцать, не больше. Дежурный взвод с операторами летчиками.

— Будем штурмовать, — принял неожиданное решение Грейг.

— Слишком много шума наделаем, майор, — возразил Алов. — Переполошим все гнездо.

— Я уверен: о нас уже знают. Не зря же их флаеры кружат над лесом.

— Расскажите свой план, майор, — выступила вперед Эльза Шрат.

— Быстро захватим форпост и на флаерах рванем к объекту. Двое нанесут обманный удар — отвлекающий. Остальные на третьем аппарате попытаются приблизиться к объекту как можно ближе.

— Но они, наверняка, успеют передать сигнал тревоги. Адмирал Сейм говорил о другом плане действий, — решительно возразила Шрат.

— Да, но за нами уже охотятся.

— Но это вам только кажется. Это предположение, а не уверенность.

— Скоро они найдут наши следы и убедятся, что мы не плод их воображения. Так что длительный план адмирала нам не подходит. И Боб Акула…

— Что? — все вопросительно смотрели на майора.

— Он сумел прорвать нашу защиту и выйти на прямую связь с "Вратами ада". Помните, лейтенант?

— Да, ну и что?

— А то, что мы не подготовились. Никто не ожидая такого поворота. На мне была форма майора, у вас лейтенантские эполеты, а в командной рубке крейсера должны были сидеть, по меньшей мере, полковник и капитан.

— Не думаю, что он в такой суматохе обратил внимание на эполеты. Да и на канале прямой связи он был минуту, не дольше.

— Есть еще одно. Дело в том, что я лично знаком с Акулой… Операция на планете Гибос, если помните о такой. Там мы с ним столкнулись когда-то. И он меня мог узнать. А Боб назначен командующим флота сектора. Мое присутствие могло его взволновать. Этого Сейм не предполагал. И наша операция уже под угрозой срыва. В моем новом плане есть элемент нелогичности и неожиданности.

— Может быть вы и правы. Вы командир, — Эльза кивнула, показывая свою готовность выполнить любой приказ.

…Алов и сержант Круп незаметно подкрались к вышке. Лейтенант знаком указал сержанту на часового. Тот коротко кинул и бесшумно, что было удивительно при его росте и весе, подкрался к посту. Одно движение могучих рук, сухой треск и тело мягко рухнуло на траву.

Иван Алов подал знак остальным, что путь чист.

На посадочной площадке у флаеров никого не было.

— Что-то не так, — пробормотал Алов, когда Грейг с ним поравнялся. — Это мало похоже на форпост.

— Но забор и вышки, — возразил Круп.

— Сборные? Такие можно собрать за пару часов силами двух отделений. Здесь что не так.

— Нужно все равно захватить флаеры, раз уж мы здесь.

— Да, — кивнул майор, — Мы за этим сюда и пришли. Короткими перебежками, под прикрытием растительности подходим к флаеру, тому что стоит первым.

Они быстро рванули к цели. Вот они флаеры класса "МИГ-6" с удлиненными носами и боковыми соплами. Эти могли сослужить хорошую службу. Грейг отлично управлялся с подобными, ещё будучи курсантом военной школы космолетчиков в Зенде.

Но на посадочной площадке летательных аппаратов не оказалось. Это были только муляжи! Майор понял, что попал в ловушку, и причем, в примитивную. В такую ловушку не мог попасть и вшивый сержант первогодок! Его провели как мальчишку. А он считал себя звездным волком.

— Мы попались, — пробормотал он, выругавшись.

— Что? — не понял Круп.

Свет прожекторов залил пространство фальшивого форпоста. Вдали показались десятки солдат, что окружили четверых смельчаков.

— Привет, Грейг! — раздался голос, усиленный транслятором. Это был Боб Акула. — Я еще не успел поздравить тебя с майорскими эполетами. В последний раз ты так невежливо оборвал наш разговор. А теперь прикажи своим людям бросить оружие. Сам видишь, Грейг — сопротивление бесполезно. У меня тут две сотни космодесантников. А по периметру расположены 10 крупнокалиберных пулеметов типа "Стенс".

— Хорошо. Боб, мы сдаемся. — Алан бросил на землю автомат и лучемет.

— Командир…

— Сдаемся. Теперь мы ничего не сможем сделать. Сейчас нужно дать Гатлинг и Душинскому возможность уйти.

— Но это же провал, майор! — возразил Алов.

— А ты чего хочешь? Драться? Через секунду от нас останется лишь кучка пепла. Бросайте оружие. Это приказ!

Десантники повиновались. Цепь солдат противника разомкнулась, и появился Боб Акула.

— Вот и свиделись, — обратился он к Грейгу, подойдя на расстояние вытянутой руки. — Помнишь нашу последнюю встречу? Я тогда чуть голову не потерял. Чёрный барон крут на расправу. Но теперь мне повезло. А тебе нет! У Боба Акулы мертвая хватка.

Грейг молчал, глядя в лицо своему врагу.

— Эй, подполковник! — обратился Акула к своим. — Прочешите лес. Тут должен быть кто-то еще. Ты ведь оставил кого-то в лесу, не правда ли, Грейг?

Майор молчал. Он был подавлен происшедшим и ругал себя последними словами. Он провалил операцию!

…Четыре патрульных флаера сели на посадочной площадке базы N 13.

Здесь был не небольшой временный маневренный лагерь, а настоящая база построенная капитально с настоящим космическим портом и небольшим городом. Виднелись помещения ангаров и наземных батарей противовоздушной обороны. Всюду летали транспортные флаеры и сновали люди среди бесчленных зданий. Оказывается Гарковиц закрепился здесь дивным давно плевав на межгалактические законы и правила.

Пленных сразу опустили в подземную многоярусную тюрьму, которая уходила далеко вглубь планеты и была устроена не хуже чем знаменитый во всех обитаемых мирах Лабиринт.

Правда, масштабами Альтур уступал планете-тюрьме в десятки раз. Камеры были переполнены узниками. Грейг, проходя по коридору, поразился их количеству. Что это за люди? Откуда у черного барона столько преступников? Если такую информация обнародовать, это, конечно, вызовет межгалактический скандал. И какой скандал!

— Ты ищешь для меня персональную камеру, Боб? — спросил он у Акулы. — А то у тебя здесь тесновато.

— Нет. Ты сядешь в общую, Грейг. Одиночек у нас нет. Тюрьма, как сам видишь, переполнена. Но для начала ты встретишься с "близнецом".

— Кто это? Местный криминальный авторитет?

— Нет, "близнец" это то, к чему ты стремишься, Грейг. Ты ведь прилетел сюда с определенной целью, не так ли? Небось, хотел хапнуть себе золота на погоны. Героем стать?

— А чем я хуже тебя? Ты я вижу, уже нацепил генеральские эполеты. А от флота или армии какого государства ты отхватил этот чин?

— Шутишь? Это я так просто повесил цацки. Так сказать, авансом. Гарковиц конечно пожаловал мне чин, но он пока не имеет на это права. Он всего лишь барон и в его флоте не может быть командоров генеральского ранга. Но скоро, он станет королем нового звездного королевства. А я, стану полноправным генералом, а может быть, даже стану бароном. Чем чёрт не шутит?

Алан подумал, что Боб шутит, но его лицо оставалось серьезным.

— Бароном? С такой-то рожей прирожденного преступника? Боб ты будешь самым оригинальным бароном во всей Галактике.

— Давай, давай, Грейг! Смейся над Акулой. Ты думаешь — я выйду из себя? Не дождешься. Меня сейчас волнует совсем иное.

— Что же тебя так волнует, Боб?

— Слишком легко ты попался. Смахивает на простую подставу. Я приготовился ловить тебя по всему периметру и расставил ловушки. И твоя группа угодила в первую и далеко не самую изощренную. Неужели ты такой осел? Или это часть задуманного тобой плана? Может быть это я, а не ты попался на крючок? Признайся, майор? Ты меня провел? Кто из нас рыбак, а кто рыбка?

— Фортуна дама капризная, Боб, — загадочно произнес Грейг.

Алана затолкнули в ярко освещенную комнату с серыми стенами. Мебели в ней не было, только какой-то тюк лежал в углу. Щелкнул замок, и майор остался один.

Свет неожиданно погас, но через минуту лампы вновь включились. Предмет в углу, который Грейг принял за кровать для узника, вдруг ожил и стал излучать яркий свет.

Еще через одно мгновение переливающаяся разноцветными огоньками масса двинулась к нему. Бежать было некуда, и человек приготовился защищаться. Но существо лишь легко коснулось его босой ноги (сапоги с Грейга сняли) и отползло в свой угол.

Алан вдруг почувствовал слабость и опустился на пол. Голова кружилась, и он оперся руками, не желая ложиться. Но это состояние длилось не долго. Вскоре все снова пришло в норму.

Грейг заметил, что на том месте, где только что было неизвестное существо, теперь сидит его точная копия. Словно в зеркале он видел перед собой Алана Грейга, но без одежды.

— Кто ты? — спросил майор.

— Я, Алан Грейг.

— Не ври. Грейг — это я. Кто ты такой? — майор подошел к существу.

— Я Грейг, майор космофлота Звездной Федерации Земли, старший офицер крейсера "Покоритель Галактики".

— Самозванец! Ты…

Двойник вдруг кинулся на Алана и стал его избивать. Майор не ожидал такого поворота и пропустил несколько ударов. Вновь собравшись, он ударил своего противника ногой в грудь. Тот пошатнулся и отступил на шаг назад. В его глазах, горящих злобой, Алан прочел свой смертный приговор. Удар двойника был подобен удару молота и Алан упал. Тут же голая пятка врезалась ему в челюсть.

Двери камеры распахнулись, охранники оттянули двойника от Алана. Генерал Акула ухмыльнулся:

— Не нужно сердить "близнеца", Грейг. Это может плохо закончиться. Они так легко выходят из себя. Кстати, в камере тебя ждет сюрприз.

— Еще один? — Алан вытер кровь с лица рукавом своей рубашки.

— В самообладании тебе не откажешь, майор.

— Где мои друзья?

— Все они сейчас посещают "близнецов".

— Зачем тебе все это?

— А ты не догадываешься? Грейг, они займут ваше место. Корабль Федерации заберет их отсюда, и они доложат об успешном выполнении задания. Мне уже не нужно допрашивать вас, чтобы получить информацию. Близнецы знают о вас все, вплоть до момента соприкосновения. Даже то, как ты спишь с женщинами и чистишь зубы. Он полностью тебя заменит. Ты ведь прилетел сюда, дабы узнать секрет чёрного барона? Вот он это секрет. Я давно ждал гостей. Не совсем же полные кретины в вашей службе разведки и штабе флота ЗФЗ. Рано или поздно они должны были что-то заподозрить.

— Значит адмирал Монро — близнец?

— Да. Тот, что живет у вас. А настоящий Монро — раб на моем руднике. И ты теперь тоже раб. Твой номер 1205. Теперь у тебя нет имени. Придется тебе привыкать к этому факту. Но в будущем за хорошее поведение и желание сотрудничать я могу тебе его вернуть. Твой высокий потенциал можно будет использовать, но для этого тебе нужно будет выжить.

Увидев выражение лица Алана, Боб дико захохотал.

— Хорошо смеется тот, кто смеется последним. Не правда ли, Грейг?

ГЛАВА 4. МАДЛЕН

Алана бросили в камеру, где уже было тридцать человек заключенных-рабов. На его серой робе был вышит номер 1205. Те же цифры были выжжены у него на правом плече.

— Новенький? — человек пять обступили его.

— Да, я недавно на этой планете.

— Это заметно. Ну, ничего, погорбатишься на руднике — лоск потеряешь. Кто ты?

— Алан.

— Имен у нас нет, парень. Они здесь строжайше запрещены. Не дай бог, кто узнает, что ты произнес имя. Ты номер 1205. Я спрашиваю, кем ты был до рабства?

— Я офицер военного флота.

— Звание?

— Майор.

— А я был капитаном воздушных сил наземного базирования. Водил флаеры пока не попал в плен. И теперь я номер 874. Уже пять лет я раб.

— Не понимаю, какой смысл в использовании рабов? — высказал свое удивление Алан. — Ведь любой промышленный робот в сто раз эффективнее.

— Верно. Но мы рабы бесплатные и над нами проводят эксперименты психологического характера, — ответил номер 874. — Ученые нас постоянно тестируют. До какой стадии падения может дойти человеческое существо. Здесь только гуманоиды и в основном люди. Гарковиц делает здесь из своих врагов новые существа без совести, без чувства долга, без чести, без ответственности. И у него это не плохо получается.

— Майор не велика птица, — усмехнулся другой раб. — Вон тот раб, там, в углу, был адмиралом флота ЗФЗ.

Рабы потеряли интерес к новичку, и отошли в стороны, вернувшись к своим делам. Они не любили космолетчиков и вообще военных. С них слова не вытянешь, и новостей они никаких не знают.

Алан подошел к изможденному старику, обросшему бородой. Трудно было узнать в том человеке адмирала Монро. Старик оказался к тому же сильно избит. Лицо и шея сплошь были покрыты синяками.

— Адмирал?

— Что? — старик вздрогнул и внимательно посмотрел на Алана.

— Адмирал Монро?

— Да. А вы кто? Я вас раньше не видел.

— Меня только что привели в эту камеру. Я Алан Грейг. Майор. Космофлот ЗФЗ. Что с вами? Вас избили охранники?

— Нет. Они никого не бьют. Зачем портить товар? Ведь мы часть эксперимента, а эксперимент должен быть "чистым".

— Но вы весь в синяках.

— Это мои товарищи по камере постарались, — старик закашлялся.

— Но я не понимаю…

— Я стар и болен, и не могу выполнить план. И более того я не ломаюсь. Не делаю стойки за еду, не потакаю дикому разврату. За это надзиратель лишил камеру еженедельной женщины. Он сообщил, если я такой щепетильный, то пусть вся камера учиться у меня целомудрию.

— А что это за еженедельная женщина?

— Раз в неделю… — приступ кашля прервал его. — Раз в неделю в каждую камеру пускают женщину, а иногда многих женщин. За "хорошую" работу ее оставляют на всю ночь. И тогда её могут насиловать до смерти. Это здесь не преступление. Жертву можно убить. Ведь есть любители удовлетворять свою похоть с трупом. И такие экземпляры есть среди наши сокамерников. За удовлетворительную работу женщину дают на пару часов. Но в этом случае никакого баловства. Ну а за плохую… — снова приступ кашля не дал ему договорить.

— И эти свиньи осмелились поднять на вас руку? На вас, на человека столько сделавшего для ЗФЗ?

— Здесь давно всем плевать на ЗФЗ. У них удивительные средства… делать из людей рабов. Они убивают все доброе и благородное в их душах. Да у большинства здешних заключенных этого доброго и до плена было немного. Здесь и солдаты космодесанта, выброшенные правительством в отдаленные миры колонизировать новые планеты, и рабочие рудников, которым фирмы не заплатили положенное, и преступники. Вобщем кого только нет. И вы думаете, им есть за что любить ЗФЗ? Я бы на их месте поступил бы так же. Здесь хорошо кормят, дают много мяса, но есть нужно голыми руками. Это первый шаг к потере человеческого достоинства. Мы постепенно превращаемся в животных. Здесь дают женщин и потакают дикому разврату и будят в душах самое черное и отвратительное. Постепенно люди привыкают к этой жизни и многие уже не хотят с ней расставаться.

— Вы говорите странные вещи, адмирал. Как можно к этому привыкнуть?

— Посидите здесь немного и сами привыкнете. Ведь здесь нет условностей и правил в этом мирке. Правила там за закрытой дверью. Здесь же первобытные законы. А если выслужиться в охранники, то вообще никаких правил в пределах планеты Альтур. Многие охранники вчерашние рабы. Они были некогда солдатами и офицерами, отцами и мужьями, ответственными чиновниками. А теперь они кто? Дошли до степени крайнего падения. Или доходят до него. Они не получают жалования и остаются по статусу рабами. Но делают свою работу не за страх, а за совесть. Еще никто из них отсюда не сбежал, хотя контроля за охранниками нет никакого. Здесь проявляется все несовершенство человеческой природы. Наши честь и благородство существуют лишь при комфортных жизненных условиях, то есть там, где есть правила и законы. А отмени их, и вот во что мы можем превратиться.

— Странные здесь проводят эксперименты. Не понимаю их практической значимости.

— Она есть. Многие ксеноморфы охотно платят за такие научные изыскания. Они ищут доказательства деградации человеческой расы. И судя по здешней тюрьме мы действительно деградируем.

— Эй, скоты! Еда! — лязгнул замок, и массивная дверь отворилась. Охранники внесли две огромные кастрюли и поставили их на пол. — Генерал добр к вашей камере и посылает вам бабу, несмотря на ваши провинности. И не какую-нибудь истасканную бабу, а новенькую. Свежую. Даже охране запретили к ней прикасаться. Все для вас! Свежатинка. Но не вздумайте задушить её! Это я вам говорю насильники трупов. Если она утром не выйдет отсюда живой, я вас отдам "людоедам".

Несколько заключенных угрюмо кивнули густыми шевелюрами.

— Что молчите, сволочи? Где благодарность генералу?

— Слава генералу Сайросу! Слава барону Гарковицу! — хором заорали рабы.

Алан с адмиралом не участвовали в общей трапезе, а лишь смотрели как рабы ели руками, в драку устанавливалась очередь кому первому влезть в кастрюлю за куском мяса.

— Смотрите, майор, и привыкайте! Вы молоды и сильны. Сможете купить себе жизнь вот такой ценой. Работа в руднике не будет для вас тяжелой.

— Нет. Я здесь не задержусь.

— Пустые надежды. Лучше идите к ним, а то останетесь сегодня голодным. Сейчас приведут женщину. А меня не сегодня-завтра отправят к людоедам.

— Это имечко произнес и охранник. Что это такое? — удивленно спросил майор. — Кто они?

— Часть рабов приучили есть себе подобных. "Санитары" как их называют. Здесь умирают редко. Увечных и больных отправляют к "санитарам". Хотя мое мясо покажется им жестким, — усмехнулся старик.

— Я буду искать возможность бежать отсюда. Я теперь слишком много знаю, чтобы оставаться здесь. Я должен доложить обо всем грос-адмиралу Сейму. Гарковиц готовит Федерации какую-то пакость. Адмирал, что вам известно о "близнецах"? Кто они такие?

— Вообще я мало знаю. Это какая-то иная форма жизни. Ученые черного барона как-то сумели ее подчинить себе. Катастрофа моей эскадры произошла именно по их вине. На флагманском линкоре "Ветер времени" оказалось двое "близнецов" вместо офицеров связи.

— И два офицера связи смогли погубить эскадру?

— Да. Они полностью заблокировали все каналы связи между моими кораблями. Более того, предавали фальшивые приказания. Часть кораблей авангарда развернулись, и стали уходить в сторону, открыв наши боевые порядки во время перестроения. Мы поздно поняли в чем дело, да и исправить уже ничего было нельзя. А представьте, что они натворят, если их будет много, если на каждом корабле, на каждой базе будут их агенты?

— Страшно подумать. Мой близнец после возвращения получит командование над крейсером "Покорение Галактики", флагманом Первой эскадры. Тогда они захватят не только наши дальние колонии, но смогут совершить налет на саму планету-мать Землю.

— Кому она сейчас нужна, — махнул рукой адмирал. — Наша Земля безнадежно отстала не только от планет подобных Мелии, Илинии или погибшей Актерии, но и от Гибоса. Но колонии ЗФЗ под угрозой. Говорят, существует средство остановить "близнецов".

— Да? Расскажите.

— Я ничего точно не знаю. Это только слухи, которые предают некоторые заключенные.

— А заключенным, откуда известно о секретах подобного уровня? — не поверил Грейг.

— Некоторые сидели в камерах куда подсаживали "близнецов" во время экспериментов. Они говорили, что есть нечто, чего они не могут делать как люди, или… — адмирал закашлялся, — или может все дело в способе контроля над ними.

— Адмирал, объясните подробнее.

— Сами по себе, "близнецы" безобидные существа. Эту форму жизни обнаружили в недрах Альтура. Эти существа могут принять форму любого из живых существ. Люди Гарковица заставляют их повиноваться и делают жестокими… Но, майор, учтите — все это лишь слухи. Никаких точных сведений у меня нет.

Вдруг в камере раздались радостные возгласы. Алан обернулся. В камеру вошел сам Боб Сайрос-Акула. Он обшарил глазами камеру и его взгляд остановился на Грейге.

— Эй, Грейг! Я с обещанным сюрпризом. Введите.

В камеру втолкнули белокурую девушку, вся одежда которой состояла из небольшой набедренной повязки. Когда она подняла голову, Алан узнал в ней Мадлен Гатлинг!

— Ну, как сюрприз, Грейг? Доволен? Но твоей роже вижу, что нет. Хотел для себя, небось, припасти, да? Придется поделиться. Хочешь быть первым, майор? Я распоряжусь. Нет? Ну, как хочешь. Веселитесь, она ваша на целую ночь.

— Да живет вечно генерал Сайрос! — заорали хором благодарные рабы.

Генерал вышел ухмыляясь. Лязгнули засовы. Алан подошел к Мадлен и взял ее за руку.

— Эй, 1205-й, кто тебе позволил первому пристраиваться к девке? А жребий? Генерал о тебе никаких распоряжений не оставил.

— Верно! Он ему предложил быть первым, но этот отказался.

— Значит жребий?

— Конечно жребий, для всех кроме вонючек!

— Ее никто не тронет! — твердо заявил Грейг.

— Это кто же так решил? — спросил бывший капитан, а ныне 874-й.

— Я!

— Не советую тебе начинать жизнь в камере с подобных штучек. Я согласен, если ты будешь первым, ведь именно благодаря тебе мы ее получили сегодня. Но не забывай о нашей доле. Верно я говорю? — он повернулся к другим рабам.

— Да! Девка будет спать со всеми!

— Это справедливо!

— Жребий!

Алан подождал, пока вопли стихнут, а потом вновь заявил:

— Ее никто не тронет! Так что можете ложиться спать!

— Он издевается над нами!

— Проучим его, сразу запоет по-другому.

— А может его самого нагнуть? — предложил кто-то из задних рядов.

— Я не против его задницы!

Рабы стали угрожающе надвигаться на Алана. Но он был в отличной форме. Все офицеры проходили подготовку космогардов. Ударом ноги он отбросил к стене 874-го и ударом кулака свалил следующего за ним. Но это не остановило других. С яростными воплями рабы бросились к майору. Удар — и один из них согнулся пополам. Еще один схватился за горло и рухнул как сноп. Как только рабы оказывались на расстоянии вытянутой руки, тут же валились на пол.

— Это космогард! — заорал кто-то.

Алан продолжал отбивать неуклюжие наскоки противника. Каждый его удар бы хладнокровно рассчитан и, потому, всегда достигая цели. Но врагов было слишком много. Грейгу пришлось бы туго, если бы не Мадлен. Девушка неожиданно для рабов встала рядом с ним. Ее нога взметнулась вверх, и пятка столкнулась со лбом одного из рабов. Тот вскрикнул и свалился на пол.

Через несколько минут рабы не выдержали и отступили.

— Все, все, майор! — номер 874-й замахал руками. — Стойте! Я тоже был когда-то космогардом. Но сейчас уже не в форме. Ты победил, девка твоя.

— Но я не хочу пользоваться девушкой…

— Ты псих! 1205-й. По правилам, тот, кто отстоит ее в драке — получает на всю ночь. Но если ты…

— Он согласен, — вмешалась Мадлен.

— Тогда идите в дальний угол. Скоро выключат свет. Веселитесь.

Рабы, за исключением тех, кто оставался без сознания после драки, недовольно зашумели.

— Эй, кому не нравятся наши законы? Кто недоволен? — 874-й обвел толпу взглядом. — Он выиграл честно. Предъявим ему счет в шахте. А сейчас расходитесь если хотите сохранить свои мерзкие утробы.

Когда все улеглись, и люди успокоились, 874-й подошел к Алану и прошептал:

— Советую найти выход отсюда до завтрашнего утра. Из шахты 1205-й не вернется.

— Это почему же? — спросил Алан.

— Там иные законы. Ты попал не на курорт, майор. В шахте обитают "те, кто живет под землей".

— Это кто же такие?

— Познакомишься с ними завтра. Но их общество совсем не покажется тебе приятным.

ГЛАВА 5. ПОБЕГ

— Где ты научилась так хорошо драться? — спросил Алан у Мадлен.

— Мой старший брат космодесантник. Он учил меня и сестру. Мне это нравилось, и я с удовольствием занималась.

— Ты здорово мне помогла.

— Это вам спасибо, майор.

— Зови меня Аланом. Здесь я уже не майор… Нам надо выбираться отсюда, Мадлен. Сегодня беда отступила, но завтра… Что с тобой будет завтра?

— С женщинами здесь не церемонятся. Я это узнала у одной старой рабыни, которая сумела выжить и работает при кухне. Девушек поставляют пираты, которые скупают их после очередных полицейских акций. Вы ведь знаете о чем я?

Грейгу были известны жестокие законы многих планет и систем против нелегальной проституции. После третьего предупреждения жриц любви без лицензии отправляли для исправления на планеты-колонии. Но обратно многие из них зачастую не возвращались. Женщин с удовольствием закупали у охраны пираты.

— Простите, что нарушаю ваше единение, — послышалось из темноты.

— Кто здесь?

— Это я, адмирал Монро.

— Как, адмирал здесь? — удивилась девушка.

— Да. Я часа два здесь лежу и слушаю вашу беседу. У вас очень мало времени на раздумья. Завтра с утра майора уведут в шахту. Даю слово, обратно он не вернется. Ему грозит гораздо большая опасность чем вам, Мадлен.

— Меня и 874-й предупреждая об этом.

— Но почему? — Мадлен вцепилась Алану в руку.

— "Те, кто живут под землей" это страшная помесь живых людей с существами это планеты. Жуткие твари. Я их сам видел. И если артель не скажет слова в вашу защиту они вас… Лучше и не говорить, что они в вами сделают. А после того, что произошло сегодня никто не вступиться за вас. Мой голос не в счет. Вы правильно сделали, — старик обратился к Мадлен, — что подарили майору первую ночь. Он человек достойный. Да и вам нужно убираться отсюда, а не то завтра вами будут использовать охранники.

— Вы были здесь все время пока… — смущенно спросила Мадлен.

— Да. Вы уж просите старику, стоящему одной ногой в могиле. Лежа подле вас, я вспомнил свою жизнь, молодость, жену, детей. Рядом с ними теперь это чудовище, "близнец". Вы заставили меня проснуться, майор. Я помогу вам бежать.

— А ваша болезнь?

— Болезни, молодой человек, а не болезнь. Я уже полутруп. Но не беспокойтесь, сил для последнего броска у старого волка хватит. Я умру как адмирал. Этим я помогу семье избавиться от "близнеца". Кто знает, что он может выкинуть?

— Думаю, с ним будет все в порядке, адмирал. Гарковицу не нужны скандалы. Нужна полная конспирация, полное слитие с образом. Я уверен, ваши родные даже не подозревают кто перед ними.

— В ваших словах есть смысл, майор. А насчет плана побега, то он у меня имеется. Хоть и без недостатков. А теперь послушайте меня. За вами, Мадлен, придут часов в восемь утра. А за рабочими для шахты в десять. За девушками приходят не больше двух человек, а за рабочими спецконвой — десять охранников. Действовать надо утром. Справитесь с четырьмя, майор? Два конвоира и два охранника у камеры.

— Постараюсь.

— Я помогу, — сказала Мадлен.

— Возьмем их форму, и я проведу вас к наружному лифту. Если сделаем все быстро, наше предприятие удастся. Конечно этот план полое безумие и авантюра чистой воды, но иного нет.

— Адмирал, всего несколько часов назад вы говорили о тщетности всех попыток…

— Я так говорил, пока не узнал вас поближе. Вы могли стать рабом, но предпочли иной путь. А у меня у самого нет сил для подобного. Сейчас мне представился случай умереть как солдату. Неужели я его упущу? Да и что мне терять? Скорее всего, завтра меня сожрут вместе с вами, если мы не уйдем раньше.

— Все это верно. Но есть одна загвоздочка, — голос из темноты заставил заговорщиков вздрогнуть. — Я могу вас выдать. Не надо лишних движений, майор. Здешние ребята любят меня и, увидев мой труп, постараются разорвать вас на части. Вместе с охраной, конечно, когда шоковые парализаторы лишат вас возможности двигаться.

— Вы подслушивали, 874? — голос Алана дрожал от негодования. — "Неужели все сорвется из-за этого подонка?"

— Я, капитан Марлоу, командир эскадрильи фланеров на Альтаире, базе Галактического Союза N 20.

— Марлоу? — все услышали голос адмирала. — Капитан Джек Марлоу?

— Да это я, адмирал. Мы уже месяц с вами в одной камере, а вы меня так и не узнали.

— Вы изменились… Давно вы здесь?

— Пять лет. Начальник тюрьмы обещал даже сделать меня охранником.

— Вы что знакомы с этим человеком? — спросил Алан у Монро.

— Да это бывший штурман с линкора "Ветер времени". Подполковник космофлота ЗФЗ Джек Марлоу.

— Бывший подполковник. Я имел несчастье понравиться дочери адмирала, лейтенанту Елене Монро. Добрый папенька услал меня на захолустную планету и заставил водить флаеры. Не правда ли, адмирал?

— Что же вы будете делать, Джек? Ведь вы же кавалер ордена "Солнца".

— Бывший кавалер, адмирал, бывший. Вы лишили меня всего…

— Я поступил несправедливо. После вашего разжалования и осуждения моя дочь, по моему приказу, вышла замуж за… Впрочем, это не важно. Они улетели на Землю в мое поместье. Но их жизнь не сложилась. Они расстались.

— Простите, адмирал. Я, кажется, знаю, — вмешался в разговор Алан. — Предатель Крис Ломир, зять адмирала сбежал к королю Утремера.

— Да, это так, — тихо подтвердил адмирал,

— И вот я тот, кем стал в этом проклятом мире. И вы…

— Джек, не надо. Я уже так наказан за свою ошибку. Елена отказалась от меня, когда узнала, что я стал причиной вашей гибели… Она думала, что вы погибли. И она сбежала вслед за своим мужем.

— Что с ней? — голос капитана дрожал.

— Её следы потерялись, и я ничего о ней не знаю, — адмирал замолчал.

— Ладно, господа, — Алан прервал их разговор. — Сейчас нам нужно решить: Марлоу, вы с нами?

— Я? Раб 874 остается здесь. Скоро меня переведут в охрану.

— Так вы намерены нас все-таки предать?

— Нет. Я спал и ничего не слышал. Елена жива. Я это чувствую. Может лишь благодаря ей я вас не сдам. Запомните, только благодаря ей… — голос Джека Марлоу стал затихать, и они услышали его удаляющиеся шаги.

Но судьба уже свила свою нить и Марлой было не суждено стать охранником тюрьмы на Альтуре…

* * *

Утром в камере включили свет. Рабы стали подниматься. Скоро принесут завтрак. Двери отворились, и вошел надзиратель. Это пришли за женщиной. Мадлен не ожидая приглашения, покорно пошла за ним.

— Идем с нами, крошка. Охрана это не вонючие рабы.

Алан сидел неподалеку от двери, готовый к действию.

— Ну, как повеселились? — спросил детина в мундире.

Мадлен, пройдя в дверной проем, вдруг резко взмахнула рукой и второй надзиратель, получив точный удар в солнечное сплетение, согнулся пополам.

Алан ударом ноги в висок свалил охранника, находившегося в камере. Девушка тем временем завладела парализатором (другого оружия внутренняя охрана не имела) и бросилась к дежурному. Им оказалась женщина. От нее несло перегаром, и она едва держалась на ногах, во время ночного дежурства было выпито немалое количество виски, и это значительно облегчало задачу. Толчок парализатора надолго отключил ее.

— Алан, в коридоре больше никого, — доложила она.

Майор выглянул в проем.

— Где же еще один? Их должно быть четверо. Ладно, быстро стягивай с той девки комбинезон.

Заключенные, все время безмолвно наблюдавшие за происходящим пришли в себя.

— Что же это делается? — завопил один из них. — Эти идиоты перебили весь конвой. Нам всем теперь — конец.

— Почему мы должны отвечать за них? Нашей вины здесь нет!

— Верно!

— Так тебе и поверят. Надо задержать этих и все рассказать.

— Верно нужно сдать их властям.

Алан поднял парализатор и сказал:

— Пусть кто только сунется, со мной шутки плохи. Неужели вы вчера в этом не убедились?

— Спокойно, друзья! — 874-й вышел вперед. — Нам бояться нечего. Я будущий охранник. Сам начальник тюрьмы верит мне. Я сам сейчас пойду и доложу о случившемся. А эти пусть идут. Ими займется охрана.

— Он прав! Позаботимся лучше об охранниках.

— Они придут в себя не раньше, чем через пару часов.

— Все равно.

* * *

Трое охранников вели по коридору старика с нечесаной бородой. На них никто не обращая никакого внимания, и только у двери наружного лифта молодой сержант с парализатором коротко спросил:

— Куда? Из какого сектора?

— Сектор номер четыре. К коменданту! — прозвучал четкий ответ.

— Проходите.

Когда кабина тронулась, Алан сказал решительно:

— Я должен вернуться!

— Что? — удивился Марлоу. — Я нейтрализовал рабов ненадолго. Скоро они поймут, что их обманули и поднимут шум.

— Да, майор. Он прав, — кивнул головой адмирал.

— Алан! — Мадлен умоляюще посмотрела на него.

— Когда с нами не было космолетчика, я готов был бежать вместе с вами. Но теперь Джек поведет челнок или космоистребитель. Все что удастся угнать. Вы сообщите ЗФЗ то, что удалось узнать.

— Но зачем вам оставаться? Вы своим примером заставили бежать меня, а моя судьба здесь складывалась много удачнее чем ваша, — Джек положил руку ему на плечо. — Ведь вы выполнили задание.

— Нет, не до конца. И я не могу бросить своих товарищей, которые по моей вине попали в плен. Все возвращаются назад. Если я этого не сделаю, мне больше никто не поверит. Я отвечаю за группу. Я их командир и они мне вверили свои жизни и по моей вине угодили в засаду.

Лифт остановился, и двери разъехались в стороны. Адмирал, Джек и Мадлен вышли.

— Алан? — Мадлен умоляюще прижала руки к груди.

— Я вернусь! — ответил он и нажал кнопку спуска.

Металлическая дверь разделила их.

— Куда теперь? — Джек Марлоу остановился.

— Покинем здание. Здесь недалеко космопорт.

— Космопорт?

— Я имел в виду малый космопорт и стоянка флаеров, истребителей и космических челноков, крейсеров среднего класса. Но для начала нам нужно переодеться и побриться. Если этого не сделать, мы далеко не уйдем. Где же нам достать другую одежду более соответствующую обстановке?

— Это я добуду! — решительно сказала Мадлен. — Спрячьтесь вон за той оранжереей.

Миниоранжереи входили в моду на многих планетах среди гуманоидов и представляли собой стеклянные кубы, внутри которых росли самые разнообразные представители флоры, привезенные се всех концов галактики. Задняя стенка куба была непрозрачной. Именно за ней скрылись Монро и Марлоу.

Мадлен расстегнула две верхние пуговицы на комбинезоне (это, по ее мнению должно было заинтересовать любого мужчину) и пошла по коридору. Первым она повстречала офицера технической службы. Девушка кокетливо улыбнулась и медленно расстегнула еще две пуговицы на груди.

— Эй, мисс! Вы из какого сектора? — офицер клюнул на приманку.

— Из четвертого, — улыбнулась Мадлен.

— В таком-то захолустье. Хотите перейти во второй? Мы могли бы встречаться тогда почаще.

— Я хочу… тебя прямо сейчас, — тихо сказала она и положила руки ему на плечи. — Пойдем куда-нибудь, где мы будем одни. Ты не против?

— Идем, — офицер взял ее за руку и повел за собой…

В небольшой комнате связи и управления роботами-погрузчиками порта сидела женщина в форме. Рядом множеством огней светились панели передач, работали мониторы. Компьютеры обрабатывали информацию и распределяли роботов в оптимальном количестве для работ.

— Я пройду на часок в комнату отдыха. Если что — доложите.

— Да, капитан, — она понимающе кивнула и ехидно ухмыльнулась.

В комнате отдыха стоял большой диван и несколько удобных кресел. Тут же стоял робот-бар.

— Я и не знал, что в четвертом секторе есть такие рыбки. Но мне приятно…

Касание парализатора заставило его умолкнуть. Мадлен быстро раздела его и уложила вещи в небольшую сумку для инструмента. Девушка вошла в комнату с мониторами и предупреждая вопросы оператора, парализовала и ее.

Через минуту два бесчувственных тела лежали в комнате отдыха. Мадлен, заблокировав дверь и сменив код доступа вручную, покинула помещение.

— Теперь эти голубчики долго не смогут выйти отсюда. Не раньше следующей смены.

— А если произойдет сбой в системе без оператора? — заволновался Марлоу. — Все погрузочно-разгрузочные работы станут. И тогда нас быстро вычислят.

Нет, — решительно отрезала Мадлен, — компьютер сам прекрасно выполняет эту работу, а оператор нужен только для пересменки и профилактики. Но она здесь проходит не раньше, как раз в сутки. А то и реже.

Адмирал переоделся, но форма была ему явно не по размеру. Девушка, как могла, расправила складки. Затем Монро в туалетной комнате сбрил бороду. Разовые бритвенные приборы выдавал автомат, стоило лишь приложить нагрудный знак с регистрационным номером.

— Все слишком легко получается у нас, Джек.

— Вы сами предложили это, адмирал. Смелость многое помогает сделать. Этого от нас никто не ожидал.

— Да. Я, по правде говоря, давно придумал этот план. Но его выполнение казалось нереальным и сулящим только провал и смерть.

— Давайте поторопимся, пока не началась погоня. Нам еще о транспорте нужно позаботиться.

— Нужно разблокировать доступ. Без этого нам не захватить космолет.

— На сей счет у меня иное мнение, — решительно заявил Марлоу.

В космопорте на посадочных площадках находилось несколько транспортов и боевой истребитель.

— Флаеров нет. Наверное, все в рейсах. Вот не повезло, так не повезло.

— Наоборот. Меня флаеры мало интересуют. Вот космоистребитель класса "Б" — другое дело. Маневренный с двумя лазерными пушками и ракетной установкой. Если мы угоним его, то у нас есть шанс уйти от погони и добраться до зоны, где дежурят патрульные корабли ЗФЗ.

— А вы ничего не забыли за пять лет, проведенных в тюрьме, Джек?

— Я космолетчик, и всегда им останусь. Я могу пилотировать космический корабль с закрытыми глазами. К тому же моя страсть истребители. Я не люблю большие корабли.

— Адмирала нужно срочно доставить в госпиталь. Иначе будет поздно.

— Для этого нам нужен истребитель, Мадлен. Правда, на отключение бортового компьютера понадобиться время. Это хотя и не линкор, но тоже оборудован защитной системой "Антизахват".

— Вы сможете нейтрализовать ловушки прямо внутри корабля? — спросил адмирал.

— Нет! Этого я не смогу, но я просто отключу все электронные системы и переведу на режим ручного управления. Я неплохо управляю сам, без бортового компьютера.

— Вы хотите перевести истребитель на ручной режим управления? Но это очень сложно.

— Я справлюсь. ЗФЗ потеряла во мне большого специалиста. Но для того, чтобы проявить свои способности, корабль сначала еще нужно захватить, адмирал.

— Будем действовать смело и решительно.

— Верно, а что нам ещё остается?

* * *

У истребителя была выставлена стандартная охрана — пять человек охраны с лучеметами. Техники пополняли его боезапас.

— Полный комплект! — кричал летчик в скафандре, переливающемся в лучах восходящего светила.

Трое офицеров из службы охраны вышли из помещения административного порта и уверенной походкой направились к звездолету.

— Вы только ничего не говорите, — Марлоу шепотом предупредил своих товарищей. — Я все сделаю сам.

— Но там конвоиры, — предупредила его Мадлен.

— Идите уверенно, и все пройдет нормально. Они нас не задержат. Такая ситуация у них не запланирована.

— Что вы имеете в виду? — спросил Монро.

— Тссс, — прошипел Джек.

Они миновали конвой, который даже не попытался их остановить, и спокойно прошли к тому месту, где стоял истребитель.

— Вы, лейтенант Рибер? — услышал пилот голос за своей спиной.

Летчик обернулся и ответил:

— Нет, я сержант Монро, — пилот снял шлем.

Вместо мужчины все увидели женщину с черными волосами, заплетенными в длинную косу.

— Елена? — Джек был так поражен увиденным, что едва не выронил парализатор.

— Как? — адмирал сделал шаг вперед. — Ты?

— Вы? — только и смогла вымолвить женщина в ответ.

— Сержант Монро, в чем дело? Что нужно этим людям? — из кабины показалась голова еще одного летчика.

Адмирал не забыл этот голос. Это был его зять, муж Елены, предатель Крис Ломир!

ГЛАВА 6. КОСМОДЕСАНТНИКИ

Грейг быстро разобрался в системе коридоров и ответвлений на этаже администрации. Везде висели указатели, словно для него писаные. Именно здесь осуществлялось управление всеми уровнями подземной тюрьмы. Конечно, майор понимал, что есть и центральный компьютер, который контролировал всю колонию и космопорт, и тюрьму, и научные лаборатории, и сектора, и административные здания на поверхности. Но он и не претендовал на всю базу данных. Пока достаточно разобраться с тюрьмой.

"Архив и базы данных с низким уровнем секретности". Так было написано на табличке над небольшой дверью. Майор боялся поверить в такое везение.

"Пожалуй, мне сюда. Если это не новая ловушка, то здесь я найду то, что ищу. Заходить или нет? Один раз я уже попал в сети к Сайросу. Но ведь еще не обнаружен наш побег, и ловушки расставлять рано", — подумал майор.

Дверь не была заперта. Похоже, за всю историю этой колонии здесь не было ни одного случая побега заключенных. Поэтому к такой нештатной ситуации работники были просто не готовы.

За пультом сидел оператор архива. Он был в заторможенном состоянии и Грейг понял, что он принял какое-то наркотическое средство.

— Ты кто? — спросил он. — В архив вход запрещен….

Алан не стал отвечать и, оглушив оператора, сам сел за пульт. Перед ним замелькали списки арестантов. Здесь у них был идеальный порядок и благодаря ему быстро удалось обнаружить нужную информацию.

Шрат и Круп сидели в карцере для злостных нарушителей устава тюрьмы. И это почему-то майора совсем не удивило. Чего-то подобного он от них и ожидал. Иван Алов был в блоке N 2 сектора N 4 среди осужденных уголовников. След Душинского терялся. Ha экране высветилась надпись: "Направлен в группу ученых, как представляющий интерес. Сектор "О".

Эта информация закрыта. Здесь был необходим особый доступ в иной архив, где уровень секретности был много выше. И доступ туда, наверняка, будет не таким простым.

— Похоже, до Казимира мне не добраться. Хорошо. Позднее разберемся. Карцер тоже достаточно крепкий орешек. Значит, вначале навестим лейтенанта Алова.

Майор плотно прикрыл двери архива отправился в нужном направлении. Сектор N 4 делился на двадцать блоков. Алана поразила царящая везде чистота и порядок. Пройдя по длинному коридору, он не встретил ни одной живой души. Очевидно, все сотрудники были на административном этаже. Только роботы-уборщики проезжали время от времени мимо.

"Прошло уже минут двадцать после нашего побега, а сигнала тревоги еще не поступало. Они так привыкли к тому, что отсюда невозможно бежать, что сделали побег делом весьма не сложным. Но рано или поздно побег обнаружится и тогда…"

Он остановился у двери-решетки с надписью "Блок N 2" Тотчас засветилась строчка: введите код-допуск.

— Приложите ваш допуск, — зазвучал голос из динамика.

— Черт! — выругался Грейг. — Какой еще допуск?

— Приложите ваш допуск! — вновь повторил компьютер.

— Ах, да! Совсем забыл! — Грейг снял знак и приложил к датчику.

— Вход свободен, — дверь отъехала в сторону.

Вскоре он наткнулся на дежурного надзирателя.

— Куда? — тот вскочил со своего места. — Кто такой? Я впервые вижу твою рожу.

— Я новенький, из службы охраны. Только сегодня приступил.

— Из службы охраны? Что за хрень! — протянул охранник, и взгляд его упал на знак на груди Алана. — А почему у тебя номер Бастера?

Грейг понял, что нужно действовать немедленно и ударил надзирателя в грудь, а когда тот согнулся, свалил его ударом по затылку.

У каждой камеры, пред глухой металлической дверью было табло информации. Здесь были номера заключенных, что в данный момент находились в камере. Грейг стал искать Алова. Вот и он. Номер 1208, камера 4.

Грейг нажал кнопку вызова камерной стражи. Наступал решительный момент, в помещении охраны — двое. Окошко отскочило в сторону.

— Кто в такую рань? До смены еще больше часа, — послышался недовольный голос изнутри.

— Номер 1208 к коменданту! — и подумал, — "Эти дверь не открыли. Если что заподозрят, то сразу нажмут кнопку тревоги. Через минуту здесь будет полно охранников".

— А почему нет информации от оператора с личным кодом коменданта?

— Ремонт, профилактика! — сказал Алан первое, что взбрело ему на ум.

"Могут и не поверить на слово, — мелькнуло в голове майора. — Очевидно, у них в таких случаях предусмотрено что-то особенное, учитывая нашпигованность этой тюрьмы аппаратурой".

Сейчас все может провалиться и он снова окажется в тюрьме, а то и ещё кое-где похуже. Бежать из этого коридора было невозможно. Это была настоящая ловушка. Секунды тишины тянулись, как часы и сердце беглеца бешено колотилось. Но дверь открылась.

— Все у них профилактика. Эти психи из техслужбы даром свой хлеб жрут. Давай карту выдачи, — толстый охранник с бутербродом в левой руке протянулся за документом.

— Получи! — Алан сунул ему кулаком в лицо и ворвался в камеру.

Рука второго солдата уже нависла над красной кнопкой тревоги, но майор его опередил. Через несколько секунд оба охранника лежали на полу, успокоенные на пару часов ударом шокера. По селектору Алан обратился к заключенным официальным голосом.

— Номер 1208! На выход! Доложить о готовности!

— 1208-й готов! — услышал Грейг голос Алова.

Через секунду Алов вышел и едва не свалился от неожиданности. Грейга он никак не ожидал здесь увидеть. Двери камеры захлопнулись автоматически. Все прошло удачно…

* * *

Сержант Круп не терял времени даром. Помощь командира ему не понадобилась. Многолетний опыт службы в космическом десанте ЗФЗ помог ему решить самому свои проблемы…

Он шел со стянутыми за спиной руками. Но на деле ремни он давно разорвал и только притворялся, что его руки связаны. В двух метрах от него шествовали двое охранников с шокерами. Сержант понял, что сейчас самый удачный момент для побега и иного ему может уже не представиться. Его вели в камеру под названием "Ловушка смерти", как заявили эти двое, и оттуда выхода обратно не было. И Джону казалось, что они не лгут.

Круп споткнулся и тяжело упал на пол всем телом, издав рычание, которое должно было показать конвоирам, что ему больно.

— Эй! Громила неуклюжий! Встать! — раздался крик за спиной.

— Ты что загорать здесь собрался? — вторил ему второй охранник.

— Я ногу сломал, — ответил Круп, — и дальше вам придется тащить меня на себе.

— Ты думаешь? — один из них приблизился к Крупу вплотную. — А я знаю средство получше. Даже безногие от него ходят.

— Верно! Сейчас мы пощекочем тебя шокерами и ты поползешь вперед, да так что мы угнаться за тобой не сможем, — второй поддержал шутку товарища и засмеялся.

Сержант резко вскочил и, схватив обоих шутников за шеи, с силой стукнул их лбами. Тела рухнули на пол. Причем один был мертв, ибо его череп оказался менее прочным, чем у его товарища.

"Вот я и на свободе, — подумал бравый сержант. — Вернее на пути к ней. Теперь нужно найти Шрат. Сидя в камере, я вроде бы слышал её голос. Значит она тоже клиентка карцера".

Его предположение подтвердилось. Шрат содержали в свинцовой одиночке, где постоянно играла тихая вкрадчивая музыка. Такая камера за сутки сводила с ума многих. Эльза просидела в ней 28 часов.

Круп выпустил её и запер в камере оглушенного надзирателя и его подружку. Вырубить их было легко, ибо, когда он вошел, они занимались сексом. Теперь, очнувшись, они смогут "наслаждаться" концертом, пока их кто-нибудь не выпустит на свободу.

— Я знал, что найду тебя здесь. Ты неисправима, Шрат. Карцер самое место для таких как ты.

— А тебя, по-прежнему, не берут парализаторы?

— Берут, но только на максимальной мощности.

— Этот максимум прикончил бы обычного человека. А тебя, словно быка, такой разряд не возьмет. О чем эти охранники только думали? Неужели им было мало только посмотреть на тебя?

— Надо найти майора и лейтенанта. Им не уйти без нашей помощи, — сказал Круп. — Одень эту форму, Шрат. Девочка даже сняла её, чтобы тебе не пришлось раздевать её бесчувственное тело. Хотя голой ты мне нравишься больше.

— Скажем, сняла она форму совсем для другой цели, — Эльза стала одеваться. — Но все равно мило с её стороны.

— Жаль, для меня нет подходящей. Но я все-таки не красивая женщина и меня они раздевать не стали полностью. Скажи, а за что тебя упрятали в карцер? Да ещё в свинцовый мешок?

— Я им понравилась настолько, что хотели сделать из меня девочку по вызову. Или как это у них там называется. А для начала со мной решили позабавиться парочка кретинов.

— Да? — Круп засмеялся. Он знал Эльзу уже давно. Они служили вместе семь лет.

— Знаешь, что я сделала? — усмехнулась Эльза. — Я устроила им небольшой разнос. Кое-кого покалечила. А ты попал сюда, небось, за то, что стену проломил головой?

— Нет, эту стену не прошибешь, Шрат. И твой однообразный юмор меня утомил. Я ведь только что вытащил твою задницу из большой кучи дерьма. Не так ли? Или может тебе понравился свинцовый мешок?

— Ну не обижайся, Круп. Но за что тебя сюда бросили? Меня разбирает любопытство.

— Я подрался со своим двойником. Сильный парень попался. Наконец я нашел достойного противника. Но нас разняли. Проломил пару черепов охранникам и меня решили запихнуть в плохое место. А я решил изменить их планы. И у меня это неплохо получилось.

— Понятно… Странные дела с этими двойниками. Представь себе, я тоже пережила нечто подобное. Я тоже видела себя без одежды. Еще подумала, так ли я хороша как она? Но сравнивать времени не было. Надо доложить обо всем майору, — Эльза увидела на стене карту сектора. — Сейчас попробую разобраться, где мы. Они услужливо развесили везде карты словно пособия для беглецов.

— Как ты думаешь, зачем они так сделали? Что это? Глупость?

— Не думаю.

— Но не в одной тюрьме такого нет. Это тоже самое, что указать ворам путь к драгоценностям и оставить ключи в замке сейфа.

— Если это не ловушка, или ещё что-то, — произнесла Шрат…

* * *

Майор Грейг с лейтенантом Аловым захватили небольшой пост оператора громкой связи. Причем вырубать солдата даже не пришлось. Грейг сказал ему что пришла смена и солдат может расслабиться в баре в верхних ярусах. Тот вскочил и, даже не поблагодарив щедрого офицера, бросился к лифту. Его ждало казино и бар со шлюхами.

Офицеры сели к пульту и решили обсудить создавшееся положение. В этой комнатке это можно было сделать спокойно.

— В карцер просто так не пролезть, майор. Там кода доступа мало. Нарушителей режима охраняют по-другому. Да и выходят оттуда далеко не все. Я от сокамерников узнал, что такое карцер в этой тюрьме.

— Жаль времени у нас мало, Иван. Скоро они уже обнаружат побег. И тогда нас ждут крупные неприятности. Я признаться удивляюсь, что они до сих пор этого не сделали.

— Эх, был бы с нами Франсуа, он бы разобрался со всеми этими железками.

— Увы. Он нам уже не поможет. Надо самим решать, что делать. Судя по плану карцер где-то ниже, рядом с сектором "0". А там Душинский. Да и не только он. Там можно узнать много интересного для ЗФЗ о планах черного барона.

— Ты много хочешь, майор. Мы и так много узнали. Нам стоит унести отсюда свои задницы. Забыл, в каком мы положении? Нас двое и мы все ещё на вражеской территории.

— То, что мы знаем, расскажут другие.

— Другие? — удивился Иван Алов. — Значит, кто-то уже ушел из этой тюрьмы? Ушел на поверхность?

— Так точно, лейтенант. Хотя ручаться за это я не могу. Кто знает, как у беглецов сложилось в космическом порту. Может они и не смогли угнать космолет.

— Они? — не понял Алов.

— Да в камере я встретил единомышленников. Но сейчас не время говорить об этом. Потом я тебе расскажу все в подробностях.

Алов только кивнул головой в ответ.

Неожиданно сильный гул наполнил помещения сектора. На мониторах замелькали сигналы тревоги: "Побег из карцера".

— Вот это да! — Алов указал майору на экран. — Похоже, Шрат и Круп сами позаботились о себе. Смотри-ка, они удрали из карцера! Вот это ребята. Я горжусь, что такие в моей команде. Космический десант ЗФЗ — это сила!

— Я почему-то тоже уверен, что это сбежали именно Круп и Шрат. Десант действительно сила в отличие от космического флота.

Открылись двери грузового лифта, и оттуда стали выбегать солдаты спецназа во главе с командиром.

— Смотри, Алан! Не иначе, сам комендант.

— Всем надзирателям покинуть коридоры сектора! — орали капралы. — Не знаете устава, кретины?

— Вам что, особое приглашение нужно? — какой-то лейтенант ткнул дулом автомата Алова в плечо. — Кто оператор?

— Я! — ответил Грейг.

— Объяви по громкой связи: "Дорогу спецназу", а то полно зевак в коридорах. Мешают работать.

Алан повиновался и стал щелкать тумблерами. Но он не знал, где здесь громкая связь. Указателей над тумблерами не было.

— Чего ты возишься? — заорал офицер. — Что не знаешь, как это сделать?! Так какой же к черту оператор после этого! Ты кретин!

Грейг случайно включил видеосвязь, но на экране одного из мониторов появилось лицо генерала Боба Сайроса.

— Где комендант, черт побери? Нечему я должен выходить прямо на сектор? Это оператор шестого поста? Доложите обстановку! — и в этот момент он узнал Алана. — Грейг? Что это значит? Ты что делаешь в операторской?

— Руковожу задержанием, мой генерал, — заявил Алан с насмешкой.

Иван тем временем парализовал шокером лейтенанта спецназа и запер дверь. Затем Алан двумя ударами приклада разнес пульт.

Лицо Сайроса исчезло.

— Я отключил систему связи. Но центральный компьютер вскоре все восстановит. Поэтому нам стоит убраться отсюда. У нас минута или две. Давай я надену форму этого спецназовца, — майор указал на лежащего без сознания лейтенанта черного барона. — А потом отправимся вслед за спецназом. Мы можем пройти вслед за ними куда угодно. Иван, помоги мне…

* * *

Генерал Сайрос отправил к месту происшествия отряд в сто человек. Это были люди, с которыми он прошел огонь и воду.

— Фрам! — обратился генерал к командору базы N 18. — Всех замеченных в неповиновении уничтожить!

— Но, генерал! Мы останемся без рабочих. На меня возложена рудника, и я отвечаю за добычу…

— Фрам, что вы думаете, вы здесь охраняете? Рудник? Стало бы правительство барона ради вашего вшивого рудника держать здесь такие силы. И обеспечивать ав такие шикарные условия для существования. Барону плевать на ваш рудник и на эту рвань, что здесь содержится!

— Я не задумывался…

— Так задумайтесь! Если кто-то посвященный в программу "Удар X" выйдет отсюда, вся акция, готовившаяся пять лет, полетит к чертям! А в это вложены такие средства, что наш барон вылетит в трубу, если все сорвется.

— Но… "Удар X"- это вспомогательная программа по разработке недр планеты Альтур и…

— Нет! "Удар Х" — это стратегия барона Гарковица в будущей войне. По вашей вине в тюрьме побег. И если хоть что-то сорвется и выйдет из-под контроля, ваша жизнь оборвется в "Лабиринте". Слыхал о такой планете?

Вопрос был праздным. Кто не слышал о зловещей планете-тюрьме под названием "Лабиринт"? Эта планета была отдельным государством и с ней многие миры заключали контракты на исполнение наказаний в соответствии с традициями и условиями, которые на них господствовали. Там были наказания и для гуманоидов и для ксеноморфов и об этих наказаниях ходили недобрые легенды.

— На поверхность еще никто не выбрался, генерал. Зона карцера, откуда совершен побег, заблокирована. Им некуда деться. Мы их возьмем.

— Карцера? Да побег у вас не только в карцере, идиот несчастный. Несколько человек сбежали на верхних уровнях. И эти люди крайне опасны. Для чего я туда оправил такие силы, по-твоему? — генерал махнул рукой.

Неожиданно в этот момент в небо взмыл космоистребитель.

— Что это? — Сайрос посмотрел на подполковника. В этом взгляде Фрам прочитал свой приговор. — По чьему приказу? Почему истребитель в воздухе? Кто санкционировал этот взлет?!

— Не знаю. Но опасности нет. Система безопасности пресечет все несанкционированные полеты.

Лучи лазеров прочертили по небу светящиеся линии и коснулись истребителя.

— Группу захвата к месту посадки! — скомандовал подполковник. — Немедленно!

— Почему не уничтожили? — побледнел Сайрос. — Почему эта посудина еще летает? Ведь она должна была быть сбита!

— В программу управления лазерными пушками введена команда "вывести судно из строя", а не уничтожить. Теперь бортовой компьютер истребителя после повреждения посадит его на наш космодром.

Но аппарат вопреки ожиданиям подполковника, сделав крутой вираж, стал уходить в сторону густых лесов неосвоенной зоны Альтура. За ним тянулся черный шлейф дыма.

— Вы идиот, Фрам! Там внутри опытный космолетчик! Я отстраняю вас от командования. Хотя, нет. Даю вам последний шанс. Все флаеры в воздух! Обшарить каждый куст в лесу. Исполнять! Операцию возглавите лично.

— Да, генерал! — Фрам отдал честь и удалился.

Сайроса провели в главный зал управления. Он сел в кресло и сделал запрос о наличии заключенных в камерах. Через минуту появились номера отсутствующих и камеры, где они находились.

— Ясно. Это наша четверка космогардов, врач Гатлинг и заключенные номер 874 и 998. Вот об этих узнаем подробней.

На экране появились изображения и досье бежавших.

"Джек Марлоу, капитан…"

"Рауль Монро, адмирал космофлота ЗФЗ…"

"Дело дрянь. Вся шайка в сборе. Эти негодяи знают слишком иного о "близнецах". Их нужно задержать любой ценой и уничтожить, или все планы барона полетят к черту… Вместе с головой и всеми надеждами Боба Сайроса… Ну да с планеты им не выбраться без корабля. Пусть этот идиот Фрам рыщет по лесу. Он, я уверен, ничего не найдет. Он всего лишь будет выполнять отвлекающий маневр. А я подготовлю своим друзьям новую ловушку…"

* * *

…Подполковник Фрам уже порядком устал получать приказания и выслушивать ругань от этого пирата, который приглянулся барону. С каким удовольствием он бы его повесил, или сделал еще кое-что похуже. Но сейчас нельзя.

Сайрос думает, что он Фрам не знает ничего о проекте барона Гарковица. Он знает больше чем достаточно и еще придет время, когда ему вернут его чин адмирала, и когда ему вернут его настоящую фамилию. А эту фамилию знали по всей галактике. Но он проиграл сражение и король Утремера Луи II разжаловал его в младшие офицеры, а затем, после того как был заключен мир вообще вышиб из своего флота. Хотя в той войне многие адмиралы потеряли свои корабли.

Но вскоре ему дали шанс вернуть все, что он потерял. И дал ему такой шанс шеф разведки космического флота королевства Утремер. И он нанялся на службу к барону Гарковицу. Но работая на черного барона, он сообщал все новости своему настоящему хозяину.

И сейчас назрела необходимость в получении инструкций от резидента Утремера на Гибосе…

* * *

…Джек Марлоу почти реализовал свой сумасшедший план. Ему не помешала даже неожиданная встреча с предателем Ломиром. Но затолкнул его и Елену Мунро в космоистребитель.

— Вы здесь? — Ломир едва шевелил губами. — Вы прибыли за мной?

— За тобой? — в свою очередь удивился Марлоу. — С чего ты взял?

— Правительство ЗФЗ не простило мне моей измены и постановило выкрасть меня. Разве не так?

— Ты слишком переоцениваешь значение своей особы, Крис. Ты думаешь, что эта экспедиция организована, чтобы выкрасть такого жалкого мелкого червя как ты?

— А резвее нет?

— Случайность! Ты попался нам случайно!

— Таких случайностей не бывает! — твердил свое Ломир.

— Бывают! Судьба хочет наказать такую свинью как ты, Крис. А теперь скажи мне пароли и коды доступа.

— Нет, — коротко ответил Ломир.

— Ты решил поиграть в героя, не так ли?

— Нет, я просто вам ничего не скажу. Что же теперь? Убьешь меня? — Ломир усмехнулся.

— Нет. Я просто отключу систему и поведу корабль вручную.

Джек сделал это очень быстро. Он совсем не потерял навыка. И быстро взломал систему и поставил космический истребитель на ручное управление.

Марлоу включил двигатели и сумел поднять корабль вверх. Стоило только выйти на орбиту и включить ускорение, но произошло нечто, чего никто не ожидал. Крис Ломир оказался не таким слабаком, в которые его записал Джек. Он вскочил и ударил Марлоу по голове какой-то металлической трубкой.

Затем он рванул ручку на себя и истребитель резко нырнул вниз. Теперь не было никакого шанса уйти от системы защиты космопорта. Истребитель содрогнулся от ударов…

* * *

Эльза поняла куда ведут указатели. К специальному пропускному пункту, где была установлена электронная система проверки. Причем этой установки было почти не видно, все было замаскировано под местный пейзаж и сливалось с ним. Если компьютер не идентифицирует личность — нарушитель будет немедленно уничтожен.

— Круп, нам нельзя приближаться туда.

— Но там никого нет. Нужно быстрее прошмышгуть…

— Оставь, Круп, — она прервала его. — Там нас ждет смерть. Но здесь небольшой вентиляционный тоннель. Он, наверняка, охраняется, но там небольшой пост. Ты с ними справишься.

Они без труда сняли решетку с вентиляционной трубы и полезли внутрь.

— Мы здесь, словно мыши в мышеловке.

— Не бурчи, Круп. Но насчет мышеловки ты прав. Если сюда выпустить пару очередей, то нам с тобой — крышка.

— Мне трудно здесь ползти, Шрат. Эта труба с трудом вмещает мои габариты.

Труба привела их к служебному ходу. Люди здесь появлялись редко, в основном обслуживание системы занимались специальные роботы, сконструированные илинийцами.

Шрат заметила знаки Иллинии и это её крайне удивило. Илинийские роботы были недешевы и позволить их купить мог далеко не каждый. Значит, барон Гарковиц придает большое значение этой базе на заштатной, малоисследованной планете. Не зря адмирал Сейм посла их сюда.

— Круп, будь крайне осторожен. Здесь пахнет илинийцами, а они мастера на всяки ловушки и пакости.

— Я тоже заметил их знаки на стенах и оборудовании. Но здесь мирная техника, а не оборудование для промышленного шпионажа.

— Всякое может быть. Осторожность не повредит.

Но опасения Шрат оказались напрасными. Здесь не было никаких ловушек. Основатели базы не думали настолько о безопасности. Путь в служебном тоннеле для роботов привел их к служебному выходу, откуда запускали роботов…

* * *

…Шрат и Круп сумели разоружить двух местных спецназовцев и теперь с боем пробивались в сектор N4. Система слежения была отключена из операторской майором Грейгом, что обеспечило сержанту и капралу космодесанта невидимость. Центральный компьютер быстро подключил основную сеть, но с Камерами пока не справился.

— Мы правильно идем, Шрат? — спросил сержант, стреляя короткими очередями.

— Думаю, что правильно. Моя интуиция говорит, что все пока верно.

Шрат одиночным выстрелом свалила еще одного вражеского солдата.

— Сюда, сержант! — крикнула она Крупу, прячась в нишу. Тот едва успел нырнуть вслед за ней, как тоннель потряс взрыв.

Шрат, зная, что у них в запасе не больше трех секунд, пока враг переводит затвор для следующего выстрела, покинула укрытие и дала очередь из автомата. Гранатометчик упал, но второй солдат нажал на гашетку своего оружия. Эльза почувствовала резкую боль в плече, и выстрелила еще раз. Страшный грохот прокатился по тоннелю, и взрывная волна отбросила женщину назад.

Сержант Круп подбежал к ней и помог подняться.

— У тебя все в порядке? — он увидел кровь. — Тебя задело. Давай перевяжу.

— Ерунда. Так, царапина. Ты видел, я попала в сумку с боекомплектом. Теперь ход свободен.

— Я понял это по грохоту.

Дальше все пошло как по маслу. Имперские солдаты увидели двух человек, в оборванных комбинезонах, выскочивших из тоннеля, заполненного дымом.

— Что там у вас взорвалось? Вы что хотите разнести всю тюрьму? — спросил офицер.

— Все в порядке, — сказала Шрат, приближаясь к нему.

— Кто ты? — голос показался лейтенанту незнакомым.

— Капрал Шрат, — честно ответила Эльза и ударом ноги послала его в нокаут. Круп выстрелил в лицо солдату, стоявшему прямо за офицером, и прикладом оглушил еще одного. Шрат расстреляла из автомата оставшихся троих, еще до того, как они успели поднять свое оружие,

— Вот и все, — оказала она, — Весь отряд, охранявший этот тоннель, отошел в мир иной.

— Да мы их сделали, — Круп наклонился и стал собирать обоймы с патронами.

— Теперь еще рывок, и мы в секторе номер четыре.

* * *

Алан с Иваном для создания паники, хотели открыть несколько камер и выпустить заключенный, но сделать это не удалось. Двери были заблокированы, и отключить блокировку можно было только с центрального пульта, после отмены сигнала "тревога", и после ввода особого кода доступа, который принадлежал самому генералу Сайросу. Вражеских солдат теперь стало вдвое больше, а попасться им на глаза — значит быстро умереть. И это в лучшем случае. В худшем можно было долго мучиться пред смертью.

Грейг и Алов решили укрыться в тоннелях для сжигания отходов.

— Ваша идея укрыться в мусоросборниках очень неплохая, но что если они догадаются где мы?

— Реакцию предположить нетрудно. Ведь мусор утилизируют сжигая его. Они просто включат систему раньше времени и мы с тобой перенесемся в другой мир. А он, говорят, лучше этого. Так, что мы практически ничем не рискуем.

— Я пока не тороплюсь в этот ваш лучший мир, майор. Туда оправиться никогда не поздно.

— Я того же мнения. Значит, будем пока сидеть здесь, и надеяться на лучшее. Ведь мы не знаем, с каким интервалом включается эта система, — нервничал майор.

— Слышишь выстрелы? Это Круп и Шрат. Пора нам выбираться отсюда, — Алов приготовил автомат.

— Ты уверен, что это они? Если мы покинем убежище раньше, нас могут…

— Они. Вот снова их очереди. А это люди Гарковица лупят в ответ. Самое время выйти и помочь.

— Тогда выходим и да поможет нам Бог!

Грейг поднял свой автомат и дернул рычаг, который отворял систему мусоросбора, ногой, крышка люка быстро отъехала в сторону. Грейг с Иваном сразу открыли стрельбу. Послышались вскрики и стоны, солдаты черного барона вынуждены были отступить. Началась паника. Они точно не знали сколько у них врагов.

— Они там! — послышался крик. — В мусорнике!

— Не давайте им выйти из трубы!

— Не давайте вести прицельный огонь! У них очень выгодная позиция!

— Включите им огненный дождь! Пусть там и сдохнут!

Майор Грейг понял, что если врагам удастся это сделать — их убьют. Он бросился прочь и трубы, упал на пол и дал очередь по энергощиту. Это было первое, что пришло ему в голову. Из него посыпались искры, и часть освещения погасла. Погасла также надпись "тревога " на табло.

— Стреляйте, кретины! — послышался голос коменданта тюрьмы.

Но план Грейга уже сработал. Алан сыграл по крупному, поставив на кон свою жизнь и жизнь своего лейтенанта. Освещение в этом секторе погасло и темноту прорезали только вспышки выстрелов.

— Иван, ты жив? — спросил майор.

— Я здесь, командир. Меня даже не задело.

В этот момент включились аварийные прожектора, активизированные компьютером. Но отряду коменданта это уже помочь не могло. Космодесантники воспользовались моментом. Грейг и Алов с одной стороны, а Круп и Шрат с другой планомерно уничтожали противника.

Коменданту с остатками людей, которые раньше не разбежались, пришлось воспользовался одним из тоннелей, которые скрывали недавно Грейга и Алова. Но им не повезло. Система сжигания мусора неожиданно заработала. Приказ самого коменданта слишком поздно дошел до оператора…

Грейг и Алов встретили, наконец, Крупа и Шрат.

— Вы целы? — спросил Грейг.

— Да. Только Эльзу немного зацепило. Мы спешили вам на помощь, — доложил Круп.

— А мы вам.

— Быстро к тем дверям! — приказал Грейг. — Объясняться и выражать благодарности станем потом.

Мощная компьютерная система управления подземной колонией барона Гарковица не зря стоила целого состояния. Все неполадки нанесенные диверсией вражеских десантников, были устранены. Автоматически включилась система блокировки секторов. Заработали системы экстренного наблюдения и место пребывания врагов было локализовано.

— Проход закрыт, майор! — произнесла Эльза Шрат.

— В той стороне есть еще один выход! — Круп указал рукой в противоположную сторону.

— Все бесполезно, — ответил ему лейтенант Алов. — Это система блокировки. Все выходы перекрыты!

— Не все! В лифт! — майор открыл двери. — Быстрее!

— Он тоже не работает, майор.

— Я знаю, что не работает. Но у него двери не бронированные и мы легко сможем их открыть.

— И что это даст?

— Мы пролезем вверх по шахте!

— Подниматься по шахте? А ведь это отличная идея! Там есть лестница для ремонтников! Мы по ней поднимемся и будем…

— Но на это нужно время, — сказал Грейг. — Один останется прикрывать. И им буду я. Без этого остальным не уйти. Так нужно!

— Нет, — Шрат выступила вперед. — Вы нужны группе, майор. Я прикрою отход.

— Бросьте! — Круп прервал ее. — Разве вы надолго сможете их задержать? Это сделаю я! И не спорьте. Вы только зря теряете время.

Алан Грейг ножом раскурочил двери лифта, повредив пластик. Затем он ударом ноги открыл верхний люк…

…Паника которая царила на территории космического порта, помогла группе Грейга похитить флаер. И они, вопреки желанию многих, взлетели…

ГЛАВА 7. СНОВА В ЛЕСУ. ТУЗЕМЦЫ

Флаер уходил от погони. Летел, прижимаясь ближе к поверхности планеты, чтобы не попасть под огонь зенитной артиллерии космопорта, пушки которого были предназначены для отражения в основном воздушных атак, которые производились со значительного расстояния.

Понемногу погоня отставала. Алан знал, какой аппарат выбрать. Флаер класса "Стрела", новое изобретение ученых Утремера, превосходил в скорости все, выпускавшиеся ранее. Второго такого на космодроме не было, а этот принадлежал лично Бобу Акуле.

— Смотрите, майор, — Алов держал в руках автоматы, отобранные у них во время ареста в лесу.

— Это флаер Акулы. На нем нас везли в тюрьму. Неудивительно, что оружие осталось здесь, — Эльза взяла свой автомат.

— Жаль Крупа, — Алан положил его оружие на пол. — Уже двоих мы потеряли.

— Вы считаете, что Круп мертв, майор? Рано вы его хороните.

— Хорошо если так. Но сомневаюсь, что он сможет вырваться с базы самостоятельно. А мы вернуться за ним не сможем.

Все промолчали, понимая, что командир прав. Но легче от этого никому не стало. Они нарушали старое правило космических десантников: "Все возвращаются назад".

Грейг вел флаер, внимательно всматриваясь в зеленое пространство внизу в поисках места для посадки. Он знал, что скоро космоистребители прервут их полет, и хотел их опередить.

На экране радара появились три светящиеся точки.

— Это истребители! Я знал, что они их поднимут, но не думал, что так скоро. Мы садимся. Прямо сейчас, — сказал майор и сжал рукоять управления.

— Они уже близко? — Эльза указала на радар.

— Пока нет, но скорость истребителя многократно превышает скорость флаера, даже самого скоростного флаера, такого как у нас. Они скоро будут у нас на хвосте и откроют огонь. Можете мне поверить. Я все-таки космолетчик.

Флаер опустился прямо на верхушки деревьев и скользнул вниз, ломая ветви и сминая стволы зеленых великанов.

— Оружие! — приказал Грейг. Он взял в руки автомат сержанта. — Покинуть флаер!

Едва они успели отбежать на пару сотен шагов, как истребители оказались прямо над ними. Залпы их пушек превратили флаер в огненный остров посреди зеленого моря.

* * *

Группа из трех человек быстро ушла от места гибели флаера. Они знали что эту местность станут прочесывать. Боб Сайрос не упокоиться пока не увидит их трупы. Более того, он, наверняка, уже вызвал дополнительные силы с Гибоса. Скоро начнется настоящая облава.

— Майор, нам стоит устроить привал и решить, что делать дальше, предложила Эльза.

— Ты права, — ответил Грейг. — Стоит все обдумать. Транспорта у нас нет. Связи нет, Угнать корабль черного барона теперь невозможно. Единственное, что я знаю точно, так это то, что за нами будут охотиться. Сядем здесь и обговорим создавшееся положение.

— Ничего, — Алов сел рядом с Эльзой. — Удача нам еще улыбнется.

— Выжить в лесу дело не простое. У нас нет ничего, кроме оружия и аптечки. А нужно что-то есть.

— Выберемся, майор. Несколько часов тому назад наше положение было тяжелее.

— Верно, но сейчас оно не многим лучше. Главный вопрос, куда нам идти?

— Укроемся в джунглях. Ими покрыта половина Планеты Смерти. Здесь мы можем скрываться хоть год.

— Ты оптимист, лейтенант. Но все не так просто. Мы не простой на дикой планетке среди дикарей. Барон Гарковиц здесь все оборудовал по последнему слову техники. Нас легко найдут везде.

— А ты пессимист, майор. Оглядись вокруг. Мы в первозданных джунглях. Это там, на базе у них было полно техники. Здесь все будет по-старинке. Банальная облава.

Но Алан Грейг оказался прав. Вскоре беглецам предстояло встретиться с чудом илинийской техники, которое было получено Фрамом от илинийского торговца в обмен на 39 живых заключенных. Эту сделку подполковник провернул втайне от всех. Даже генерал Сайрос ничего об этом не знал.

Фрам бросил на поиски более 200 людей, по приказу Сайроса, и свое приобретение, по собственному желанию. В конце концов, стоило проверить его в деле…

Илилинйский робот специально изготовленный для гуманоидных рас был не простой машиной. Илинийцы разработали его на основе синтеза живой ткани и электроники. Они постоянно покупали у пиратов живых людей и использовали их органы. Здоровые тела стоили дорого, а подполковнику они ничего не стоили. Так что сделка была выгодной для обеих сторон.

Так и родился этот робот с человеческим мозгом, но внешне походивший на представителя илинийской расы. То есть он имел вид большого жука, но в металлическом панцире. Вооружение, которое этот маленький танк нес на себе, состояло их двух пушек и четырех пулеметов. Робот мог легко передвигаться по любой местности и даже летать на небольшие расстояния.

Он быстро уловил излучения людей не снабженных специальными датчиками, которые были переданы своим поисковым группам. Робот предал информацию подполковнику Фраму.

"Позывной С-2. Это Ф-4. Группа из трех людей обнаружена в квадрате 52. Дальнейшие указания?"

"Позывной Ф-4. Это С-2. Выдвинуться в район дислокации группы и захватить врагов. В случае непредвиденных обстоятельств — уничтожить всех. Отделить головы от трупов и доставить на базу. Мне, на сей раз, нужны доказательства. Тела уничтожить".

"Приступаю к выполнению".

Робот просчитал кратчайший путь к своим жертвам и перешел в режим полета…

* * *

…..Грейг нашел для своих людей место для ночлега, на высоком дереве среди ветвей. В густой листве их никто не беспокоил, хотя флаеры и истребители барона часто кружили над ними.

— Странно они нас ищут, — произнес майор когда все устроились.

— Что ты имеешь в виду, майор? — не понял его лейтенант Алов.

— Да как-то лениво кружат их флаеры. Все равно простыми визорами нас не обнаружить в таких джунглях.

— Может быть, они для поддержки поисковых команд? — предположила Эльза.

— Я тоже так подумал вначале, но тогда зачем так часто летать? Кружат и кружат. Какой смысл?

— Да пускай кружат. Нам это заснуть не помешает.

— Вот на такую реакцию они и рассчитывают, лейтенант. Я подозреваю, что они отвлекают наше внимание.

— Алан, ты хочешь сказать, что они знают, где мы? — спросил Алов.

— Именно. К нам приближается неприятность. Я это чувствую.

— Может быть, создадим фальшивый лагерь? — предложила Эльза. — Разведем небольшой костерок и смастерим из одежды и веток чучела, а сами сядем в засаду.

— Боюсь таким примитивным способом их не обмануть.

— Нас ищут солдаты. Технику здесь не провести, разве что слишком мощную, которая станет ломать деревья. Но от неё будет много шума. Мы их услышим за 6 миль. Эльза права, майор.

Они быстро соорудили подобие шалаша и изготовили чучело, которое изображало часового. От идеи костра Грейг отказался. Слишком смахивало на прямую подставу.

— Подумают, что остальные спят. Одного вполне хватит. А теперь все на дерево обратно.

— Спать жутко хочется. Стоит установить дежурство, — зевнув произнесла Эльза.

— Ты спи. Тебе необходимо восстановит силы. Ты ранена. А мы с Иваном подежурим.

Эльза воспользовалась предложением и, разместившись удобно среди ветвей, сразу же уснула. Чувство опасности было вытеснено страшной усталостью и потрясениями последних дней. Она слишком часто за последние сутки рисковала своей жизнью.

Над ними снова пролетел флаер.

— Я все-таки не могу понять, почему ты решил, что они знают, где мы? — спросил командира лейтенант. — Флаеры могут просто облетать определенные районы. Разве трудно просчитать, сколько могут пройти по джунглям трое измученных людей без пищи и воды?

— Не трудно. Но они летают здесь слишком часто. Понимаешь? Переигрывают. Слишком явно дают нам понять, что нам стоит затаиться и ждать.

— А мы разве не это делаем?

— Да. Но у нас нет иного выхода. Необходим отдых. И ей в первую очередь.

Но ночь прошла спокойно. На них никто не напал. Иван Алов подумал, что у майора началась мания преследования, но вслух ничего не сказал. Все устали и не стоило создавать лишнюю нервозность. Они быстро свернули лагерь и тронулись в путь.

— Продвигаться нужно осторожно. Нас ищут, — предупредил майор.

— Но нам стоит позаботиться о еде.

— Это верно, лейтенант. Вот вы о ней и позаботитесь.

— Выполню этот приказ с моим удовольствием. Я мастер по добыванию пищи. Мой отец был человек патриархальный и больше всего в жизни любил охоту. Настоящую охоту, как наши далекие предки. И меня приучил к этому развлечению.

И Алов доказал свою сноровку, поймав пару каких-то зверьков, похожих на кроликов. И им удалось зажарить их во время привала.

В этом помог туман, и теперь ничего не мешало развести костер. Здесь джунгли стали реже и от земли поднимались ввысь испарения, подобные столбам от больших костров и потому их маленького настоящего костерка никто не заметил бы даже при самом тщательно осмотре. Жажду утолили из родника.

— Нас больше не ищут, — заявила Эльза. — Вы заметили? Флаеров в небе нет.

— Я в этом не уверен, — заявил Грейг. — Это затишье кажется мне подозрительным.

— Но в небе нет и следа от их летательных аппаратов. Майор, Эльза права. Они нас потеряли. Наверное, ищут в ином направлении.

— Может быть и так, но осторожность не повредит. Я понимаю тебя, Иван. Ты устал, а я заставил тебя всю ночь не спать. Я и сам валюсь с ног, но мы не можем себе позволить расслабляться.

— Еще день такой гонки без сна, майор, и нас можно будет взять взводу баб из службы связи. Причем голыми руками без оружия…

* * *

Еще два часа прошли без каких-либо происшествий. Группа шла, все более углубляясь в лес, подальше от того места где их, наверняка, искали люди Акулы.

Майор немного успокоился и даже подумал, что у него развилась мания преследования. Может быть действительно, их никто и не собирался усиленно ловить. Ведь деться им действительно было некуда. Подать отсюда сигнал не удастся, из-за отсутствия какого-либо оборудования.

Майор подумал, что он сам бы предпринял в такой ситуации на месте Сайроса. Искать в джунглях неизвестной планеты троих беглецов дело совсем не простое, много сложнее чем иголку стоге сена. Следовательно, если по горячим следам изловить его группу не удалось, то Акула вызовет с Гвидона новые корабли и увеличит втрое количество патрулей на орбите Альтура.

А если так, то ускользнуть им отсюда невозможно. Разве что захватить какой-либо крупный военный космолет. И территорию космопорта теперь станут охранять особенно тщательно. А бродить по этим джунглям можно до бесконечности, если не сожрут представители местной фауны.

Майор Грейг хотел спасти людей и донести ценную информацию. Живы ли Мадлен, адмирал и Джек, и удалось ли им угнать космический корабль — он не знал. Адмирал Сейм должен узнать все, что здесь происходит.

— Майор! — громкий шепот Эльзы вывел его из раздумий. — Вы слышите?

— Слышу что? — не понял Грейг.

— Странный шум. Будто неподалеку от нас в воздухе летательный аппарат.

— Точно. Что-то такое есть, — поддержал капрала лейтенант Алов.

Сверху прямо рядом с ними опустилось на почву странное существо с двумя рядами металлических крыльев. Став на свои конечности существо мгновенно сложило крылья и подняло переднюю часть своего тела.

Его голова напоминала голову насекомого с громадными на пол лица фасеточными глазами.

"Стоять на месте!" — последовал мысленный приказ.

Алов не подчинился и вскинул свой автомат. Очередь полоснула по бронированному корпусу, но не причинило существу никакого вреда.

"Бронированный корпус и титанитовая оснастка. Пробить такой слой из вашего оружия невозможно, — мысленно прокомментировал незнакомец. — Если вы ещё раз попробуете применить оружие или предпримете какие-либо враждебные действия, я буду вынужден вас уничтожить".

— Это робот. Илинийский робот. Опустите автомат, лейтенант, — приказал майор. — Его таким оружием не взять.

Алов выполнил приказ, и спросил командира:

— Ну, и что же дальше? Так и будем стоять?

— Майор Грейг… — начала было Эльза, но осеклась.

Громадный жук при этих словах встрепенулся и пластины его маски в виде головы насекомого отъехали в стороны. Обнажилось квадратное устройство с индикаторами.

"Грейг? — эта фраза буквально разорвала мозг Алана. — Капитан Алан Грейг? Торговый флот ЗФЗ?"

"Майор Алан Грейг — военный флот ЗФЗ. Но кто ты, что тебе известно мое имя и прошлое звание?"

"Я когда-то служил с Грейгом в торговом флоте ЗФЗ. Но я уже не помню своего имени. Это словно окутано пленой тумана. Я был некогда другим. Никак не могу вспомнить…"

"Ты жертва илиниского эксперимента. Они практикуют покупать тела преступников и делать из них новые организмы. Я слышал об этом!"

"Я робот и обязан выполнять команды, но твое имя меня пробудило от сна…Я вспоминаю…Уничтожение! Приказ понял С-2!"

Робот прекратил общение с майором и из амбразур на его груди появились стволы пулеметов. Маска насекомого снова замкнулась на его лице. Оружие было приведено в боевую готовность. Робот сейчас выпустит по ним смертоносный шквал пуль!

— В стороны! — заорал он Алову и Шрат.

Друзья среагировал четко, и резко отпрянули в стороны. Сам Грейг бросился роботу под ноги и проскользнул между его задними конечностями.

Робот снова замер.

"Алан! Я не могу противиться их приказам. Я сейчас открою пластины моей бронированной маски. Тогда ты сможешь повредить меня. Это единственный способ с тем оружием, что у вас есть".

Грейг приготовил свой автомат и снова осторожно передвинулся к роботу со стороны его маски. Всего лишь на одно мгновение робот обнажил свое "лицо" и майор сумел использовать этот момент! Бронебойные пули из АДэМа вонзились в датчики и вырвали из них целый сноп искр.

"Отлично! — пронеслось в мозгу Алана. — Система командной связи повреждена и я могу хоть немного побыть самим собой. Тебе крупно повезло, Грейг, что ты нарвался именно на меня. Вернее на то, что из меня сотворили. Если бы я не узнал тебя, то твоя группа была бы уже уничтожена в лучшем случае. А так, я вспомнил кто я такой, и, что самое главное, понял чем я стал. Конечно, существовать так я не смогу. Бери своих людей и бегите, а я попытаюсь задержать тех кто идет по вашему следу. Прощай!"

"Но скажи мне кто ты такой? Я так и не понял, кто ты и где мы с тобой встречались?" — мысленно спросил Алан.

"Это не имеет значения. Уходи!"

И робот снова закрыл свою маску и двинулся в лес…

* * *

На третий день группа вышла к болотам. На этот раз растительность была беднее, а топи глубже и опасней. Двигаться пришлось очень осторожно. Первым шел Грейг, вооруженный длинным шестом, которым он тщательно прощупывал путь, прежде чем поставить ногу. За ним двигалась Эльза, а за ней с таким же шестом Иван. Они старались ступать за командиром след в след.

Озерца черной воды, выделявшие ядовитые испарения, производили тягостное впечатление на людей. Иногда на поверхности болотной жижи появлялись живые существа, но сразу же исчезали.

То тут, то там росли плотоядные кустарники, которые то и дело протягивали свои когтистые плети к ним. Эльза "охлаждала" их ударами ножа. Растения рассержено шипели словно змеи, но оставляли их в покое.

— Среди таких тварей нужно держать ухо востро, — сказал лейтенант. — Зазеваешься и сожрут.

— А ты не зевай. Да и к тебе они свои когти почему-то не тянут, Иван, — Эльза сделал этот вывод давно, но молчала. — Они намереваются схватить меня и майора, но тебя словно за своего признали.

— Они почуяли во мне родственную душу, — беспечно отшутился лейтенант, и уже серьезно спросил Грейга. — А не пора ли нам передохнуть, командир?

— Пожалуй пора, — майор согласился с лейтенантом.

Расположившись на отдых на небольшом острове, они решили готовить пищу, собрав для костра сухие ветки и старую траву. Сегодня Шрат удалось подстрелить крупную птицу, когда она пыталась выхватить нечто из жижи болота.

— Ты думаешь, это существо можно есть? — Алов брезгливо поднял добычу Эльзы за крыло.

— Займись её ощипыванием, а не пустой болтовней. Не то останешься голодным.

Но, не успели они развести небольшой костерок, как вдалеке послышались громкие вопли.

— Что это? — Алов бросил птицу и схватил свой автомат. — Клянусь чем угодно, но это кричат люди.

— И это не солдаты черного барона, — добавил Грейг. — Слишком дикие вопли. Стоит разведать, в чем дело. Нужно погасить огонь. Он может нас выдать.

Они осторожно пошли вперед по колено в воде, след в след за майором, пока не вышли на сухую полоску земли.

— Эта тропинка ведет вглубь тумана, — прошептал Грейг. — Старайтесь не греметь амуницией.

Наконец они увидели людей. Это действительно были не солдаты Гарковица. Это были аборигены. Рослые люди в набедренных повязках и боевой раскраске из черно-желтых полос, на бронзовых телах.

Десяток мужчин с дротиками атаковали какую-то тварь, похожую на громадного осьминога, который издавал громкие шипящие звуки.

Длинные щупальца пытались схватить людей, но те ловко уворачивались и швыряли в тело монстра все новые копья, отчего он стал похож на исполинского ежа.

Алан дал очередь из автомата разрывными пулями. Потревоженное существо повернулось навстречу новой опасности. Иван выстрелил гранатой, но это

даже не испугало монстра. Осьминог, быстро перемещаясь по поверхности болот, надвигался на них. Шрат обдала существо струей огня из огнемета. Оно остановилось, издало протяжный клокочущий звук и погрузилось в болото.

Туземцы отметили это победным кличем…

* * *

Местные жители, как оказалось, говорили на одном из диалектов "галакто", языка распространенного во всей зоне человеческого расселения. Правда, язык их был немного устаревшим и изобиловал местными выражениями, непонятными для космодесантников. Голый человек в набедренной повязке их высушенных длинных листьев, со старым, трехсотлетней давности, солдатским шлемом на голове, приветствовал их поднятой рукой и предложил следовать за ними. Очевидно, церемония знакомства откладывалась по каким-то причинам. Грейг не стал в них вникать, и приказал своим людям подчиниться.

— Вы решили пойти за ними, майор? — спросила Эльза.

— Да. Нам нужна пища и информация об этом мире. А у этих туземцев есть и то и другое.

— А если это новая ловушка Сайроса? — высказал опасения лейтенант. — Адмирал Сейм пред отправкой нашей группы ничего не сказал о существовании здесь каких-либо туземных племен.

— Скорее всего, он ничего о них не знал. А на ловушку не похоже. Я думаю, что встреча с этими людьми — подарок судьбы. Тот самый счастливый случай, о котором я мечтал. Да и выбора у нас нет. Сколько еще бродить по этому бесконечному лесу?

— Майор прав, — согласилась Эльза. — Я умираю без настоящей еды. Надоело питаться жалкими и вонючими животными. К тому же мы не знаем съедобны ли они. Да тропинки в болотах эти люди знают. Ты заметил, как легко стало идти?

— Не нужно прощупывать каждую пядь этих болот и взвешивать каждый шаг, — кивнул Алов. — Будем надеяться, что здешние аборигены работают не на Сайроса.

Через несколько часов они достигли пещер, расположенных к западу от Великих болот. Здесь они церемонно представились, и был произведен сложный и запутанный обряд знакомства.

Человека в каске звали Титлауак, и он гордо заявил, что он третий вождь своего народа. Затем он церемонно представил каждого из своих воинов в соответствии с их заслугами.

Грейг хорошо знал, что именно так принято среди большинства диких народов неразвитых планет. Он тоже был вынужден, подстроится под стиль туземца, и также представился сам и представил своих людей.

Затем хозяева радушно предложили десантникам кров и горячую пищу. Особенно последняя несказанно обрадовала изголодавшихся беглецов.

— Вы великий воин! — вождь похлопал Алова по плечу. — Вы помог мой народ в битве с Течуаком.

— Всегда рады помочь, — разделавшись с похлебкой, Иван принялся за мясо.

— Течуак — злой бог! Он как милинги убивать мои братья.

— Милинги? — переспросил Грейг.

— Да. Они пришли, как наши предки, из облаков, — вождь указал на небе, — У них страшное оружие. Как у вас. Но они злой — течуриг. А вы — братья.

Мужественное лицо вождя светилось торжеством. В ходе разговора он часто бил себя кулаком в грудь и постукивал по своей каске.

Остальные члены племени безмолвно расположились вокруг и слушали. Алан поразился их внешнему облику: все рослые, с развитой мускулатурой и длинными светлыми волосами.

— Я хотел спросить ваш воин. Тот Безбородый. Скажи брат…

Эльза поняла, что он обращается к ней.

— Я женщина.

— Как? Не может быть воин — женщина! Как учить глупый существо быть воин? Наш женщина всегда в авардук.

— Но она — воин, вождь, — Алан поддержал Шрат. — И отличный воин. Видел бы ты, как она дралась с милингами.

— Вы дрались с милинги? — поразился вождь. — Их дом далеко. Они сильны и пришли с неба. Они пришли на наша земля!

— Майор, а люди Гарковица обижая местных жителей нарушаю Общую Галактическую конвенцию. И, судя по всему, по целому ряду пунктов. За это их можно привлечь, — произнес лейтенант. Затем он повернулся к вождю и продолжил, — Мы тоже пришли издалека. Мы враги милингов. Они убили несколько наших товарищей.

— А вы убили много милинги? — опросил один из воинов.

— Да. Только она уложила их человек десять. — Алов указал на Шрат.

Воины — аборигены зацокали языками в знак восхищения. Хотя было видно, что они сомневаются в словах Ивана. Но из уважения они не высказали своих сомнений, а заголосили:

— Великий воин!

— Да. Очень, очень великий!

— А скажите мне, братья! — обратился к ним Грейг, прервав тем самым нелепые восхищения. — Часто вы встречаетесь с милингами?

— Нет, брат, очень редко. Они никогда не ходят в лес так далеко. Мы встречать их в пещерах. Еще, они летать в больших птицах из металла.

— Пещеры? — Алов заинтересовался. — Майор, это что-то интересное.

— Пещеры прорыли Алигьеры — существа "гремящего дыма". Это древние боги, что были здесь ещё до наших предков. Наши предки прибыли сюда с небес, как и милинги. У них в древние времена тоже были гигантские птицы из металла.

— Еще не было человек, — продолжил туземец, — а Алигьеры — были. С них началась жизнь. Раньше они всегда были добрый. Помогать людям. Все слушать их: и люди, и звери. Они понимать все языки… А потом пришли милинги и нарушать покой Алигьеры. Алигьеры разгневались и стали злой.

— Стали злыми? — переспросил Грейг.

— Да. Раньше Алигьеры приходил в облик наших людей и помогал нам.

— В облике людей?

— Да, они принимать любой облик. Когда нужно было закрыть ход в наши жилища для разный чудищ, Алигьеры помогать. Теперь — нет. Совсем не помогать.

— И где они живут, эти Алигьеры?

— Там где "гремит дым", глубоко в пещерах.

— А вы бывали там?

— Нет — нельзя! Только милинги нарушить запрет.

— Вы слышали, майор? — Алов улыбнулся. — Сама судьба за нас. Мы у дверей великой тайны.

— Да, страшный секрет черного барона вот-вот сменит своих хозяев. Вот почему он построил здесь этот бесперспективный рудник. Вроде бы здесь скромная база по добыче полезных ископаемых. Внимания крупных хищников вроде Утремера или Мели это привлечь не может. Хотя может быть за спиной Гарковица стоит сам король Утремера Луи II.

— А они пока внедряю "близнецов" в число наших людей на корабли и база ЗФЗ! — воскликнула Эльза.

— Братья хотят увидеть пленных милинги? — вдруг спросил вождь.

— Пленных милингов?

— Да. Их воины и женщины спустились с неба. Их птица упала и умерла прямо в болоте. Мы схватили их, но они и не сопротивлялись. Наши боги, покровители племени лишили их сил. Одного из них сожрал Течуак. Остальных принесут в жертву богу Табуре.

— Можем мы их видеть? — Грейг поднялся со своего места.

— Может быть, брат. Но сначала, отдохните, а потом мы отправимся в город…

* * *

Город оказался простым лагерем, состоявшем из множества шалашей, обтянутых шкурами животных. Он находился в одном из глубоких гротов, названных туземцами "сердцем планеты".

Они называли это место так, потому что цвет камня здесь был ярко алым, а не серым или бурым как в других местах. И эти кровавые стены излучали мягкое свечение, которое создавало иллюзию пульсации, словно действительно именно здесь билось, отмеряя удары, гигантское сердце дикой планеты.

В лагере, по категорическому требованию вождей, Эльзу отделили от мужчин и отправили на женскую половину.

Женщины племени оказали Эльзе помощь. Ее рану перевязали, смазав мазью из трав и кореньев. Шрат наконец могла выспаться на мягком ложе из душистой травы покрытом хорошо выделанными шкурами болотных крыс.

Алан с Иваном томились от безделья. Им давали отборную пищу, приводили красивых женщин. Грейг вначале протестовал, но поняв, что отказом обижает племя и позорит девушку, сдался.

— От таких красоток нельзя отказываться, майор, — Иван Алов потянул за руку одну из девушек. — Вы не против, если я возьму эту?

— Не против! А как к этому отнесется Эльза?

— А что Эльза? — возмутился Алов. — Что вы все Эльза да Эльза. Она мне не жена. Хотя, похоже, втрескалась в меня по самые уши.

— А если и её сейчас подсунули мужика? Как ты на это посмотришь, лейтенант?

— Тогда я не завидую этому мужику. Может возникнуть скандал.

— Как ты думаешь, лейтенант, кого они поймали? Я имею в виду аборигены. Неужели людей Акулы, которые искали нас?

— Очень может быть, ведь они кружили здесь неподалеку. Нужно посмотреть на них.

Пленников им не показали, хотя вождь Титлауак пытался исполнить свое обещание, данное Алану. Верховный вождь Симмара не дал своего согласия. Всем пришлось подчиниться.

Тогда Грейг попросил Титлауака уговорить вождя совершить экспедицию в пещеры где "гремит дым".

— Пойми, вождь, если мы овладеем спрятанными там секретами, наши племена сумеют разгромить милингов. Если мы не остановим их, то они станут хозяевами Галактики, тысяч планет таких, как ваша. Неужели ты хочешь этого?

— Я не хотел, брат. Но Симмара не согласится. Я только третий вождь, а Симмара это первый. Это табу, закон запрещает ходить в пещеры. Но я буду помогать тебе, брат. Во время жертвоприношения я стараться уговорить Симмару. Он наш верховный владыка волей богов. Я не могу противиться его воле. Его устами говорит сам бог Табура!

* * *

Праздник большого жертвоприношения богу Табуре наступил через неделю.

Вожди устроили величественный праздник, чтобы поразить воображение гостей. Жрецы Табуры произнесли несколько громких заклинаний и естественный свет исходящий от красных камней стал меркнуть и вскоре сменился сиреневым свечением. Обстановка стала зловещей и все вокруг прочитали нараспев вслед за жрецами несколько заклинаний.

Гостям отвели почетные места рядом с вождем. Симмара и знать племени были одеты в странные одеяния, напоминавшие скафандры.

— Смотри, майор, — Иван указал Алану на них. — Что это?

— Думаю, что скафандры из окриолла, — ответил Грейг. — Я читал о них, когда учился в школе космолетчиков. Секрет их производства был утерян уже несколько веков назад. Их разработали в секретной лаборатории на планете под громким названием Утремер. Хотя тогда этот Утремер не был так знаменит как теперь. Агенты Земной военной разведки, тогда нагрянули туда с целью забрать себе новое изобретение, но его автор сумел все уничтожить и сбежать. Более о нем никто и никогда не слушал. Более того, эти скафандры стали почти легендой. Во всей Галактике не осталось, наверное, ни одного подобного! А вот здесь их сразу несколько. Эта планета таит в своих недрах сотни тайн и загадок.

— Почему вы уверены, что это именно они, окриоловые скафандры? — спросила Эльза.

— Ошибиться невозможно. С виду кажется, что они покрыты кусочками разбитого зеркала. Видите, как будто осколки торчат? Эти скафандры очень надежны, спасают человека даже от взрыва гранаты.

— Скажи, вождь, — Алов обратился к Титлауаку. — Где вы взяли подобную одежду?

— Это дар богов. Сам бог Рибу ковал их. Смотрите, сейчас выведут милингов. Жрец вырежет их сердца. Это лучший дар богу Табуре, — глаза вождя засверкали в предвкушении зрелища.

К столбам привязали четверых пленников в колпаках, скрывавших лица, жрец с длинным серповидным ножом стоял рядом. Его помощники держали блюда. Через несколько минут в них будут лежать сердца, в благодарность за которые бог Табура дарует племени благополучие.

— Бог Табура! — заголосил жрец. — Тебе приносим мы жертву, врагов милингов, осквернителей святыни!

Нож взвился вверх над телом первой жертвы и, сверкнув, опустился. Послышался глухой удар. Кровь окрасила руки жреца, когда он вскрывал грудную клетку человека, извлекая сердце.

Когда первый поднос с кровавым трофеем поставили у алтаря, жрец сдернул колпак о головы мертвеца. Алан вздрогнул, узнав в нем адмирала Монро.

— Вождь, — позвал он Титлауака. — Это не милинги! Это враги милингов. Останови это!

— Тише брат. Нельзя мешать священной церемонии. Кто осужден, тот умрет. Это закон.

Эльза вскочила с места и бросилась к столбам. Она сдернула колпак со следующей жертвы и узнала в ней Мадлен Гатлинг.

— Эльза! — закричала та. — Спаси меня!

— Прочь! — дико закричал жрец. — Макубар!

Его нож взлетел над Эльзой, но она перехватила его руку и швырнула жреца через себя. Тот грохнулся об землю, но тотчас вскочил и снова атаковал, Шрат еще раз сбила его с ног, и завладела жертвенным ножом.

— Святотатство! — завопил жрец. — Это слуги демонов. Они послали их чтобы сорвать священный обряд насыщения наших богов! Убейте их!

— Послушайте! Эти пленники вовсе не враги! — Алан вскочил, пытаясь остановить убийство. Неожиданно, стоявший неподалеку воин племени взмахнул своей дубинкой и обрушил ее прямо на голову Грейга. Тот попытался уклониться, но не успел. Даже скользящего удара оказалось достаточно, чтобы офицер свалился наземь с рассеченным лицом.

Космодесантники оказавшиеся на церемонии жертвоприношения без оружия были в невыгодном положении. Тем более, что они не хотели первыми проливать кровь туземцев, а пытались их вразумить. Но это оказалось роковой ошибкой и первая кровь все равно пролилась.

Первым пал жертвой туземной ярости лейтенант космического десанта. Алову разрубили голову мечом. На него напали сзади и он был лишен возможности защитить свою жизнь.

Его черепная коробка треснула под напором примитивного, но весьма эффективного в данной ситуации оружия. Мозг, смешанный с кровью разлетелся в разные стороны. Эльза, увидев это, вонзила нож жрецу в шею, не защищенную скафандром. Затем она быстро, пока большинство туземцев не опомнилось, перерезала путы, удерживающие пленных. Кроме Мадлен перед ней стояли еще двое незнакомых: мужчина и женщина.

— Защищайте свою жизнь! — крикнула она им.

Положение отчаянное. Сотни врагов, против пятерых, один из которых лежал без чувств. Алов в расчет уже не шел. Он был мертв.

Воины-туземцы приготовили метательные дротики и готовились обрушить смертоносный ливень на своих недавних гостей, что неожиданно превратились во врагов. Шрат поняла, что они сейчас все умрут и выхода из данной ситуации не было никакого.

— Стойте! — неожиданно крикнул Титлауак. — Не надо крови. Опустите оружие! Отведем их в шатер "покаяния", а затем решим их судьбу. Нужно узнать, что думают боги.

— Верно! — завопил один из жрецов. — Спросим у наших богов! Боги знают!

После этих слов естественное красное освещение пещер вернулось, и это было воспринято как знак свыше.

— Хорошо, — согласился Симмара. — пусть их отведут в шатер "покаяния".

Титлауак подошел к Эльзе и произнес:

— Дайте связать вам руки и не сопротивляйтесь. Иначе вас могут убить, а так…

— Что ты там шепчешь слугам демонов? — к Титлауаку подскочил один из жрецов.

— Я требую, чтобы они протянули свои руки, — ответил вождь. — Пусть мои воины их свяжут.

* * *

Шатер был сплетен из колючих ветвей, ирсозии, особого растения, которое произрастало здесь же в пещерах. Его шипы становились чрезвычайно ядовитым после того как растение вырывали из почвы и сохраняли свое смертоносное действие в течение 30–40 дней. В таком шатре заключались осужденные на покаяние преступники.

Спать в таком шатре было просто невозможно, ибо стоило только немного оцарапать коду, и человек был обречен, на мучительную и жестокую смерть. Разговаривать в шатре запрещалось под страхом смерти.

Услышав хоть одно слово, стража просовывала длинные копья сквозь лозы и толкала узников прямо на шипы.

Но просидели в нем пленники не долго и не успели испытать все "прелести" туземной жестокости. Стража шатра пала под ударами мечей Титлауака и его людей, которые неожиданно появились рядом. Сам Титлауак своим топором разрубил смертоносную темницу и дал пленникам свободу.

— Выходите, братья. Я принес ваше оружие и ваши вещи. Мой человек проводит вас туда, где "гремит дым". Я принес мазь для ваш друг. Ему станет легче.

— А как же ты? — Эльза посмотрела на туземца. — Они не простят тебе.

— Никто не узнает. Вам помогли бежать демоны, — вождь улыбнулся. — У нас все верят в козни демонов. На них можно списать все что угодно. Не беспокоится обо мне. Титлауак сильный и так просто не станет мертвый.

Мадлен схватила медицинский пакет, что был среди принесенных вождем вещей. Она извлекла лекарства, сделала инъекцию стимулятора, который избавлял от болевых симптомов и восстанавливал силы. Затем она наложила повязку, и Грейг снова был в строю.

— Как вы, майор?

— Все в порядке, Мадлен. До вашего укола я чувствовал, что моя голова буквально раскалывается на части. Они здорово грохнули меня по голове дубинкой. Этот стимулятор просто чудо. Я до этого никогда не испытывал его действия на себе.

— Ничего в нем хорошего нет, — Мадлен предостерегла Грейга. — Это вещество обладает побочным эффектом…

— Не стоит о плохом, — майор оборвал её. — Сейчас мне лучше и это главное. У нас мало времени и нам нужно подумать о спасении остатков отряда и выполнении той миссии, что была возложена на нас адмиралом Сеймом. Ведь они там ещё не знают, какая опасность им угрожает, и что задумал черный барон. А наш долг сообщить об этом.

— Майор, — произнес Джек Марлоу. — Мы не сумели выполнить ваше поручение и угнать корабль с их базы. Мы наткнулись на нашего старого знакомого Криса Ломира.

— Зятя адмирала? — удивился Грейг. — Что-то эти совпадения нравятся мне все меньше и меньше. И где вы видели Ломира?

— Но служил на базе в должности командира космопорта.

— Служил? — не понял Грейг.

— Точно так, майор. Служил. Его пришлось нейтрализовать. И наша команда увеличилась на одного человека. Позвольте вам представить Елену Мунро.

— Что? Ещё одно совпадение? Вы дочь адмирал Мунро, погибшего в…

— Да я его дочь и последовала за своим мужем, который перешел на службу к барону Гарковицу.

— И теперь вы с нами? — спросил Грейг.

— Да! — решительно заявила Елена.

В лице дочери Мунро было нечто неестественное, но что точно он объяснить не мог. Слишком много решительности и настойчивости, словно она была роботом, а не живым человеком. Хотя может быть, это ему только показалось. Все они слишком много пережили за последнее время. Тем более женщина только потеряла своего отца.

— У нас одна дорога, — продолжил майор, — в подземелье, где живет таинственная форма жизни. Мы или погибнем, или победим. Если меня убьют, командиром группы станет Джек Марлоу.

Все кивнули в знак своего согласия.

Титлауак вежливо ждал когда гости решат свои проблемы. И поняв, что они закончили, выступил вперед.

— Братья мои. Я верю, что вы не желать зла для мой народ. Вы не демоны как говорит верховный жрец. Вы те, кто может помочь избавиться от милинги для этой планеты. Я принес вам подарки, — вождь вытащил из большого мешка два окриолловых скафандра.

— Скафандры? — Шрат не поверила своим глазам. — Те самые?

— Они могут вам помочь. Вы идете в трудное путешествие. Ещё никто не возвращался оттуда. Но вы, — вождь сделал паузу, — вы вернетесь. Мой человек станет для вас проводник. До черты. А там пойдете сами, и да хранит вас Табура!

— Посмотрим, — майор пожал руку вождю и кивнул проводнику.

Группа пошла вперед…

ГЛАВА 8. ГДЕ "ГРЕМИТ ДЫМ"

Проводник вывел группу сквозь бесконечную и запутанною вереницу тоннелей и ходов к каменному идолу, загораживающему вход в темное пространство огромного тоннеля, названного туземцем "воротами в царство демонов".

— Дальше я не пойду. Мой народ нельзя идти в "царство демонов". Ваш путь лежит туда. Там нет света, и потому зажгите факелы. Вождь вам их приготовил. Они в моем мешке.

— Хорошо. Спасибо тебе. Возвратись к вождю и скажи, что, я доволен тем, как ты выполнил поручение.

— Прощай, брат. Титлауак предсказал тебе победу. Верь ему. Он всегда знает, что будет, — туземец приложил ладони ко лбу в знак прощания и пошел обратно.

— Пусть женщины наденут скафандры, — приказал майор.

— Нет! — запротестовала Шрат. — Ни я и ни она.

Палец её указывал на Елену Монро.

— Но почему? — спросил Грейг

— Она служила Гарковицу. Мы мало знаем о ней. Нужно соблюдать осторожность. Один пусть оденет Мадлен, а другой — вы, майор, — предложила Шрат.

— Нет! — Грейг покачал головой. — Я уже труп, потому что буду и дальше принимать тонизирующий наркотик. Я должен выполнить задание до конца.

— Алан! — воскликнула Медлен. — Тебе нельзя принимать больше это лекарство! Через тридцать шесть часов твой организм…

— Ну, хватит! Я знаю, что делаю. А скафандр пусть оденет Джек. И не возражать. Нам…Вам нужен будет космолетчик.

— Но сэр.

— Я сказал! И хватит спорить. У нас нет для этого времени.

Гатлинг и Джек Марлоу натянули скафандры.

— Пойдешь впереди, Джек. АДМ у тебя и…

— У меня, майор, — сказала Шрат.

— Хорошо. Один у меня. — Грейг подошел к проходу…

* * *

Пещеры уходили все дальше и дальше вглубь планеты Альтур и вели путешественников к неизвестности. Что они таили в себе? Какие тайны? И кто был хозяином этих тайн? Черный барон Гарковиц или некто более могущественный?

Через насколько часов Алан приказал группе сделать привал. К нему подошла обеспокоенная Мадлен.

— Разве тебе необходимо подвергать себя такой опасности?

— Безопасность остальных членов нашей группа меня волнует больше. Многие достойные люди уже сложили свои головы, выполняя эту миссию.

— Но мы идем внутрь планеты. Мы не приближаемся, а отдаляемся от цели. Как мы предадим все что нам известно?

— Мы сейчас делаем, то чего от нас не ждут. Акула рыщет по лесу и болотам. Он усилил охрану космопорта. Сейчас там мышь не проскользнет. Поэтому мы идем в глубь планеты. Именно там находиться то, что Гарковиц от всех скрывает.

— Но ты ранен. Ты уже сделал все, что мог. И твое здоровье под угрозой. Да что там здоровье. Твоя жизнь висит на волоске.

— Нет, Мадлен. Это Круп и Алов сделали все, что могли. А я еще жив и буду вести группу до конца. К тому же Джек Марлоу был старшим офицером на линкоре первого класса.

— Мне не хочется тебя потерять, Алан.

— А мне тебя. Но я командир группы… Вспомни, ведь там вместо твоей сестры тоже живет двойник. Это очень важно для Федерации.

К ним подошла Эльза.

— Майор, я думаю, здесь небезопасно.

— Почему? Пока все тихо.

— Скажите, майор, куда мы идем по-вашему?

— К секретам барона Гарковица.

— Тогда почему здесь нет охраны? Не кажется ли это странным?

— Нет. Здесь нас никто не ждет. Да и вероятность обнаружения этого логова крайне мала.

— Но мы его обнаружили!

— Случайность. Добрая воля бога Табуры! — майор усмехнулся. — Я думаю, что это место охраняет скорее дурная слава и страх, а не жуткие монстры.

— Не смешно, командир. Ваш приятель Сайрос по прозвищу Акула, очень осторожен. И он предусмотрел бы и этот вариант. Я не призываю вас повернуть обратно, но мы должны быть крайне осторожны. Посмотрите на стены. Видите, какие-то огромные отверстия.

— Ну, говорите, что вы там нашли? — начал нервничать Грейг.

— Я думаю, что эти норы порыты какими-то животными. Гарковиц мог приказать привезти неизвестные формы жизни и поселить здесь для охраны своих секретов.

— Хорошо. Проверим, что там в них.

Крик Елены Монро заставил их оглянуться. Шрат осветила факелом стену.

— В чем дело?

— Там что-то… — Монро указала рукой на одну из нор.

Оттуда медленно выползало темно-зеленое существо, напоминавшее гигантского паука, размером не меньше метра. На длинном подвижном хвосте люди заметили острое жало, которое то скрывалось, то опять появлялось наружу.

Исполинский паук уставился на людей своими восьмью огромными глазами. Шрат выстрелила в неё из автомата. Куски тела, лапы и зловонная жижа разлетелись в стороны.

— Капрал! — Грейг стер с лица зеленую слизь. — Не обязательно было стрелять разрывными.

— Простите, майор. Так получилось. Однако, мои предположения оправдались. Здесь множество неприятных тварей. Можете мне поверить.

— Я бы хотел, чтобы вы ошиблись, капрал. Только монстров нам и не хватает.

Из щелей в стене, вдруг, показалось еще два, существа, а за ними еще и еще,

— Сколько их здесь! — воскликнула Мадлен.

После выстрела Шрат она подошли ближе к останкам паука и хотела их рассмотреть. Теперь же их она оказалась отрезанной от остальных. Двое существ атаковали ее. Они наносили удары своими длинными хвостами, из которых в момент удара почти на полметра высовывалось жало. Девушка кричала от ужаса, охватившего ее, но защищенная скафандром, оставалась невредимой.

Грейг, Шрат и Марлоу открыли огонь. Автоматы выплеснули на тварей шквал огня и пуль. На сей раз, куски и жидкость от разодранных тел погасила два факела и забрызгала людей с головы до ног.

Но большинство пауков были уничтожены, остальные скрылись в своих норах.

— Надо идти вперед. Эти твари все равно не дадут нам отдохнуть, — сказал Марлоу.

— Ты прав, Джек, — согласился майор. — Наше спасение в скорости. Пойдешь первым. Мадлен будет прикрывать сзади. Вы в скафандрах, если что, примете на себя первый удар.

Скоро из стен опять появились пауки, и какие-то огромные белые черви. Марлоу выстрелил из огнемета, твари отступили, но не исчезли в норах, а продолжали следовать за людьми, держась в стороне.

— Монстров становиться все больше, — сказала Эльза. — Они следуют за нами на расстоянии и ждут возможности для атаки.

— Но они опасаются нас трогать, и пока мы можем спокойно идти вперед. А там будет видно.

Они пошли дальше но, в конце концов, Шрат надоело такое сопровождение, она дала залп из гранатомета. Пещера задрожала от взрыва. Обитатели ее бросились в рассыпную, и дождь камней, обрушившийся на людей сверху, был не намного лучше.

— Вперед! — скомандовал Грейг. — Не то нас здесь засыплет. Шрат, в другой раз не делай так. Ты могла нас всех угробить. В пещерах гранатомет очень опасен.

Следующий час прошел относительно спокойно. Никто на людей не нападал, но и расслабляться было рано. В стенах появились норы высотой в два человеческих роста. Это никак не располагало к спокойствию.

— Не дай бог встретиться с подобными тварями, это уже не пауки и не черви, — Марлоу поправил автомат.

— Да, Джек, в тюрьме было спокойней.

— Однозначно, майор. Но раз уж я здесь, надо думать, как выжить в этом аду.

Грейг пошатнулся.

— Что с тобой? — Эльза поддержала его за руку.

— Опять слабость. Мадлен, мне опять нужно принять стимулятор.

— Но это опасно, Алан!

— Без разговоров. Быстро! Здесь я еще пока командую. — Майор схватил капсулу.

Наркотик подействовал мгновенно, усталость и слабость как рукой сняло. Мозг Грейга заработал ясно, как будто ему дали хорошо выспаться.

— Ну вот "как новый", — пошутил Алан.

— Дай и мне, Мадлен. — попросила Эльза. — А то я валюсь с ног, и рана ноет. Плеча почти не чувствую.

— Я предупреждала вас о последствиях. Этого опасно.

— Конечно. Но если мы будем сонными мухами, эти твари съедят нас гораздо быстрее, чем проявятся обещанные последствия.

* * *

Генерал Сайрос подготовил двойников к операции внедрение. Через час флаер должен доставить их к месту посадки капсулы майора Грейга. Туда где его группа впервые высадилась на Альтур. Боб был очень доволен собой. Барону это должно понравиться. Диверсионная группа противника уничтожена, внедрены новые агенты. Один из них займет высокое положение в командовании флотом.

Хотя в его душе таилась смутная тревога. Он не видел трупа Грейга и его товарищей. Хотя ему доложили, что их тела сгорели вместе с флаером. Может быть это и так, но… Было еще НО.

— Генерал. К вам капитан Смит из службы охраны объекта "Б-13", — послышался голос секретаря из транслятора.

— Пусть войдет.

Пожилой офицер в серой форме вошел и представился:

— Капитан Смит.

— Что вас привело сюда, капитан?

— Я служу на объекте "Б-13".

— Ну и что же? Вы пришли сообщить мне, где вы служите? И вы думаете, меня это интересует? Если есть, что сказать, то не тяните время!

— Во время смены постов я слышал гул в подземельях, мой генерал. Я бы не обратил на это внимания, но… уж очень эта было похоже на взрывы гранат. И подствольного гранатомета АДМа. А такими автоматами вооружены десантники ЗФЗ.

— Это невозможно! — генерал вскочил. — Какие могут быть взрывы под землей? Какой идиот станет стрелять в пещерах из гранатомета? Это опасно.

— Я ясно слышал. И не стал бы беспокоить вас понапрасну, генерал.

— Хорошо, я пришлю вам отряд спецназа, идите, — сказал генерал и подумал: "Черт побери! Фрам доложил, что его люди превратили в пустыню пару километров леса. Они нашли жалкие остатки его флаера. Да и продовольствия у Грейга не было. Не мог он со своими людьми выжить! Не мог. Хотя из тюрьмы он тоже бежать не мог. А бежал! Не зря меня терзали сомнения. Моя интуиция меня ещё не подводила. Этот человек приносит мне одни неудачи. Ну что ж, если он уже в пещерах, проведем операцию "Доверие". Я многое предусмотрел.

— Капитана над портом ко мне!

Офицер прибыл через несколько минут.

— Что прикажете, мой генерал!

— Снять все усиленные посты с космического порта. Они сейчас не нужны. В ближайшее время вам не нанесут визита.

— Да, мой генерал!

* * *

— Майор, сколько мы еще будем бесцельно бродить по этим катакомбам? Выход мы не найдем. Нужен проводник.

— Да, Алан. Времени у нас мало. Еще одной инъекции твой организм уже не выдержит.

— Я это знаю. Но где место с "гремящим дымом"? Что это вообще значит? Если бы я только знал, — Грейг опустил голову. — Если… Я не смогу идти дальше, отряд возглавит капитан Марлоу.

— А вы, майор? — спросила Эльза Шрат.

— Я? Меня уже не будет к тому времени. Я приму последнюю дозу и…или умру или пойду дальше.

Джек поднял руку.

— Какой то стук вдали. Прислушайтесь!

Все замерли, и стал слышен звук шагов, как будто где-то далеко строем шли солдаты, твердо чеканя шаг, как на параде.

— Что это? — спросила Мадлен.

— Может солдаты? Что еще за парад в подземелье?

— Да нет, я не об этом. Кто-то плачет совсем рядом. — Мадлен осветила фонарем один из тоннелей, уходящий в темноту, — Там кто-то есть.

Марлоу вошел туда и через минуту вернулся, ведя за руку девочку лет десяти. Она истощена, под глазами темные круги. Ее плечи вздрагивали от рыданий.

— Кто ты? — ласково спросила Мадлен. — Не бойся нас. Мы не причиним тебе вреда.

— Я боюсь червя, — ответила девочка. — Он рядом.

— Мы защитим тебя. Эти люди солдаты.

— Надо сидеть тихо и не двигаться, тогда червь нас не услышит. Сейчас он замер, прислушивается. Он ищет пищу. Его слух очень острый.

— Что за червь? — поинтересовался Марлоу.

— У него много ног. Может сто, а может и больше.

— Черви не имеют ног, — вставил Грейг.

— Этот имеет. Это червь бога Табуры.

— Хорошо. А как тебя зовут?

— Рут.

— Кто ты, Рут? Как здесь очутилась?

— Ми живем в подземельях у Изумрудного водопада. Я убегала от Игольника и заблудилась. Червь хотел меня поймать, но я сумела сбежать. И то, только потому, что он погнался за более крупным зверем. Мне страшно.

— Ты слышал, что она сказала? Водопад. Здесь есть водопад в подземельях! Это, наверняка, место, где "гремит дым". Так они его назвали.

— Похоже на то, майор. Но Титлауак ничего не говорил нам о людях что там живут, — предостерегла командира Шрат.

— Он ничего о них не знал. Только сможет ли девочка проводить нас, ведь она заблудилась?

— Нет, я проведу вас. Я знаю дорогу и смогу её отыскать. С вами не так страшно. Но нужно подождать пока червь пройдет.

Четкий топот множества ног приближался. Все замерли и затаили дыхание…

ГЛАВА 9. ЛОВУШКА

Девочка привела отряд Майора Грейга к Изумрудному водопаду. Они услышали его ещё издали.

В большей пещере подле одной из стен, прямо с потолка падал непрерывный поток искрящейся воды. Веселые блики создавали под сводами хоровод красок, и непрерывный шум наполняли пещеру. Вода скапливалась в глубоком рве и вытекала сквозь отверстие в стене возле моста, построенного из зеленого камня.

Майор погасил факел, здесь и так было светло. Девочка показала ему на строение посреди пещеры:

— Там живет мое племя.

— Но здесь так мало жилищ. Где же вы живете? — удивился Грейг, осмотрев несколько убогих строений.

— Наши жилища уходят под землю. Там спокойнее.

— Пещеры под пещерами. Хорошо. Посмотрим поближе на этот "гремящий дым", как выразился наш друг вождь.

Грейг поднял руку и отдал команду. Его люди перешли мост. Они направились к дому, сложенному из каменных блоков, на плоской крыше, к удивлению десантников, стоял крупнокалиберный пулемет, а окна были закрыты металлической сеткой.

— Это племя не похоже на обычных туземцев. Пулемет "Большой Бил" состоит на вооружении армии Утремера. Неужели… — страшная догадка мелькнула в голове у майора, и он обратился к девочке. — А скажи, Рут…

Вместо ребенка перед Аланом лежал предмет, переливающийся разноцветными огоньками. Он узнал его сразу, это был "близнец".

Громкий голос из транслятора заставил ere вздрогнуть:

— Я рад видеть тебя, Грейг. Ты поражаешь меня своей сноровкой.

— Боб? — спросил Алан.

— Да, Грейг, это я. Твой знакомый генерал Сайрос. Но ты, я вижу, не рад встрече? Кстати, положите оружие на пол. Я забыл тебе сказать, что вы окружены. Ты попадаешь второй раз в одинаковую ловушку.

Неожиданно водопад исчез и на его месте майор увидел солдат. И было их не меньше сотни.

— Бросайте оружие, — негромко сказал своим людям Грейг. — Марлоу и Гатлинг вы должны быть готовы начать действовать в любую минуту, когда представиться возможность. Они не знают, что на вас за скафандры. Вы меня поняли? Выжидайте момент.

— Ясно, майор, — кивнул Джек.

— Браво, Грейг! — Из бункера вышел генерал Сайрос и направился к группе. — На этот раз я тебя не выпущу из рук.

— Тебе повезло, Боб.

— Да. Мне всегда везет. Ты хотел добраться до одного из самых больших секретов черного барона? Тебе это удалось. Именно здесь мы получаем тех существ, что принимают ваш облик. Но ты не ученый, Грейг, тебе не понять.

— А ты разве ученый, Боб? Насколько я знаю, ты просто пират.

— Но волею барона Гарковица именно я руковожу проектом "Подмена". В этих пещерах наши разведчики обнаружили новую мыслящую форму жизни. После десяти лет исследований ученые, наконец, смогли подчинить ее. Их назвали "близнецами", и теперь они служат черному барону. Смотри.

Сайрос подошел к сверкающей массе и тронул ее рукой. Существо тут же приняло его форму.

— Это мой "близнец". Но он не обладает свободой выбора, а выполняет то, что прикажут. Смотри еще. — Генерал поднял с пола АДМ и всадил в "близнеца" десяток разрывных пуль.

Тот буквально взорвался, тело его превратилось в сплошное кровавое месиво.

— Теперь ему дали приказ "оживи", и смотри, что происходит.

Через несколько мгновений "близнец" ожил. Раны на его теле затянулись, и Алан увидел улыбающегося человека.

— Теперь команда "Выход из образа".

Перед изумленными людьми вновь лежало искрящееся существо. Сайрос увидел, какое впечатление это произвело на его врагов, засмеялся.

— Видишь, Грейг? Скоро Гарковиц преподнесет Федерации сюрприз.

— А ты не боишься сообщать мне все эти сведения. Боб?

— Нет. Судьба твоих спутников уже решена. Но тебе предоставляется выбор.

— Какой?

— Служить барону. Твои способности не оставили Его светлость, черного барона равнодушным, и он предлагает тебе службу в космофлоте. Нам нужны опытные и смелые офицеры. Тебя ждет чин полковника и командирское кресло космофрегата. А потом, после завоевания планет Федерации, титул барона и наместничество с военным чином генерала.

— Щедрое предложение.

— Моими устами сейчас говорит сам черный барон.

— А мои люди?

— Елену Монро за измену расстреляют. Все остальные станут сегментами большого Матуба. Это еще одна неизученная вами форма жизни. Мы вывезли его с Хтона во время одной из экспедиций. Не напрягайся, майор, тебе ничего не скажет название планеты. Она расположена глубоко в ином секторе Галактики. Там некогда несколько тысяч лет назад находилась межгалактическая тюрьма. Вроде нашего теперешнего Лабиринта, но намного страшнее. Поверхность планеты Хтон занимает пустыня, а вот подземный мир весьма разнообразен. А сколько там забавных животных! Прямо сходу, без всяких доработок можно пускать в бой. В этом вы все скоро убедитесь. Мне кажется, Матуба самый замечательный из них. Нечто вроде большой сороконожки. Этот монстр питается живыми существами. Он хвостом накалывает их на себя и выпивает "жизненные соки", а то, что остается, превращается в один из его сегментов. И если ты откажешься, майор, то тоже станешь частью большого Матуба. Не думай, что тебе удастся обмануть меня. После получения твоего согласия, тебе в мозг вживят микросхему "правды".

Алан знал, что это такое. Если ее вживляли в мозг человека, то удалить ее уже было невозможно, как невозможен был переход на другую сторону.

— И ты думаешь, я соглашусь стать рабом?

— Выбор у тебя, Грейг, не богатый. Пока что тебя отправят в медблок для раздумий, а то твои друзья, явно, не дают тебе сосредоточиться. — Боб захохотал. — Я догадываюсь, какое решение ты примешь.

— Разреши мне поговорить с Мадлен, Боб.

— Хорошо. Только зачем тебе это? Если думаешь выговорить ей жизнь, то напрасно стараешься. Ее путь к большому Матубу определен. К тому же его уже прошла ее сестра Ирен.

— Я хочу попрощаться, с ней? Неужели не понятно?

— Валяй.

Алан подошел к ней, обнял девушку и поцеловал. Затем, склонившись к ее уху прошептал:

— Вас поведут на казнь к громадному монстру, которого здесь зовут Большой Матуб. Эта тварь очень опасна. Но Акула ничего не знает об окриолловых скафандрах. Их просто не принимают всерьез. Постарайтесь с Джеком выжить и спасти остальных. Пусть Монро просится с вами к Матубу. Её приговорили к расстрелу.

— Ты уверен, что скафандры выдержат?

— Надеюсь. Это наш единственный шанс. Прощай.

Прощай, Алан Грейг! Ты хороший командир.

ГЛАВА 10. КАЗИМИР ДУШИНСКИЙ

— Ну, так как, Алан? — Боб Сайрос похлопал его по плечу. — Ты решил? Тебе нужна срочная медицинская помощь. Ответь положительно, и наши лучшие врачи займутся твоим здоровьем. Ты хочешь иметь новый глаз?

— Боб, а тебе лично, для чего мое согласие?

— Интерес черного барона — и мой интерес. Я ведь тоже получу титул барона.

— Боюсь тебя обидеть, но вынужден отклонить твое предложение.

— Честь протестует против измены присяге? Да, Алан? Ты взрослый человек и хороший офицер. Неужели смерть лучше? Я тебя, уважаю, хоть мы и были врагами. Ты волк, как и я. Зачем же нам рвать друг друга в угоду пастухам и овцам?

— Ты меня не понимаешь. Я против Гарковица по своим убеждениям, и не стану служить ему, даже если он после всего этого уступит мне свою

корону.

— Плюнь на Гарковица. Будем служить себе.

— Нет, я присягал ЗФЗ.

— Алан, а разве ваши правители, те кто у власти ЗФЗ лучше черного барона? Ваша Федерация давно свое отжила и теперь пытается сохранить хоть крохи былого величия. Я тебе предлагаю поработать на себя. Вернее на нас. Гарковиц и его амбиции пока соответствует моим планам. А затем…. Хорошо, я дам время. Подумай еще.

Сайрос ушел, и Алан остался в герметичной комнате наедине со стенами. Он опустился на стул и сжал голову руками.

"Я слабею. Я слишком устал, и мне нужен отдых. Акула переиграл меня по всем статьям. Алов и Круп мертвы. Они своей смертью дали нам возможность бежать. А мы вновь попались. И теперь у меня нет никаких шансов вырваться отсюда. Хотя есть надежда, что Джек и Мадлен сумеют выкрутиться".

Вдруг двери отворились. На пороге стоял мужчина в белом комбинезоне со знаками медслужбы.

— Уже? — спросил майор. — Но мне дали время для раздумий. Ещё не прошло и пяти минут.

— Я пришел для консультации, — врач вошел и дверь за ним, закрылась.

— Какой еще консультации? 0ставьте меня в покое!

— Спокойно, майор, — врач откинул капюшон и Алан узнал Душинского.

— Казимир?

— Да. Это я. Но вот времени у меня очень мало.

— Как ты попал сюда?

— Мне помог земляк, Заславский. Он работает здесь хирургом.

— А ты?

— Меня бросили в секретный отдел. Майор, какие у них разработки! Это потрясающе! Просто рай для ученого и лаборатории оборудованы по последнему слову, не то, что в нашем университете.

— Ты слышал о программе "Подмена"?

— Я над ней работаю. Они сумели приручить весьма загадочную форму жизни. Эти существа обладают фантастическими способностями. Их нельзя убить. Я был поражен, когда провел эксперимент. Добавил к его крови каплю концентрированной кислоты. Началось разложение. Вроде все как обычно, но… неожиданно кровь, сожженная кислотой, начала восстанавливаться. Это невозможно! Но это было на самом деле. Кроме того "близнецы" могут полностью имитировать все болезни оригинала, оставаясь совершенно здоровыми. Хотя какое тут здоровье, это совершенно другие мыслящие организмы!

— Что же делать? Они скоро займут все ключевые посты Федерации. Как их остановить? Ведь у барона, или кто там за ним стоит, должны быть средства воздействия на "близнецов"?

— С этим я и пришел. Вот здесь, — он вытащил из кармана маленькую коробочку. — Это кристалл памяти, на нем чертежи и инструкции аннигилятора. Действует он только на близком расстоянии, но мы гарантируем уничтожение двойников. На человека он не действует вообще. А насчет того, что за черным бароном кто-то стоит, то это ерунда. Гакрвиц ничего не сообщил о подмене королю Утремера, вассалом которого является.

— Откуда это? — Алан взял кристалл. — Где ты это раздобыл?

— Разработки наших ученых для черного барона. Это копии. Они тоже хотят внести посильный вклад в разгром Гарковица. Но будь осторожен, если это у тебя найдут, погибнут многие. Здесь не прощают предательства и строго за это наказывают. Дома передашь чертежи кому следует.

— Но я пленник. Меня могут казнить если я не соглашусь…

— Я знаю, о чем просил Сайрос и помогу. Я принес кое-какие инструменты. Сейчас сделаю тебе укол и перевяжу рану. Лекарство восстановит твои силы и нейтрализует действие наркотика, который, я вижу, ты неоднократно принимал в последнее время.

Он сделал Алану укол, после чего тот ненадолго потерял сознание. Очнувшись, майор увидел, что Казимир уже укладывает свои инструменты в

чемоданчик.

— Все?

— Да теперь ты в порядке. Вот карта сектора, с ней ты сможешь бежать. Это карта настоящая, а не фальшивые, что развешены по секторам вперемешку с подлинными.

— Но…

— Когда войдут охранники тебе нужно будет вырубить их. Придут только двое. Никто не знает об уколе, что я сделал. Это будет сюрпризом для них.

— Ты со мной, Казимир?

— Нет, я остаюсь. Я ученый. Здесь столько интересного! Да и Федерации здесь я буду нужнее. А ты сможешь забрать меня позднее. Ведь и после твоего возвращения эта планета будет принадлежать черному барону.

— А у твоего земляка не будет проблем?

— У Заславского? Нет. Никто не узнает, что я с его регистрационным номером был здесь. Наш друг из техслужбы выведет информацию из компьютера. Это посещение останется тайной.

— У вас тут целая организация, — усмехнулся Грейг.

— Да. Здесь много людей, ненавидящих барона Гарковица, что лишил нас свободы.

— Спасибо, Казимир.

— А где остальные? Тебя отправили сюда, а что с ними?

— Сайрос хотел отправить их какому-то червю.

— Матубе? Дело плохо, — Казимир задумался. — Эту тварь доставили сюда с другой планеты, и эта форма жизни мне, как биологу, очень интересна, но для людей она чрезвычайно опасна. Она не имеет ни рта, ни кишечника. Длинный шип на хвосте пропитан жидкостью, нечто вроде парализующего яда. Этим хвостом она протыкает жертву и насаживает ее как на вертел. С этой минуты человек, или

любое другое животное становиться ее частью. Со временем тело жертвы

трансформируется, верхняя часть отмирает, a ноги становятся ногами гусеницы. Когда тварь становится слишком большой, она делится на части, которые продолжают свое существование отдельно.

— Чего только не бывает во вселенной. Каких тварей она в себе вмещает.

— Это тварь с Хтона. Слыхал о такой планете? Именно там зародились эти черви или гусеницы. После катастрофы Хтон прекратил своё существование, но его семена ещё рассеяны по галактике. Тебе стоит наших вытащить оттуда.

— У Мадлен и Джека кое-что есть против него, но… Кто знает, живы ли они. Я пойду за ними, вырвавшись отсюда.

Майор рассказал Душинскому о скафандрах из окриола.

— И ещё одно. У меня есть для тебя сюрприз. Лейтенант Алов…

— Он погиб.

— Иван Алов лежит в анабиозе.

— Что? — майор схватил Душинского за плечи. — Я сам видел его мертвое тело. Как он попал в камеру анабиоза?

— Погоди. Не тряси меня. Я сейчас все объясню тебе популярно. Наши ученые решили спасти кое-кого из вашей группы. Удалось заменить лейтенанта Алова. Двое из наших, я не могу назвать их имен даже вам, выкрали Алова заменили на биоробота. И в камеру бросили уже его.

— Но биоробота легко отличить от человека. А Алов был настоящий. Я ничего не заподозрил, хотя находился рядом с ним.

— Это совсем иная конструкция. Они разработали этих роботов с привлечением новой технологии на базе "близнецов".

— А где сейчас Алов?

— В надежном месте. И есть еще, один сюрприз для вас.

— Еще один?

— В госпитале лежит ваш сержант Круп.

— Он тоже жив? — Алан был поражен ещё больше.

— Да. Заславский вытащил его с того света.

— Сайрос знает об этом?

— Нет. По официальным отчетам, ваш сержант скончался от ран. Его тело попало к моему приятелю Заславскому и он сфабриковал документы о смерти. А мы втихаря вытащили его с того света и вылечили.

— Да вы гении, ребята!

— Что ты скажешь, когда узнаешь еще одну новость, на этот раз последнюю. В космопорт Альтура прибыл фрегат "0ткровение". Корабль второго класса.

— С пятью атомными пушками и силовыми щитами, не уступающими космолинкору. У Гарковица он один. Это корабль нового поколения хотя вооружение на нем устаревшее.

— Совершенно верно. Наш человек из техслужбы берется сломать защиту и вывести из строя программы — ловушки. Такого талантливого "хакера" еще не знала история.

Тут над дверью загорелись три зеленые лампочки.

— Мне пора, это сигнал, что сюда идут… Корабль будет ждать вас в порту. Ключевое слово "Победа". Запомни.

— А если не удастся обезвредить защиту?

— Все будет в порядке. Рикардо Ривера свое дело знает.

* * *

Когда вошли охранники, Алан лежал на полу.

— Что с ним? — один из них толкнул майора ногой.

— Неужели подох? — второй склонился над телом.

Тут майор резко ударил охранника ребром ладони по шее. Солдат упал. Второй ничего не успел предпринять. Полутруп, лежавший на полу без чувств ожил и вскочил на ноги. Удар! И солдат упал подле своего напарника. Шокер окончательно вывел конвоиров из строя, с гарантией на два часа.

Через пять минут, переодевшись в форму охраны и изучив карту, Грейг вышел в коридор. Он уверенно шагал по нему, что попадавшиеся ему навстречу солдаты даже не обращали на него внимания.

В зале управления не было ни души. Алан по схеме на его карте, выключил все системы слежения, разблокировал вход в запретную зону и дал команду зарядить оружие электронных роботов-охранников холостыми патронами.

"Молодцы ребята. Они даже знают секретный код службы безопасности, — подумал он. — Ай да Душинский! Настоящая находка!"

ГЛАВА 11. КОСМОПОРТ

Алан Грейг выбрался из бункера секретного отдела, при этом система безопасности, как он и рассчитывал, не сработала. Роботы на пропускном пункте не сумели идентифицировать его личность и открыли огонь. Но заряды были холостые!

Крышка люка отскочила в сторону и майор вновь оказался в пещере где "гремит дым". Сказочный водопад низвергал свои воды вниз, наполняя ров. Клубы пара поднимались вверх, к сводам пещеры, зависая и превращаясь в легкую полупрозрачную дымку, похожую на утренник туман.

По дороге сюда Грейг навестил службу охраны и прихватил там оружие и счетчик Веста. Последний использовали служащие секретного отдела для путешествий по нескончаемым лабиринтам подземного мира, за пределами контролируемой зоны. Этот прибор помогал засечь крупных и опасных существ, что могут угрожать человеческой жизни.

Майор двинулся вперед, следуя показаниям прибора. Наконец, стрелка индикатора вошла в критическую зону. Значит Матуба где-то рядом…

* * *

Джек Марлоу увидел как страшное жало, покрытое слизью, метнулось к нему. Он закрыл глаза. Сильный толчок отбросил его к стене.

— Вставай Джек! — услышал он крик Елены.

Жало застыло. Червь не понял, почему на этот раз он промахнулся. Почему новая жертва избежала своей участи? Ведь удар был точен и очень хорошо рассчитан!

Но это замешательство длилось всего мгновение. Смертоносное оружие монстра вновь нацелилось для броска. На этот раз он выбрал другую жертву. Шрат резко отпрянула в сторону, и жало вонзило лось в стену. Только теперь они смогли оценить прочность скафандров, увидев, как полетели во все стороны обломки камней. В стене осталось довольно глубокое отверстие.

Следующей была Мадлен. Даже защищенная окриолловым скафандром она не была уверена в благополучном исходе и дрожала от страха.

— Надо бежать! — закричал Джек.

— Куда? — Шрат обвела взглядом пещеру, из единственного выхода торчал хвост червя.

Последние три сегмента тела чудовища составляли еще не трансформировавшиеся люди, это было ужасное зрелище. Последней была женщина, она еще казалась живым человеком. Она вполне осмысленно двигала руками. Перед ней стояли двое мужчин, сцепленные лицом друг к другу. Верхняя часть первого уже начала разлагаться. На его лице не осталось кожи: сплошное месиво гниющих тканей. Не многим лучше выглядел и второй. Их ноги шагали синхронно с остальными ногами исполинского существа.

Шрат еще раз увернулась от жала, запрыгнув на спину чудовища. Она оказалась рядом с еще сохранившими человеческий облик сегментами. Жало снова ткнулось в грудь Джека Марлоу.

— Елена! Прыгай вслед за Эльзой!

Червь тем временем занялся Мадлен и бил ее хвостом. Девушка упала. Но кроме синяков иных повреждений у неё не было. Это было новой загадкой для монстра.

Джек помог Мадлен подняться. Но больше его интересовала Елена Мунро. Ей угрожала подлинная опасность.

— Прыгай, Елена! Долго мы не продержимся. Эта тупая тварь не собирается

отступать.

Но та был абсолютно спокойна, и не паниковала. Она молча боролась за свою жизнь. Это было так не похоже на ту Елену, которую он занл.

Монро прыгнула, но упала как раз на еще не трансформировавшихся людей. Женщина свалилась под ноги монстру. Тот почувствовал это и резко отпрянул в сторону, давая свободу действия своему хвосту.

Джек бросился на помощь, но смертоносное жало уже нависло над жертвой. Еще мгновение и оно вопьется в плоть! Марлоу, не думая, схватил его руками, Монстр задергал хвостом, но освободить его не смог. Он стоял в слишком неудобной позиции. Руки у Джека страшно горели, он едва терпел боль, как будто взялся за раскаленный метал.

Елена попыталась отползти в сторону, но не смогла. Конечности существа прошлись по ее ногам и очевидно повредили их, хотя ни одного стона Елена не издала.

— Нет! — руки Марлоу больше не могли выдержать страшное напряжение и боль. Он просто перестал их чувствовать и контролировать.

Жало пронзило тело женщины. Кровь брызнула Джеку в лицо. Он обессилено сел на землю. Внезапно монстр стал дергаться в конвульсиях и упал на бок. Рядом послышался грохот взрывов.

Из пещеры, где люди сражались за свои жизни, не было видно головы монстра. Шрат первой заметила Майора Грейга, бегущего к ним прямо по спине червя. В руках он нес гранатомет.

— Вы вовремя, майор. Я едва не стала еще одним куском мяса на этом вертеле.

— Все целы? — спросил Грейг.

— Нет. Елена Монро погибла.

Майор подошел к Джеку.

— Что это? — он указал на белую жидкость на лице Марлоу.

— Это кровь Елены, — ответила Мадлен. — Это был робот, а не человек.

— Что? — Джек вытер лицо и вдруг заорал от боли.

— Что с ним? — Алан увидел, что руки Марлоу покрыты страшными ожогами.

— Хвост твари, — Мадлен указала на жало монстра, — покрыт каким-то дерьмом. Джек удерживал жало, пытаясь спасти жизнь Елены.

— Перевяжи ему руки, — Алан бросил ей аптечку, найденную в бункере.

— Майор! Что бы это могло значить? — спросила Эльза. — Она была роботом! Ее что, подослали к нам?

— Нет. Люди Гарковица используют "близнецов", а это биоробот причем старого образца. Их делают наши друзья. И у них есть модели более совершенные.

— Друзья?

— Да. Они у нас здесь есть. Наш лейтенант Алов, погибший, тоже был роботом.

— Как? — Эльза схватила Грейга за руку. — Но его кровь была красной, настоящей!

— Я же говорил, что они могут делать роботов лучшего качества. Ученым удалось полностью имитировать человеческий организм.

— А где же наш лейтенант?

— В камере анабиоза. С ним все в порядке.

— Может и Елена жива? — с надеждой в голосе спросил Джек.

— Этого я не знаю.

— Как же вам удалось вырваться, да еще узнать столько полезной информации? — поинтересовалась Шрат. — Неужели генерал помог?

— Нет. Помог Казимир Душинский. Благодаря ему, я здесь к имею это, — Грейг показал им карту.

* * *

Капитан службы безопасности, сопровождаемый тремя сотрудниками, шел по коридору отдела специальных исследований секретного сектора "О".

— Код-допуск! — раздалось из звукотранслятора.

Офицер приложил нагрудный знак к сканеру и набрал код. Двери открылись.

Пройдя по коридору до камеры анабиоза, офицер нажал кнопку звонка. Появился лейтенант медслужбы.

— Я капитан Рикардо, — представился офицер службы безопасности. — По распоряжению генерала.

— Прошу. Мне сообщили о вашей миссии, капитан. Он провел посетителей к камерам.

— Рад приветствовать вас, майор Грейг, — тихо произнес лейтенант.

Алан вздрогнул и положил руку на кобуру.

— Спокойно, я доктор Заславский.

— Где мои люди?

— Вон там. Они уже выведены из состояния анабиоза и готовы последовать за вами. Поторопитесь. Скоро генерал Сайрос узнает о побеге. Через пять минут наш человек уничтожит центральный блок управления.

— Но это конец всем вам. Такая акция повлечет за собой следствие и…

— Мы слишком нужны черному барону. Это во-первых, а во-вторых мы, чтобы избежать следствия, проведем операцию "прикрытие".

— Какую?

— С вами побегут четверо чиновников из управления безопасности. Они-то и будут "предателями".

— Странно…

— Ничего странного. Вместо них здесь биороботы. Они запрограммированы на

самоуничтожение через 35 часов. Их оригиналы уже устранены нами сегодня

утром. Мы научились благодаря проекту "подмена" быстро создавать роботов новой конструкции. Они ещё не совершенны, но пока и такие сойдут.

— В чем моя задача? Чем я могу помочь?

— Наделать побольше шума. И берегите информацию, полученную от Душинского. Этот кристалл большая ценность для Федерации, — сказал Заславский и махнул рукой людям, стоящим вдалеке, — Эй!

Когда они подошли ближе, Грейг узнал в них Алова и Крупа.

— Майор! — Алов обнял Грейга.

— Рад видеть тебя, Иван. И тебя, сержант, — он пожал руку Крупа.

— И я рада, лейтенант, — Эльза подошла к Ивану.

— Это здорово, что ты жива! — Алов обнял ее и неожиданно для окружающих поцеловал в губы. Но Шрат не отстранилась, а еще крепче прижалась к нему.

— Вот это да! — засмеялся Круп. — А я хотел тебе предложить руку и сердце.

— Поздно, Круп, — ответила Эльза. — Хотя мне очень приятно, что я ещё могу нравиться мужчинам после стольких лет службы в десанте. Но может быть позже когда Алов мне надоест я рассмотрю и твое предложение.

— Оставим это на потом, — сказал Грейг улыбаясь.

* * *

— В чем дело? — закричал Сайрос. — Почему нет связи с отделом "0"?

— Компьютер отключен. Код-допуск взломан.

— Перейти на запасную линию!

— Не могу. Информация стерта. Все системы выведены из строя.

— Это невозможно!

— Я тоже так думал. Но смотрите сами. Кто-то изъял из центрального компьютера все носители информации. Блок памяти похищен. Теперь мы "слепы".

А если информация попадет в руки врага, результаты двадцатилетней работы

пойдут насмарку.

— Я пошлю туда группу спецназа. Они разберутся на месте, — Боб Акула откинулся в кресле. — Если это опять Грейг, то я снимаю перед ним шляпу. Он так преуспел в разрушении моей карьеры, что я… Ну ничего, еще не все потеряно. Вызвать ко мне капитана Мирвеля! Живо!

Через четверть часа тучный офицер предстал перед Акулой.

— А-а, Мирвель. У меня дурные новости.

— Да? — равнодушно произнес капитан.

— Возможно, нам скоро придется сматывать удочки.

На лице офицера появился интерес.

— Я по крупному проигрался. Я сорвал задание черного барона. Меня могут в ближайшее время арестовать и отправить в его столицу.

— Так это ж здорово, адмирал, — сказал офицер, улыбаясь.

— Ты радуешься моим успехам?

— Нет. Я рад возвращению к прежней жизни. Помнишь, как мы жили, Боб, до того, как ты притащил нас служить Гарковицу? Золотое времечко. Ребятам

осточертела казарма и служба этому барону. Вольные миры, где нет ни королей, ни президентов, ни баронов ждут нас.

— Радуйся, твоя мечта сбывается. Сколько наших людей на Альтуре?

— Две сотни наберется. Им все осточертел этот скучный мирок где нет ни девок, ни кабаков. Погулять бы на Мели в казино во время Игр.

— Что с нашим кораблем?

— Реконструкция завершена. Новые двигатели и силовые щиты уже прошли предварительные испытания.

— Хорошо. Прикажи загрузить полный боезапас. Выбери "транспорт", загонишь в его ангары пять истребителей. Пусть Роджер возьмет все ценности из банка в космопорте. Разрешаю вести себя как на захваченной территории.

— Есть, сэр! Когда старт?

— Пока не торопись. Сделай, что я сказал и жди.

Капитан ушел. Боб обеспечил себе тылы и пути к отступлению, если таковые понадобятся.

На экране появился офицер службы безопасности.

— Генерал. Измена! Заговор! Секретная информация похищена.

— Да что вы говорите? — насмешливо спросил Акула, понимая, что теперь его путь определился окончательно.

Было ясно, что произошла катастрофа. Грейг сумел сбежать. Боб не сомневался, что это именно он.

— Я вас не понимаю, генерал. Изменили четыре высокопоставленные офицера. Они продались Федерации.

Сайрос не стал слушать дальше и сменил канал. Вместо капитана безопасности на экране появился офицер связи. Через него Сайрос связался с охраной.

— На связи генерал Сайрос. Лейтенант, где пленник, оставленный мной в камере N 4?

— Генерал, ему удалось бежать, — лицо офицера побледнело от страха. — Но я лично руковожу операцией поиска.

— Не трудитесь.

— Как?

— Все равно не найдете.

— Я…

Сайрос выключил видеосвязь.

"Да, Грейг, ты достойный противник. Жаль, что я не увижу окончания спектакля, ну да пора уходить. Ничего не поделаешь".

Один из экранов вновь включился.

— Мой генерал! Это начальник, охраны Милерг. Какой-то громила выгребает ценности из сейфов банка. Его фамилия Роджерс.

— О-о, это серьезный человек. Отдайте ему все без сопротивления, и может быть, он вас не убьет.

— Ценности он уже выгреб, но его люди хватают всех женщин, что здесь работают.

— Правильно. Рабыни хорошо идут в Диких Мирах. Позовите Роджеса к экрану.

— Но…

— Исполнять!

— Да, сэр!

Через минуту на экране появился Роджерс.

— Роджерс, берите все ценное и грузите на транспорт. Всех лучших девок на борт.

— Да, генерал!

— Уже не генерал, а командор Акула. Пора вспоминать наши прошлые клички!

Боб выключил связь. Он встал и сорвал со своего мундира генеральские эполеты и шеврон со знаком космофлота звездных бароний.

— Все, ваша светлость барон Гарковиц, я с вами в расчете. За свою службу я возьму с вас транспорт и пять истребителей. Это не так уж много, учитывая услуги, что я оказал вам.

В приемной он столкнулся с подполковником Фрамом.

— Генерал, у нас…

— Знаю, знаю, но меня это уже не касается, Фрам.

Из зала управления вышел худощавый офицер с оторванными погонами. Сорвал он их в спешке вместе с кусками материи, и теперь у него на плечах

зияли дыры.

— Все в порядке, командор. Я отключил систему слежения космопорта, связь с эскадрой на Гибосе, отключил силовые поля и блокировку кораблей. Остался только прямой канал правительственной связи.

— Молодец, Роло. Пусть черный барон порадуется.

— Я хотел еще прихватить новый космофрегат "Откровение", но его коды

уже взломаны кем-то.

— Это значит, что корабль захвачен?

— Именно.

— Клянусь дьяволом, это сделал Грейг — Сайрос захохотал. — Это он! Как же все-таки везет этому сукиному сыну.

— Генерал, я не понимаю, что происходит? — спросил подполковник.

— Я больше не генерал. Я улетаю. Мои эполеты можете взять себе. Они там на столе.

— Как? — глаза Фрама округлились. — Улетаете?

— Я верно служил барону. И я надеюсь, он не сильно обидится, что я так мало взял с него за свою службу. Но меня всегда подводит чувство скромности.

— Это измена, генерал. Я должен вас арестовать после такого заявления.

— Должен? Так арестуй! — Сайрос поднес к лицу Фрама огромный кулак. — Но не советую. Это очень проблематично.

В приемную вбегали солдаты с автоматами.

— Слава командору! — гаркнули они.

Фрам с ужасом заметил на их мундирах знак "акулы". Этот пиратский символ некогда наводил страх на военных комолетчиков звездных баронов и Утремера.

— Командор, нас прислали охранять вас. А то котята из службы безопасности что-то засуетились.

* * *

Алан поразился неразберихе, царящей вокруг. Офицеры безопасности бегали и орали об измене, требовали мобилизовать все силы для блокирования базы и космопорта до похода имперской эскадры. Часть охранников к удивлению майора, открыли двери камер.

— Эй вы, рабы! Выходите! Боб Акула отпускает вас.

— Джек, где Акула?

— Надо торопиться, Тони, а то он улетит, без нас.

— Так бежим.

Офицер охраны кинулся на них.

— Эй, по чьему приказу открыли камеры?

— Заткнись! Я довольно наслушался приказов от тебя! — охранник двинул своего командира в живот.

Заключенные гурьбой повалили из камер, усиливая неразбериху.

— Майор, что происходит? — спросил Алов у Грейга.

— Не знаю. Но нам это только на руку. По-моему, они перессорились.

— Сейчас узнаем. — Шрат схватила за рукав одного из пробегавших охранников. — Что здесь происходит, приятель?

— А тебе какое дело? — увидев мундир службы безопасности, спросил солдат. — Девка из безопасности хочет знать…

— Шрат! — Алов сдержал Эльзу, замахнувшуюся на грубияна. — Пусть идет.

Вскоре они увидели огни космопорта. Он был забит вооруженными людьми.

— Похоже на базе мятеж. Срывайте знаки различия, они нам окажут дурную услугу. — Алов сорвал кокарду, погоны и шеврон.

Остальные последовали его примеру.

У фрегата "Откровение" никого не было. Алан произнес слово "победа" и

компьютер корабля открыл люки и впустил новый экипаж.

В это же время Боб Сайрос на транспортировщике подкатил к космофрегату "Акула", стоявшему в ремонтных доках. Корабль получал боезапас…

ГЛАВА 12. СРАЖЕНИЕ В КОСМОСЕ

— Все по местам! — командовал Алов. — Джек, что там у вас?

На экране появилось лицо Марлоу.

— Эскадра баронов прямо по курсу.

— Сколько кораблей?

— Два крейсера, пять фрегатов и около десяти истребителей. Ставлю силовые щиты, командир. Думаю, что они выдержат этот удар.

— Хорошо. Но тогда наши пушки будут молчать.

— Главное сейчас выиграть, время. Попытаемся уйти. "0ткровение'' быстроходный корабль. Мы попытаемся пройти сквозь их строй и совершить "прыжок".

Ha громадном экране Алан и сидящий рядом Иван Алов увидели первые корабли противника. На одном из мониторов замелькала надпись: "Ввести код — пароль".

— Это запрос с флагмана эскадры, — пояснил Грейг Алову. — Они требуют ответа на пароль. Но мы его не знаем.

— Что же будет, если мы не ответим на запрос?

— Они нападут на нас. Но они попытаются выйти с нами на прямую связь. Их флагману это вполне по силам.

И в подтверждение этих слов майора, на одном из мониторов возникло лицо офицера звездных баронов.

— Говорит, адмирал Холъбайн. Я назначен вместо предателя Сайроса командовать силами моего барона на Гибосе. Помимо полномочий от барона Гарковица я имею верительные грамоты от Ассамблеи звездных баронов. Приказываю убрать экраны и приготовиться к приему абордажной команды. В противном случаем, мы откроем огонь.

— Пошел к дьяволу! — Алан выключил связь. — Надоели. Джек, ты слышал?

— Да, — ответил Марлоу. — Передаю управление бортовому компьютеру. Щиты на полную мощность.

Эскадра империи дала залп из бортовых орудий. Щит выдержал, но использование защиты требовало больших затрат энергии.

— Джек! Ускорение.

— Есть ускорение, командир.

— Курс к Альтуру. Попытаемся уйти через скопление астероидов. На мониторе появилось предупреждение: "Перегрузка. Большой расход энергии, отражение сорока снарядов с атакующих кораблей. Пятидесяти зарядов! Семидесяти!".

— Что это? — Алов показал на монитор.

— Это значит, что мы не сможем долго прикрываться щитами. Кораблей слишком много.

Снова включилась видеосвязь.

— Командир, у нас новые неприятности. С Альтура идет еще одна эскадра. Фрегат и пять истребителей, в арьергарде транспорт. Мы окружены.

— Прорываемся, туда, где меньше кораблей противника.

На большом кране появился космофрегат. Истребители обходили "Откровение" с флангов.

— Нас окружают. Проклятье! Теперь наши шансы практически равны нулю.

— Командир! — доложил Марлоу. — С фрегата просят включить видеосвязь.

— Просят? Ну, включаю.

На кране возникло лицо Боба Акулы.

— Грейг! Идиот, почему не отвечаешь на запросы?

— В чем дело, Боб?

— Перед нами эскадра старого кретина Холбайна. Все дело в том, что у него слишком много судов. Я вступлю с ним в бой, ибо он имеет намерение уничтожить мои корабли. Мне нужно подкрепление. Предлагаю союз. Временный, конечно.

— Разве у меня есть выбор? — усмехнулся Грейг.

— Конечно, нет. Тогда разворачивай свое корыто, и занимай левый фланг.

"Акула" вырвалась вперед и, приняв на свои щиты залп противника, успела выстрелить из всех бортовых орудий сразу по крейсеру. На экране появилась яркая вспышка, и крейсер исчез в пламени ядерного взрыва. Сайрос-Акула точно рассчитал прицел и время для выстрела. Он был великим командором, и Грейг в эту минуту ним восхищался.

Истребители мятежного генерала тем временем атаковали противника, и после первых же залпов лазерных пушек четыре истребителя звездных баронов перестали существовать.

— Грейг? — на и кране появился Боб Сайрос. — Почему твои орудия молчат? Черт побери! Ты военный летчик или дохлая курица?

— Прости, но у меня только два человека на борту знают, как обращаться с этой техникой: я да еще Джек Марлоу. Остальные десантники. Многие операции взял на себя бортовой компьютер. А никакой компьютер не заменит комолетчика.

— Это верно. Плохо дело. Но все равно, ты уж постарайся, не то мы отсюда не выберемся! Послушай: сейчас я атакую фрегат идущий в авангарде и приму на себя его пушки. Дождись, когда он снимет защиту на время залпа, и влупи ему из всех орудий. Понял?

Грейг кивнул, и экран погас, тут же корабль Сайроса стал выполнять маневр. Корабли противника на время залпов не доли секунд снимали защиту и в этот краткий миг становились уязвимыми. Нужна была большая опытность командира чтобы уловить этот миг.

Майор дал команду открыть огонь, и космофрегат противника превратился на мгновение в сверкающее облако. Но в это же время флагманский крейсер противника атаковал "Откровение" и сумел пробить защиту.

— Командир! — на экране появился Марлоулоу. — Щиты правого борта выведены из строя. Две пушки молчат. Мы не успели "прикрыться". Они тоже поймали нас как и мы их.

— Я все слышал, — на соседнем экране возник Акула, ибо Грейг оставил канал связи с ним свободным. — Ты хорошо поработал, хотя и не совсем чисто. Отходим к поясу астероидов.

Два космоистребителя Сайроса были повреждены, а корабли баронов перестраивались для новой атаки. Крейсер и четыре фрегата шли ломаной линией, прикрывая друг друга. Над ними были шесть истребителей.

— Плохо дело, лейтенант. Они нас раздавят. Правильную позицию создали черти. Я бы на их месте сделал то же самое.

Так бы и вышло, если бы корабли Сайроса и Грейга не успели войти в скопление астероидов. Акула сбросил скорость и первым двинулся в опасную зону, следом за ним — транспорт и фрегат Алана Грейга.

Радары кораблей прощупывали все пространство вокруг, компьютеры следили за движением огромных глыб, некоторые из которых достигали размера небольших планет. Малейшая ошибка могла привести к столкновению с астероидом и гибели кораблей.

Сайрос и здесь проявил свой талант командора и космолетчика. Выбрав крупнейший из астероидов, и произведя необходимые расчеты, он направил к нему свой корабль.

— Что он делает, майор? — Алов удивленно смотрел на экран. — Он набирает скорость. Неужели Акула решил таранить астероид…

Появившийся на экране Сайрос не дал ему договорить.

— Повторяйте маневр, — приказал Акула, и экран вновь погас.

— Я понял, что он хочет, — сказал Грейг. — Масса этого астероида в миллион

раз превышает массу корабля. Если ему удастся пройти довольно близко от

поверхности планеты, фрегат гравитацией будет выброшен из пояса астероидов. Это станет большой неожиданностью для эскадры Адмирала Хольбайна. Они не ожидают такого маневра. Штурман! Ты все понял?

— Да, — ответил Марлоу с экрана. — Я понял его маневр, но это очень опасно.

— Быстро все данные в компьютер! Готовимся повторить маневр "Акулы".

Алан оказался прав. "Акула" на несколько минут скрылась за астероидом, а потом появилась снова. На огромной скорости она летела в обратную сторону, прочь из скопления.

— Планета помогла Сайросу развернуть его корабль, не сбрасывая скорости, — сказал Алов. — Не так ли?

— Вот именно, — Грейг взглянул на экран еще раз, и объявил по громкой связи. — Всему экипажу приготовиться к перегрузке! Надеюсь, компьютер не ошибется, — добавил он тихо.

Появление Боба Сайроса прямо под флагманом эскадры стало неожиданностью для генерала Хольбайна. Не успел он развернуть свой крейсер, как Боб Акула атаковал его. Корабль, лишенный защиты (даже его компьютеры не успели выставить экраны), на несколько мгновений оказался беззащитным. Залп и сотни человек экипажа флагмана сгорели в бушующем пламени. Такова была цена одной ошибки в космическом сражении.

Истребители мятежного генерала тоже не теряли времени даром. Мирвель сумел провести атаку, в результате которой космофрегат присоединился к своему флагману, разлетевшись на миллиарды осколков.

"Такого я еще не видел, — думал пораженный Грейг. — Истребитель с трех

выстрелов подорвал целый фрегат. У Боба в отряде настоящие профессионалы".

Через полчаса остатки эскадры, развернувшись, уходили к Гибосу.

— Ну как, Грейг? — спросил Акула. — Впечатляет? Флот Гарковица потерял в моем лице знатного командора. Черный барон ещё пожалеет об этом. Будет себе локти кусать.

— Это радует меня, Боб… как офицера Федерации.

— Я иду к Диким Мирам. Возвращаюсь к моему пиратскому братству. Там рай для сильных.

* * *

В кают-компании космофрегата "Откровение" сидели Алан Грейг и все члены его небольшого экипажа.

— Боб Сайрос отпустит нас, Алан? — спросила Мадлен.

— Не знаю. Мы в полной его власти. Он разбил эскадру Гарковица в пять раз превосходившую его собственную. При этом он не потерял ни одного корабля. Такого великого космолетчика еще не знала Галактика. Барону Гарковицу нужно было осыпать его милостями, но постараться удержать у себя.

Вошел Джек Марлоу, дежуривший в зале управления.

— Командир, Акула вызывает вас на свой корабль. В случае отказа грозит уничтожить "Откровение''.

— И иду. Они прислали шлюпку?

— Да, офицеры Сайроса ждут вас.

— Иду. Вот только… последнее приказание. Командиром остается Марлоу. И… прощайте все. Доставьте информацию с Альтура по назначению. По возможности, конечно.

Алан не хотел долгого прощания с Мадлен и сразу же отправился к офицерам Сайроса на шлюпку.

Через полчаса он уже стоял в роскошной каюте Боба Сайроса.

— А! Алан, садись.

— Хорошо устроился, Боб, — Грейг обвел рукой каюту.

— Да уж, не обижаю себя, Алан.

Сайрос разлил по бокалам виски и протянул один майору.

— Что ты думаешь делать со мной, Боб?

— Пей! — Акула залпом осушил бокал. — Я не желаю тебе зла, Грейг. Мне самому надоела служба, но я мечтал сделать карьеру и легализовать свои капиталы. Однако ребятам моим это было совсем не по душе. Я сообщил, кому они обязаны таким поворотом. Сейчас все пьют за твое здоровье.

— Да? — Грейг сделал глоток. — Но ты держишь нас на прицеле. Отпусти мой корабль.

— Охотно. Вот поговорим, и убирайся на все четыре стороны. Я держу тебя в твоих же интересах.

— Ты меня отпустишь?

— Даю слово. И еще получишь от меня подарок, — Сайрос нажал кнопку вызова.

Вошел кают-вахтер, из пленников, захваченных на Альтуре.

— Давай сюда девку, о которой я говорил.

В каюту втолкнули женщину. В ней майор узнал Елену Мунро.

— Настоящая? — Грейг посмотрел на Акулу.

— Самая настоящая. Мои ребята взяли ее в тюрьме в спецкамере для особоважных заключенных. Подари ее своему штурману Марлоу. Он неплохо дрался и заслужил награду. Вот за этим я тебя и вызвал.

Генерал дал знак, и пленницу пока увели.

— Я хочу предложить тебе лететь вместе со мной Алан. Я давно задумал организовать экспедицию к "Темной зоне". Мне нужны такие люди как ты.

— "Темная зона"? Но это совсем неисследованные миры. Даже твои люди не пойдут за тобой туда.

— Пойдут. Они как я авантюристы. Но сначала мы вернемся к своему ремеслу. Поживем в столице Заброшенных миров. Людям нужен хороший отдых перед трудной работой. Неужели тебе не хочется узнать, что в этой "Темной зоне"? Говорят, там есть планеты, населенные людьми, находящимися на примитивной стадии развития. Эти новые планеты богаты ресурсами. Там мы создадим новую, свою собственную империю.

— Это все сказки.

— Нет, не сказка. Я знал людей, побывавших там. Есть штурманы, знающие туда путь.

— Еще вчера, Боб, ты — генерал Гарковица и не помышлял о дальних мирах.

— Ошибаешься! Помышлял! Я мечтал и них очень давно.

В каюту вбежал офицер.

— Командор! Флот Федерации! Пять крейсеров, истребители и пять призраков.

— Черт! — Акула вскочил. — А все так хорошо шло!

— Боб, хочешь я все улажу? — Грейг был спокоен. — Это первая эскадра ЗФЗ. Адмирала Сейма. И среди них "Покоритель галактики".

— Уладишь?

— Ну, помог мне, я помогу тебе.

— Но Сейм меня хорошо знает и ни за что не отпустит. Если Акула попал ему в руки, то…

— Он не узнает, что ты здесь был. Не показывайся перед экраном, и все буде в порядке.

— И ты меня не сдашь?

— Не сдам! Давай мне канал связи с флагманом "Покоритель галактики".

Увидев на мониторе Сейма, Алан дружески помахал рукой.

— Майор Грейг? — удивился адмирал. — А вы как здесь?

— Да, мой адмирал. Я привел свою группу и корабль взамен погибшего призрака во время налета на Гвидон.

— Но почему ты на корабле пиратов? Я готовился разнести их в куски.

— Эти люди, адмирал, вместе с нами сражались против Гарковица. Только благодаря им, мы живы и имеем на руках ценнейшую информацию для Федерации.

— Ты узнал, что должен был узнать?

— Да. И привез с собой ещё кое-что, что полностью нейтрализует все содеянное во вред ЗФЗ. Кроме того, мы захватили новый космофрегат второго класса под названием "Откровение".

— У меня нет слов, Алан. Я не зря поставил на тебя.

— Адмирал, я дал этим людям слово, что они смогут уйти, куда захотят, они больше не служат Гаковицу и звездным баронам.

— Хорошо. Наши корабли пропустят их. Пусть убираются если офицер флота ЗФЗ дал им слово.

Через час Грейг покидал корабль Акулы.

— Если надумаешь лететь со мной в "Темную зону", дай знать. И мой тебе совет: не женись.

— С чего ты это взял, Боб, что собрался жениться?

— А та маленькая докторша, за которую ты так дрался? Запомни, Грейг, женившись, ты станешь другим. Тогда ты уже не будешь волком.

— Ну… Это так, ничего серьезного.

— Хорошо, если так. Но думаю, что ты попался на её удочку.

— Прощай, Боб.

— Прощай, Алан.

И два врага крепко пожали друг другу руки.

ЭПИЛОГ

Полковник Алан Грейг в новом мундире прибыл к адмиралу. На сей раз, когда ему отдали честь, он воспринял это как должное. Федерация действительно была ему обязана. Он с группой своими действиями предотвратили большую пакость, которую Гарковиц пытался подстроить для ЗФЗ.

Чин полковника военного космического флота Федерации, новая шпага с бриллиантами, которую прислал Совет, легкий флаер от штаба флота были предварительными подарками за услугу которую он совершил.

В приемной он встретил Джека Марлоу и Елену Мунро.

— Алан! — Джек радостно обнял его. — Ты изменил мою жизнь. Все это, благодаря тебе.

Грейг увидел на плечах Джека такие же погоны как и у себя.

— О, я вижу, ты снова полковник!

— Да, мне вернули чин и орден Солнца. Я получил должность офицера для поручений при штабе космического флота ЗФЗ. А капитан Елена Мунро…

— Марлоу, — поправила она его, улыбнувшись.

— Да, да. Марлоу. Никак не привыкну. Она моя жена. Мы поженились, Грейг. Я таки добился её руки.

— Поздравляю вас.

— Спасибо. Ждем тебя у нас в имении. Мы отправляемся туда и проведем там медовый месяц. Ну, иди, адмирал ждет.

Сейм был рад Алану. Он долго тряс ему руку.

— Как вам ваше новое назначение, полковник?

— Я еще не был на борту "Покорителя Галактики". Отправляюсь туда прямо от вас. Даже не верится, что я теперь командир такого крейсера.

— Вы найдете своих старых друзей майора Алова, командира обордажного отряда, сержантов Крупа и Шрат. И помирите их!

— Мирить? Крупа и Шрат?

— Я имею в виду Алова и Шрат. У них некоторые разногласия по поводу замужества и женитьбы. Она — за, он — против. Или что-то вроде этого.

— Ну, это не сложно. Не думаю, что из них выйдет семейная пара. Слишком Шрат долго служит в космическом десанте. Она уже не женщина, хоть и чертовки привлекательна.

— Да? Я слышал Шрат даже поколачивает бравого майора-космодесантника. Так что, разберись. Субординация на крейсере должна быть на уровне. Всё эти конфликты не должны доходить до рядового состава. Офицеры "Покорителя Галактики" не должны быть посмешищем.

— Я разберусь, и все будет хорошо. Но Иван Алов отличный офицер, а Эльза Шрат отличный солдат. Иметь их у себя в команде — настоящая находка.

Адмирал взял со стола яркую коробочку и альбом в сафьяновой обложке.

— Это знак "Благодарная Федерация" и диплом к нему. В нем указаны имена всех награжденных этим знаком. Теперь здесь и ваше имя.

— Это большая честь для меня, мой адмирал! Я могу идти?

— Нет пока. Присядьте, полковник, — адмирал указал Алану на кресло.

Грейг сел и даже принял предложенный роботом-баром бокал с виски со льдом. Сейм предпочитал именно этот напиток и угощал им всех своих почетных гостей.

— Я дам вам возможность отдохнуть, полковник. Вы заслужили отдых, но не сейчас. Только для вида вы полетите в отпуск и посетите своего друга Джека Марлоу в его великолепном имении.

Грейг был сильно разочарован. Уж слишком дорого обходиться ему новые почести. Он рассчитывал провести месяц-другой с Мадлен на одном и роскошных курортов за счет правительства ЗФЗ, в оплату той услуги, что он оказал Федерации.

— Ваш "двойник" единственный, который не был уничтожен по моему особому приказу.

— Как? — удивился Грейг. — Но эти существа крайне опасны.

— Верно, верно. Но дело требует того, полковник. Ваш двойник вместе с Мадлен Гатлинг отправиться в гости к Марлоу. И все, кроме меня, будут знать, что вы там.

— Но, сэр! Он будет с Мадлен наедине! — Грейг возмутился. — Это меня совсем не устраивает!

— Я вас понимаю, Алан. Но иного выбора нет. Среди вашей группы вернулся агент барона Гарковица. Его прозвище "Игла". Это один самых искусных агентов Лиги звездных баронов.

— Среди моих людей? Да вы что? Этого просто не может быть. Со мной было всего несколько человек: Алов, Шрат, Круп, Марлоу, Гатлинг и дочь Монро Елена. Она же теперь жена Джека Марлоу. Кто же среди них может быть агентом? Разве что Елена. Её мне подсунули в последний момент.

— "Игла" служит баронам, а через них Утремерскому королю уже много лет. Версия с Еленой слишком примитивна, хотя может быть — это она. Я подозреваю всех, и даже вас, Грейг.

— Но почему вы послали именно нас на Альтур? Если вы знали что "Игла" среди нас?

— Я не знал этого. Информация дошла до меня только вчера.

— Из каких источников?

— Я не могу вам этого открыть. Но эти источники абсолютно достоверны и их информация не вызывает никаких сомнений. Поэтому вы летите на Альтур снова.

— Как на Альтур? — удивлению Грейга не было границ.

— С вами летят Круп, Шрат и Алов в составе вашей группы.

— И должен найти "Иглу"?

— Нет. "Иглу" стану искать я, а вы будете выполнять миссию на вас возложенную. Ваша задача привезти сюда Казимира Душинского и ряд других ученых, бывших подданных ЗФЗ. Ведь Альтур по-прежнему собственность барона Гарковица и входит в его баронию.

— Но ЗФЗ имела все основания отобрать планету у Гарковица! Я думал, что правительство Федерации это сделало!

— Правительство ЗФЗ пыталось это сделать, но Ассамблея звездных баронов категорически отвергла наше вмешательство, и на их сторону стал Утремер. Король Луи послал Шестую мобильную эскадру Утремера к нашим границам, дабы поддержать требования Ассамблеи. А в этой эскадре три новейших линкора и десять крейсеров, подобных "Покорителю Галактики". Понятно, что делегации ЗФЗ пришлось согласиться под таким давлением. В общем, Альтур осталась в составе планет подвластных барону Гарковицу. Просто об этом ещё не сообщили официальные источники.

— А наши ученые?

— Наличие секретной базы на Альтуре межгалактической комиссией не установлено. Уже есть официальное заключение. А значит, все твои показания никуда не годятся. Однако, мы сумели нейтрализовать "близнецов" и это главное. Но официально наличие проекта "подмена" доказано не было. Гарковиц вовремя свернул производство и спрятал концы в воду. Это ещё одно доказательство того, что шпион был вреди твоей группы.

— Но тогда, — Алан Грейг сделал паузу. — Тогда получается, что черный барон специально нам подставил эту информацию. Если мы ушли и забрали с собой ценные сведения…

— Нет. Выбора иного не было. Ситуация вышла из под их контроля, и они решили не рассекречивать своего агента, а отправить его к нам. Ведь состав твоей группы ни у кого не вызовет подозрений. И так бы и было, если бы не мои секретные источники, что совершенно случайно вышли на "Иглу". Даже твой приятель Акула пал жертвой обмана.

— Это значит, что вовсе не Боб был главным на Альтуре? — предположил Грейг.

— Конечно. Акула всего лишь выполнял роль главного, а управлял там всем тот, кто дергал за веревочки. Нам нужен кукловод, а Боб Сайрос был только куклой. Вот вы и полетите с вашей командой на Альтур. И там все выясниться. А Гатлинг, Марлоу и Монро я сам здесь проверю. Ваш "близнец" мне в этом поможет. Пока "Игла" не обнаружен, я не могу оставлять никого из вашей группы на ответственных постах. Поймите меня. Я отвечаю за жизни многих и иного решения принять не могу.

— Адмирал, но если вы подозреваете и меня, то почему вы раскрыли свои карты мне?

— Дело в том, что более вы отсюда не выйдете. Вместо вас выйдет ваш "двойник". А вы отправитесь на моем личном транспорте на торговый корабль "Диспенсер", где вас будут ждать ваши друзья. По официальной версии Алов и Шрат получат отпуск для оформления своих личных отношений. Круп "отправиться отдыхать" на планету-казино, благословенную Мелию. А на деле они в вашей группе. На борту "торговца" вы забудете свои воинские звания, настоящие имена и фамилии и станете простой бригадой наемников, что ищет работу. Сейчас для такого рода людей работы хватает.

— В группе будут трое? Со мной четверо, не так ли?

— Нет. Вас четверо, и еще трое моих ребят. Настоящие профессионалы, — адмирал Сейм загадочно улыбнулся.

— Значит и у меня будет кукловод?

— Кто знает? Но руководитель группы вы, полковник. А сейчас прошу вас следовать за моим роботом. Он проводит вас через потайную дверь. Основные инструкции получите пред стартом "Диспенсера".

Грейг выполнил приказ адмирала и покорно последовал за роботом-баром. Одна из стен неожиданно отъехала в сторону, обнажив тайный ход.

"Вот так праздник устроил мне этот старый кретин. Вместо отдыха с Мадлен, я снова полечу на планету смерти Альтур и совсем не на "Покорителе Галактики", а на дрянном корыте под идиотским названием "Диспенсер" среди грязных подонков. Хотя, с другой стороны, старика Сейма можно понять. Об "Игле" давно ходили слухи даже в торговом флоте, о его ловкости и отваге слагали легенды. Не думал, что когда-нибудь доведется встретиться с ним лично. Интересно кто он?"

Конец

Луганск.

1997

Обновление — 2005

Спасибо, что скачали книгу в бесплатной электронной библиотеке Royallib.ru

Оставить отзыв о книге

Все книги автора