Золотой код

Олег Здрав

Нас здесь не было. Золотой код

Глава 1

Сегодня первый день весны. По крайней мере, хочется так думать – счет дням и неделям потерян еще в начале зимы, и даже Новый год я праздновал наугад, случайным образом выбрав более или менее солнечный день из череды подобных.

Окидывая взглядом прожитые в новом мире месяцы, должен признать, что мне здесь даже нравится. А может, просто привык – человек ко всему привыкает, если его долго и упорно бить головой о стену.

Две недели назад я вернулся из очередного, второго по счету, вояжа к эльфийскому храму, полный хабара и радужных надежд. Впервые за прошедшие полгода появился реальный след, ведущий к старой жизни. Появилась надежда на возвращение, впрочем, вряд ли действительно вероятное – не хочется об этом думать, но шанс вернуться домой мизерный. В любом случае, идти к людям надо – глупо сидеть на одном месте всю оставшуюся жизнь, особенно учитывая потенциальное бессмертие.

К сожалению, а может, и нет, разверзлись хляби небесные морозные, и на нас обрушился недельный ураган – последний привет уходящей зимы.

Как догадался, что последний? Все просто – разбудило меня весьма необычное событие:

СИСТЕМНОЕ ОПОВЕЩЕНИЕ!

Истекло время действия Глобального Проклятия «Угнетение жизни».

Глобальный дебаф на прирост Жизни прекращен.

Вам компенсировано 242(553) ХП Жизни.

Вашему питомцу компенсировано 34(89) ХП Жизни.

Спросонок даже не понял о чем речь, и лишь заглянув в профиль и обнаружив практически удвоенный размер здоровья, радостно принялся подкидывать хомяка в воздух. Ему, кстати, тоже жизни прибавилось почти вдвое.

Еще раз перечитываю оповещение, и, наконец, соображаю, в чем же дело.

Давно меня мучила мысль, что с моей прокачкой творится что-то катастрофически не правильное. Поскольку я не танк и не боец, а персонаж с уклоном в умственную и производственную деятельность, то логично развивать такую характеристику, как Интеллект – самую важную и нужную как для мага, так и для травника и артефактора.

У меня же базовое значение Интеллекта в полтора раза меньше выносливости. Из-за того, что запас здоровья и жизни у перса просто мизерный, пришлось вкладываться при распределении очков не в умственные способности, а в укрепление физических кондиций, причем с удручающе низкой эффективностью. То есть очки трачу, а пользы чуть – монстры двадцатого уровня имеют за тысячу ХП и больше, у меня втрое меньше. Именно по этой причине душа не лежала распределять накопленный за четыре поднятых уровня подряд запас в шестнадцать единиц. Толку не было никакого, ну, кроме грузоподъемности – поэтому нельзя сказать, что совсем без пользы выносливость раскачал.

Оказывается, что безобразие с уровнем ХП из той же оперы, что и морозильный Армагеддон – одних рук (копыт?) дело.

Второй аспект произошедшего – окончание срока действия одного из важных глобальных дебафов! Если рассуждать логически – это Знамение об окончании Полярного Песца, не может такого быть, чтоб столь важный компонент тотального геноцида прекратил действовать раньше времени!

Именно поэтому сегодня первый день весны. Вот и солнышко появилось, подтверждая мои слова, впервые за неделю выглянуло и ослепительно засияло – красотища!

Благодаря затянувшейся вьюге я нашел себе достойное занятие на всю неделю. Перебирая и сортируя трофеи, обратил внимание на два похожих набора с зубодробительными названиями:

Краеугольные рибонуклеотиды голема. Собрано: 14/66.

Сет краеугольных рибонуклеинов маунта (35/77).

Если первый набор присутствовал в виде отдельных разрозненных элементов, то второй сет был в сборе – естественно, не полностью. Довольно странная объемная конструкция, напоминающая спираль ДНК, слепленную из кривых деталей конструктора Лего. Соединялась конструкция с помощью «примагничивания» частей – довольно увлекательная игрушка для детей дошкольного возраста получилась бы. И мне тоже понравилась.

Решив, что ничего не теряю, частично разобрал половинчатую конструкцию и, немного помучившись, смог собрать обратно в том же виде.

Внимательность: + 1(11).

Кроме того, обнаружил, что разрозненные крае– угольники совершенно спокойно вставляются в «чужую» структуру, но и в этом случае их количества не хватает для полного набора.

Критически оценив возможность собрать полный сет в хоть сколько-нибудь обозримой перспективе, решил поэкспериментировать и сделать из двух сетов один, но немного поменьше размером.

Если один сет на шестьдесят шесть элементов, а второй на семьдесят семь, то можно предположить, что все сеты кратны одиннадцати.

Поскольку у меня всего сорок девять краеугольных РНК двух видов, то можно попытаться собрать конструкцию из сорока четырех элементов – чем меньше число элементов, тем скромнее будет конечный результат.

Интеллект: + 1(30).

На всякий пожарный, зарисовываю подробнейшим образом первоначальную конструкцию и приступаю к творчеству. Промучившись полдня и нагородив два десятка вариантов с нулевым эффектом, пришел к выводу, что практика без теории – тупиковый путь развития научной мысли в данной конкретной локации. Надо начинать с основ, понять взаимосвязи и только тогда пытаться слепить что-то серьезное. Разобрав очередную фантасмагорическую конструкцию, решил начать с простейших построений.

Прежде всего, фигура должна быть либо симметричной, либо замкнутой. Будем исходить из того, что программисты люди нормальные и рассуждали примерно так же, ибо симметрия – основа гармонии, это вам любой бухгалтер скажет, сведя пассив с активом в годовом балансе.

Что может быть гармоничнее круга? С него и начнем, хотя правильно не круг, а окружность, если сильно придираться.

Интуиция меня не подвела. Поначалу ничего не получалось: созданная из краеугольных РНК цепочка не проявляла никаких признаков магической жизни, до тех пор пока я не вспомнил о странной привязанности всех сетов числу «одиннадцать». Конструкция из одиннадцати элементов оправдала надежды полностью, даже превзойдя их. Она просто взорвалась у меня в руках.

Поражение магией! Жизнь: – 240(315/555).

Сопротивление чистой магии: + 1(1).

Слава местным богам, конструкция хоть и рассыпалась, но краеугольные составляющие почти все уцелели. Сгорел лишь один – тот самый последний вставленный, который должен был замкнуть окружность.

Неудачный опыт тоже полезен – это вам любой студент, попавший в загс в качестве жениха, скажет.

Что мы можем извлечь полезного из этой ситуации? Однозначно можно сделать вывод, что выбран правильный путь – конструкция должна быть закольцована. А вот каким образом это сделать – решительно непонятно. Учитывая, что осталось всего сорок восемь единиц РНК, а на конструкцию уйдет сорок четыре, остается всего четыре попытки для достижения успеха – то есть впритык, наобум не поэкспериментируешь.

Дождавшись восстановления жизни, во избежание незапланированной смерти, вернулся к экспериментам. Пока нет решения замыкающего звена, можно проработать основную конструкцию. Перебирая ранее созданные варианты, пришел к неутешительному выводу, что ни одна из придуманных конструкций не может быть замкнута – напрасно я потратил столько времени. Можно, конечно, тупо сделать окружность на все сорок четыре звена, но боюсь, и результат конечный будет под стать гениальности замысла – какое-нибудь примитивное никчемное создание вместо полноценного голема. Или маунта?

Интересно, что же, в конце концов, перевесит?

Признав поражение, я обратился к первоначальному образцу генной инженерии. Воссоздав по чертежу неполный сет маунта и осмотрев его с позиции нового знания, я убедился, что и эту конструкцию невозможно закольцевать, то есть непосредственно соединить первый и последний элемент: она разваливалась, если я пытался ее изогнуть.

Опять надо думать, откуда взялось это противоречие. Сомневаться в профпригодности предыдущего владельца сета не получается – очевидно, он знал, как и что надо собирать из этих хреновин. Значит, правильное решение есть и надо его найти.

Тут меня осеняет, что в руках я держу конструкцию, первоначально рассчитанную на семьдесят семь элементов, а значит, собрана она менее, чем наполовину!

Именно это и подталкивает меня к правильному решению. Допустим, что вторая половина сета должна быть точно такой же, за исключением соединительных элементов – иначе конструкция получится несимметричной и не гармоничной, что маловероятно, поскольку качество компонентов сета весьма высокое.

Имеем два куска спирали – как их совместить, чтобы начало и конец совпали? Да все элементарно – одна спираль внутри другой со сдвигом на половину фазы. У моего бывшего шефа в коттедже такая лестница была, точнее две винтовые лестницы, встроенные друг в друга.

И, действительно, краеугольные элементы легко позволяют менять направление соединения. Каждый РНК имеет одиннадцать степеней свободы – одиннадцать разных способов соединения с соседями.

Повернув основную спираль в обратном направлении, легко и быстро… израсходовал весь запас строительных материалов. Тьфу! У меня же конструкция должна быть короче, всего из сорока четырех элементов, а значит, обратную спираль надо начинать после двадцать второго.

В результате всего через час была готова прекрасная, стильная незаконченная двойная спираль из сорока трех элементов. В этот раз до взрыва дело не дошло: как только последний элемент начал вибрировать при попытке вставить его на законное место, процесс тут же был остановлен. Ибо, исходя из здравого смысла и логики, взрыв был бы в несколько раз мощнее предыдущего. Тут не только мне не поздоровилось бы, но и сохранность здания оказалась бы под вопросом – дальнейшие опыты только на свежем воздухе.

– Кхх!

Оборачиваюсь. В дверях Гнылх с весьма встревоженной физиономией – так, дескать, делать не след! А то я без него не догадался! Однако, силен шаман – даже не выходя из астрала, усмотрел угрозу своей тушке, только все одно чуть не опоздал.

– Тогда скажи, как надо делать? – разозлился, даже не на гоблина, а на собственную заторможенность.

– Анунх, надоть, – по всей видимости, на старославянском, выдал эксперт рекомендацию, после чего помутнел разумом и в очередной раз выпал из реальности.

«С высохшего болота хоть жабы шкурку», – пришла на ум подходящая пословица, из недавно приобретенного багажа знаний, естественно.

Что-то вертится в памяти, связанное со сказанным шаманом словом. Вот только не могу припомнить, то ли это имя фараона, то ли лекарство от облысения в рекламе так называлось, – но точно слышал где-то.

– Нет, явно это не лекарство, – решил я через полчаса, вытаскивая искомое из своего собственного мешка.

Тетраграмматон Анунх 3++.

Требуется Призыв Элементалей 16 уровня.

Надо хоть изредка просматривать свой багаж, чтобы помнить, что в нем находится. И вообще надо показать все трофейные «неликвиды» гоблину, может, еще что опознает.

Тетраграмматон, вопреки названию, больше походил на орден, а не на каббалистический артефакт, причем орден из какой-нибудь африканской страны, – столько на нем было налеплено букв и знаков, каменьев и украшений. Нашлись и разъемы для стыковки с краеугольными элементами, вот только смутила меня цифра «55» в самом низу. Причем она соответствовала количеству лучей, исходящих из глаза-ордена.

Теперь на свежий воздух, во избежание жертв и разрушений.

Зря переживал, обошлось без жертв, но и результат разочаровал. Тетраграмматон успешно соединялся поочередно с любым краеугольным элементом, и с первым, и с последним, вот только одновременно оба не соединялись. Цепь искрила, била током (минус десять ХП), но не работала.

Вытащил запасные РНК – прекрасно соединились с тетраграммофоном (я решил переименовать артефакт), без проблем и спецэффектов.

В готовом изделии никак не соединяются.

Утро вечера мудренее – сегодня явно не мой день.

* * *

Следующий день не оправдал надежд – тетраграммофон продолжал саботировать эксперименты. Единственная награда – системное сообщение:

Защита от электричества: + 1(3).

Гнылх тоже не оправдал надежд, не проявлял признаков разумности со вчерашнего дня, пребывая все там же – в нирване.

Придется все делать самому. С отчаяния я решился проверить гениальную, как мне тогда казалось, идею: взял напильник и сточил лишние одиннадцать лучей на Тетраграмматоне, оставив требуемые сорок четыре. Заодно сточил цифру «55» – для эстетического соответствия, видимо.

Артефактор: + 1(24).

– Каши маслом не испортишь, – выдал я сомнительную в данном контексте поговорку, и полил артефакт Настойкой Клюквы. В свойствах у нее удача не значится, но иногда она так и валится на голову, прямо сверху, похоже, с божественных уровней. Сейчас мне удача нужна как никогда.

Выкладываю спиральную конструкцию прямо на снег – не догадался захватить и подстелить что-нибудь. Приступим, помолясь. Зажмуриваюсь, практически на ощупь вставляю обкромсанный Тетраграмматон в цепь, защелкиваю один краеугольный элемент, затем второй. Током не бьет, хотя конструкция ощутимо трясется и вибрирует. Осторожно открываю глаза – очень вовремя, оказывается: спирали уже светятся, неровно вспыхивая и раскаляясь с каждой секундой.

– Валить надо!

Но успеваю сделать лишь пару шагов. Позади что-то бухает, сверкает и пребольно толкает меня в спину.

Поражение магией! Жизнь: – 470(85/555).

Сопротивление чистой магии: + 1(2).

Призыв элементалей: + 2(20). Доступно улучшение.

Вы призвали Снежный Жнец, 9 уровень.

Вы получаете заклинание Призыв Снежного Жнеца (9 ур./ макс. 44 ур.). Расход маны: 45. Требование: снег.

Вы создали уникальный класс призываемых существ.

Призыв элементалей: + 3(23).

Известность: + 1(16).

Отряхиваюсь, сплевываю недоеденный снег, непонятным образом попавший не туда куда надо, протираю глаза, и осматриваю полученный результат – неведому зверюшку.

Снежный Жнец.

Уровень: 9.

Бытие: 380/380.

– Что-то на снеговика ты не похож, – комментирую я объективную реальность, данную мне в визуальных ощущениях.

Создание похоже на оживший кошмар обкурившегося школьника, намешавшего пива с парацетамолом: наглухо застегнутый плащ погибшего от недоедания байкера, обильно украшенный разномастными каббалистическими знаками, и над ним прозрачный ледяной череп в черной ковбойской дырявой шляпе, завершающей мрачную композицию. Глазницы черепа светятся изнутри изумительным сине-голубым сиянием – стилисты явно перепутали, или поленились, и, недолго думая, позаимствовали «взгляд» у какого-то святоши или паладина. Хотя о чем я – ведь ясно указано, что это новый класс существ, по всей видимости, сгенерирован только что машинным интеллектом. Несколько портила общее впечатление застывшая ухмылка ледяной маски – чувствуется с подвохом подарок. Но самое интересное я заметил у снеговика в руках – два матово-черных серпа, покрытых серебристым узором. Раз в десять минут жнец, ловко вращая (явно подражает ковбоям из классического вестерна), убирает зловещие инструменты куда-то в прорезь плаща, чтобы через некоторое время вновь проделать все то же самое в обратном порядке. Поражает не столько умение и быстрота, с которой жнец демонстрирует цирковое мастерство владения режущими предметами, а то, что каждый серп оставляет после себя дымящийся след в воздухе, и в момент, когда движение серпа замирает в конечной точке, с лезвий срываются и капают темно-красные капли, подозрительно напоминающие кровь.

На первый взгляд, если не придираться к мелочам, снеговик мне нравится. Посмотрим, что в умениях и настройках.

И здесь не подкачал – два особых умения: Замораживание и Веер ледяных игл.

Первое, очевидно, – замедляющее действие, а со вторым разберемся прямо сейчас. Активирую умение и задаю цель для атаки – ближайшее дерево рядом с нами. Не вундерваффе, однако: снеговик совершает два быстрых движения изогнутыми лезвиями, и в стволе дерева торчат вытянутой россыпью два десятка тонких ледяных игл. Урон в районе сотни хитпойнтов, перезарядка пять минут. Дальность и вовсе смешная – метров восемь. Есть небольшой бонус – при попадании замедление врага с вероятностью двадцать процентов, но тоже не полноценное – лишь снижает скорость на треть.

Естественно, как настоящий травник и алхимик, я не мог пройти мимо капающей с лезвий подозрительной жидкости, напоминающей кровь. Оказалось, это вовсе не кровь:

Ледяная кислота. Токсично!

Стойкость к ядам: + 1(18).

Похоже, карма у меня теперь такая – притягивать в умения все ядовитое и травящее. Неужели проклятие накликал шаман своим длинным болтливым языком, прописав на веки вечные под именем Трав?

К сожалению, нашлась и ложка дегтя в бочке с ядом. Судя по всему, вызвать Жнеца можно только при наличии снега, которого нужно не меньше двух-трех килограмм. В сухом и теплом месте это будет проблема, не говоря уже о весеннее-летнем сезоне. Впрочем, до лета еще дожить надо. Будем решать проблемы по мере потепления, благо снег в Бадье внутри мешка может храниться долго, надо лишь определить, какое количество субстанции расходуется для одного призыва.

Порадовала простота плетения вызова – никакие руны не требуются, значок заклинания появляется в слоте быстрого доступа по умолчанию, по первому требованию. Вот только расход маны большой, и время повторного вызова только через четыре часа. Кроме того категорически не рекомендуется держать снеговика в помещениях – весь пол в пятнах от кислоты будет. И не отмывается эта гадость ничем. К слову, снеговик в тепле не тает – магическое создание, плевать ему на законы физики.

Срок жизни Жнеца примерно сутки, после чего он развоплощается без заметных спецэффектов: банально исчезает, словно выключенное изображение. Вместе с ним исчезает собранная ледяная кислота – бесплатный бесконечный источник ценного сырья оказался пшиком.

Моя коллекция ядов в подарочной черепной коробочке от друида могла пополниться весьма достойным экспонатом, но не свезло. Зато, вспомнив о ее существовании, я, наконец, решил там разобраться – может, что интересное найду.

Поэкспериментировав с травящим ассортиментом, всего за полчаса набрал еще три единицы стойкости к ядам (теперь их количество равнялось двадцати одной). Всего восемь видов разных ядов, один даже в виде порошка, со стойким запахом миндаля, вдохнув который я тут же получил урон на пятьдесят ХП, после чего заткнул пробкой и убрал обратно, от греха подальше: не дай боже, рассыплю – никакой противогаз не поможет.

Но самое интересное оказалось в скромной склянке, без надписи, с мутной бесцветной жидкостью. Всего полста миллиграмм, зато каких:

Эфирный токсин. Концентрация: 400 %.

Капнул на руку – я ведь суперстойкий Трав, чего зря бояться, спрашивается?

И чуть не умер. В моральном плане, естественно, поскольку на сутки остался без магии.

Эфирное отравление – 10 единиц маны/сек. Действие: 23 часа 59 минут.

Эфирный токсин. Концентрация: 399 %.

Эфирная защита: + 1(4). Сопротивление магии: + 1(3).

На этом неприятности не закончились. Не знаю, как шаман пронюхал об этом зелье, но весь вечер канючил, что духи очень недовольны, и я мешаю ему медитировать. Причем шаман произносил все это, не приходя в сознание полностью, – так и ходил за мной два часа по пятам с закрытыми глазами и бубнил, что его душевные глюки жалуются на эфирное загрязнение окрестностей.

– Не на того напали, пишите претензии в письменном виде, в трех экземплярах, и передавайте через пресс-секретаря, – недолго думая, я назначил на эту почетную должность хомяка, ибо чувствую, не отстанут.

Как ни странно, подействовало – видимо, астральные подельники гоблина впали в ступор и теперь осмысливают бюрократическую сторону мирозданья.

Пока же, пользуясь временной передышкой, я ускоренно искал, куда бы применить эту пакость с пользой. Ибо не следует загрязнять эфир слишком часто – бесы и духи мстительны, злопамятны и весьма изощренны в проклятиях и порче кармы. Раз уж так случилось, то лучше сразу исследовать, что успею, списав на неопытность и незнание, а уж потом можно обещать все что угодно – например, не травить астрал ядами в этом районе.

Перебирая варианты, с чем новинку смешать и кого ей травануть, поначалу замыслил попробовать яд на растениях и зельях. Однако при внимательном изучении не нашел ни одного подходящего сочетания. Надо пробовать все подряд, а это нежелательно – как и перерасход материала, так и недовольство духов обеспечено. Желательно уложиться в две-три попытки, и сделать это быстро, иначе разборки высшего духового уровня обеспечены.

Исходя из указанных ограничений, решил экспериментировать на экипировке в надежде на улучшение характеристик – все-таки растения с большой вероятностью просто погибнут без пользы. Осталось выбрать предмет и обработать его токсином. И вот здесь удача, рожденная терпением и тщательностью размышлений, повернулась ко мне светлой стороной.

Есть вариант лучше! Вот же они, братцы – Пьющий и Поющий.

Стоит сказать, что два клинка выделялись из остального ассортимента моих вещей как президент и премьер на политическом небосклоне страны. Во-первых, они не опознавались. Никаких характеристик, статов и пояснений – словно две деревяшки из леса. Во-вторых, братцы категорически не признавали нового хозяина. Даже просто держать в руках их было невозможно – они вибрировали, если взять без перчатки жгли и били магией (снимали один ХП в секунду), дергались и выворачивались из рук, словно гадюки, пойманные за хвост.

И в-третьих, клинки порывались порезать любого в радиусе нескольких метров, при отсутствии других целей, охотно засматривались на нового владельца. По крайней мере, когда я попытался сделать обычную восьмерку, Поющий тяпнул меня по ноге. Благо защита выдержала, да и я придержал удар, будучи настороже. После этого два стальных родственника, одержимых бесами, перекочевали в мешок окончательно и навсегда.

Однако сейчас их судьба должна измениться.

Ну, что же – кто не рискует, тот не знает, что такое ипотека в Бирюлево!

– ААА! – больно-то как. Этот бесноватый клинок пропорол мне руку чуть не до кости; впрочем, это с испугу так показалось – кровищи много, на самом деле по касательной прошло. И магии нет залечить нормально, пришлось зельями спасаться. Плохая идея травить ядом клинок, держа его в руке. Всего одна капля, а эта гадюка металлическая словно взбесилась. Похоже, не выйдет ничего путного из этой затеи, да и черт с ними – вот только обидно и больно, жажда мщения переполняет мою нежную душу.

– Рано радуетесь, сейчас «ответка» прилетит, – злорадно ухмыляюсь и щедро выплескиваю эфирный токсин на неблагодарных братцев. Наученный горьким опытом в руках их больше не держу.

Вы уничтожили эпический предмет! Известность: – 1(15).

Артефактор: + 3(27). Ремонт инструмента: + 3(9). Ремонт оружия: + 3(9).

Опыт: + 1500(39 050/45 000).

Вы получили новый уровень: 23. Нераспределенных очков опыта: 20.

Получен комплект Молчащие клинки (используются только парой). Урон: 120–180. Дополнительный урон: отравление ядом 10 ХП/сек (2 мин). Износ: 666/666. Бой двумя руками (умение) + 20. Требования: Ловкость 65.

– Доэкспериментировался, называется, – настроение, упавшее в пропасть, решило не останавливаться и вырыть могилку на дне.

Эфирный токсин. Концентрация: 217 %.

Почти половину бездарно профукал.

Однако не в моих привычках долго заниматься самоедством и впадать в отчаяние. Будем довольствоваться тем, что получилось. Беру в руки клинки, пытаясь оценить результат. Если выражаться одним словом, то хреново. Такое ощущение, что я держу две тяжелые неудобные трубы, внутри которых плещется ртуть. Ни баланса, ни центровки – даже в руках держать неудобно.

Вдобавок появился дебаф на ловкость и силу, а через пару минут жонглирования и на выносливость. Все ясно, требования пользователя не выполнены – и тут засада.

Произвожу в уме нехитрые подсчеты и решаю вложить в Ловкость весь накопленный запас нераспределенных очков. Благо запас образовался за пять новых уровней, аж два десятка. Не было счастья, так несчастье помогло. Если бы не глобальное проклятие на прирост Жизни, то давно их истратил бы, размазав манной кашей по поверхности, раскидав на все статы поровну. Однако из-за постоянной нехватки Жизни я застопорился с распределением: вкладывать в выносливость было крайне неэффективно – здоровье прибавлялось мизерными частями по три – пять ХП за раз, по всей видимости, замороженное на начальном уровне перса.

В данный момент здоровья хватает, и можно было бы вложиться в Интеллект, но уж очень аппетитно выглядят двадцать единиц мастерства. Всегда мечтал быть двуруким бойцом – вот только такая раскачка крайне неэффективная, и ее редко кто использует в играх. Как танк такой боец никуда не годится, с магией обычно не дружит – поэтому мало востребован в командной работе, а значит, и кач тяжелый. Хотя есть, конечно, классы, которым это умение к лицу: одиночки охотники, ассасины, наемные убийцы и просто ПКшники. Вот и получается, что двурукий мечник – это тяжелый профиль развития, подходящий для интравертов-одиночек, и в перспективе тупиковый, особенно в финансовом плане. Если ты, конечно, не киллер, и тебе плевать на карму и положение в обществе.

Впрочем, я отвлекся. Добавляю двадцать единиц в Ловкость. С одной стороны – глупость несусветная для артефактора и алхимика, тем более травника. С другой – несомненно, полезное умение для выживания здесь и сейчас. С точки зрения развития перса – абсолютно не правильно, с точки зрения жизненной необходимости – очень важно и нужно.

ВЫ ПРОЯВИЛИ ТЕРПЕНИЕ И РЕШИТЕЛЬНОСТЬ, накопив и истратив 20 очков единовременно на одну характеристику. Вы получаете достижение: Настойчивость и натиск I. Все связанные с выбранной характеристикой навыки: + 1 (Мечник: 5. Рукопашный бой: 4. Владение шестом/копьем: 4. Владение щитом: 3. Стрельба: 7. Военная хитрость: 5. Использование капканов: 9). Следующее достижение: 30 очков распределения.

Вы получаете постоянный бонус: Уклонение от выстрела: + 5 %.

Кто бы мог подумать! Интересная фишка, хотя при наличии игрового форума в тайне такое долго не удержится. Но даже если знать о ней, то накопить двадцать свободных очков статов все равно тяжело, особенно на первых, начальных уровнях. А чем выше уровень героя, тем скромнее выглядит прибавка к умению в одну единицу. Вполне разумно продумано – знал бы заранее, вряд ли специально согласился бы копить.

Глава 2

– Выходит, что зря я сюда тащился, – обращаюсь к безмолвному собеседнику. Жнец в ответ дежурно рисует в воздухе замысловатую восьмерку – знак, что он слышит, и убирает серпы с глаз долой – мол, тебе, виднее. Да еще эта раздражающая улыбка, похожая на оскал, меня страшно бесит – может, маску ему налепить на череп?

Снежному чучелу без разницы, а мне решать надо, что делать. Подземелье – вот оно, эльфийские книги у меня, – вроде можно идти квест сдавать.

Вот только чувствуется, здесь свинья зарыта где-то, причем не одна, а целое стадо – нельзя мне к эльфам просто так явиться с добычей, интуиция подсказывает.

Как я думал перед походом: найду подземелье извергов, если соперники мне не по силам, то двигаюсь прямиком к эльфам, где с чувством глубокого удовлетворения получаю награду. Если же враги мелкие и доступные к истреблению, устраиваю поход за зипунами и лутом. Возможен и промежуточный вариант: выбиваю низкоуровневых мобов, а столкнувшись с серьезным противником, сваливаю подобру-поздорову.

Надеялся на третий вариант, очень уж хотелось испробовать снеговика в бою, отработать схемы и взаимодействие, да и просто посмотреть на его и свои возможности. Заодно испробовать новые клинки в деле – очень уж неприятная особенность вылезла – убирая посох, я резко терял в количестве маны. И этот вопрос надо было решить на практике: когда менять вооружение, с каким противниками какое оружие предпочтительнее, и в какой последовательности варьировать их.

Не все так просто получается, как хотелось бы. И всему виной неправильная прокачка персонажа, впрочем, все это ожидаемо и решается по мере накопления реального боевого опыта.

Именно поэтому я и полез в это подземелье, хотя сразу было понятно, что не моего уровня донжон – минимум для сорокового и выше. Желательно, идти туда целой группой, должным образом сбалансированной и опытной.

Никаких охранников, тем более низкоуровневых, для «разминки» на входе не оказалось – по всей видимости, слишком холодно у поверхности. Формально весна уже наступила, и даже морозы резко ослабли (градусов пятнадцать – двадцать ниже нуля), но все равно прохладно. Такое ощущение, что внутри катакомб даже холоднее, чем снаружи – промерзло все за зиму. Впрочем, согласно законам физики, чем глубже и дальше от входа – тем теплее будет внутри.

На входе я скастовал заклинание призыва, пользуясь наличием снега напоследок. Внутри придется пользоваться своим запасом, впрочем, можно вернуться на поверхность при необходимости, по крайней мере, я надеялся на это.

Поначалу подземелье откровенно разочаровало: почти три часа ходьбы под мерцание Светляка по пустому каменному тоннелю, пара незначительных ответвлений, несколько пустых залов – и ни одного моба, или тем более хранилища лута. Где сундуки, бочки, клады? Лишь труха, обломки костей и мерзкого вида паутина по углам. Пустота и затхлость при полном отсутствии следов нужных мне извергов. И куда они все подевались? Температура внизу уже почти «комфортная» – примерно около нуля по Цельсию, по всей видимости, уже второй уровень донжона – уклон под ногами ощутимый.

И вот когда я уже отчаялся встретить хоть что-то кроме комков паутины (чьей, интересно?), и стал подумывать о возвращении, повернув в очередной раз, я увидел впереди отблески горящих факелов.

«Наконец-то!» – воскликнул я мысленно, и аккуратно подобрался к освещенному пространству. Последние метры проделал вообще ползком, Жнец и вовсе остался в тылу – ибо неразумная скотина не умеет маскироваться и быть осторожным, хотя двигается на удивление тихо и плавно.

Радость оказалась преждевременной. Да, мобы нашлись, причем, вполне одушевленные, если можно так сказать. То есть они изредка шевелились, бряцали оружием, я бы даже сказал, выглядели живыми, если бы не одно «НО»… Вместо извергов в найденном зале находились обычные, почти классические скелеты. В том смысле, что классические они для игр и подземелий – то есть с копьями, луками, в разномастной ржавой броне.

Один из худших вариантов для меня. Яды на нежить не действуют вообще, а ведь это мое основное средство. Еще одно неприятное открытие – все костяные бойцы были выше меня на пять – десять уровней. Лучники тридцатого уровня – три штуки, Костяные воины двадцать восьмого – тридцать пятого левелов – шесть субъектов. И самое неприятное – в дальнем углу притаился лич сорок пятого уровня. Всего десять противников против меня и снеговика – без шансов.

Спрашивается: откуда здесь взялась эта костлявая свора, и куда подевались изверги? Может это хитрая эльфийская разводка, и книг здесь в принципе не могло быть, а весь сценарий рассчитан на проверку моей причастности к разграблению библиотеки? Нет, слишком сложно для экспромта – у несчастного пленника просто не было времени и возможности продумать такую комбинацию! А если не эльф? Взгляд вверх – небо отсюда не видно, только низкий каменный потолок, но в чьей компетенции такие шутки, понятно.

Однако и эта версия слабая, не вижу разумного объяснения происходящего. Квест получен, место указано, а вместо извергов дискотека на погосте.

Получается, что придется возвращаться ни с чем – вот и снеговик со мной полностью согласен.

– Не тряси косами, мимо капает, – пресекаю попытку выполнить ковбойский трюк с вращением оружия. Никак не отучу от привычки убирать неиспользуемые серпы каждые десять минут. Вроде понимает и делает вид, что исполняет, а стоит отвернуться, как опять за старое. И так процесс сбора Ледяной кислоты медленный до неприличия, а этот жонглер не унимается.

Зачем мне эта едкая субстанция, нестойкая, исчезающая через несколько часов? Неужели не очевидно? Если яд на скелеты не действует, то кислота разъедает даже каменный пол, куда опять капает мимо посудины – опять дергается непоседа отмороженный. Единственное, что не разъедает эта магическая гадость – обычное стекло. По всей видимости, программисты химию на уровне школьного учебника все-таки знали. И теперь у меня есть эффективное средство против неживых супостатов – слава богам, в этом мире нет Женевской конвенции о запрете химического оружия. Вот только мало его очень – за час едва сто граммов набирается, да и то если Жнеца под присмотром держать. Если пустить дело на самотек, то и двадцать граммов не накапает – все мимо растрясет.

Пустые склянки и колбочки у меня с запасом, вот только время поджимает – Снежнец уже скоро развоплотится, а вместе с ним и весь арсенал «Разъедателей» – я решил дать подходящее название своему изобретению.

Внимание! Патент не может быть зарегистрирован. Изделие не соответствует временным параметрам по сроку существования.

Алхимик: + 1(21).

По моим прикидкам требуется десяток колбочек минимум по пятьдесят граммов кислоты в каждой. Хотелось бы больше, но время поджимает. Однако и это лишь небольшой камешек на чашу весов в предстоящей схватке. Учитывая, что точность попадания будет невелика, на два-три уничтоженных противника можно рассчитывать.

В общих чертах план боя уже вырисовывается, осталось лишь продумать детали и, конечно же, устранить главную проблему – лича. Именно от него исходит основная угроза, которая обусловлена, прежде всего, неизвестностью – чего же от него ожидать. Не думаю, что создатели игры отошли от традиций, новизна и новаторство пользуются спросом прежде всего в дизайне и сюжетном замысле. А вот расовые типажи и характеристики, наоборот, востребованы классические – это стопроцентный факт, известный не только маркетологам и продавцам игровых миров. Конечно же, не все так строго в этом делении на важное и второстепенное, обычно окончательный вариант – компромисс между заимствованным от старых миров и необходимой толикой нового. Исходя из многолетнего геймерского опыта, с вероятностью в девяносто процентов лич будет давить магией на расстоянии, причем в арсенале у него обязательно будет серьезный дебаф и один-два вида атакующей магии.

Не очень хочется попадать под удар лича, поэтому требуется вывести его из боя самым первым. Убить быстро, конечно, невозможно, а вот как лишить его возможности творить магические пакости, есть задумка. Без магии лич не страшнее обычного костяного воина, а может, даже слабее, поскольку мало на что способен в ближнем бою и навыки не те. Что, впрочем, компенсируется довольно высоким уровнем.

Чем можно уничтожить магию? Правильно – эфирным токсином!

Сердце кровью обливается, как взгляну на убывающую концентрацию: всего сто восемьдесят шесть процентов осталось. Взамен получены три крафтовые стрелы (минус десять единиц маны в секунду, срок действия – полторы минуты).

Способ изготовления прост до неприличия: достаточно капнуть токсином на наконечник стрелы. Чем больше капаешь, тем круче получается крафт, и тем сильнее могучая жаба душит мое нежное горло. Хорошо хоть польза от этого есть:

Артефактор: + 1(28).

Лук у меня никудышный. До недавнего времени меня не сильно напрягало, сейчас же это может оказаться именно тем роковым обстоятельством, что поставит под угрозу весь поход за хабаром. Буду надеяться на фантастически раскачанную ловкость перса – мастерство должно расти, как на дрожжах, или я ничего не понимаю в небесной механике. Думаю, что три попытки с запасом хватит – расстояние менее двадцати метров, не должен промахнуться никак. Плюс фактор неожиданности на моей стороне.

Второй тактический момент – нельзя сражаться в самом зале, три лучника меня изрешетят тут же. Идеально выманить их в узкий коридор, где одновременно смогут нападать не больше двух костлявых мечников, которые к тому же будут перекрывать лучникам сектор стрельбы.

Шесть бойцов против меня одного тоже многовато, но хотя бы теоретически шанс есть в порядке очереди принять всех на меч. А еще я надеюсь на повышенное мастерство двурукого бойца и два почти эпических клинка.

«Разъедатели» я решил приберечь и не использовать сразу. Во-первых, времени не будет, после выстрела надо сразу валить в глубь тоннеля, пока лучники не утыкали меня стрелами как ёжика. Во-вторых, надеюсь, в толпе скелетов эффект будет сильнее, и шанс промахнуться меньше. Ничего более путного я не придумал, остальное будет чистой импровизацией. Давно замечено, что тщательное планирование после какого-то этапа начинает приносить не пользу, а вред. Жизнь всегда преподносит сюрпризы, а уж в виртуальной игре тем более.

Завершающий штрих в картину маслом: выставляю оба принесенных с собой капкана. Удержать не удержат, но хоть остановят на время – и то польза. Высыпаю полведра снега на пол, Жнец с воодушевлением перебирается поближе. Можно, конечно, поберечь запасы, на один лишний призыв хватило бы, а от входа уже далеко. Но есть такое подозрение, что снег Жнецу чем-то помогает, вон как обрадовался халяве. Может, он баффится от него? Не важно, главное, чтобы снеговик никуда не отходил от этой кучи, а врагов я сам под удар выведу – в открытом бою моего помощника завалят за пару минут. Единственный способ привязать его к определенному месту – навалить снегу побольше. Теперь приказ намертво стоять именно здесь Жнец выполнит с точностью и даже с удовольствием. Вот такая неразумная скотина – пока сена не дашь, молока не дождешься.

Все, можно начинать.

Смущает меня только второй дальний выход из зала. Куда он ведет, и нет ли там еще кого? Отсюда никак не рассмотреть. Есть еще одна странность – в центре зала на полу пентаграмма в круге. Не нравится мне она – не портал ли это случайно? Иначе, зачем здесь эта остеохондрозная стража? Надеюсь, что мои опасения напрасны, и все пройдет пучком.

А ведь как хорошо все начиналось! Два выстрела – два попадания. Программа-минимум выполнена. Лич, если и не выведен из боя надолго, то, по крайней мере, значительно ослаблен и лишен маны. Напоследок удача улыбается еще раз – склянка с кислотой попадает в лучника. Позже выяснится, что поврежденное оружие не позволит ему стрелять, а в ближнем бою этот тип воинов откровенно слаб.

На этом вступление (а заодно и везение) закончились. Пошла кропотливая работа по разрушению и измельчению оживших костей. Все-таки сбылись мои худшие ожидания: некромантское отродье не сразу лишилось магических сил, успев изрядно попортить мне нервы. Первый удар ушел в пустоту, отравление какой-то туманной гнилью не прошло – мой резист выше, а снеговик и вовсе не является живым в привычном понимании – ему тем более по фиг. К этому моменту завязалась рубка в тоннеле. Заблокировав проход, так чтобы Жнец был чуть позади и не вступал в прямое столкновение, я вынужден был взять на себя сразу двоих костяных мечников. Бросаю две склянки с кислотой – без особого успеха, попадаю вроде бы точно в толпу, но эффекта почти никакого.

Поначалу пришлось помучиться. Умение вроде бы есть, а практики ноль. Но я довольно быстро освоился и увлеченно приступил к рубке костей – именно так выглядит сражение с существами, не имеющими нормального тела. Может, это и кости, но прочность у них как у карбоновых полимеров – даже вложившись в удар всем телом, с одного раза не перерубишь. А пару раз в одну точку попасть затруднительно – вот и напоминают конечности противников недорубленные деревья, после работы начинающего лесоруба.

Хорошо, что капканы сработали, создав изрядную кучу-малу, выбираясь из которой костяки успели получить по нескольку добрых ударов.

Оправдался расчет на то, что толпа мертвяков перекроет сектор стрельбы лучникам. Не сказать, что полностью – изредка что-то прилетает, но в основном снеговику. Вызвано это разницей уровней: у него одиннадцатый, у меня визуально второй – бывает иногда польза и от умения Сокрытого. Кроме того, Жнец бафнул Замедление, и следом за ним Веер ледяных стрел, вызывая всю агрессию на себя.

Забыл упомянуть, что уровень помощника теперь равен половине от моего собственного – выбор улучшений, положенных за достижение двадцатого уровня Призыва, оказался весьма скромным. Небольшим бонусом идут незначительное уменьшение маны, затраченной на призыв, и то, что Снеговик отныне живет двадцать шесть часов, а вызвать его повторно я могу уже через два с половиной часа. Однако я отвлекся.

Один из мечников все-таки проскочил мимо, пытаясь добраться до снеговика, и тут же поплатился за назойливость. Я впервые увидел, как Жнец работает в ближнем бою – впечатляет, однако. Оказывается, серп имеет внешнюю режущую кромку, а внутренняя сторона – зазубренная. Именно этими зубьями он цепляет чужой меч и пытается вырвать его у противника. Все-таки трехкратно превосходящий в уровне враг значительно сильнее, и выдернуть оружие не получается. Но этого и не требуется – неуловимое движение вторым лезвием, и отрубленная костяная рука падает на пол вместе с мечом. А не надо было тянуться за мечом, проваливаться так далеко вперед. Впечатляет – с одного удара перерубил, мне на зависть. Впрочем, я не упускаю своего шанса и перерубаю шестой шейный позвонок – и тоже с одного удара!

– Не понял, когда успел посчитать? – жалко, все логи убраны, чтобы не отвлекали во время боя.

Могу лишь предполагать, что критический удар прошел, а вот точность подсчета позвонков – явно из другой оперы. Умение новое подвалило? Или двадцать дополнительных единиц у Молчащих клинков наконец проявились? Скорее – второе.

Поначалу я этого даже не осознал, но удары стали точнее и эффективнее – появилось ощущение, что теперь ясно, куда и как надо бить, словно система самонаведения включилась. Работать с клинками теперь в удовольствие – приноровился к ним, что ли?

В этом момент напомнил о себе лич. Да когда же у него мана закончится?

Из каменного (!) пола вдруг вылез мерзопакостный вьюн-колючка и опутал мои ноги. Не знаю, насколько долго, но теперь я не могу двинуться с этого места. Судя по зловонию и зеленоватой слизи на колючках, еще и жутко ядовитая дрянь, но ее поражающее действие опять ниже моего резиста – отравления не происходит.

Оглядываюсь на снеговика – радует, что ему в очередной раз все по фиг – вьюн замерз и уже осыпается трухой.

Второй скелет моими усилиями разбирается на составляющие, и его место занимает следующий противник. Жнец выдает еще один веер ледяных игл, переводя агро на себя, чем я тут же пользуюсь. А вот не надо поворачиваться спиной к двурукому мечнику. Еще один набор костей выходит из боя.

Нет, я этого лича точно прирежу, когда доберусь до него. Конечно, ему все равно не жить, но теперь он меня разозлил по-настоящему. Две крафтовые стрелы на него потратил, а он кастует и кастует, и мана у него не кончается. Надеюсь, что это остатки роскоши – эфирный токсин уже давно прекратил свое действие. Пора заканчивать этот затянувшийся водевиль – вдруг у него регенерация маны развитая, такими темпами он меня до нервного срыва доведет.

А как прикажете реагировать, когда этот проклятый некромантский выродок бафнул все оставшиеся скелеты и навесил на них нехилую защиту. Теперь мои Молчащие едва сорок – пятьдесят единиц тлена снимают вместо ста пятидесяти парой минут раньше.

Не успел я порадоваться четвертому упокоенному скелету, как пришла беда, откуда не ждали. Поскольку толпа противников изрядно поредела, то забытые мной лучники решили поучаствовать в общем развлечении. Слава богам, целью они выбрали снеговика, именно он и собрал целый куст корявых стрел. Вопреки ожиданиям, серьезного вреда стрелы не нанесли, лишь попортили шикарный плащ. Одно движение серпа – и вот уже вместо оперенных палочек остаются одинаковые короткие обрезки – даже вытаскивать не стал. Жизнь визуально все же просела, процентов пять ушло.

Снежный Жнец не стал дожидаться продолжения, сообразив своим пустым черепом, чем это чревато, и поэтому ринулся в атаку. К счастью ему достался бывший лучник, тот самый, что попал под кислотную атаку. Вооруженный лишь коротким мечом, похожим скорее на большой нож, скелет был обречен, и разделан на части буквально в считаные мгновения – не помогла магическая защита и даже высокий уровень не помог.

Предоставив возможность мне самому разобраться с оставшимися мечниками, Жнец принялся за лучников и лича. Зря он все-таки вышел один против троих, поторопился. Хотя в ближнем бою они не сильны, но разница уровней огромная, и помочь я ничем не могу – трава держит. Правда, она слабеет потихоньку, одна нога уже свободна – еще пара минут, и смогу прийти на помощь.

К сожалению, не успел. Может быть, Снежный Жнец и совершил невозможное, одолев в одиночку трех высокоуровневых противников (лича он все-таки завалил напоследок), только появление новых участников этой драмы в чудесный победоносный сценарий не входило.

Из дальнего входа вывалилась толпа… зомби.

Трупный зомби.

Уровень: 36.

Тлен: 2000/2000.

Гниющий зомби.

Уровень: 38.

Тлен: 2400/2400.

Вот эти-то ребята – четверо первых и двое вторых – и завалили снежного пета-маунта, пока хозяин разбирался со своими оппонентами.

Гибель Жнеца оказалась не напрасной. С уничтожением лича развеялись все наложенные им заклинания. Получив свободу, я добил резко ослабших скелетов и… задумался о бегстве. Шесть зомбаков и один лучник, правда, уже без стрелкового оружия. У меня же теперь нет напарника, и резервов тоже нет.

Хотя о чем это я? Совсем забывчивый стал. Достаю «разъедатели» – еще шесть пузырьков осталось. Против костлявых они не слишком эффективны, а зомбятина очень даже плотная по консистенции. Ходячие трупы не очень быстро двигаются, поэтому успеваю подготовиться, размеренно и точно бросаю первую склянку в морду. Есть попадание! А эффект какой замечательный! Дым клубится, ошметки летят, похоже, что покойничек зрения лишился.

Израсходовав весь запас, пришел к выводу, что пора сматывать удочки. Результат замечательный – почти половина противников выведена из строя, двое зомби ничего не видят, третий с обожженным черепом и изуродованной конечностью как-то странно дергается, стоя на месте не двигаясь. Неучтенный эффект? Надо будет внимательно глянуть логи.

Пока же надо бежать отсюда, и побыстрее. Наверняка у ходячих трупов в запасе атомные дебафы для рукопашной схватки. Стоит сойтись чуть поближе, набросают проклятий, ослаблений и замедлений или еще какой гадости. Видимо, все, что мог, я уже вытянул из этой ситуации. Жалко, что кроме опыта ничего не перепадет – собрать хабар некогда.

Однако делать ноги не пришлось.

Внезапно зомби остановились, развернулись (те, кто в состоянии) и двинулись обратно!

Ничего не понимаю, но воспользоваться удачным моментом мне никто не мешает. Добиваю двух ослепших зомбаков, удачно избежав ядовитых выбросов и бестолковых отмашек чудовищных кулаков. Обездвиженный трупак с обгорелым от кислоты черепом пытается отмахиваться брутальным таким молотом, но очень уж медлителен парнишка – поэтому умирает быстро и без проблем. Окончательно умирает, если так можно выразиться по отношению к давно покойному созданию.

Любопытство толкает меня обратно в зал. Что же заставило зомбаков вернуться сюда?

Удивительная картина предстает предо мной. Портал в центре зала мерцает призрачным голубым светом. А посреди пентаграммы находится… Изверг-Потрошитель сорокового уровня!

Да это же стационарная точка респауна, а не портал! Осознаю, наконец, увиденное. И долгожданный изверг внутри, кто бы мог подумать, что скажу такое. А тройка зомби при поддержке Табаки, тьфу, то есть безоружного лучника, пытается укоротить на голову «моего» изверга?! Мы так не договаривались! Это моя добыча – кто против слово скажет, тот долго не проживет. Не беда, что зомби говорить не умеют в принципе, мне повод, как США для удара по Ливии, не нужен. В атаку!

Все-таки зомби тупые, как ни банально это звучит. Если противник сорокового уровня, то они будут атаковать именно его, а не мелкую сявку с микроскопическим статусом, даже если будешь резать их на куски. Нет, конечно, получив серьезный урон медлительный труп разворачивается и агрится на обидчика. Однако стоит отскочить на пару метров назад, трупный процессор переключает задачу на более опасного противника, и зомби поворачивает обратно. Картина «Избиение тухлых младенцев» – маркетологи тапками закидали бы меня за такое название. Но мне их не продавать – а ничего более изящного на ум не приходит. Вы попробуйте сами мыслить прекрасными образами и аллегориями, когда с ног до головы вымазаны в зловонной жиже, ядах и неаппетитной гнилой плоти, а противники – натуральные зомби. К чертям такую реалистичность.

Войдя во вкус, удачно пользуясь безнаказанностью, добиваю всех поочередно Ритуальным ножом. Как ни странно, нежить тоже входит в целевую аудиторию этого остро заточенного клинка. Даже уровень поднялся за счет зомбаков. Лишь шустрый лучник успел избежать поглощения, сгинув раньше положенного, от не вовремя выскочившего крита братьев Молчащих.

Успел-таки. Изверг-Потрошитель, словно стесняясь своего прозвища, демонстрировал неожиданную робость и даже скромность, переходящую в тупость. За все время бойни здоровяк с лицом как у повешенного убийцы, не задел ни одного противника, вяло отбиваясь двуручным топором, и чуть не откинул копыта, или что у него там вместо ног. К тому моменту, когда я закончил с последним зомби, уровень жизни у спасенного почти не отличался от нуля, и это его нисколько не волновало.

Пришлось пожертвовать лечебным зельем, хотя запас его за время сражения уменьшился почти наполовину – боец из меня, как оказалось, такой же, как и мерчандайзер в прошлой жизни. За полгода так и не полюбил эту работу, и не дорос даже до старшего супервайзера. После чего сменил профессию на еще меньше подходящую. Завершить полный цикл и найти вариант хуже предыдущей не успел – попал сюда. Хотя как сказать…

Разговорить изверга удалось лишь после приема универсального средства, опробованного на шамане. Выпив полста граммов настойки клюквы, Бахтимир, так звали спасенного, пришел в сознание. Точнее, в то, что осталось от него.

Когда я услышал, о чем идет речь, меня пробрало не по-детски – врагу не пожелаешь такой участи. Изверг – последний из защитников этой цитадели. А еще он узник посмертного проклятия убитого в крайнем бою некроманта, и навечно привязан к этой пентаграмме, где возрождается уже в тысячный раз. И каждый раз его убивают заново. Пережить нескончаемую череду смертей (хотя я думаю, что про тысячу он завернул от избытка впечатлений) и не повредиться умом полностью – это даже для цифровой неписи чудо.

Именно этим объясняется его безразличие к происходящему – повезло, что проблеск сознания, удивленного необычным составом палачей, заставил изверга хоть и вяло, но защищаться. Ибо узник уже давно ощутил, что сопротивление приводит лишь к жутким мучениям и истязаниям перед очередной смертью. Впрочем, это развлечение давным-давно наскучило самим палачам, если только не появляется собрат погибшего некроманта, сменивший его на этом посту. Вот тогда умирать по-настоящему больно и долго. Но это бывает редко, последний раз – год назад.

Получается, некто Трав оказал извергу Бахтимиру медвежью услугу – подставил под раздачу.

– Можешь ли ты мне помочь? – взгляд у спасенного тоскливый, затравленный, без малейшей надежды, но не жалобный – силен парень, до сих пор не сломался. Я бы так не смог точно.

– О чем базар. Конечно, согласен.

– Странный ты, человек. Даже не спросил, о чем просьба.

– Освободить тебя, что тут непонятного. Давай задание – сделаю, что смогу.

Кто же от квеста отказывается в моем положении, это я тебя благодарить должен, а не наоборот.

Вы получили задание: Разрушить пентаграмму привязки респауна и освободить изверга Бахтимира. Награда: вариативно. Срок: 1 год субъективного времени игрока Трав.

Если вариативность я могу понять, то поправка про время вообще ни в какие ворота не лезет. Может, имеется в виду чистое время нахождения в игре, без учета выхода в реальность (для сна и работы?). Тогда это может означать, что игровой процесс приходит в норму? И это радует – раньше об этом не упоминалось.

Вот только с выполнением квеста придется повременить. Информация о некроманте, полученная от единственного свидетеля, ставила крест на всех моих планах. Одного-единственного факта хватило бы – уровень босса изверг оценил более чем на сто уровней выше, чем у него. То есть некромант никак не ниже сто сорокового уровня. Число охранников в сопровождении Бахт назвать не смог, но не меньше десятка и все за сотый уровень. И это только то, что он видел. Учитывая, что гарнизон извергов уничтожили почти сразу, общее число боеспособной нежити, скорее всего, превышает сотню.

Если рассуждать разумно – ни единого шанса, требуется набрать команду и поднять уровень раза в два, а лучше в три. Однако разведать, что, где и как – очень даже нужно. Мало ли что изменилось за последний год в этом подземном некрополисе.

Прежде всего, собираю трофеи – это сродни магическому ритуалу. Не соберешь вовремя – удача от тебя отвернется. Проверено на собственном опыте – потом плохо сплю по ночам, кошмары снятся, дышать нечем – жаба так и душит. Удивительно, но большая часть лута теперь идет деньгами, медь и серебро, изредка золото. До сего дня монеты встречались редко, теперь как прорвало – меняется мир, и это радует. Оборотная сторона денежного изобилия – действительно ценные вещи попадаются теперь крайне редко.

Два костяных лука, щит, четыре ржавых меча, три зазубренных ножа – даже брать не стал, свалил в одну кучу. Может потомки спасибо скажут, если долежит до их прихода. Лишь дважды мертвый баффер порадовал, искупая неприятные моменты, что пришлось пережить по его вине.

Евклидово кольцо.

Интеллект: + 10. Мана: + 15. Призыв: + 1.

– Покойся с миром, – искренне благодарю за щедрый дар. Доброе слово и нежити приятно, даже если гореть в аду.

Из найденного забрал лишь два десятка крафтовых стрел – всего лишь яд, весьма слабый, но в хозяйстве все сгодится. Плюс четыре склянки с отравой – давно уже не удивляюсь, что именно мне это выпадает. Похоже, что это «везение» – мечта токсикомана – надолго, если не навсегда.

Нашелся еще один, почему-то пустой, стеклянный сосуд. Несколько минут пытался понять, с кого мог выпасть такой ценный лут, и только потом сообразил, что это моя бывшая склянка с ледяной кислотой. Не разбилась, однако, – забавный момент. Вообще-то последние два «разъедателя» можно было и не бросать – бессмысленно. После гибели снеговика кислота быстро теряет свои свойства, а через пять минут и вовсе исчезает без следа.

Проследив взглядом траекторию полета, я бросил склянку как можно сильнее, чтобы точно разбилась, и почувствовал предвкушение удачи – интуиция, не иначе. Склянка долетела почти до пентаграммы, не хватило лишь несколько десятков сантиметров. Выходит, что интуиция меня обманула?

– А это что такое?

Странный след тянется по каменному полу от того места, где лежала склянка, и не просто тянется, а совершенно точно странное пятно заходит на магический чертеж.

Да это же кислота расплескалась! Слабая концентрация, видимо последние секунды до испарения оставались, вытравленный камень едва-едва отличается по цвету от исходного состояния. И вот там, где кислота попала на рисунок пентаграммы, отчетливо видна черная пыль, хотя сама линия осталась неповрежденной.

– Что за?..

Естественно, из чистого любопытства, провожу пальцем по странной копоти, чтобы понять, что же это такое.

Эфирное отравление: 5 единиц маны/сек. Действие: 11 часов 59 минут.

Вы получили Порошок эфирного токсина.

Алхимик: + 1(22).

Не удержался – выругался в рамках литературного русского. Пока мана не сгинула, на последние крохи, успел скастовать Жнеца – иначе куковать мне тут половину суток без смысла и цели.

Как говорится, успел под уходящий поезд.

С первого раза мне досталось всего несколько граммов черного эфирного порошка. Теперь можно развернуться в промышленных масштабах, ледяная кислота стабильно капает – только собирай готовый продукт. Остается нерешенным вопрос с личной безопасностью, но тут уж ничего не поделаешь – я поставил изверга, метрах в двадцати в глубине второго коридора, и приступил к работе.

Не тут-то было! Как я только не изгалялся, выливая кислоту и всю сразу, и потихоньку, капая или щедро поливая пентаграмму – результата как не было, так и нет. Пожертвовал даже склянкой, повторив траекторию счастливого броска – нет результата. Может «живой» зомби нужен, как катализатор процесса? Понимаю, что это уже маразм – но ничего путного на ум не приходит. Вроде бы делаю все то же самое, а толку чуть. Еще раз вспоминаю подробности, перебирая мельчайшие детали: зомби были достаточно далеко в коридоре, снеговика уже завалили – может снег попал на пентаграмму? Тоже не сходится – более десяти метров расстояние, но проверить надо.

Стоп! Жнеца в момент реакции уже не было – может, он плохо влияет? Нет, слишком натянутое объяснение – с таким же успехом можно сказать, что мое появление мешает реакции, или присутствие изверга. Хотя последнего тут нет – он сторожит наш покой в коридоре.

Поскольку других версий нет, придется проверять версию о снеговике. Отправляю Жнеца в глубь первого коридора, подальше от места проведения алхимической реакции – результат отрицательный. Уже не веря в удачу, ради чистоты и полноты эксперимента, развоплощаю Снежнеца. В течение пяти минут, пока кислота не потеряет свои свойства, можно проводить опыты. Выливаю ледяную субстанцию на край пентаграммы, и… ничего не происходит. Полный провал! Вдобавок, на десять часов лишен возможности призвать снежного маунта.

Теоретически есть возможность накачаться зельями маны, и в этот момент кастануть заклинание вызова, но жаба, сестра хомяка, меня точно задушит – половина запасов уйдет.

Как говорил один умный, но вредный преподаватель в университете: «Теория вероятности гласит, что каждая текущая неудача увеличивает ваш шанс на будущую удачу», – после чего ставил двойку и отправлял на пересдачу. Меня эта участь миновала, но манеру оправдывать собственное самодурство псевдофилософскими сентенциями я запомнил и оценил. Одна фраза, и вроде бы уже не обычная сволочь, а настоящий педагог.

Сообщаю извергу, что его вахта закончилась, и пора сваливать, пока костлявые не появились. Бросаю прощальный взгляд на пентаграмму и медленно выдыхаю. Молча, без ругательств, что удивительно.

Вы получили Порошок эфирного токсина.

Если бы не бешенство, охватившее меня от такого издевательства, я, может быть, заметил бы прозрачную «улыбку» во всю стену за спиной. Впрочем, может это всего лишь игра теней и воздуха. Хотя откуда взяться сквозняку в подземелье?

Вы получили рецепт Эфирного токсина (порошок). Патент # ЕЕ-сс-008.

Требуется: Пентаграмма закольцованная выше 24 уровня. Ледяная кислота (в стадии распада). После окропления дождаться полного высыхания.

Алхимик: + 1(23). Известность: + 1(16).

Вспомнил, что так и не посмотрел в логи после битвы. Раньше каждому «плюс адын» в статах радовался, теперь некое равнодушие появилось к прокачке. В принципе, такое явление обычно для геймеров – чем выше уровень, тем меньше внимания мелким радостям в виде скромных плюшек.

Что же мне перепало за истребление неживущих?

Мечник: + 4(14).

Жирный кусок сала с маслом на бутерброд! Сказывается эффект от владения Молчащими клинками и двадцать дополнительных единиц мастерства. Но тут халява уже закончилась – это абсолютно точно.

Стрельба: +1(8). Военная хитрость: + 1(6). Стойкость к ядам: + 2(23). Использование капканов: + 1(10) (доступно улучшение). Лекарь: + 1(3).

Опыт: + 3400(42 450/45 000).

Ритуальный нож поглощения, 11 уровень. Урон: 32. Урон эфирным созданиям: 18. Урон магией: 17. Урон Хаосом: 13. (следующий уровень: 262/300).

Аккуратно собираю токсичный порошок, избегая попадания на открытую кожу, хватит мне двенадцатичасового отдыха от магических возможностей, не стоит усугублять. Не так и много получилось – всего граммов сто. Интересно, сколько можно получить конечного раствора из этого количества и какой концентрации? Впрочем, не стоит гадать на кислотной гуще, требуется найти способ переработки в жидкую форму, а уж потом подсчитывать возможную прибыль.

Собрав все до последней крупинки, обнаружил, что заняться больше нечем. Сидеть здесь – однозначно дождаться неприятностей, возвращаться домой, не сделав запасов токсина – глупо: где еще найду свободную пентаграмму для организации мануфактуры.

Прежде всего, надо избавить рисунок на полу и зал, где он находится, от внимания охраны. Нужно, чтобы они потеряли интерес к этому объекту, а значит, надо срочно убирать отсюда изверга. Не будет жертвы – не будет интереса держать здесь охрану.

Убедить потрошителя покинуть негостеприимный донжон удалось не без труда. Победила логика и здравый смысл – Бахтимир согласился отправиться в мою усадьбу с обещанием не умирать в ближайшее время. Я же в свою очередь обязался немедленно приступить к выполнению своего обещания – освободить его от привязки к этому месту.

Честно говоря, спешить с выполнением обязательств я пока не собирался. Мне требовалось переместить изверга в безопасное место, чтобы он случайно не погиб и не возродился в пентаграмме. По всей видимости, место респауна непонятным образом жестко зафиксировано именно здесь, и умирать моему новому знакомцу не стоит даже на другом краю мира. Все это вытекает из условий квеста – иначе он вообще не имел бы смысла.

К сожалению, выяснилось, что трепать языком в этом мире надо вдумчиво, а не как попало. Брошенная мной фраза про «немедленно отправлюсь» невероятным образом оказалась в списке заданий, да еще и с ограничением по времени – шесть часов. Точнее, пять часов пятьдесят восемь минут. Именно в течение этого срока я должен отправиться на поиски. Причем сотню метров по подземелью вглубь никто мне засчитывать за начало квеста не стал – время все так же неумолимо уменьшалось.

В очередной раз споткнувшись в темноте – Светляк для меня теперь недоступная роскошь, – я внезапно обнаружил, что нога за что-то зацепилась и не выдергивается. В этот момент вспыхивает свет, заставляя зажмуриться от неожиданности. Открываю глаза и… лучше бы я этого не делал.

Миддийский сатрап.

Уровень: 100.

Причем там оказался не один ассириец, а четыре штуки, все сотого, безнадежного для меня, уровня. Брутальные двухметровые гиганты с широкими окладистыми бородами, завитыми колечками. Почему именно эти парикмахерские особенности бородачей меня заинтересовали – сам не пойму. Наверное, потому, что смотреть на зверские рожи и зловещие лезвия протазанов в нескольких сантиметрах от моей шкуры – не нравится?

– И кто же у нас тут пожаловал в гости? – судя по истеричным ноткам, голос по определению принадлежит конченому психопату. И я, к сожалению, не ошибся.

Новый персонаж появляется на сцене, и радости мне это не приносит. Да и кому понравится такая мерзостная тварь. Если сатрапы вполне себе гуманоиды, то их начальник похож на земноводную акулу после трансформации в фотошопе. Узкий широкий рот с тонкими, как шило, зубами, причем количество их в несколько раз превышает человеческий стандартный набор – не менее сотни, в два ряда. Глаза мелкие, навыкате, мутно-белые, без зрачков. Нос отсутствует, зато две пары жаберных щелей на щеках.

Архитектор Боли.

Уровень: 118.

– Удачный день. Стоило ради свежатинки прерваться и прогуляться навстречу. Спасибо тебе, о, ничтожный, что даровал радость лицезреть тебя в наших владениях! – отвечать не вижу смысла, мысли лихорадочно мечутся в поисках выхода из этой… этого положения.

Архитектор щелкает пальцами, и колючка, опутывающая ноги, обвивает меня всего, не давая пошевелиться. Так вот обо что я споткнулся – вляпался в ловушку и не заметил. А ведь мог бы сделать выводы из столкновения с личем.

Сатрапы хватают меня, как персидский ковер в рулоне, без всякого почтения, и мы возвращаемся в зал с пентаграммой. Пару раз во время движения меня приложили головой о неровности стен, не утруждаясь сохранностью черепной коробки и перетряхивая внутри нее мечущиеся мысли.

– Нехорошо портить чужое имущество. За это ты должен быть наказан. Как гласит кодекс Хаммурапи – око за око, жертва за жертву. Ты лишил меня развлечения – ты же исправишь свою ошибку, искупишь жертвой проступок.

В течение часа ничего больше не происходило. В моем статусе не произошло никаких изменений, лишь поставили вертикально, лицом к стене, лишив возможности наблюдать за приготовлением к… казни?! Миддийские сатрапы застыли по бокам, лишив малейшей возможности оценить обстановку. Из редких высказываний, всхлипов и нетерпеливых повизгиваний акуленыша, с удовольствием комментировавшего процесс подготовки, я, наконец, смог уловить смысл происходящего, отчего мне стало жутко не по себе.

– Готово. Пентаграмма очищена от предыдущей жертвы, теперь твоя очередь. Какая прелесть – первая смерть нового цикла!

Что же, задание Бахтимира выполнено – изверг свободен. Вот только цена за это слишком велика – теперь я вместо него.

– Не бойся, для начала я тебя убью быстро. Всего пять-шесть часов истязаний – это мой подарок в знак признательности и по случаю начала нового цикла. Ты даже не представляешь, как я тебе рад – от свихнувшегося изверга никакого удовольствия. После первой тысячи перерождений он перестал сопротивляться и реагировать. Надеюсь, ты дольше продержишься? Не разочаровывай меня.

– Надеюсь, что разочарую. И даже больше скажу – надеюсь содрать с тебя шкуру и натянуть на шаманский барабан, – сознательно провоцирую его в надежде на скорую смерть. Не люблю пытки по отношению к себе любимому. – Живодер тоже любил болтать слишком долго – и для него это плохо закончилось. Вы с ним очень похожи. И закончите одинаково.

Архитектор неожиданно заинтересовался. Оказывается, лично знал коллегу, что не удивительно. Садист садиста видит издалека и сразу.

– Не скажу, что рад смерти Живодера. Интересный опыт, новинки и изобретения от него иногда были любопытны. Я разочарован этим обстоятельством, и ты должен за это заплатить. Забираю назад обещание быстрой смерти.

Щелкает в мозгу паззл – картинка сложилась. Есть зацепка, несоответствие, которое не давало мне покоя. Изверг говорил, что у некроманта был сто сороковой уровень или выше. Шанс!

– Мерзкая шавка, закрой пасть и слушай сюда ушами, – обращаюсь к земноводному садисту.

Архитектор оторопело таращится мутными глазками – в точку попал, шестерка обычная, промокашка, хоть и гигантского уровня. Не может он быть главным – не соответствует масштаб. Организовать и спланировать захват подземелья извергов за сутки – ни за что не поверю, что извращенец-садист способен на такое.

– Мне нужен твой хозяин! Для него важное сообщение. Лично в руки.

– У меня нет хозя… – осекается испуганно, и тут же истерично визжит, указывая трехпалой культей: – В центр круга его, быстро!

Однако сатрапы не спешат выполнять приказ, а попытку Архитектора приблизиться ко мне пресекают синхронным движением протазанов, преграждая путь бывшему начальнику:

– Надо известить… хозяина, – мне показалось, или ассириец издевается над акулоподобным?

Как ни вопил, ни брызгал слюной сдувшийся Архитектор, мою тушку на растерзание не отдали. Но и отпускать никто не спешил – иллюзий я не питал, шеф точно такой же любитель пыток, судя по описанию Бахтимира. Пока у меня есть лишь отсрочка и крошечный шанс на везение. Пообещав содрать всю кожу, присыпать солью и съесть меня по кусочкам, Архитектор отбыл, скрывшись через портал.

Ожидание затянулось. Я даже успел покемарить стоя, благо охранники подпирали с боков, не давая возможности упасть. Колючка, к моему сожалению, и не думала исчезать, надежно спутывая и не давая пошевелиться, но зато совсем перестала жечь и колоть. Стойкость к ядам полезное свойство – не угадаешь, когда пригодится.

Разбудил меня грохот открывающегося портала и трубный рев, давящий на уши и мозги:

– Что за червь посмел меня беспокоить?

Траурный Импу.

Уровень: 147.

Вот только со спецэффектами переборщил. Слишком много дыма, молний и грохота. Дешевый пиар-трюк, рассчитанный на неписей в отсутствие конкуренции со стороны телевидения?

Судя по внешности местного босса – создатели схалтурили и скопировали Анубиса без малейших изменений. Собачья голова вместо человеческой, скипетр в сочетании с юбкой, стильный головной убор с торчащими из него острыми ушами и прочая мишура, стилизованная под древнеегипетскую моду. Вот только побрякушки эти со стопроцентной вероятностью сплошь эпические арты, с невообразимыми характеристиками, каждый из которых стоит дороже всего моего имущества, включая хомяка и шамана.

– О, великий Анубис, даже не смел мечтать увидеть тебя. И в мыслях не было беспокоить и отрывать от великих божественных дел, – захочешь продать партию польского просроченного кофе – не так запоешь, обрабатывая клиента. А тут жизнь на кону!

– Отрадно слышать, что мое старое имя известно среди низших, – собачья голова ощерилась в улыбке, очевидно, это обозначало удовольствие. – Что ты хотел мне сообщить, никчемный прах отрыжки верхнего мира?

Одни шанс на тысячу, что я все правильно рассчитал:

– «ОНИ ВЕРНУЛИСЬ!». Сообщение передал объект А 1264F.

Надо было видеть, как изменилось выражение лица, то есть морды, Импу. Вместо снисходительно– брезгливого, оно внезапно стало испуганно-жалким. Но лишь на секунду – все-таки песеглавец умел держать себя в руках. Не чета Архитектору – такой запросто сожрет целый город и не подавится.

– Свободен. Дарую милость – оставляю тебе жизнь. В моих владениях тебя никто не тронет. Архи, проводи человека до выхода.

С этими словами Импу распахнул портал и скрылся. Следом за ним шагнули четыре стража.

Акуленыш, демонстративно повернувшись ко мне спиной, зашагал в сторону выхода, предлагая следовать за ним.

Неужели обошлось?! Как бы не так. Надо было видеть взгляд, которым обменялся Анубис со своей шестеркой, чтобы понять, что это честнейший развод. Ну что же – не я начал эту войну. Посмотрим, кто будет смеяться над Петросяном. Предупрежден – вооружен, как сказал некто Гайдар, начиная реформы.

Вот и выход. Мелькнула подленькая мысль, что все обойдется – но тут же испарилась, стоило мне увидеть радостный оскал во все сто шилообразных зуба.

Дальше играть в поддавки не имело смысла.

– Хозяин обещал мне безопасность? – спросить-то все равно надо.

– Конечно. Божественное слово нерушимо! – казалось, что шире пасть открыть невозможно, оказалось можно – почти до жаберных щелей растянул лыбу.

– И в чем подвох?

– Великий Импу обещал тебе безопасность на своей территории, а мы уже на поверхности.

– И здесь его обещание уже не действительно? Божественное слово имеет столь малый радиус действия? Как у гоблина, достигшего совершеннолетия, а живущего в женском шалаше?

По всей видимости, оппонент был в курсе иерархии отношений среди зеленокожих, и уловил глубину оскорбления. На это и был расчет – спровоцировать, сорвать план, заставить импровизировать. А ведь он патологический трус – именно отсюда склонность к жестокости и садизму. И оскорбление Импу его испугало – забыть и не передать эти слова он не посмеет.

Опять колючка для фиксации – предсказуемо, а значит ошибочно. Еще в подземелье я обратил внимание, что зловещая помесь зоновской спирали с бритвой и проволокой почти не жжется, а к моменту появления песеглавца даже начала осыпаться трухой. Поначалу я списал это на резист к ядам, и вдруг, подходя к выходу, сообразил, что на мне действующий дебаф от эфирного токсина. Колючка, по сути, магическое плетение, впиваясь в мое тело, тут же получает воздействие эфирным ядом и теряет все свойства.

Архитектор, уверенный в своем подавляющем превосходстве, подходит вплотную и брызгая слюной, закатывается в истерике, перечисляя все, что он со мной сделает, убивая тысячу раз, каждый день, в течение десятилетий.

Понимаю прекрасно, что тебя, несчастного, это возбуждает, но ничем помочь не могу. Умирать в мои планы не входит. А вот вплотную к жертве ты зря подошел. К этому моменту, лишенная магической силы колючка играет уже чисто декоративную роль, усыпляя бдительность свихнувшегося некроманта.

Нож поглощения, заблаговременно спрятанный в рукаве, легко перерезает высохшие стебли псевдоколючки. Теперь, когда руки мои свободны, следует завершающий жест драмы – а как еще можно назвать расход ценного ингредиента таким варварским способом. Целая полная склянка эфирного токсина, стоимость которой невозможно выразить даже в свободно конвертируемой валюте, а тем более в игровом золоте… Эта целая полная склянка разбивается о лоб этого ничтожного гибрида человека и акулы, с пафосным дурацким именем Архитектор Боли. А Нож поглощения смачно впивается в податливый мягкий бок человеко-рыбы. Еще раз, еще.

Вы убили Архитектора Боли, 118 уровень.

Опыт: + 4800(47 250/58 000).

Вы получили новый уровень: 24. Нераспределенных очков: 4.

Достижение «Победитель титанов III»: + 131 % к опыту при сражениях с соперниками выше Вас по уровню. Критический удар против соперника выше Вас уровнем: 78 %. Шанс отклонить критический удар от соперника выше по уровню: 68 %. Шанс получить эпический предмет: 3 %. Убито: 34/42.

Премиальный опыт за достижение: + 15 000 (62 250/ 76 000). Премиальные очки распределения характеристик: 20. Известность: + 2(18).

Вы получили новый уровень: 25. Нераспределенных очков характеристик: 28.

– Это просто праздник какой-то! – щедрый дар судьбы, колесо богини Фортуны, недавно чуть не задавившее «Победителя титанов III», удачно вошло в сектор богатств в момент проведения акции от спонсоров? Да еще в сезон распродаж? Ох, не к добру такое изобилие – внеплановая премия обычно означает еще менее ожидаемое сокращение штатов на предприятии – поверьте опыту человека, сменившего за три года не одну фирму, не по своей воле и даже не по причине врожденной трудофобии.

Как только я добрался до лута, выпавшего с некроманта, настроение пошло вниз, на зависть всем стремительным домкратам.

Фиолетовый изумруд.

Эпический предмет.

Назначение: не определено.

Талмуд «Архитектура Смерти».

Архиэпический предмет.

Я даже глаза протер, все правильно – «архиэпический», буквы «б» в середине нет. Может, выкинуть, пока не поздно, не открывая?

Опоздал! Всплывает контекстная справка:

Книга не может быть утеряна, утрачена, подарена или передана в пользование. Владелец – Трав. Смена владельца при условии победы соперником в 4 раза ниже уровнем.

Желаете изучить?

Внимание! На предмет наложен сервитут (обременение)! Внимательно изучите последствия выбора!

Ну его к лешему – даже заглядывать внутрь не буду. Только выбрался из передряги – хочется покоя и тишины, чая с плюшками, в компании с хомяком. Как он там, бедняжка? Скучаю по единственному близкому мне человеку в этом мире. Ну и что с того, что он плюшевый пет? Человек определяется наличием души, а не набором хромосом и наличием доисторических предков на деревьях, собирающих бананы.

И, напоследок, странная склянка с булькающим пузырящимся бульоном. Может, это бражка местная так готовится? Но размеры емкости явно не соответствуют грандиозности замысла.

Конголезский Фиал. Концентрированная мудрость и опыт зулусских шаманов. Применяется однократно перорально (через ротовое отверстие). Мана: + 60 (эффект постоянный).

Если талмуд я решил не принимать внутрь, то конголезский настой решил употребить сразу – прибавка очень уж аппетитная.

Лекарство должно быть невкусным – незыблемое правило фармакологов. Но не до такой же степени! Ладно бы оно просто противное, но отравление с учетом моего супер-резиста к ядам – беспредел какой-то.

Стойкость к ядам: + 2(25). Мана: + 60(128).

Если бы не последствия приема внутрь зулусского бульончика и последовавшего за ним отравления, то жизнь моя была бы прекрасна и восхитительна.

* * *

Весна, наверстывая упущенное, вступала в свои законные права. Нет, конечно, снег еще не таял, и даже не собирался темнеть, и есть такое подозрение, что в этом году он просто не успеет растаять – слишком сильно промерзло все вокруг за долгую, небывало холодную зиму. Но само отсутствие мороза (а температура субъективно, по ощущениям, уже близка к нулевой) и солнышко, ощутимо гревшее спину – все эти мелочи создают полное ощущение тепла и уюта. К тому же появились следы мелкой и крупной живности, даже пташка малая пролетела мимо.

Все замечательно и прекрасно, кроме интуиции, которая внезапно замолчала, усыпляя бдительность. И действительно, неприятности не заставили себя долго жать. За очередным поворотом, обогнув небольшой лесок, попавшийся на пути, я увидел идиллическую картину «Пикник на обочине».

Забыл добавить, что убийство некроманта не прошло бесследно и для меня. Отравление небывало мощной дозой эфирного токсина (а брызг попало на меня не так уж и мало) лишило меня магических способностей на несколько суток, и срок этот не истек даже наполовину. Именно поэтому я решил возвращаться домой – добычу токсина пришлось отложить до следующего раза. И надо же такому случиться, именно в этот момент, когда призыв Жнеца невозможен, мана на нуле, а эфирный токсин израсходован полностью – именно сейчас вляпаться снова.

То, что дожидаются именно меня – нет никаких сомнений. И лицо встречающего хорошо знакомо.

Повелитель Падших.

Уровень: 94.

Странно, но бледнокожий один, если не считать дежурной шестерки Псов Стужи тридцатого уровня (впрочем, даже без них мне ничего не светит в открытом противостоянии), сидит у костра и жарит шашлык. Мое появление его практически не заинтересовало: бросив взгляд, коротко кивнул, приглашая присоединиться, и продолжил возиться с… мясом? Ну, если бывает иссиня-красное мясо, с которого капает золотистая кровь, вспыхивающая на углях как высокооктановый бензин, то это мясо. Присаживаюсь на заранее приготовленное место – низкий чурбачок. Еще одно свидетельство, что ждали именно моего появления.

Как он узнал, что я именно здесь буду возвращаться? Нет ничего проще – следы изверга, прошедшего накануне, еще видны на снегу. Радует, что они тянутся дальше – Бахтимир успел пройти раньше появления Иного.

– Тебе не предлагаю: плоть кайшына – деликатес, но не для этого мира.

– Приятного аппетита, – сойдет вместо «здравствуйте». Нелогично желать здоровья давно умершему или никогда не жившему.

Минут десять проходит в молчании, прерываемом довольным чавканьем. По крайней мере не пытается убить сразу – и на том спасибо.

– Ты убил Архитектора, – не спрашивает, констатирует уверенно, без сомнений.

– Он нарушил слово, данное его хозяином, и напал первым.

– Слово Импу не стоит тени от его хвоста, – хохочет издевательски Повелитель. Потом хмурится, и с некоторой задумчивостью: – Ты поднял его книгу, хотя это считалось невозможным, – и опять не спрашивает, просто перечисляет ему известное.

– Я не могу отдать книгу, даже если захочу.

Повелитель кивает – мол, в курсе.

– Надеюсь, еще не открывал ее? Иначе я не смогу тебе помочь.

Надо же, какие чудеса в мире происходят! Нежить мечтает мне помочь! Где бы записать такое для истории и потомков?

– Извини, но в благородную и бескорыстную помощь я давно уже не верю. Тем более от «неживых».

В пустых глазах собеседника мелькает… удовлетворение?

– Ты удивительно точно и вовремя задаешь вопросы. Хороший вопрос стоит ответа. Если ты встаешь на сторону Зла, то расплачиваешься за могущество своей душой. И запомни, что это не красивая игра слов, а конкретная плата за реальную силу. Ты получаешь могущество, но платишь за него сполна. Не буду касаться запретных тем: есть ли ад, нирвана, райские кущи или гурии – всему свой срок.

– В чем же тогда смысл? – меньше всего я ожидал теологической дискуссии посреди снежной пустыни под шашлык из мякоти демона.

– Все просто и очевидно. Переходя на сторону Зла, ты теряешь все человеческое. Тебе станут недоступны любовь, радость, счастье и еще много другое. Например, искренний, чистый смех и вообще юмор тебе станут недоступны. Не надо иронизировать над этим – вы, люди, просто не осознаете, какую колоссальную ценность имеют эти качества. Только потеряв все человеческое, можно понять, насколько несоизмеримо высокую цену ты заплатил за ничтожное могущество.

– Ты был человеком? – подобное не укладывается в моей голове.

В глазах собеседника ярость, перемешанная с тоской:

– Речь о том, кем будешь ты. Убийством Архитектора ты нарушил планы не только Импу, но и сил гораздо более могущественных.

Вот тут, ты ошибаешься! Общее представление о том, для чего нужны Архитекторы и подобные пентаграммы, я получил. Учитывая, для чего создана организация Иных, смена привязки респауна – это чудовищное и эффективное оружие именно против игроков.

Но высказывать догадки не спешу.

– Ты единственный носитель книги – именно ты будущий Архитектор Смерти.

– Мое желание никого не интересует? – риторический вопрос, просто потянуть время.

– Тебя найдут в течение суток – книга слишком важна, тысячи гончих и охотников ищут убийцу Архитектора Боли в радиусе полутысячи километров вокруг. Тебе повезло, что мне указали, где тебя… – бледнокожий осекся.

– Что ты от меня хочешь? – ситуация безнадежная, не верить собеседнику нет смысла.

– Просто открой книгу.

Ничего не понимаю:

– Ты только что говорил, что не надо было делать этого.

Нежить молчит, время идет.

Ладно, открываю талмуд.

«Архитектура Смерти».

Желаете начать изучение?

Требуется устранить сервитут (обременение)!

Да/нет?

Согласен.

Сервитут: возможность уничтожения книги.

1. Сделать книгу неуничтожимой. Награда: Некромантия: + 20 (после изучения: + 100). Призыв: + 20(+ 100). Черно– книжник: + 20(+ 140). Максимум маны: + 200(+ 1000).

2. Уничтожить книгу. Известность: – 10. Проклятие 28 уровня (после смерти).

Не понял – именно этот выбор предлагает мне сделать Повелитель падших? Меня словно током ударило. Так вот для чего весь разговор. Теперь ясна цель, которую преследует мерзкая нежить. Осознанный выбор Зла, после того как разъяснены все последствия, намного более страшное падение в пропасть, чем просто по незнанию. Именно поэтому он все подробно расшифровал.

Получается, что он не лгал, когда говорил про возможность любить, быть счастливым, да и просто смеяться от души?

Готов ли я заплатить такую цену? А вот хренушки, вам всем!

Выбираю пункт два.

Внимание! Вы уничтожили архиэпический предмет.

Известность: – 10(8). Заморожено: Скидка у торговцев: 20 %.

Отношения со всеми фракциями: + 2 %.

После смерти Вы получите Проклятие 28 уровня.

Опыт: + 1000(63 250).

Артефактор: + 3(31). Доступно улучшение.

Вы получили Обогащенный Графен 340 %.

Небольшой черно-серебристый кирпичик из материала, крошащегося и хрупкого на вид. Надеюсь, он не радиоактивный? Название очень уж характерное.

Скрипучий голос Повелителя отрывает меня от созерцания логов. Пора платить по счетам? Но, удивительное дело, нежить улыбается:

– Мы не ошиблись в тебе, – опять оговорка? Кто эти загадочные «мы», способные точно вычислить мое местонахождение посреди снежной пустыни? – Можешь не беспокоиться, никто тебя искать не будет – без книги ты неинтересен. Вот только с Импу встречаться не советую: Траурный – очень злопамятный демон.

И это все? Повелитель Падших доволен, что потенциальный клиент сорвался с крючка, не продал душу диаволу и при этом уничтожил очень важный некромантский артефакт? Благородная нежить с чувством совести – куда мир катится?

Глава 3

– Как думаешь, дальше пойдем, или здесь лучше подождать? – Мяк пожимает плечами, нежась под лучами весеннего солнца, удобно устроившись на моем многострадальном плече. Мол, ты начальник – тебе решать.

Надо что-то делать с этим наездником на моей шее. Вроде и вес небольшой, а за целый день все равно устаешь, ведь он и минуты спокойно не сидит – радуется новым впечатлениям. Его можно понять – это я всю зиму в поисках приключений провел, а он взаперти полгода просидел, на плантации вкалывал и за хозяйством следил.

Собираясь в поход, я долго не мог решить – брать его с собой или оставить в усадьбе, чтобы за урожаем присматривал. В результате пришлось идти на компромисс: плантация была урезана втрое и забота о ней возложена на могучие плечи Бахтимира. Новоиспеченный агроном дополнительно получил обязанности по присмотру за шаманом, с которым легко нашел общий язык на почве общих галлюцинаций. Два сапога пара, пришлось оставить им самогонный аппарат и рецепт изготовления огненной воды, из-за чего я задержался почти на неделю. Дистилляция оказалась довольно сложной для понимания отдельными представителями псевдогуманоидных рас.

С другой стороны, семь дней не прошли даром и для меня.

Получил вознаграждение за квест с пентаграммой:

Опыт: + 2000(64 250/76 000).

Кроме того, разобрался с улучшениями: за Мечника десятого уровня взял дополнительное умение «Бой двумя мечами 1», а потом долго размышлял и, наконец, выбрал развитие для артефактора: «Изготовление рунных скриптов II». Были, конечно, очень соблазнительные плюшки, вроде поискового артефакта, но пришлось наступить на горло собственной хотелке: хватит разнообразия, пора становиться настоящим специалистом хоть в какой-то сфере. Ибо направление перспективное, а изготовление и использование скриптов за рамками разумной эффективности – сущая мука.

Изверг оказался настоящим профессионалом в боевых искусствах: натаскал меня в умениях, скромно, но все-таки по единичке на стрельбу, рукопашку и мечника добавилось.

Сложнее всего оказался процесс отбора вещей и снаряжения для экспедиции. Поскольку поход изначально планировался как длительный, то решено было все наиболее ценное забрать с собой, в том числе на продажу. Я даже не представлял, сколько ценного хлама накопил за время пребывания в этом мире. Чтобы вывезти хотя бы основное, потребовалось не менее десятка носильщиков – из-за чего пришлось провести целое сражение с хомяком, грудью вставшим на защиту кровью нажитого.

В результате сражения за размер переносимого груза было заключено мировое соглашение. Хомяк согласился, что тащить сани с грузом мы все-таки не будем, взамен вымогатель получил шестьдесят процентов моей грузоподъемности под хабар. Дальше пришлось бы торговаться за каждый предмет перед загрузкой, но выход нашелся почти сразу. Я радушно разрешал брать все что пожелает, но строго в установленный лимит. Два дня хомяк складывал и выкладывал отобранный хлам туда и обратно, но в конце концов определился, напоследок все же попытавшись пронести с собой небольшой тюк в жадных лапах.

Я забрал с собой все эльфийские книги (может, второй квест удастся получить), запас семян и несколько растений. И, конечно же, цветок Лопуха от Авесты. Принимая во внимание, что весна уже в самом разгаре, а температура даже днем не поднимается выше ноля, и снег не собирается таять и даже темнеть для начала, то можно быть уверенным, что в этом году лета не будет совсем. И это значит, что высадить божественный Лопух не будет никакой возможности. А вот на юге, куда я и направляюсь, сделать это намного реальнее.

* * *

Сегодня мы вышли к границе эльфийских владений. Даже не имея отметки на карте, догадаться об этом легко по изменившемуся пейзажу. Искусственность, ухоженность и чистота заметны, несмотря на снег и долгую зиму. Нет старых засохших деревьев, нет бурелома – куда ни посмотри, порядок и ослепительная утонченная красота, лубочная и неестественная, словно новогодняя открытка. С трудом насобирав веток и лапника – подметают они тут, что ли? – я развел костер и, завалив разгоревшееся пламя хвоей, устроил дымовое шоу – надеюсь не слепые тут пограничники, не заставят себя долго ждать.

И впрямь долго ждать не пришлось: не прошло и десяти минут, как появились рейнджеры. Стрелять сразу не стали – за это отдельное спасибо, но и дружелюбия не демонстрировали: долго пытались понять, зачем я здесь, еще дольше искали в списке мой пароль/отзыв, после чего отконвоировали на заставу.

Там процедура повторилась по новой. Офицер– рейнджер попытался в очередной раз выяснить цель моего визита, но, не добившись ничего, кроме пароля, отправил меня в камеру – дожидаться ответа от вышестоящей инстанции. За что можно его только поблагодарить: накормили вкусной ароматной кашей – арестантов кроме меня не было, поэтому меню не отличалось от солдатского-эльфийского. Вкуснотища какая! Или я за девять месяцев совсем одичал, что восторгаюсь обычной кашей? Блаженствуя, выхлебал полулитровую кружку ягодного киселя и завалился спать – в тепле и под охраной. Что еще надо для счастья одинокому скитальцу?

Утром выяснилось, что мой гостевой статус все-таки подтвердили, и своим ходом, под охраной двух рейнджеров, меня отправили в город.

– Вот это да!

Поначалу даже не понял, что это эльфийская столица. Фантастически огромный, будто занимающий половину неба купол, закрывающий… зеленый цветущий рай. С дворцами и садами, с просторными улицами, заполненными народом. С огромными невероятными меллорнами, высотой за сотню метров каждый, окружающими город по периметру, впритык к сияющему прозрачному куполу.

И что самое удивительное – под куполом царило лето!

Сопровождающие эльфы снисходительно улыбались и, понимая мое состояние, остановились рядом, давая привыкнуть к открывшемуся перед глазами фантастическому чуду. Я же стоял на снегу, на морозе и глядел на это волшебство, не в силах оторвать взгляд. Город поражал не только красотой, но и размерами – не менее десятка километров в диаметре. Колоссальный, огромный и невообразимо прекрасный, он стоил того, чтобы сюда прийти и увидеть это.

На этом лирика закончилась. Вместо нее пришло разочарование.

Нет, красота цветущего зеленого рая посреди снежной пустыни никуда не делась – разочаровали жители этого прекрасного местечка. Ибо все мозги мне вынесли за неделю пребывания.

Такое ощущение, что меня решили взять измором.

– Еще раз расскажите, при каких обстоятельствах вы получили квест.

Вы могли представить эльфа с лицом запеченной крысы? И я не мог! А вот сидит напротив меня это невообразимое существо и поведением полностью оправдывает свою внешность. Между прочим, целый майор местной гвардии.

– Спросите у того, кто мне дал квест. Ариконстантин, так его, кажется, зовут.

– К сожалению, указанный рейнджер в данный момент отсутствует в городе и не может подтвердить ваши слова. Но вы можете оставить доставленные книги на хранение у нас. В любом случае мы должны убедиться, что они подлинные.

– Но в таком случае квест не зачтется? К тому же вы ничего не говорите об обещанном пропуске на мое имя!

Эльф изображает сочувствие, но слишком лениво и наиграно, чтобы хоть кто-нибудь поверил в такое.

– Это не в моей компетенции. Может быть, мы все же закончим составление протокола? В ваших интересах побыстрее разобраться в этом недоразумении и покинуть нашу страну в самое ближайшее время. Заметьте, без привлечения к ответственности за незаконный переход границы. Мы к вам со всей душой, а вы упрямитесь.

Не уверен, что у этой бюрократической неписи есть душа – если ее и раздавали аборигенам, то этому крючкотвору и зануде – в последнюю очередь.

– Я выполнил свои обязательства и хочу получить обещанное вознаграждение. И потом, о каком незаконном пересечении границы идет речь, если у меня был пароль, подлинность которого подтвердили в момент моего появления?

– Не совсем. Рейнджер, который выдал вам задание, не имел на то полномочий, и…

Одно и то же, из пустого в порожнее. Семь дней подряд.

Внезапно в кабинете появляется новое действующее лицо: добродушный милый дедушка-эльф в военной форме, но без знаков различия. Не знаю, на кого рассчитана эта показушная благожелательность и сердечность, но органически не воспринимаю его как «доброго» следователя, даже на контрасте с предыдущим бюрократом-упырем. Новый собеседник опасен, как кобра, притворяющаяся садовым шлангом.

Через полчаса допроса, замаскированного под задушевный разговор, до меня доходит, что нужный рейнджер исчез из города не случайно, и вернется из рейда не раньше чем через полгода. В конце концов мне надоедает эта вялотекущая комедия, высказываю все что думаю об эльфах, их честности и благородстве, умении держать слово, и призываю кару богов за совершенное квестотатство.

Мой спич не производит никакого впечатления на седого эльфа, но, по крайней мере, тот перестает откровенно валять дурака и предлагает равноценный обмен информацией.

– Задавайте ваши вопросы.

– Расскажите в подробностях о вашем рейде в подземелье извергов.

В течение часа выкладываю отредактированную версию, успешно обхожу щекотливые моменты и получаю, наконец, откровенный ответ, обескураживающий своей прямотой: покинуть эльфийский город я не смогу до особого распоряжения. Если быть точным – никогда, поскольку являюсь носителем секретной информации, содержащейся в полученных материалах. Утечка этих сведений – угроза национальной безопасности государства эльфов, переживающего и без того трудные времена.

– Понимаю ваше возмущение, и даже искренне сочувствую, но ничего поделать не могу. Интересы страны выше всего остального. Если же вы добровольно передадите книги и рукописи нашей службе, то это будет большим плюсом для вашей репутации. Слово лордмирала не пустой звук.

– А смысл?

– Если вы собираетесь здесь жить, то необходимо заботиться о своем статусе. Кто кроме нас вам поможет, или у вас есть другие знакомые среди эльфов?

Такой улыбкой – да мед из бочки хлебать. Не люблю слишком много сладкого.

– Можно подумать над вашим предложением?

Эльфийский лорд словно лимоном подавился:

– Каждые три дня отмечаетесь в управлении. Покидать границы города не рекомендуется, да и невозможно. Для выяснения некоторых деталей вас вызовут дополнительно.

И, раздраженно хлопнув дверью, покидает кабинет. Крысоподобный вытягивается по стойке «смирно» и, похоже, не дышит.

Беседа имела и положительные последствия – меня выпустили из-под ареста и предоставили самому себе. Я оказался на улице. В прямом смысле слова – без крыши над головой, в чужом незнакомом городе. Однако не это меня волновало – я был не один! Вокруг кипела жизнь, сновали люди, то есть эльфы, и их было много!

Я стоял и улыбался, посреди площади, в окружении цветов и живых растений, напротив поющего фонтана и любовался этим прекрасным миром. Пусть здесь нет ни одного человека, кроме меня, и знойная стройная шатенка с волнующей походкой, проходящая мимо – всего лишь набор пикселей и байтов, но я, наконец, в живом городе, а это многого стоит.

Интерлюдия 1

Два старых товарища сидели в пустом кабинете.

– Что думаешь об этом?

Тот, что с майорскими нашивками, нахмурился и отвел взгляд:

– Врет, как сивый единорог.

– И все? – бесстрастное лицо лордмирала похоже на застывшую каменную маску.

– Книги у него – это абсолютно точно. Названия совпадают, случайность исключена.

– И все-таки врет?

– Конечно. В подземелье давно нет извергов, рейнджер просто не знал об этом факте – поэтому выдал некорректное задание, которое нельзя было выполнить.

– Однако книги у нашего героя? Не находишь это странным?

– В этой истории все странное, за что ни возьмись, и это выводит меня из себя! – впервые проявляет эмоции крысоподобный эльф. – Чего стоит история про якобы убитого Живодера!

– Но ведь он и в самом деле мертв – или агентурные сводки врут?

– Нет, это установленный точно факт. И даже награда за голову убийцы установлена – дроу как с цепи сорвались.

– Приметы разыскиваемого есть?

– Пока нет, запросил через экстренный канал. Через неделю будет ответ.

– Маг уже здесь? Пусть заходит.

В кабинете появляется новое действующее лицо. Судя по одежде, посоху в руках и благообразному степенному виду – тот самый маг.

– Рад вас видеть лорд, – легкий поклон, от равного равному.

Удивительно, но такого же вежливого жеста удостаивается и второй собеседник:

– Ланиэлосс, давно не встречались, пусть тебе пребудет благословение Светлых богов! И сними, ради меллорна, эту отвратную личину – неприятно же смотреть.

– На этом обмен любезностями закончим. Ирисан, нам нужна твоя оценка этого людя.

– Он не людь.

Две пары удивленных глаз в немом вопросе.

– Несомненно, он – человек, а не людь.

– Этого не может быть! – синхронно выдыхают оба.

– Понимаю ваше удивление, но отпечаток ауры не оставляет в этом никаких сомнений. В остальном – самый обычный человек, без особых магических способностей. Признаков темного перерождения нет. Чем он вас заинтересовал, что пришлось отрывать от работы целого архимага – не могу понять.

– У нас есть свидетельство, что он владеет мастерством сокрытия уровня – это тоже обычное явление?

– Вынужден разочаровать вас. Исследовав объект во время первой встречи, я пришел к выводу, что данный эффект происходит от его экипировки. Весьма занятный комплект, но выполнен грубо и непрофессионально, хотя решение и реализация весьма необычна. Скорее всего, работа гоблинских шаманов – хотя раньше упоминаний о таком я не встречал.

– Он утверждает, что убил знаменитого Живодера. И даже предъявил пару клинков, якобы принадлежащих Проклятому дроу.

– Не смешите мой магистерский колпак на голове! Живодер по слухам имел сотый уровень, наш подопечный в четыре раза ниже. Что касается предъявленных клинков – то это полная выдумка, в них нет ни капли магии, а тем более эфирных сущностей. Обычная добротная сталь.

– И как он объяснил это несоответствие?

– Довольно оригинально и остроумно. Он якобы случайно уничтожил эпическое оружие! Так долго и весело я не смеялся целое десятилетие. Смышленый малый и неглупый – версия весьма неплоха. Надо рассказать коллегам на вечерней кафедре.

– А вот этого делать не стоит! Категорически. Вся информация по этому делу засекречена, будь любезен, не заставляй меня быть невежливым.

– Не могу отказать старому другу в такой любезности, – обиделся и надулся архимаг.

– Без обид, гасьендо Ирисан, это не моя прихоть – дело касается государственной безопасности. Кстати, этот людь, да, да, помню, что человек – так вот, он вернул несколько книг из нашей лаборатории!

– И ты молчал об этом! – истинный ученый тут же забыл про обиду. – Где эти сокровища?

– Не все так хорошо, как кажется. У нас возникли трудности, – лорд вкратце поведал о возникшей ситуации.

– Вы идете по тонкому стеблю над пропастью! Если он выполнил квест – вы обязаны выполнить свою часть договора. Не шутите с богами!

– Во-первых, не мы давали квест, не нам и отвечать. Во-вторых, как только он его выполнит – тут же получит обещанное. Небольшая задержка ничего не изменит, зато даст нам время разобраться в этой запутанной истории.

– Нет никакой истории – вы просто перестраховываетесь. Вызывайте своего рейнджера и возвращайте книги ученым. Со всей ответственностью заявляю, что нет в нем никаких выдающихся умений и опасных способностей. Никакое умение Сокрытого не может изменить ауру. А с ней у нашего подопечного все в порядке. Он вообще чистый прирожденный травник, плюс артефактор. На этом разрешите откланяться – у меня много дел. Надеюсь, через неделю книги будут в Академии?

– Надейся.

После того как закрылась дверь, лорд устало опустился в кресло и посмотрел на своего коллегу.

– Сними эту крысиную личину – ничего лучше не мог выбрать?

– Рекомендация нашего психолога, специально подобрана для воздействия на клиента, – с этими словами иллюзия рассеялась, явив обычное среднестатистическое лицо пожилого эльфа, – я чего-то еще не знаю?

– Вчера вернулась рейд-группа от логова извергов. Они не смогли пройти – вокруг подземелья невиданное скопление нежити.

– Что в этом неожиданного? Изначально шансов на успех не было – это аналитики сразу выдали.

– Все так. Удивило только количество этой нечисти – в десятки раз больше расчетного, причем на дальних подступах к данжу. Но и это не все. На обратном пути группа столкнулась с кровососами. К счастью обошлось без потерь, и даже удалось допросить одного Упыря, прежде чем он скоропостижно помер.

– Что же он сказал?

– Это облава. В радиусе нескольких сотен миль ищут двух беглецов. По описанию один из них изверг, второй – человек. Причем, человека требуется взять только живым. Награда – десять тысяч единиц золотом.

– Откуда там взялся изверг?

– Ты только об этом хотел спросить?

* * *

Через полчаса я возненавидел этот город. Точнее, тех, кто его населяет.

Не знаю, какова причина – может вид у меня не соответствующий, или национальность не типичная для этой местности, но в лучшем случае я сталкивался с равнодушно-холодным молчанием в ответ на попытку спросить, где ближайшая гостиница. Когда же эльфийский хлыщ, в обтягивающих рейтузах, в короткой курточке, расшитой золотом, и напомаженный, как павлин, бросил что-то брезгливо-недовольное, то я только чудом сдержался и не помял штукатурку на фасаде этого альтернативного гражданина. Однако я вовремя вспомнил о своем сомнительном правовом статусе, и, скрипя зубами, послал его на чистом русском. Эльф оказался не знатоком исконных игровых наречий, поэтому не понял смысла и, на свое счастье, удалился вдаль, виляя всеми частями тела одновременно, даже не подозревая о том, какой опасности избежал.

Впрочем, мой наряд тоже далек от эстетического совершенства. Ходить в легендарном доспехе из крокодиловых шкур я благоразумно не стал, только замена оказалась не намного лучше. Из награбленных еще в пустом городе запасов выбрал что поприличнее и подороже. Естественно ни о какой гармонии стиля и цвета говорить не приходится. Пожалуй, не самое разумное решение – брать из одежды то, что подороже, в расчете продать при случае.

Так дело не пойдет. Время уходит, как бы ночевать на улице не пришлось, поэтому нужен системный проверенный подход.

Подходящий объект нашелся довольно быстро. Стройная, симпатичная темноволосая эльфийка движется по площади в моем направлении. Использую старый проверенный студенческий способ. В свое время, я первый, кто придумал универсальный гарантированный способ пикапа – арендованный котенок. Достаточно разместиться на лавочке у выхода после окончания последней пары, и вовремя вытащить мурлыкающую приманку из сумки. Успех неизбежен. Естественно, дальнейшая раскрутка зависит уже только от тебя, но самый трудный – первый контакт – уже налажен. Главная трудность – вытащить кота в нужный момент, иначе можно целый час просидеть в компании старосты курса, обожающей кошечек, а это не тот идеал женщины, о котором я мечтал, все-таки в ней больше ста килограммов живого веса. К сожалению, через месяц этот прием перестал действовать – вся женская половина университета уже знала об этой уловке, да и котенок примелькался. А все моя доброта – сдал в аренду сокурсникам, и кот пошел по рукам. Естественно, проект засветился, и нас разоблачили. Но поначалу он работал!

Надеюсь, в этом городе этот способ знакомства еще неизвестен.

За неимением котика будем пользоваться равноценным эквивалентом – хомяком! Прости меня, друг, придется тебе побыть в этой незавидной роли.

Кастую призыв пета, и мы с Мяком движемся наперерез жертве.

– Мадемуазель, не подскажите, как называется этот город? – важно ошеломить собеседника первым вопросом, зацепить внимание.

Ух, ты! А девочка просто прелесть – вблизи еще лучше, чем представлялось. Может, конечно, девятимесячное воздержание изрядно красит объективную реальность, но даже критически оценивая все по отдельности, я не нахожу изъянов. Шикарный набор пикселей! И ножки, и глазки, и все остальное.

По всей видимости, заданный вопрос вызвал зависание программы, девушка недоуменно хлопает роскошными ресницами, пытаясь понять, что от нее требует этот наглый тип в странном наряде. И в этот момент ее взгляд падает на хомяка! Это надо было видеть! Полный триумф – клиент наш. Изголодались они тут без развлечений за долгую зиму, что ли?

– Ой, какая прелесть! А как его зовут? – не понял, меня что игнорируют? Так дело не пойдет.

– Его зовут Мяк. А ваше имя можно узнать, прекрасная мадемуазель? – надо ковать железо, пока горячо.

Наконец, взгляд в мою сторону. Оценивающий, и видимо положительно – где-то на уровне случайного приложения к прекрасному плюшевому зверьку.

– Мадемуазель – это оскорбление или комплимент? – пока не улыбается, но веселые искорки в глазах скачут.

– На древнем языке одного из миров, это означает «блистающая красотой и мудростью»!

– Так я и поверила. А можно его на руки взять? – и взгляд такой… Не передать, какой! Кошелек отдашь, да еще из карманов все вытащишь и отдашь, когда так просят. Но меня на мякине не проведешь – железная воля и самоконтроль. Все идет по плану – никаких увлечений. Ну, если только совместить одно с другим…

– К сожалению, на нем благословение богини, имя которой должно остаться в тайне. Без денег даже не стоит пытаться. Дай в лапки медную монетку – и только тогда бери в руки. И никак иначе! Ничего не поделаешь – боги, они такие.

Смотри-ка, поверила. Не пожадничала – целую серебряную вручила. Созрел клиент – драгметаллами сорит. Мяк, получив нежданный подарок, и вовсе разомлел на руках у красотки. Этакий прохиндей, может, он и мурлыкать согласен за деньги? Не понял? Это он мне подмигивает? Качаясь и прижимаясь щекой к упру… к телу. А довольный какой!

– Так что ты хотел спросить? – взгляд огромных ослепительно роскошных карих очей в мою сторону.

– Хотел узнать название вашего города.

Наконец-то улыбается, хитро щурясь, отчего на щеках появляются замечательные ямочки:

– Таким образом со мной еще никто не пытался познакомиться, – и сразу без перехода, протягивает руку, второй удерживая плюшевого скупердяя: – Линассия из ветви Изумрудной Радуницы Светлого рода Запада.

– Трав, – пожимаю тонкую, неожиданно крепкую руку.

– Просто Трав? И все?

– Случайно так вышло. Один не совсем адекватный шаман-гоблин решил, что мне очень подойдет такое имя. От слова «травить». По его мнению – достойное героя имя.

Линассия не просто улыбается, откровенно хохочет, вытирая (хомяком?) слезы:

– Ты забавный. И не стыдно морочить голову беззащитной девушке, рассказывая небылицы?

Вот и пойми этих эльфов.

– Если не затруднит, подскажи, где можно найти гостиницу в вашем так и не поименованном городе.

– Скажи еще, что ты только что прибыл в столицу?

– Нет, конечно. Уже неделю здесь, вот только не имел возможности осмотреть окрестности.

– Это почему же? – ехидно улыбается.

– Сидел в тюрьме.

– Не смешно, и не оригинально, – и тут же без всякой связи, умильно целуя в носик моего зверя: – Какой породы твой питомец?

– Деньгоед среболюбивый.

Эльфа морщит лобик недоуменно, потом до нее доходит – весело смеется, демонстрируя очаровательные, ослепительно белые, ровные зубки. Не к месту вспоминаю зубной ряд в пасти Архитектора Боли – на некоторое время помогает, прихожу в чувство, иначе за себя не поручился бы.

Через четверть часа контакт с прекрасной эльфой наладился, и она вызвалась сопроводить заезжего гостя. И показать, конечно же, издалека, где находится приличная гостиница. Впрочем, в этом больше заслуга хомяка – домашние питомцы чрезвычайная редкость в фактически отрезанном от мира городе, и мадемуазель, как она себя с легкостью стала именовать, просто не могла оторваться от плюшевого счастья. Этим я беззастенчиво пользовался, добиваясь благожелательного расположения к хозяину замечательного животного. Впрочем, это было не трудно. Старое правило пикапа – если девушка смеется, то она ваша. Главное – не упускать инициативу, держать веселье в тонусе, не молчать подолгу, чередуя шутки и импровизируя по настроению. Благо это было не трудно: характер у эльфы оказался прекрасный – веселый и общительный, к тому же красивая, чертовка, с вдохновением проблем не возникает.

Вопреки ожиданиям встречные эльфы, даже девушки, красотой не впечатляли. Так, несколько приятных мордашек с неизменными острыми ушками – и это все? Получается, мне повезло со знакомством? Хотя как сказать – очень уж обаятельная и симпатичная подружка у меня внезапно образовалась. Не подстава ли это от двух неприятных типов из мрачного здания на центральной площади?

– А хоть бы и так! – в душе, конечно же, я придерживался совершенно противоположного мнения.

Незаметно любуюсь этим ожившим сочетанием цифровых технологий и вдохновением художника, плутовка чувствует, какое впечатление производит, и беззастенчиво дразнится, бросая хитрые взгляды и невинно хлопая ресницами.

– А это Гранд-опера! Самое красивое здание в городе, – действительно впечатляет, чем-то похоже на древнегреческий храм, скрещенный с аквапарком и мавзолеем одновременно. Много стекла, камня, резного дерева и, конечно же, живых растений и цветов. Отвлекся, упустил нить беседы. Очень плохо, на первом свидании нельзя так расслабляться. Вот черт, оговорка про свидание по Фрейду?

О чем воркует милое создание? Надеюсь, ничего важного не упустил.

– Через неделю здесь пройдет открытие Весенних Сатурналий. Говорят, что сам император выступит с обращением к народу и миру – объявит об окончании зимы. И даже о том, что купол скоро снимут. Но мне не верится. Слишком хорошо, чтобы быть правдой.

А чего это глазки у нас такие грустные? Это же катастрофа – весь пикап прахом! Выяснив причину, облегченно вздыхаю: всего-навсего проблема с пригласительными билетами. Купить их невозможно, а получить приглашение нереально – все места расписаны за месяц, желающих попасть на феерию в десять раз больше, чем мест внутри.

– Всего лишь? Если я получу приглашение на две персоны, не соизволит ли прекрасная мадемуазель составить мне компанию?

Если бы предложил прямо сейчас снять купол над городом и отправиться на Гаити ближайшим рейсом «Аэрофлота», удивление было бы меньше.

Впрочем, хитро стрельнув глазками, не отказала:

– Все возможно, – и уже без улыбки: – Я не обижусь, если ничего не получится.

Внимание! Вы получили квест: Получить два билета в Гранд-оперу. Срок выполнения: неделя.

Награда: неизвестно.

– Не сомневайся, считай, что приглашение уже получено. Готовь свой лучший наряд, хотя в этом нет необходимости!

– Это еще почему?

– Ты прекрасна в любом облачении, улучшить совершенство – невозможно!

– Улучшить совершенство нельзя, подчеркнуть можно, – застываю, открыв рот. Это меня уели, получается? Вот тебе и красивая мордашка, за которой я не рассмотрел острый ум и ядовитый язычок.

Тут произошло событие, заставившее меня застыть от изумления: навстречу нам попался… человек! Степенно и неспешно мимо нас прошествовал самый обычный горожанин, нормального человеческого вида. Я даже уши его рассмотрел – круглые, классические.

– Это… это же человек? – изумленно выдохнул, провожая его взглядом.

Языкастая язва тут же поправила:

– Ты точно неделю в тюрьме просидел? Не больше? Сказочные персонажи мерещатся. Это обычный людь. И кого ты ожидал увидеть в квартале людей?

После чего вручила мне хомяка, и помахала ручкой:

– Гостиница прямо по улице, мне пора.

– Подожди, как тебя найти? – мы что, вот так просто возьмем и расстанемся?

– Для героя, добывшего приглашение от императора – это проблема? – нет, ну точно язва. – Пусть боги будут к тебе ласковы.

И ушла, оставляя лишь смутный аромат цветов. Странно, что раньше его не замечал. Неудивительно – перегрузка зрительных образов, заглушила все остальные. Зрительные образы – они такие, третий размер, не меньше.

Размышляя о вопиющем несоответствии поведения новой знакомой всем мыслимым и немыслимым канонам поведения неписей, я добрался до гостиницы. Эльфа выглядела живее и интереснее большинства знакомых мне в реальном мире девиц – и это не укладывалось в голове. Анализируя поведение, мимику, структуру разговора, я не нашел ни одной зацепки. Такое ощущение, что за эльфу отыгрывает реальный человек, причем явно женского рода. Но это невозможно в принципе!

Вход в отель через пристройку, в которой располагается кафе, или, как здесь говорят, таверна. Если бы не размышления о странностях и прелестях эльфы, первое, на что обратил бы внимание – на явно неадекватную реакцию посетителей на мое появление. Словно я ледокол «50 лет СССР»: двигаюсь по проходу, и впереди меня бежит невидимая волна – прекращаются разговоры, кружки замирают на полпути, не достигнув рта, собеседники застывают, не договорив, а те, кто сидят спиной к проходу, начинают разворачиваться и цепенеют, будто бы увидев ожившее привидение.

Добравшись до стойки, наконец, замечаю, что в помещении установилась зловещая звонкая тишина. Бармен, по всей видимости, он же хозяин ресторанно-гостиничного комплекса, вытаращив глаза, судорожно сглатывает воздух. Человек, точнее, людь, как и все присутствующие.

– Нет ли у вас пива, промочить горло путнику после долгой дороги? – тут до меня доходит, что для местных жителей появление нового неизвестного человека подобно грому с ясного неба. Город скоро год в изоляции под куполом, а тут я такой весь из себя загадочный – вынырнул из ниоткуда.

Усыпила меня реакция эльфов: похоже, люди для них все на одно лицо, как для россиян – китайцы, например. Да и отношения между расами не слишком дружелюбные, судя по тому, что в центре люди не встретились, а здесь, наоборот, ушастых не видно. И если эльфы лишь недружелюбно игнорировали меня, то в людском квартале, за время вынужденного заточения под магическим шатром, все друг друга уже давно знают в лицо. И появление незнакомца произвело эффект разорвавшейся бомбы.

Похоже, хозяин сообразил, что ему подвалило счастье, и аншлаг его ресторану на ближайшие дни обеспечен. Стоит разнестись новости о новом постояльце, и к вечеру половина квартала будет здесь. Естественно, всего этого я еще не знал, но примерный ход мыслей представлял. Особенно после ответа щедрого хозяина:

– За счет заведения! У меня разливают лучшее пиво на этой улице, – умно сказано. Если бы прозвучало, что лучшее пиво в городе – веры было бы меньше, а так все грамотно – хвастуном не выглядит, и марку заведения держит.

– Боюсь показаться не слишком вежливым, но я вас раньше здесь не видел? – не слишком издалека начинает заход бармен, зал за спиной замирает в томительном ожидании.

– Вы меня не могли видеть – я только что прибыл в ваш чудесный город, – про себя думаю, что если быть совсем честным, даже названия этого столичного города я не знаю.

Вздох облегчения и осторожной надежды проносится по залу за моей спиной – надо за стол перебраться, что ли. Не люблю, когда обстановка не под контролем.

– И как там снаружи? – похоже, этот вопрос интересует не только его одного, два десятка посетителей, затаив дыхание, ждут ответа. Информационный голод не лучше обычного. И если с питанием тут вроде бы все нормально – вокруг города до самого купола идут сплошные сады, поля и фермы – то новостей снаружи здесь ждут как манны небесной.

Не буду мучить изнывающих в нетерпении слушателей:

– Замечательно, – поворачиваюсь лицом к слушателям: – Теплеет.

Что тут началось! Приятно, черт побери, радовать людей, особенно когда это тебе ничего не стоит.

Начавшееся празднование уже не требовало моего присутствия, и, сторговавшись за три серебряных монеты в день, я получил чистую опрятную комнату на втором этаже. Даже с ванной! Огорчало только, что горячей воды по техническим причинам не оказалось. Впрочем, обещали нагреть к вечеру, за что хозяин запросил еще две монеты серебром. И это со скидкой, как вип-клиенту. Дрова, по понятным причинам, в городе дефицит, а магия для бойлера очень дорогая – все идет на нужды города, а если нужна энергия на бытовые нужды – только за деньги, по остаточному принципу. Без знакомства среди магов и не получишь.

Завершился день еще одним приятным знакомством. У Буримына, хозяина гостиничного комплекса, оказалась замечательная помощница – она же родная племянница Зааяана. Выговорить без ошибки ее имя я смог только с десятой попытки, поэтому просто переименовал в Заю. Миленькая, фигуристая, небольшого росточка, но с весьма выдающимися достоинствами, несмотря на юный возраст – всего семнадцать лет. Это меня сильно разочаровало – о чем можно говорить с такой? Не о Шопенгауэре же, в конце концов? Зато несостоявшийся собеседник на тему немецкой философии оказался весьма ценным источником самой разнообразной информации.

Вот только тараторил этот источник без остановки, не давая сосредоточиться. Намучившись с любопытной болтушкой, я все же выудил общие сведения о городе и населении, и политическом устройстве. Наконец-то я узнал, как называется это чудо-сити под куполом – «Блистательный Зеленью». Судя по отсутствию смысла и странному согласованию, вкупе с претензией на экстравагантность – название явно эльфы придумали. По мне – так и сойдет. Бывают имена городов куда хуже – Камызяк или Нягань, например.

Подтвердилось мое первоначальное впечатление о характере эльфов и их отношении к «низшим» расам. К слову, тут кроме людей есть еще множество других видов гуманоидов, но большинство в городе составляют фейри. Нет, не крошечные существа с крылышками, как я поначалу предположил. Вполне человекоподобные, ростом метра полтора, только очень худые и… голубые. В прямом смысле – кожа у них с легким небесным оттенком. Их здесь больше всего – не меньше трех тысяч. Всю основную работу в садах и на фермах выполняют именно они, что их нисколько не напрягает – смысл жизни именно в таком существовании, дистрофики помешаны на растениях и животных. Безобидные, миролюбивые создания, немного владеют магией, похожей на друидскую. Эльфов в городе примерно тысяча, столько же людей, плюс незначительное количество представителей других видов разумных, застрявших в городе на момент начала Ледяного Апокалипсиса.

А вот насчет людей вылезла какая-то непонятная абсурдная ерунда, по-иному не скажешь.

– Травчик, расскажи, как там за стеной? Там тоже люди живут?

– Не знаю, в одиночку зимовал. Ну чего ты пристала к уставшему человеку.

Отшлепать и выставить ее за дверь, что ли, прилипла, как банный лист. Любопытная до ужаса. Да, здесь не Анталья – персонал в отелях абсолютно не дрессированный.

– Не надо мне сахар в мед сыпать, тоже мне «человек» нашелся. У меня, чтоб ты знал, в предках три настоящих человека были.

Заинтересовавшись явной абракадаброй, я выяснил, что людь – это не человек в привычном понимании, оказывается. Это потомки эльфов от смешивания с чистокровными людьми, которые исчезли давным-давно. Внезапно и без следа. Вспомнив начальную локацию, откуда начался мой путь по миру, я догадался о чем речь. Вот только со сроками близко ничего не состыкуется. Какие бабушки и дедушки могли дать потомство с лета прошлого года? Спишем на цифровой эпос народов мира – много ли достоверной информации можно почерпнуть в мифах о Древней Греции? Вот то-то и оно!

Не правильно истолковав мое желание вытряхнуть балаболку из своей опочивальни, Зая решила поведать мне совсем уж непробиваемый аргумент:

– Не хочешь, не верь. Но мой родной дедушка был игрокхом!

И, виляя попой, двинулась на выход, напоследок, в дверях, показав язык. Хоть стой – хоть падай. Сижу на кровати, словно пустым пыльным мешком по голове огретый.

Заковыристый тут эпос!

Лечь поспать пораньше мне не дали – заявилась целая делегация с просьбой почтить моим присутствием собрание местных жителей в ресторане, жаждущих лицезреть легендарного гостя. Сообразив, что отделаться от страждущих все равно не получится, да и отношения с хозяином надо поддерживать, я спустился вниз и целый час отвечал на расспросы. Как мало надо людям для счастья – всего лишь морозы закончились, и солнце уже греет по-весеннему. Больше и рассказывать собственно нечего, но празднующих это не смутило.

Когда же вопросы начали повторяться, а народу на улице перед входом стало больше, чем внутри помещения, набитого сверх меры, хозяин во избежание разрушений и жертв закрыл торжественный митинг. К сожалению, для меня мало что изменилось. Добравшись до номера, уснуть смог только под утро, когда спонтанное народное гуляние под окнами, наконец, затихло.

Глава 4

Вопреки опасениям, утро выдалось спокойным. Спустившись к позднему завтраку, плавно переходящему в ранний обед, я обнаружил почти пустой зал. Видимо, жители города на работе – и это просто отлично.

Скворчащая яичница с колбасой, салат из тертой редьки, ягодный морс, ароматные пирожки и крынка молока – этого хватило бы накормить троих здоровых троллей. На мои возражения по поводу изобилия сверх всякой меры, Буримын замахал руками – все за счет заведения. Не сомневаюсь, что вчерашняя выручка в трактире побила финансовый рекорд заведения за все время существования, но надо и о собственном будущем подумать. Похоже, что я тут надолго застрял, а благодарность лучше сразу конвертировать в твердое серебро, а еще лучше – в золото. Одними завтраками сыт не будешь.

Ресторатор охотно откликнулся на предложение, присел рядом, в надежде выудить из меня еще какие– нибудь новости. Конечно же, прямо сейчас все выложу на блюдечке с голубой каемочкой. Информация – тоже деньги, безналичные можно сказать, но от этого не менее ценные. Интерес к моей персоне продержится пару недель, после чего медленно угаснет – особой прибыли с этого не поимеешь. Значит, отсюда следует вывод, что надо позаботиться о финансовом благополучии. Для этого мне нужен хорошо информированный источник – Бур для этого идеально подходит.

Пока я не выдвигаю никаких встречных предложений, не зная обстановки – это не солидно и не разумно. Поэтому просто беседуем о том, о сем: о ценах на продукты и магию, о перспективах в связи со скорым снятием купола, об особенностях местного бизнеса и обстановке в городе.

Порадовало, что криминала в столице практически нет – особенности замкнутого существования. Если, конечно, не считать пьяных драк или дуэлей между эльфами. Оказалось, что в гостинице кроме меня есть еще четверо постояльцев, но они отсутствуют до вечера – работают. Не коренные жители, волею судьбы застрявшие здесь под куполом – их проживание, к слову, оплачивает императорская казна. «Один убыток от них», – посетовал людь.

Прервал нашу беседу разносчик газет – есть и такое развлечение в городе, но выходит не каждый день. По причине отсутствия свежих новостей, видимо. Заинтересовавшись, я позвал разносчика, и, расплатившись медью, получил на руки настоящую газету этого мира. На шедевр печатного слова это изделие явно не тянуло, да и новостей в нем почти не было, зато половину первой и единственной страницы занимали стихи! Разом потеряв интерес к этому шедевру средневековой журналистики, я вручил газету Буру. Каково же было мое удивление, когда умудренный седой люд принялся читать эти «стихи» вслух, с восторгом и выражением.

К тому моменту, когда любитель чтения дошел до рубрики новостей, я успел раз десять пожалеть, что купил это чудовищное недоразумение. Однако все же есть справедливость на этом свете – новостей оказалось не много, всего одна, но зато какая!

Несколько очевидцев утверждали, что вчера на одной из центральных улиц видели неизвестное самое настоящее живое существо! Дальше мнения разделились, и показания свидетелей путались. По одним признакам – это был небольшой медведь, по другим данным – крупный кролик. Один свидетель утверждал, что питомец сидел на руках у эльфа, второй сообщил, что зверь был на поводке у мужчины. Цвет животного колебался в широких пределах, ограниченных лишь фантазией наблюдателей, вплоть до искрящегося золотого. К сожалению, сообщала газета, никто не запомнил хозяина питомца – настолько все были заворожены чудесным явлением. Лишь один люд-свидетель заявил, что питомец был с двумя хозяевами, с эльфом и людом. Но веры такой фантазии нет никакой.

Не надо было так хохотать: Бур чуть не обиделся, приняв смех на свой счет. Пришлось продемонстрировать хомяка, после чего хозяин впал в самый настоящий ступор. Заглянувшая в зал «внучка игрокха» от неожиданности уронила кастрюлю с борщом, да так и застыла словно завороженная. Обидно, да. Мяк производит фурор куда круче, чем его хозяин.

Когда утихли восторги, а хомяк обзавелся двумя монетами в качестве подарка, стало понятно, что вот он – рог денежного изобилия на ближайшие месяцы. Буримын даже не стал спорить – выделил десять процентов от выручки лично мне. Зато спорить стал я – сошлись на четырнадцати процентах.

На радостях я попробовал выторговать ежедневную горячую ванну – но тут нашла коса на камень. В категорической форме было отказано в виду отсутствия запасов маны. Оказывается, в первый раз мне сделали исключение, бойлер запитали от кухонного источника энергии, изрядно опустошив его. И вопрос вовсе не в деньгах, а в том, что нет в продаже новых – все уходит на нужды города. Лимит на источники жуткий, даже те, что положено, без взятки не выкупишь.

– Говоришь, полное отсутствие преступности?

– Бакшиш – это традиция, проверенная временем. Если я дам взятку за нарушение закона – то это преступление. Если же даю бакшиш в благодарность за то, что мне и так положено по законному праву, – то какое это преступление? – просветил меня философ-взяткодатель.

– Неужели магов в городе нет, желающих заработать?

– Нужен специалист по эфирной энергетике, а они все по контракту на императора работают. Другие же не берутся за это: или не могут, или не хотят за серебро возиться – золото просят. Вот и мучаемся. Как конец месяца, так совсем напряжение потока в батарее падает – казан вскипятить полдня надо.

– Может, я посмотрю? – даже ради любопытства оно того стоит.

Внимание! Вы получили новое задание: зарядить батарею нагревателя.

Награда: горячая ванна.

Определенно, кто-то издевается надо мной. Это же просто неприлично давать такое вознаграждение. Если так дальше пойдет, то скоро будет квест «забраться на вершину самой большой горы», награда за выполнение которого будет называться «Прекрасный вид с высокой горы».

Но для начала надо разобраться с текущими финансами. Наличных, если так можно выразиться по отношению к виртуальным монетам, у меня всего четыреста двадцать золотых. Этого вполне достаточно для комфортной жизни в течение полугода, но без излишеств. Задерживаться на такой срок в городе я не собираюсь, но избавиться от излишков инвентаря и снаряжения не помешает. Получив адреса и направление, где искать лавки, я отправился в путь, ибо нет ничего лучше в игровом мире процесса избавления от накопленного хабара по хорошей цене!

Просто физическое облегчение испытываешь, когда освобождаешься от этой обузы, занимающей драгоценное место в твоем багаже. Вот только с хорошей ценой как-то сразу не срослось. Виной всему упавшая сразу на десять пунктов известность, из-за чего скидки у продавцов оказались временно заблокированы.

Пришлось отложить процесс распродажи всех запасов, ограничившись лишь самыми тяжелыми и наименее ценными вещами. Освободив инвентарь примерно на треть объема, я обзавелся еще тысячей золотых. На первое время хватит, а там, глядишь, получу заветные плюсы к Известности, дискаунт опять восстановится. Естественно, размер скидки на покупку дает такую же прибавку к получаемой при продаже стоимости хабара.

В результате, обойдя почти все торговые точки, я практически ничего не купил, хотя ассортимент поражал воображение. И артефакты, и книги, и снаряжение – глаза разбегаются, но лишь до того момента, как озвучена цена. Пятьсот монет за один предмет – это перебор по всем понятиям.

Имея Известность восемнадцать, на пороге следующего падения по ценам у торговцев, так бездарно просесть – катастрофическое невезение. Теперь хожу локти кусаю. А ведь впереди еще посмертное проклятие. И не надо думать, что тридцатый уровень – это несерьезно. Как я успел заметить, в этом мире уровень заклинаний соотносится с уровнем игрока примерно как один к трем-пяти. Аналогично мастерство и профессии, в отличие от многих классических виртмиров, измеряются очень скромными единицами. Если в «Б-оф-Б» (популярная в две тысячи пятнадцатом – двадцатом годах игра) травник на пятьдесят – всего лишь начинающий подмастерье, то здесь уже серьезный специалист. Это и не удивительно, поскольку за единообразное действие можно легко получить только три пункта профессии. Из всего этого можно сделать только один вывод – умирать мне категорически противопоказано! По крайней мере, пока мой собственный уровень не будет выше статуса проклятия в те самые три-пять раз.

Единственное, на что я не пожалел денег – «Учебнарь Травника для школоло», двести золотых как с куста. Компенсировалось это ограбление, замаскированное под честную продажу, лицезрением самого настоящего дварфа. Гном как гном, классический – то есть коротышка, хам и скупердяй. Не скинул ни одной серебрушки – и как он тут выживает с таким отношением к потенциальным клиентам. Правда, и выбор у него самый богатый, но цены…

С лавкой травницы, на которую возлагались особые надежды, случился облом – закрыта, и что печально, никто не в курсе, когда будет работать, несколько седмиц не появляется хозяйка – болеет, видать, старушка.

– Вам костюм – людской или по эль-моде? – картавит портной, в точном соответствии с законами жанра. Между прочим, фейри чистокровный, хоть и с круглыми очками «а-ля Лаврентий Палыч» на носу. Оказывается, чрезвычайная редкость – представитель этой расы, работающий не на земле.

Через десять минут общения я не выдержал и с истеричным смехом уточнил:

– У вас родственников в Одессе никогда не было? – ну очень характерный типаж, весь мозг мне вынес дотошностью и неумолимым обсчетом стоимости каждой запонки или манжеты.

Моззеей, кто бы сомневался, что именно так его зовут, внезапно замер, растерянно снял пенсне и стал протирать их мягкой тряпочкой. Потом так же быстро и нервно водрузил их обратно на прежнее место:

– Вы мне не поверите, но точно такую же фразу произнес один клиент много лет назад. И что самое удивительное, получив заказ, он оставил мне щедрые чаевые. После чего покинул наш город, и я его больше никогда не видел.

– Что же в том удивительного? Щедрые чаевые? – мне-то понятно, у кого именно такая ассоциация возникнет, не надо иметь семи пядей во лбу. На просторах от Владивостока до Бреста любой сообразит, откуда черпал вдохновение создатель этого необычного фейри.

– Сей добрый человек оставил мне сто золотых сверху, хотя заказ был небольшой и стоил в несколько раз дешевле. И что самое удивительное, он предсказал, что когда-нибудь сюда зайдет другой клиент и скажет то же самое.

Тоже мне, Нострадамус! Я могу сделать аналогичное предсказание, даже не отходя от кассы.

И тут я понимаю, почему замялся несчастный фейри:

– Еще он попросил сделать хорошую скидку этому клиенту. И передать привет от Валеры из Саратова.

Тут я не выдерживаю и начинаю хохотать. И заранее, чтобы не обидеть честного, но расстроенного в лучших чувствах, портного, предлагаю:

– Не переживайте так. Мне не нужна скидка! Наоборот! – если пошла такая пьянка, то режем последний огурец. – Я даю вам сверху еще сто золотых, но при условии, что если сюда когда-нибудь зайдет посетитель и поинтересуется – не было ли у вас родственников в Одессе, то вы ему сделаете хорошую скидку. Ну и заодно передадите привет от Валеры и Трава.

Внимание! Вы создали Уникальную псевдотрадицию «Скидка скупого фейри».

Известность: + 2(10) (скидка у торговцев: 10 %).

Отношения со всеми фракциями: + 1 %.

Каждый следующий участник традиции добавляет + 1 Известность всем предыдущим.

– Постойте, вы сказали – человек? – я как-то уже привык, что здесь почти не употребляют это слово.

– Да, тогда они еще встречались. Давно это было – вы, наверное, не застали их, молодой люд, – похоже старичок фейри в шоке от случившегося.

Стараясь не затрагивать скользкую тему, я свернул обсуждение на фасон и цвет будущего наряда. И тут мне все же удалось вывести из ступора своего собеседника. Да что там – довести до белого каления!

– И вы мне только сейчас сообщаете, что в моем костюме вы предстанете перед императором! Вы в своем уме?!!!

Ну и хорошо, а то я уже стал переживать за здоровье провинциального модельера. Учитывая, что предстану перед императором я на расстоянии в сотню метров в окружении полутысячи эльфов, то вероятность того, что он рассмотрит мой наряд, близка к абсолютному нулю. И чего, спрашивается так переживать?

И уже распрощавшись, я услышал долгожданный вопрос:

– Скажите, а вы, случайно, не были в этой самой Одессе?

Поворачиваюсь и мило улыбаюсь самой «продающей» из всех моих улыбок:

– Нет, не пришлось. Но говорят, очень интересный город. В этом мире другого такого нет.

И ведь не соврал ни разу – разучился, что ли?

Глава 5

– И вот когда они меня решили съесть, я не выдержал и ушел от них.

Сальвасторе отрывается от письма и ошарашенно переспрашивает:

– Как съесть? В смысле – скушать?

Откусываю персик, наглядно иллюстрируя, что имелось в виду самое прямое значение этого слова.

– Северные пигмеи вообще-то людоеды. И к концу зимовки с продуктами напряженка. По традиции, первым съедают чужака – то есть меня. Как вы понимаете, это решительно не входило в мои ближайшие планы и я покинул их не попрощавшись.

Я, конечно, не Лукьяненко и не Пришвин, но и читатель здесь не избалован обилием авторов – к тому же мне за это не платят. Не доросла местная журналистика в лице единственного газетчика, редактора и верстальщика по совместительству, мистера Сальвасторе, до денежных отношений с интервьюируемым.

Это не означает, что я впал в глупейшую бескорыстность – выгода ведь не всегда в презренном золоте выражается. Просто в отличие от местного электората силу печатного слова я оцениваю по достоинству, и дружба с влиятельным эльфом мне не помешает. К тому же он бесценный источник информации, в том числе инсайдерской. А деньги – да тьфу на них, благодаря рекламе Мяк за вечер снимает до пяти золотых, не считая процентов от выручки с хозяина. Именно поэтому я диктую приключенческие рассказы для завтрашнего номера городской газеты. Хотя название «газета» для этого листка явно слишком громкое.

– Как можно выжить на таком холоде долгие месяцы? – совершенно искренне недоумевает газетчик.

Отсутствием воображения я никогда не страдал, поэтому выдал целую эпопею в духе Жюля Верна. Тут были и встречи с огненными медведями, и поедание ледяных змей, которые и составляли основу рациона моего лирического героя. Единственное достоверное зерно, вокруг которого плелась паутина фантазийного повествования, – строительство иглу. Пришлось даже продемонстрировать схему устройства и поделиться тонкостями технологии возведения снежной хижины. После этого все остальное ушло за чистую монету.

Закончив издевательство над воображением, и благоразумно распрощавшись с эльфом, пока рассказ не дошел до жидких металлических драконов, я задумался об одной мелкой, но важной проблеме. Прошло уже два дня после моего обещания эльфе достать пригласительные на императорский бал, а процесс так и не сдвинулся с мертвой точки.

Были у меня надежды на нового знакомца, но Сальв (мне теперь можно не выговаривать имя друга полностью, естественно, не в публичном месте) меня разочаровал. Приглашение у него было, но только в одном экземпляре, и то в виде исключения, можно сказать, чудесная случайность помогла – представитель независимых СМИ во всем городе был в единственном экземпляре. На балу будут присутствовать представители всех городских рас, и освещение этого события сочли политически значимым. В результате Канцелярия расщедрилась на один пригласительный – но не более того.

Второй способ, на который меньше всего надежд, – попробовать купить пригласительный. Но пока никаких намеков, даже приблизительная цена неизвестна. Ни Бур, ни Сальв не смогли сообщить ничего вразумительного. Хозяин таверны лишь предположил, что речь будет идти о тысяче золотых, впрочем, точно с таким же успехом могут запросить и пять тысяч. Он пообещал порасспрашивать, но без особого энтузиазма.

Пока выдалась свободная минутка без посторонних и посетителей, я решил заняться магическими накопителями – какой-никакой, а все же квест. Для этого благоразумно переместился на задний двор, во избежание эксцессов. Сколько себя помню в этом мире – всегда что-нибудь да взрывается или все идет не так, как должно было. Я выпросил у хозяина разряженную батарею, причем обошлось мне это в обещание погасить стоимость указанного предмета в случае поломки. А это пятьдесят золотых, между нами говоря, причем за пустую – с полным зарядом батарея тянет уже на сотню.

На всякий случай я сравнил опытный образец с работающим – так сказать, определил цель, к которой надо стремиться. У действующего образца внутри плескалась густая, тягучая золотистая жидкость, похожая на машинное масло. По всей видимости – сжиженная энергия. Теперь внимательно изучаем общее устройство. Пустая в данный момент колба с вертикальной шкалой, по которой можно отслеживать наполнение. Блок управления, совмещенный с крышкой, и «штекер» – для подсоединения к бытовой и прочей технике. По крайней мере, до единого стандарта местные кулибины додумались, что радует. Внешняя простота устройства, однако, не должна вводить в заблуждение. Колба для хранения сжиженной магии наверняка имеет повышенную прочность и надежность, но не она меня интересует. Моя цель – блок преобразователя, тот, что крепится сверху.

Прежде всего, он опломбирован. Неизвестным мне способом и как вскрыть его я не знаю. Восьмиугольная магическая печать, состоящая из десятка сложных переплетенных рун, закрывает доступ к самому блоку управления. Обычный нож даже царапин не оставляет на теле печати, хотя выглядит материал как обычное дерево. Но у меня есть ритуальный – вот он точно поможет!

Плохая была идея – никуда не годная. Ритуальный нож справился, правда, с излишком. Печать разрушилась, вот только не просто так, а немножко взорвавшись и уничтожив весь блок преобразователя. Колба ожидаемо осталась целой и невредимой – но меня это мало утешило. Минус пятьдесят золотых.

Артефактор: + 1(32).

Пришлось идти к Буру и выпрашивать еще одну батарейку. Взгляд, которым он меня проводил, вручая очередной артефакт, не внушал оптимизма.

Прежде чем повторить эксперимент, решил подумать головой. Иногда это помогает. И действительно, метод думанья головой помог! Из чего сделана печать? Правильно – из дерева.

Вы применили Морозная Гниль Лопуха 4 уровня.

Злополучная печать рассыпается в прах, освободив доступ к секретным технологиям эльфийских артефакторов.

– Ба, знакомые все лица!

Легко узнаваемые две руны: «Fern» (Ольха) – Огонь, Ветер (алеф «Омикрон»), «Tinne» (Этн) – Холод. Смерть (алеф «Тау»).

Стандартизация не всегда идет во благо обществу. Иногда этим пользуются конкуренты и промышленные шпионы. Типа меня. Как и ожидалось, эльфы использовали тот же стандартный метод, что и в ультрафиолетовом Озарителе. С точки зрения экономической целесообразности – абсолютно правильно, даже в современной России ГОСТы действуют и их никто не отменяет.

Именно это и облегчает мою задачу.

Вспоминаю, как я это уже делал в прошлые разы, все-таки не очень удобно заряжать эльфийские руны посредством шаманских алефов. Но другого способа у меня все равно нет, поэтому вырезаем гланды через аппендицит.

Шаманский алеф Омикрон привычно быстро закачиваю полностью, на эльфийском светильнике натренировался до автоматизма, а вот гоблинская «Тау» смерти опять завела меня в тупик. Первый раз я нашел удачное решение – заменил на алеф холода, в шаманстве они взаимозаменяемы. Сейчас же возникла неожиданная проблема – ни снега, ни люда под рукой нет! Вот это попадалово. Кто бы мог подумать, что именно этого мне будет не хватать. АХХХААА!

К счастью выход нашелся и весьма простой: у хозяина таверны оказался огромный ледник для хранения продуктов.

Вуаля – и через пять часов полностью заряженная батарея вручается оторопевшему Буру. Жалко, что с продажей ничего не получится – без пломбы накопитель лучше никому не показывать.

Зато Буримыр просто сияет от счастья.

Выполнен квест «зарядить батарею». Опыт + 1000(65 250/ 76 000).

Артефактор: + 1(33).

Не успел я забраться в заслуженную горячую ванну, как появилась ехидная Зая и, загадочно поднимая глаза к потолку, сообщила, что меня желает видеть некая знатная особа. В другой ситуации я бы ответил, что важно прежде всего мое желание видеть кого-либо, раз уж ко мне пожаловали в гости, и с чистой совестью послал посетителя куда подальше. Однако у меня мелькнула мысль о прекрасной эльфе, и адрес, куда следовало направить непрошеного гостя, остался не озвученным.

– Ладно, зови гостью! – милостиво разрешил я возникшее недоразумение.

Каково было мое разочарование, когда вместо прекрасной девы в мою камору ввалился старый эльф. Я смутно припоминаю, что беседовал с дедушкой магом в сером здании на площади. Из спецуры господин?

Оказалось, что нет.

– Можете называть меня гасьендо Ирисан. Имею честь пребывать в должности ректора Имперской магической Академии.

Желание вышвырнуть незваного гостя тут же улетучилось. И дело вовсе не в боязни статуса и могущества моего визави – эльфу что-то нужно от меня. А это означает, что мне тоже от него что-то нужно и можно получить. Например, пригласительные в Гранд-оперу. Мысленно потираю руки в предвкушении свалившейся удачи.

Выясняется, что товарищ архимаг в курсе всей моей истории, из чего следует вывод, что его привлекли в качестве эксперта для проверки моей истории и оценки способностей. Кроме того, выяснилось, что гасьендо Ирисан курирует научные разработки, связанные с биомагическими конструктами. И тот самый эльфийский храм находился в его ведении.

– И чего желает уважаемый гасьендо от скромного люда? – обращение, как я позже узнал, указывает академический научный статус, а не должность мага. В земном эквиваленте что-то между профессором и академиком.

– Бросьте это притворство. Я знаю, что вы человек, и о ваших похождениях мне известно достаточно. Откровенно скажу – на медный грош не верю, что именно вы убили Живодера и уж тем более какого-то важного некроманта из окружения самого Импу. Но само по себе избавление мира от этих негодяев – воистину благое дело.

Никак не комментирую, ему от меня явно что-то надо – пусть рассказывает.

– Поскольку вы определенно причастны ко всему произошедшему, то мое доброе расположение распространяется и на вас. Тем более что именно за вашу голову назначена награда – и мой долг предостеречь вас от желания поскорее покинуть наш город. Здесь вы в полной безопасности, а стоит вам оказаться по ту сторону барьера и… Вы все сами прекрасно понимаете.

– Допустим, так. Но содержание даже под мягким арестом – все же ограничение моей свободы. Тем паче, что господа из серого дома напрямую препятствуют осуществлению божественного квеста. Вы считаете это правильным?

Старичок абсолютно искренне изобразил сожаление. Я точно так же абсолютно искренне ему не поверил.

– К сожалению, за давностью лет мистическое значение квестов, а соответственно и почтение к правилам и заповедям по их исполнению утеряно. Многие годы, до последнего времени, никаких божественных заданий не фиксировалось, соответственно отношение к ним нивелировалось до уровня устаревшей традиции. Особенно среди молодежи, которая просто не знает, что это такое.

– Вы сказали – до последнего времени? Значит, недавно это обстоятельство все же изменилось?

Несколько секунд эльф колеблется в нерешительности, потом махнув рукой, в точности по-человечески, выдал заветное:

– Не вижу смысла скрывать от тебя, можно на ты, для удобства? Так вот, первый достоверно известный квест за последние годы связан именно с лесной лабораторией. Твое задание тоже связано именно с этим объектом и ситуацией. Случайность полностью исключена. Если тебе интересно – я высказал свое мнение о недопустимости таких действий. Но не я решаю. К тому же тебе здесь действительно безопаснее.

Разговор, хоть и перешел в плоскость «доверительного» обмена мнениями, шел на редкость тяжело. Видимо, эльфу с трудом давалась роль просителя, поэтому он мялся, аки красна девица, и тянул резину, тормозя на каждом повороте. Между тем вода в ванне уже остывает – прямые убытки намечаются.

Наконец, гасьендо маг дошел до сути просьбы. Ему нужны книги, они же рукописи из храма. Точнее, одна из них – третья строчка в списке книг, который я предоставил эльфам при первой встрече. Для видимости я поколебался пару минут, лихорадочно просчитывая варианты. Судя по всему, требуемая книга содержит результаты исследований, весьма важные, раз этим вопросом занимается сам ректор Академии. Отобрать эти книги силой или хитростью они не могут – во избежание божественных последствий, иначе давно уже повесили бы меня на крюк над очагом. Благо государства прописано в приоритетах цифровых жителей явно выше всяких благородных движений души и абстрактных понятий типа совести или порядочности.

Любимое мое занятие – оптовая охота на зайцев. Первой линией идет мой интерес к пригласительным билетам. Вторым, более глубоким, слоем идет хитрый маневр, рассчитанный на сообразительность двух серых дядечек из мрачного здания в центре города.

Если у меня нет третьей книги на руках, то выполнить квест не могу физически. И есть прекрасная возможность отвести божественную кару от моей слишком наглой человеческой головы. Должны они купиться на такую возможность и вернуть рейнджера в тот момент, когда рукопись на руках у архимага. Сделать так, чтобы гасьендо не смог вернуть мне книгу вовремя – дело техники. Ведь я отдаю рукописи добровольно и за вознаграждение, а квест не выполненный целиком на моей совести – именно так и должны рассуждать эльфийские чекисты, они же не знают, что у меня половина библиотеки в наличии.

Не сказать, что хитроумный план – скорее от безы– сходности, наспех слепленный. Но и соперники в цугцванге, выражаясь шахматным языком, ограничены во времени, поэтому надеюсь, что все сработает.

В результате переговоров я пообещал передать указанную книгу во временное пользование. В ответ архимаг пообещал вернуть мне ее по первому требованию для выполнения квеста и достать два пригласительных билета на императорский вечер. Передача книги произойдет, как только два заветных пропуска на бал с имперской короной будут у меня на столе. Эльф хоть и удивился столь странной просьбе, но пообещал выполнить в кратчайшие сроки – может быть уже завтра.

Сердечно попрощавшись, гасьендо напоследок решил продемонстрировать проницательность, и хитро усмехнувшись, выдал «истинную причину», по которой мне понадобилось приглашение на торжественный вечер:

– Не питай напрасных надежд, мой тебе совет.

Интересно здесь слухи циркулируют, уже весь город в курсе, для кого нужен пропуск?

– Ты о чем, гасьендо Ирисан? – делаю невинные круглые глаза.

– Конечно же, ты хочешь обратиться к самому императору и получить разрешение покинуть город.

Неожиданный поворот сюжета. У меня и в мыслях такого не было, но за идею спасибо!

– Император может разрешить?

– Теоретически есть такая возможность, но дело не в этом. Согласно протоколу, порядок обращения жителей города таков: прошение подают заранее в письменном виде в канцелярию и дожидаются ответа в течение трех месяцев. А добиться аудиенции у императора практически невозможно. Кричать из зала свою просьбу настоятельно не рекомендую – как минимум это нарушение церемониального порядка и штраф от тысячи золотых.

И все равно я был благодарен эльфу за гениальную идею.

Расстаемся настоящими друзьями, тепло и искренне.

Глава 6

Травница выздоровела и оказалась на своем рабочем месте.

Я получил еще единицу к «Картографии» (теперь двадцать) за изучение большей части города, и две плюшки за круглое значение: плюс один к «Известности», как известный путешественник, и дополнительные пятнадцать процентов к скорости передвижения вне города. И все равно я был немного расстроен – квест на поиск заболевшей бабульки и ожидаемую жирную награду пришлось занести в список несбывшихся желаний.

Закупил много всякой всячины, недорого и без торга – цены просто мизерные, даже неудобно обирать бабушку – божий одуванчик.

Из интересного и дорогого:

«Повязка травника», дающая две единицы к мастерству, всего за шесть золотых. Рекомендуется носить на голове во время работы в саду или при сборе растительных ингредиентов.

Еще «Удобрение» – интересная штука, ускоряет рост на десять процентов. Бывает вдвое эффективнее, но в продаже таких нет. Также за один золотой я получил рецепт сушки ягод и грибов (еще плюс один к профессии). Взял еще десяток перспективных семян и немного рассады – может, удастся на новом материале поднять пару пунктов основной специальности.

Боясь пропустить что-либо интересное, я осмотрел досконально всю лавку и был-таки вознагражден за настойчивость.

– А это что за цветочек, бабушка? Сколько стоит и чем полезен? – скромный и невзрачный, зато емкость, в которую он высажен – дорогая и не соответствует содержимому никак.

– Забава для эльфов, любят они редкие или необычные растения. Тебе, милок, он ни к чему. И цена на него обычному люду не по карману.

– И почем эта экзотика для ушастых? – недолюбливает травница конкурентов, сразу видно, поэтому подыгрываю немного.

– Четыреста золотом, и ведь нельзя цену снижать – обязательно нажалуются в гильдию, нелюдины этакие.

– Неужели покупают?

– Чего же не купить, у меня, почитай, втрое дешевле, чем в эль-лавках. И хоть место глухое, в людском квартале, все равно приезжают ко мне.

Поблагодарив травницу за столь ценную информацию, я отправился на разведку, оценить потенциальный рынок сбыта экзотических цветов. Через час я пришел к выводу, что здесь настоящее эльдорадо для смышленого предприимчивого менеджера. Невзрачные цветочки и травки шли по умопомрачительной цене, гордо стартуя от пятисот золотых, а финишируя даже выше тысячи. Впрочем, не все так просто, как вначале показалось. Ушастые – прирожденные специалисты по растительному миру, и найти действительно редкий экспонат или цветок очень трудно. Некоторые экземпляры ценятся тем, что дают семена раз в десять лет, причем прорастает только одно. Впрочем, этот вопрос вполне решаемый, есть у меня пара мыслей в этом направлении. Зато в чем эльфы-буратины точно не разбираются, так это в маркетинге. И тут появляюсь я, весь из себя специалист. Ставлю сто к одному, что доходность моего проекта будет в несколько раз выше, чем у МММ.

Ничего личного – только бизнес. Не нужны мне здесь деньги в привычном понимании, нужен инструмент влияния на обстановку.

Итак, приступаем.

Арендую у хозяина гостиницы весь задний двор вместе с хозяйственными постройками. Нанимаю работников для укрепления и перестройки внутреннего пространства под оранжерею. Здесь это в порядке вещей, многие держат подсобное хозяйство – в закрытом городе со снабжением свежими продуктами не все ладно. Эльфы и фейри в обязательном порядке имеют целые приусадебные агрокомплексы, сады и теплицы.

В итоге мой электронный кошелек похудел на две сотни вполне материальных золотых монет.

Повышенную секретность Буру я объяснил заботой о нашем общем «батарейном» гешефте. Всем остальным была скормлена версия о моем желании обустроиться и осесть в городе. А теплица должна служить источником дохода для будущего горожанина. Идея, хоть и скроенная на живую, прошла на ура – посетители одобрили и забросали советами, как и что лучше выращивать и на что в этом сезоне самые удачные цены. Хотя, зная от меня же о будущем потеплении, перспективы оранжереи оценивали скорее скептически.

Первая часть моего плана предусматривала создание уникального растения. Что бы ни говорили про высокую научную и прочую ценность экзотических травок и колючих пеньков-кактусов, модных в этом сезоне среди знатоков, я обратил внимание, что красивые цветы ценятся все же значительно выше при прочих равных условиях. К тому же их было просто мало – не в каждой лавке экзотические цветы встречаются.

Отсюда следует вывод, подкрепленный моим многолетним опытом просмотра рекламы по ТВ, что лучше всего продавать дорогие красивые безделушки, ориентированные на женщин. Хотя мужчины-эльфы тут тоже мужественностью не блистают, поэтому объединяем их в одну целевую группу.

Придирчиво исследую свои запасы семян и растений на предмет будущей звезды аукционных домов. К сожалению, отпадают все трофеи из эльфийского храма. Во-первых, они, скорее всего, все известны местным специалистам. А во-вторых, не стоит светить мое участие в ограблении этого хранилища. Можно, конечно, все списать на подземелье извергов, но подозрения все равно появятся. Обычные растения тоже исключаем их списка. Можно и из них вывести гибриды, неизвестные местной науке, но это долго, да и шансы на удачу весьма скромные. К тому же всегда может оказаться, что подобный аналог уже существует, и это будет полный провал. В общем, не наш это путь.

Остаются три претендента: фига лопуха, инжир лопуха и, конечно же, Цветок Лопуха Обыкновенного. Естественно, цветок выглядел безоговорочным лидером состязания, однако было одно «НО»: светить его, а тем более спекулировать божественным растением крайне неразумно. Пришлось выбирать из инжира и фиги, что в обычной жизни вообще-то одно и то же. В данной реальности инжир имеет очень необычный цветок со сложной геометрической структурой, после созревания превращающийся в плод, фига же дает плод из завязи, обходясь без цветения. То есть и выбирать больше не из чего.

Возникает резонный вопрос: какой же это цветок, если со временем он превратится в плод? К счастью, этот вопрос решили вместо меня длинноухие умельцы. Оригинально и остроумно – вмонтировали в чашу замедлитель роста. Поскольку ускорителей роста здесь предостаточно, то и противоположный эффект давно известен и используется в быту. Не только в горшках с цветами, но и в масштабах всего города – для большей сохранности цветочного декора и ландшафтного дизайна.

Надеюсь, ни один эльф не узнает, какими методами я создавал эти прекрасные цветы. Поскольку нужны несколько разных видов, то пришлось заняться генной инженерией, при помощи дымянки лекарственной, она же ядовитая, настойки дистиллята из клюквы и универсального катализатора всех процессов – русского авося.

Не дожидаясь окончания полного цикла исследований, я высадил оригинальные инжир и фигу, плюс еще десяток растений попроще – для конспирации. Ночевать здесь я не в состоянии, а так пусть разбираются, что за разнообразная хрень здесь повсюду в горшках и кадках. Я наладил ультрафиолетовые светильники, жалко на ночь их придется убирать из тех же параноидальных соображений.

К слову, оранжерею посетили уже на вторую ночь, и если бы не контрольные волоски, приклеенные к косяку и двери, то я ни за что не заметил бы чужого присутствия. Впрочем, никто не ожидал, что хмурые эльфы из серого здания оставят меня без присмотра. Благо все важные эксперименты проводятся только днем, после чего следы тщательно уничтожаются. А просто семена и горшки сами по себе никого особо не интересуют. Я еще и овощи подрядился выращивать – легенду надо поддерживать. Теперь оранжерея без путеводителя превратилась в огромный запутанный лабиринт из многоярусных стеллажей, ящиков и бочек, уставленных горшками, корзинами и прочим хламом.

Если не считать ночных сложностей, то скорость выращивания урожая у меня просто фантастическая – благодаря прокачанной профессии и хорошему инструментарию. Плюс удобрения и уникальное достижение агронома – серьезная заявка на успех. Думаю, через неделю уже первые результаты будут – благо самих плодов мне дожидаться не надо. Не стоит забывать о хомяке – реально хороший помощник в этом деле, и даже специальность соответствующую поднял за время огородничества на базе.

Еще один важный вопрос требовал решения, и желательно немедленно – задание Авесты. Казалось бы, какая может быть срочность в процессе, тянущимся уже скоро как год? В том и дело, что тянуть дальше нет смысла! Во-первых, удача и так слишком часто улыбалась мне в последнее время, и полагаться на нее больше не стоит. Особенно учитывая объявленную за мою голову награду, причем сразу от двух независимых и влиятельных организаций. И вторая причина: нет никакой гарантии, что в этом году наступит полноценное лето. По моим прогнозам, если все будет продолжаться в таком же темпе – снег полностью не сойдет и к августу, а там снова похолодает. Слишком все промерзло за зиму, а ослепительно белый снег превосходно отражает почти все солнечное тепло. И самый главный аргумент – цветок Авесты можно высадить прямо здесь и сейчас. Скорее всего, эльфы не будут против, с их генетической любовью к растениям, травкам и цветам.

Смущает лишь требование высадить цветок Лотоса (Лопуха) под открытым небом. Подходит ли городской купол под это ограничение – открытый вопрос!

Попытка – не пытка.

Достаю малый походный алтарь (между прочим, каменный, весом в три килограмма, еще тот подарочек для дальней дороги). Мяк тут же прижимается к нему, обнимает лапками и грустно вздыхает, жалобно посматривая в мою сторону.

– Ну, я-то чем виноват? – вопрос риторический.

Зажигаю несколько свечей, кладу букетик свежих цветов на алтарь, и мысленно обращаюсь к богине. Один шанс на миллион, что получится. И ничего не происходит. Мяк сидит рядом со мной и вздыхает, словно кашалот на нересте. Или кашалоты млекопитающие?

Не добившись результата, разочарованно убираю алтарь обратно. Не судьба, видимо.

Поужинав без настроения, даже не спустившись в трапезный зал, выставив Мяка отдуваться за нас обоих, отправился в оранжерею – вечерний обход, поливка, подкормка, рыхление – никто не отменял моих обязанностей.

– А это что за …?!!

В горшочке, куда я вчера высадил модифицированное семя инжира, красуется фантастический, роскошный цветок, лишь отдаленно похожий на цветок-родитель. Примерно как «Тойота Суперселика» две тысячи двадцатого года и «Лада Гранта» в бюджетной комплектации.

Травник: + 2(24).

Вы получили уникальное растение: Ассилора Цветущая.

Вот значит, какой ответ, Авеста Травница Дарующая. Каюсь, почти забыл, как звучит твое полное имя.

Архимаг так и не появился до вечера.

Он появился утром.

Глава 7

– Вот два приглашения. Одно на твое имя, второе имя потом впишу лично – вопрос не обсуждается, и так пришлось пойти на нарушение восьмого циркуляра о порядке почитания императора.

– И я рад тебя видеть, – меня нисколько не коробит такое панибратское обращение к эльфу намного старше меня – игра всяко позже моего рождения создана, еще неизвестно, кто из нас старше. – Линассия из ветви Изумрудной Радуницы Светлого рода Запада.

У гасьендо эльфа изумленно поднимается бровь, но он сдерживает любопытство, лишь хмыкает:

– Надо же!

После чего аккуратно вписывает указанное имя и реквизиты – так я окрестил вторую многобуквенную часть имени, заменяющую эльфам фамилию.

Торжественно вручаю Ирисану долгожданную книгу, у счастливого эльфа выражение лица такое, будто он родного племянника нашел, утерянного в младенчестве. Чуть не расцеловал бесценную реликвию – похоже, продешевил я, но план того стоит.

Естественно, никто не бегал по лавкам и не скупал чернила и бумагу, чтобы срочно скопировать содержимое этой уникальной книги. Ни секунды не сомневаюсь, что такие действия станут известны в сером доме раньше, чем я донесу пишущие принадлежности до своей комнаты. Все проще и банальнее – материалы скопированы еще дома и спрятаны в надежном месте. Не скажу, что это было легко – три дня работы ушло, но надеюсь того стоит. К сожалению, знание эльфийского языка у меня так себе – алфавит и цифры освоил, понимаю отдельные слова, но только в письменном виде. Устная речь и восприятие на слух почти на нуле. Чтение и восприятие сложных, тем более научных текстов пока недоступно.

– Гасьендо маг, если тебя не затруднит, помоги найти адрес, где проживает мадемуазель Линассия.

– Сущий пустяк. Не такой и большой наш город, чтобы не знать где особняк этой милой… как ты сказал, мадемуазели? Зеленая параллель, синий меридиан.

– Это точно в городе? – я хотел спросить совсем другое, например, не перегрелся ли кто-то, но не стал торопиться.

И правильно сделал.

– Забыл, что ты недавно в городе и не в курсе местных особенностей. Параллель – это улица, тянущаяся с запада на восток. Меридиан – это улица или переулок, идущий с севера на юг. Их пересечение и есть тот район, где находится нужный тебе дом. Все дома на одном меридиане или параллели имеют табличку своего цвета. Весьма удобно, не находишь?

Мое мнение решительно отличалось от восторженного у собеседника, и слово «удобно» там точно не фигурировало. Но для средневековых неписей, может, это действительно революционное достижение? Цветные таблички на домах я замечал, но не придал значения – мало ли что они означают.

– Конечно, удобно, – выдаю прямо противоположное тому, что думаю, – непонятно только, в какую сторону от перекрестка мне искать указанный дом?

– И здесь все продумано! Если в адресе сперва указана параллель, то дом находится перед перекрестком, если же сначала указан меридиан, то за пересечением этих улиц. Направление движения считается всегда от центра – от Императорского дворца.

– И кто же додумался до такого гениального и простого решения? – надеюсь, ирония, переходящая из смеха в рыдания, не слышна в моем голосе.

– В рамках Декларации отказа от цифрового прошлого, градографическая схема принята указом Императора. Разработка кафедры нашей Академии, правда, без моего участия обошлось, проект курирует… впрочем, тебе не это интересно.

– Что за Декларация? – академик, ты ошибаешься, мне это очень интересно!

– Все время забываю, что ты новичок в городе. Давай в следующий раз, расскажу в подробностях. Сейчас спешу, – демонстративно трясет свежеприобретенной книгой. – До встречи.

Вот так всегда – на самом интересном месте.

Кстати, почему квест не выполнен, пригласительные – вот же они? Нужно поторопиться с вручением, зная девичьи повадки: на подготовку наряда для торжественного выхода дамам требуется целая вечность, а осталось всего три дня.

На выходе я столкнулся с Буримыром, отмахнувшись, что спешу, внезапно сообразил, что можно и у него поспрашивать, местный все-таки.

– Бур, что такое Декларация отказа от прошлого?

Люд скривился, словно хлебнул уксуса:

– Эльфийские заморочки, нам до них дела нет. Дурью маются.

– И все же?

Почесав затылок, задумался, подбирая слова.

– Серьезно, никогда не вникал в эту белиберду. Слишком заумно, и если честно вообще без смысла. «Вначале был двоичный код. Потом появились пророки Бил и Стив, и родили они Пентиум. От него и пошло все сущее».

– Охренеть! – это я вслух сказал?

– Дальше не помню. Суть в том, что эльфам втемяшилось в голову, что главное наше предназначение – избавиться от этого двоичного кода и стать настоящими. По мне – так чистый бред. Вот и куролесят – то улицы переименовывают, то уровни запретят.

– Какие уровни?

– Ну, ты даешь, людина! Ты здесь уже неделю, неужели не заметил, что в нашем городе уровни жителей нельзя увидеть. Это и есть первая Заповедь Декларации – отмена цифрового эквивал… льиента. Не, не выговорю.

Стоп, а ведь действительно уровни неписей и собеседников мне не видно! Конечно, я заметил эту странность, но не придал ей значения, погрешив на собственную забывчивость – типа, сбил по рассеянности в настройках что-то. Да так и оставил этот вопрос без внимания – не до того было. Слишком много впечатлений.

Оказывается, дело совсем не в этом.

– И что, вот так просто можно отменить уровень персонажа? – это выходит за рамки моего разумения!

– Кабы так, может и стоило заморочек. На самом деле эльфийские маги закрыли просмотр этой информации для посторонних, а сами уровни никуда не делись. Я и говорю – из пустого в порожнее переливают, из вина в уксус и обратно. Делать им нечего – вот и чешут себе уши ногами.

Все страньше и страньше. Размышляя о Пентиуме и его прародителях, я добрался до перекрестка зеленой и синей улиц. Не без труда, но разобрался где нужный мне дом, и позвонил в колокольчик. Дверь открыла худенькая бледная фейри, выслушав, кто мне нужен, так же молча, пригласила следовать за ней.

Кто бы сомневался, что хозяйка окажется в саду. Может, они и спят на траве под деревьями – с них станется. Вот незадача, моя красавица тут не одна. Я сказал – моя? Оговорился или поторопился, бывает. Слава богам, компанию ей составляет не особь мужского пола. Хотя я рано радовался: окинув взглядом неизвестную мадам, пришел к выводу, что замена на мужчину была бы гораздо лучшим вариантом. Одного– единственного взгляда хватило, чтобы понять – это Стерва. С большой буквы «С».

Холодное красивое лицо, неестественная худоба, стройные ноги, и все портящий пронзительно острый наглый взгляд. Умна и смертельно опасна, как гавайская кобра. Только не говорите, что такой змеи нет – вот она передо мной, и это установленный факт. Даже не напрягая воображение, тут же представил ее в черном мундире с серебряным погоном от Хугго Босса, в пилотке со скрещенными костями и с хлыстом в руках. Идеально ей подходит.

Впрочем, плевать мне на эту мадам с высокой колокольни. Если надо – готов построить это замечательное здание ради такого обряда. Все это искупило выражение лица Линассии – удивление и тут же радость узнавания, и роскошная улыбка, адресованная лично мне.

– Не верю своим глазам! Весьма неожиданный сюрприз.

Какая улыбка, какая походка. Лин приближается ко мне и подает руку:

– Позволь представить тебе Эмминили из ветви Золотой Купели Светлого рода Запада. Это Трав.

Эмм тут же оправдала все мои надежды. С лихвой:

– Оуу! Ли нашла себе новую зверушку?

Улыбка ее почему-то не украшает, наоборот портит, исчезает даже тень красоты. Не считаешь равным? Или проверка на вшивость? Судя по смешливым огонькам в глазах Ли, второй вариант однозначно.

Не я начал боевые действия, и тем более не пристало отступать перед лицом женщины, пусть даже с другим числом хромосом.

– Как сказал великий маг Зигмунд Фэ: если девушка дергает дракона за хвост, то ей просто хочется настоящего мужчину.

Эмм прикусывает губу – явно не ожидала такого ответа.

– Наша зверушка показывает зубки?

Не надо метать молнии из глаз, на меня это не действует. Для продажника-профи это даже не схватка, так, разминка перед ужином, переходящим в… совместную постель.

– Моим зубам не по вкусу сушеная древесина, предпочитаю кровь с молоком. Но если вы очень попросите, мадам…

Тут вмешался рефери в лице хозяйки дома:

– Туше! Эмм, признайся, еще никто не сбрасывал тебя с трона лучшей язвы города, да еще так играючи легко.

– И где же ты нашла такое чудо? – ни за что не поверил бы, что у кобры взгляд может быть без гастрономического интереса. Однако что-то человеческое мелькнуло во взгляде эльфы, как ни странно это звучит.

– На выходе из тюрьмы. По крайней мере, он так утверждает, – не дает расслабиться мадемуазель, вновь подставляя под удар.

Пришлось выкладывать в подробностях легенду моего появления в городе, придерживаясь варианта, слитого журналисту. Как оказалось, благоразумно. Не обошлось без едких комментариев с одной стороны и поддерживающих, обнадеживающих улыбок с другой. Однако как только я упомянул о северных пигмеях, Эмм взвилась, почувствовав шанс отыграться:

– Так это ты тот самый шарлатан и врун, похождения которого описаны в сегодняшней газете?!

– Как говорил великий маг Зигмунд Фэ, если женщина обвиняет кого-то во лжи, то не стоит с ней спорить. Поскольку ей нужны не доказательства, а внимание настоящего…

– Ваш Зигмунд – больной и озабоченный маг. Кстати, никогда не слышала о таком. И я берусь доказать, что ты бессовестно наврал, и никогда не жил среди пигмеев-людоедов.

– Почему именно о них? Давай расскажу о других приключениях, – делаю вид, что пытаюсь соскочить с темы, раззадоривая несчастную жертву эмансипации. Все-таки точно я просчитал ее психотип – из таких в нашем мире получаются отличные феминистки.

– Ага! Попался! Ты даже не знаешь, как они выглядят, – торжествует наивная эльфийская мадам.

Смотрю, даже Ли скептически оценивает мои способности вывернуться из сложившейся ситуации. Не стоит дальше тянуть. Делаю вид, что загнан в угол, и выдаю рассказ о жизни, обычаях и укладе северных людоедов. С гастрономическими подробностями и техническими устройствами для подогрева жертвенных органов при поедании на морозе. Напоследок идет ритуал Сжигания Сердца Врага («копирайт северные пигмеи»). К этому моменту на Эмм уже нельзя было смотреть без сострадания – разгром по всем фронтам.

Однако, взглянув на второго слушателя, понял, что совершил непростительную ошибку. На Линассию рассказ произвел слишком тяжелое впечатление, и, соответственно, ее отношение ко мне автоматически ухудшилось. Пока не критически, но промах непозволительный – надо срочно спасать положение.

Бросаю в бой главный резерв – призыв Мяка.

ЕСТЬ! Опасность миновала, обстановка разрядилась. Как и ожидалось, черствая и стервозная Эмма оказалась до ужаса сентиментальной.

– А что означает «мадам»? Это тоже на древнем забытом диалекте?

– Это означает красивая и достойная уважения, моя мадемуазель.

Ли хохочет, она прекрасно помнит перевод второго обращения – получается, что Эмм всего лишь достойна уважения на ее фоне. Благо мадам занята хомяком и не замечает нашего веселья.

– Да, совсем забыл. Имею честь пригласить вас, мадемуазель Линассия из ветви Изумрудной Радуницы Светлого рода Запада на императорский бал в эту субботу в моем сопровождении.

Немая сцена. Люблю такие моменты.

Квест «Два билета в Гранд-оперу» выполнен.

Награда: ЖДИТЕ…

Глава 8

– Чем могу быть полезен? Желаете купить или продать? – эльф смотрит без радушия, но хотя бы не тем снисходительно-барским взглядом, каким хозяева города обычно оделяют представителей других рас. Видимо, профессиональная способность видеть в людях потенциальных клиентов сказывается.

Хотя мой внешний вид явно не дотягивает до платежеспособного идеала, эльф все же изображает радушие и заинтересованность. Все-таки профессионал – значит, сработаемся.

– Для начала оценить, – демонстрирую Inzyr Lopuchos. Время для более серьезных аргументов еще не пришло. В идеале можно одним цветком обойтись.

Глаза эльфа хищно сверкают, заинтересованность уже не показная, а вполне искренняя. Долго осматривает, обнюхивает, вертит в руках, потом почему-то рассматривает меня и тяжело вздыхает:

– Совершенно точно могу сказать, что растение уникальное. И так же уверенно могу вам сказать, что никто вам не даст за него больше четырехсот золотых, если повезет, то выторгуете пятьсот, но для этого вам придется обойти все цветочные лавки в городе по нескольку раз, пытаясь сыграть на повышение цены. Однако сразу скажу, что ничего не получится, надеюсь, вы догадываетесь, для чего существует гильдия?

Равнодушно пожимаю плечами – понимай, как хочешь.

Но эльф меня удивляет:

– Поэтому я дам восемьсот золотых.

Ценю настоящее мастерство, пусть даже такое специфическое. И как-то он все почувствовал, уловил интуитивно, что дело пахнет большими деньгами – вот что значит профи.

– С чего такая щедрость?

Хозяин – само радушие, словно встретил богатого родственника с завещанием в руке на свое имя:

– В горшечной чаше нет руны замедления роста.

И ведь знал же я об этом, и даже планировал озаботиться – и все равно забыл. Замотался с делами, и ожидаемо прокололся.

– Отдаю должное вашей наблюдательности и профессионализму. Действительно, руна нужна. Именно поэтому доверяю вам подобрать соответствующее обрамление для этого уникального растения стоимостью в две тысячи золотых.

Торговец медленно выдыхает воздух. Аутотренинг у него такой, что ли, чтобы не вспылить и не сорваться?

– Оно не стоит две тысячи, – только и смог выдавить из себя шокированный эльф.

– Вы абсолютно правы. Этот шедевр стоит намного дороже. Но мы же должны с чего-то начать, пока знатоки поймут, что это за подарок судьбы практически за бесценок.

– Две тысячи – это бесценок? – с торгаша можно было писать картину маслом, для наглядного пособия о предынфарктном состоянии. Интересно, у неписей бывают болезни сердца?

– Можно сказать, что даром! Только не две, а две с половиной тысячи – ведь вам предстоит потратиться на достойный сосуд и сильную руну, да и вознаграждение вам за работу полагается. Две тысячи золотых – мне на руки, пятьсот достается вам.

– Никто не купит неизвестный цветок по безумной цене, – однако прощаться со мной торгаш не спешит – умный, блин. Понимает, что должно быть еще что-то весомое, чего он пока не знает, и это его убедит.

– Проблемы сбыта я беру на себя. Если в течение месяца цветок не продастся, вы получаете компенсацию в пятьсот золотых. Естественно, все это будет подробно зафиксировано в договоре, который мы с вами заключим.

– Но тогда мне придется заплатить налоги со всей суммы!

– Не со всей, а только тринадцать процентов с пяти сотен. За вычетом стоимости дорогого горшочка, который вы наверняка оцените в три-четыре сотни. Итого ваш налог составит ровно тринадцать золотых с сотни показанной прибыли. Хотите прописать этот пункт отдельной строкой, чтобы я вам компенсировал их?

Не зря я консультировался по этому вопросу с Буримыром, пара сотен экономии налицо. Надо бы ему спасибо сказать – не деньгами же благодарить?

Согласие, оно же продукт непротивления сторон, было получено, договор подписан, цветок водружен на самое видное место. На всякий случай я записал точный адрес торговой лавки, ибо черт ногу сломит в этих цветных параллелях и меридианах, и в каком порядке их надо писать. Борцы с цифровым прошлым, ети их пикселем, удружили.

Следующий этап моего плана – редакция. Она же – дом, где проживает Сальв, он же Сал, он же Са. Что за манера у местных именовать друг друга любым огрызком полного имени, случайной длины. От долгой зимней скуки, что ли?

Сальвасторе оказался дома, что удивительно – обычно он носится по городу в поисках новостей, или сидит в мастерской, ремонтируя свой магопечатный агрегат. Сад у него, как и у всякого уважающего себя горожанина, есть, но никто его там не видел. Ухаживает за небольшим островком зелени нанятый фейри, хозяин же витает в облаках писательского бытия.

Поболтав полчаса, узнав немногочисленные городские новости, я сообщил акуле пера о сенсации, ускользнувшей от его внимательного взора:

– В лавке Химерасиуса появился в продаже новый уникальный цветок.

Новость журналиста заинтересовала, и он пообещал завтра же навестить магазин и узнать подробности. Такие темпы пиар-кампании меня решительно не устраивали.

– Сальви, дорогой, ты не понял, цветочек могут купить в любой момент, о чем тогда ты будешь писать?

– Если его продадут, то Хим расскажет мне подробности, даст описание, поведает, откуда появилась редкость. Думаю, читателям это будет интересно.

Ага, так он тебе и расскажет. Для чего в договоре целый параграф о неразглашении по моей настоятельной просьбе прописан? Однако, не учел я равнодушие Сала к цветочкам, не продумал заранее. Что ж, бросаю в бой главный козырь.

– Нет, так нет. Описание с чужих слов, конечно, тоже интересно. Но мне было бы любопытно посмотреть на цветок стоимостью две с половиной тысячи золотых.

Эльф от неожиданности поставил кляксу в центре листа, над которым корпел последние полчаса, но даже не заметил этого:

– О боги, и ты молчал об этом?! Это же сенсация! Извини, мне надо бежать.

И он по-дружески вытолкал меня на улицу.

– Если потороплюсь, то можно напечатать дополнительный утренний тираж!

Ну вот, другое дело. А то завтра, послезавтра…

Рано радовался. Эльф внезапно замер на пороге:

– Что за невезение! Маги только завтра после обеда будут.

Выяснилось, что с энергией для «принтера» проблемы – не хватает. Новые источники будут только завтра, дополнительный тираж печатать нечем.

Забрезжила у меня одна симпатичная мысль:

– Скажи, дружище Сал, а батареи от бойлера и твоего печатного станка – они случайно не одинаковые?

В результате договорились через час встретиться на этом же месте. Я – с батареей, эльф – с информацией.

– Даже не знаю, чем тебя отблагодарить за щедрую помощь.

– Какие счеты между друзьями. Это подарок! Ты лучше скажи, на императорском вечере только поют или танцуют?

– Нашел время спросить! Может быть, потом?

– Тебе трудно сказать: да или нет?

– Музыканты играют, певцы поют, гости танцуют! Я побежал.

Где была моя голова раньше, спрашивается? Гости танцуют – это же катастрофа! Только на лыжах научился ездить с грехом пополам. Где я и где танцы?!! Что ж, Сальв, ты мне должен, ты и будешь отдуваться. За три дня научиться нереально, но хоть ноги партнерше не отдавлю – и то радость. Пришла беда, откуда не ждали.

– Бур, у тебя есть надежные знакомые среди фейри? Для выполнения одноразовой хорошо оплачиваемой работы. Пятьдесят золотых тебе за посредничество, столько же исполнителю. Сразу предупреждаю, что никакого криминала или чего-то незаконного.

– Что надо сделать?

– Нужно купить одну дорогую вещь для меня. Но сделать это надо так, чтобы никто не догадался, для кого она приобретена. Нужно сделать так, чтобы даже не понятно кто заказчик – люд или эльф.

– Тогда фейри идеально подходит. Такие деньги за час работы – без проблем найду надежного фейри. Что нужно купить и когда?

– В лавке Химерасиуса надо купить цветок. Адрес скажу, деньги дам. Тебе надо лишь проследить за исполнителем. Забрать у него покупку и передать мне.

– Я-то думал… Цветочки… Знаю, где эта лавка.

– Ты не дослушал. Цветочек, как ты выразился, стоит две с половиной тысячи золотых.

Обескураженный Бур еще немного поворчал, но пообещал выполнить поручение. Уходя, бурчал под нос, но чтобы я точно услышал:

– Бабы до добра не доводят. Особенно ушастые!

Улыбаюсь вслед. Бедный Бу, для него это настоящий шок. Отвалить такие деньжищи ради какой-то красивой юбки. Ошибаешься, мой дорогой друг, бабы тут ни при чем. Это всего лишь бизнес.

Глава 9

– Заждался уже вас, молодой люд, – приятно видеть искреннюю радость по отношению к себе любимому.

Странный этот фейри с одесским акцентом, неадекватный какой-то. Я что, родственник ему или давний знакомый, с чего такое радушие и внимание? Еще больше меня удивило, когда прирожденный скупердяй, ранее дрожавший за каждый медяк, внезапно сообщил:

– Наряд, достойный императорской аудиенции! Моя лучшая работа и, не побоюсь этого слова, шедевр портняжного мастерства, – фейри расчувствовался до такой степени, что прослезился. Потом, вытащив кружевной носовой платок, вытер уголки глаз, и окончательно меня огорошил: – И за этот шедевр я не возьму с вас ни монетки.

Удивил, так удивил.

– Зачем же такие жертвы? – мне действительно искренне жаль забавного непися, тем более, что денег у меня в избытке.

Сегодня с утра избавился от половины имущества – благо скидка с торговцами восстановилась, хоть и не в полном объеме. Всего десять процентов вместо двадцати, что были ранее. Интересная особенность игры – штраф за потерю репутации. Даже восстановив былую «Известность», бонусы получаешь не полностью, а значительно меньше. Беречь репу надо с молодости, оказывается.

– Думаете, приятно быть жадным и болезненно экономным? Думаете, приятно видеть насмешку в глазах покупателей и соседей? Я не хочу быть таким – но ничего поделать не могу. А все оно – проклятое цифровое прошлое. Я скептически отношусь к этой концепции, особенно к мерам по ее «искоренению», но вынужден признать, что зерно истины в этом есть. Я создан таким, и уже никогда не смогу быть другим. И если у молодых, рожденных после нас, есть шанс, и главное – возможность измениться, то у нас, древних стариков, его нет.

Пытаюсь подбодрить несчастного фейри, но тот не дает его прервать:

– Подождите. Сейчас закончу – это очень важно для меня. Не обращайте внимания на ворчание старого брюзги, сегодня у меня праздничный день. И дело не в этом прекрасном костюме – уверен, он получился таким не случайно. Одно к одному, листик к веточке, тычинка к пестику – как говорят у нас в народе. – Старичок снова промокает глаза платком: – Когда я принял ваш заказ, даже подумать не мог, что это случится. Я получил новый уровень! Вы даже представить себе не можете, что это для меня значит. Долгие годы и десятилетия я мечтал об этом дне, и вот оно случилось. И все благодаря вашему появлению. А еще думаю, что это как-то связано с щедрым посетителем Валерой и его просьбой. Поэтому ничего с вас не возьму – даже не просите.

Конечно же, я предполагал, что процесс повышения уровней у НПС несколько затруднен по сравнению с ростом игроков, но не до такой же степени! Даже учитывая изолированность города последнее время и отсутствие игроков, а значит и опыта, получаемого от них, – это несправедливо. Надо же, воспринимаю местных жителей, как живых – хотя, справедливости ради, переживания несчастного фейри меня растрогали. Десять лет ждать новый уровень – врагу такого не пожелаешь. И хотя я уверен, что это внушенная, вложенная память – все равно жалко фейри.

– А ведь вы этим поступком только что доказали, что можете преодолеть свою программу. Проявление свободы воли – это и есть отказ от цифрового прошлого, хоть вы и относитесь скептически к такой возможности.

– Неужели все так просто! Спасибо, сегодня у меня двойной праздник. Не только новый уровень, но и второй день рождения – появился на свет новый свободный фейри!

Предчувствую еще один монолог о судьбе мира и отдельных его представителях с синим цветом кожи, поэтому просто сбегаю.

Вы получили Императорский приемный костюм.

Привлекательность: + 20 %. Ловкость: + 10. Умение танцевать: + 50 %.

Внимание! Вы получили награду за квест «Два билета в Гранд-оперу».

Как гора с плеч свалилась. Мои успехи в обучении танцам пока котировались где-то на уровне старшего механизатора колхоза имени двадцати шести павших коммунаров, решившегося выступить на сцене Мариинского театра после покупки самоучителя по балетному искусству.

Впрочем, наличие костюма не означает, что заниматься теперь не надо. Наоборот, теперь появилась надежда, что я не отдавлю ноги партнерше в первые же минуты танца.

Через два часа выжатый, как лимон, добираюсь до гостиницы в надежде принять ванну и чашечку вина заодно – традиция у них такая, не знают несчастные эльфы о существовании фужеров. Не тут-то было: оказывается меня уже час дожидается посыльный от хозяина цветочной лавки. Придется отложить ванные процедуры и посетить несчастного продавца.

Почему не счастливого, спросите вы? А вы поставьте себя на его место. Только что он сенсационно продал цветок по астрономической цене, и уже радостно потирает руки, отсчитывая свою долю прибыли. Как вдруг у него начинается паломничество, и толпа потенциальных покупателей, возбужденных газетным сообщением и жаждущих увидеть уникальное растение по небывалой цене, начинает выносить ему мозг. Представили? Вот то-то и оно! А предмет уже продан, что еще больше распаляет собравшихся, истосковавшихся по зрелищам и сенсациям.

Ну что же – не будем разочаровывать жертв цветочной пирамиды. Приступаем ко второму акту марлезонского балета.

– Как я рад вас видеть, уважаемый Трав! Спешу вас обрадовать…

– Нет, вы хотите меня огорчить, уважаемый Ном! – ошеломить оппонента, пока он этого не ожидает – любимое правило распространителей Гербалайфа. Чем я хуже?

– Что вы, что вы! Спешу вас порадовать, что цветок уже продался. И вы можете получить свои деньги.

– Вы хотите сказать, что мой уникальный Inzyr Lopuchos продался в первый же день? И я должен этому радоваться? Вы не находите странным, что это произошло слишком быстро?

На хозяина лавки жалко смотреть, он пока не понимает, в чем проблема, но развитая интуиция подсказывает, что все не так радужно, как ему представлялось:

– Пожалуй, удивляет…

Не даю договорить, инициативу нельзя сейчас упускать, надо давить до конца:

– А меня не удивляет. Не вы ли утверждали, что две тысячи – это слишком дорого за мой уникальный цветок?

– Да, я… подумать не мог…

– Вы авторитетно уверяли меня, что даже две тысячи – это слишком дорого. Сейчас же мы наблюдаем, что товар продался гораздо дороже, и практически мгновенно. При этом желающих прицениться и, возможно, купить гораздо больше? Только за время нашего разговора уже третий посетитель интересуется именно этим цветком – ваш приказчик уже устал объяснять причину его отсутствия. Я все правильно перечислил?

Надо отдать должное профессионалу, отпираться он не стал:

– Уважаемый господин Трав, признаю, что неверно оценил потенциал этого продукта. Действительно, он должен стоить несколько дороже. Извиняет меня только то, что товар исключительный. Не было таких случаев в моей практике. Да еще этот небывалый ажиотаж. Готов компенсировать свою ошибку. Готов продолжить сотрудничество на гораздо более выгодных для вас условиях. Скажем – только пятнадцать процентов от продажи мне.

– Пять процентов, и достойная чаша для цветка – за ваш счет.

– Это чистый грабеж!!! – возмущенно вопит эльф, да так громко, что приказчик испуганно заглядывает в кабинет – не грабят ли шефа случайно?

Сошлись на девяти процентах. Заодно рассчитались за первую сделку, принесшую мне чистый убыток в полтысячи золотых. Что поделать – запланированные начальные потери. С другой стороны, теперь условия договора для меня просто великолепные. Любая прихоть, кроме уменьшения процента хозяину лавки.

Заново обговариваем цену на цветок. Хозяин хоть и в шоке, от озвученного числа, но возражать не берется.

– Пусть будет четыре тысячи девятьсот девяносто девять золотых. Но почему такая странная цена?

Просвещаю отсталого средневекового торговца о принципах маркетинга и мерчандайзинга. Последнее страшно звучащее слово означает всего лишь правильную выкладку товара, его подачу и оформление – между прочим, целая «наука», которой посвящено множество толстых книг и еще больше служебных инструкций, тщательно скрываемых от конкурентов. В некоторых компаниях за разглашение подробностей из оных тут же последует увольнение. Подобные секреты стерегут не хуже рецепта «Кока-колы».

Вручаю двойника проданного инжира, первый экземпляр здесь демонстрировать не стоит. Это для нас, обывателей, все цветы одного вида похожи, как близнецы. Боюсь, что опознает профессионал проданный образец – поначалу хотел одним обойтись, но вовремя сообразил.

Теперь самый ответственный этап.

– Ном, попробуйте оценить еще один цветок. Но уже другого вида. Только не торопитесь – здесь ошибка недопустима. Товар штучный, другого такого нет, может быть, во всем мире.

Демонстрирую Ассилору Цветущую.

Эльф бережно, боясь прикоснуться, с трепетом осматривает это чудо. Долго морщит лоб, беззвучно шевелит губами, потом трет пальцами мочку уха, и, наконец, выдыхает:

– Пятнадцать тысяч золотых.

И сразу, боясь разочаровать, поспешно поясняет:

– Вы можете сказать, что она стоит все двадцать пять тысяч. Не буду спорить, скорее всего, вы опять будете правы. Но у нас в городе никто не купит за такие деньги. Может быть, только члены императорской семьи, но они, увы, в моем магазинчике не бывают.

– Согласен. Пусть будет пятнадцать тысяч. Но только продавать ее мы не будем.

– Как это?

– Мы выставим ее на аукцион. Пятнадцать тысяч – начальная цена. Кто даст больше, тот и купит, но только через десять дней, по окончании торгов.

– Интересный подход. А что будем делать, если покупателей не найдется?

– Думаю, что такой проблемы не возникнет. В любом случае цветущая Ассилора принесет пользу, украшая ваш магазин и создавая невиданный ажиотаж. Вы можете брать деньги только за просмотр. Шучу. Хотя вам виднее.

– Думаете, кто-то захочет платить всего лишь за просмотр? – идея для этого мира слишком смелая и революционная.

– Почему нет? Но и это не самое главное!

– Что еще? – хватается за голову эльф.

– Я же вам рассказывал о волшебной магии маркетинга. Так вот один из примеров ее применения. Как вы думаете, пять тысяч золотых за цветок – это много?

– Это очень дорого! До сего…

– Конечно, дорого, целиком и полностью согласен. А теперь скажите, пять тысяч на фоне пятнадцати – это дорого или не очень?

– Магия! – завороженно шепчет потрясенный эльф.

* * *

– Носок тяни, еще тяни, спина прямая, взгляд держи. За руками следи! – это не танец, а какое-то акробатическое истязание.

– Ладно, отдохни, сегодня ты хорошо поработал, и сразу прогресс наметился.

Присаживаюсь, а точнее плюхаюсь без сил рядом с мучителем – учителем.

– О чем пишешь? – эльф не теряет времени даром, совмещает два дела – мое обучение и подготовку завтрашнего номера.

– Не понимаю, ничего не понимаю! – Сальви откладывает перо в сторону. – Откуда такие цены, и кто может себе позволить купить такое? И ведь покупают же!

На ловца и зверь бежит, удачно я спросил.

– Ты о чем? – делаю невинное лицо.

– Ты не поверишь, но этот цветок теперь стоит почти пять тысяч золотых! Если быть совсем точным, не тот же самый, а такой же.

– И куда делся предыдущий?

– Его купили в тот же день!

– И что тебя удивляет? Если купили сразу, значит, цена была низкой. Теперь продавец сообразил, что продешевил, исправил ошибку.

– Может быть. Но и это еще не все. У Химерасиуса появился еще один уникальный экспонат, иначе назвать не могу, поскольку его никто и никогда не купит. Так вот – это действительно нечто волшебное и необычное, поразительное и… по невероятной цене в пятнадцать тысяч. Хим потерял либо разум, либо совесть. А скорее всего – и то, и другое.

– Не пойму, что тебя удивляет?

– Кто? Кто в здравом уме купит цветочек за такие деньги? Не уверен, что даже император себе может позволить такие траты! Это просто безумие какое-то!

Пациент созрел, пора проводить лечебные процедуры.

– Сал, неужели трудно догадаться? Уже завтра состоится прием у императора, и на нем будет выбрана королева бала. Ты же сам мне об этом рассказывал!

Точнее, я из тебя вытягивал эту информацию, словно клещами, но не это важно.

– Не улавливаю связи. Ты можешь говорить без загадок, Трав?

– Королевой бала признается та, кто получит больше всего знаков внимания.

– И? Ты хочешь сказать, что цветок предназначен именно для этого?

– Конечно же.

Эльф облегченно вздыхает и, улыбаясь, разбивает мою теорию в пух и прах, как он думает:

– Только тебе могла прийти в голову такая несерьезная мысль. Королева бала известна заранее – это супруга императора. Неужели ты всерьез полагаешь, что кто-то осмелится бросить ей вызов. Ей-богу, это смешно.

Рано радуешься:

– Второе место тоже ничего не значит? Ты плохо знаешь женщин!

Упрямый эльф не сдается:

– Зато хорошо знаю эльфов. Пять тысяч за цветок, даже не для своей коллекции, а просто в подарок – это фантастика!

Делаю вид, что задумался. Следом изображаю отчаянную решимость:

– Сейчас ты убедишься в обратном. И даже примешь участие в этом, как ты выражаешься, безумстве. Я покупаю этот цветок за пять тысяч золотых – у меня есть на примете кандидатура, которой можно вручить эту безделушку.

На эльфа нельзя смотреть без сострадания. Если бы я не был уверен, что у местных НПС в принципе не бывает болезней, то забеспокоился бы о том, чтобы его не хватил апоплексический удар. Не знаю, что это такое, но звучит зловеще. Вроде бы раньше книжные герои, переволновавшись, иногда умирали от подобной напасти.

– Зачем? У тебя так много денег? – наконец, приходит в себя акула пера.

– Проще всего ответить на второй вопрос. Это практически все мои деньги в данный момент.

– Тогда тем более странно. Зачем тебе безумно дорогой цветок?

– Хочу подарить симпатичной девушке. Это же очевидно. А деньги – что деньги? Дело наживное.

Пока клиент в шоковом состоянии, вручаю пять тысяч и отправляю за покупкой.

– Только не проболтайся, для кого покупаешь. Не испорти мне приятный сюрприз. Надеюсь, ты понимаешь, что она не должна узнать раньше времени. С богом.

Вечерком надо бы забежать к Химу, забрать выручку. Не люблю, когда мои деньги в чужом кармане, даже временно. Опять убытки.

Поначалу цветочная афера имела целью принести хороший финансовый доход. Но обстоятельства сложились так, что появился шанс получить расположение императора, добиться выполнения квеста и покинуть эльфийский город. Не скажу, что надоело здесь находиться, но цель выбраться к людям никто не отменял. И вопрос со свободой передвижения надо решать, пользуясь случаем.

По всей видимости, моя задумка с книгой и рейнджером не сработала. Пора приступать к плану «Б». Для этого мне понадобится Ассилора – мой пропуск на выход.

Глава 10

– И это императорский бал? На концерте, посвященном Дню внутренних войск республики Беларусь, и то веселее, – благоразумно не высказываю эту крамолу вслух.

Мои спутницы в восторге, не стоит портить им праздник. Да, у меня две дамы на руках, причем одна из них изрядно портит мне настроение, постоянно придираясь и кусаясь.

В любой другой ситуации я с удовольствием посостязался бы с Эмм в остроумии, но сейчас у меня важная миссия, и отвлекаться на болтовню мне некогда. Мадам, видя мое равнодушие, делает все возможное, чтобы досадить мне посильнее. Ли тоже как-то странно себя ведет, постоянно оглядываясь и нетерпеливо рассматривая вновь прибывающих, но хотя бы улыбается и радует безукоризненной, безупречной красотой. Кстати, странно, что у нее нет поклонника. Объективно оценивая окружающих дам, вынужден признать, что моя спутница эффектнее и красивее всех остальных. Что-то серьезно неладное в такой ситуации.

В этот момент Ли куда-то исчезает, оставив мне в нагрузку эльфийскую кобру в женском обличье. Вспоминаю гоблинскую поговорку о лягушках и паршивых шкурках, решаю использовать мадам, как источник информации.

– Эмми, дорогуша, объясни мне, почему Ли оказалась без приглашения на бал?

Эльфа звонко хохочет, вытирая слезы:

– Проехав половину пути в карете, он обнаружил, что забыл запрячь в нее единорога!

Нехорошие предчувствия переросли в твердую уверенность, что кто-то в очередной раз вляпался в крупные неприятности.

– И все же?

Остроухая язва наконец перестает хохотать, но лишь для того, чтобы снова взорваться смехом, услышав мой вопрос: почему у Ли нет кавалера?

– Думала, что никогда не спросишь!

Поманив пальчиком, чтобы склонил голову, злорадно шепчет на ушко:

– Не задумывался, почему первая красавица столицы приняла именно твое приглашение?

Конечно, у меня была версия о подставе из серого дома, но она меня вполне устраивала. Однако то, что сообщила Эмм, повергло меня в состояние шока.

– Ли – бывшая фаворитка императора. Сейчас в опале и удалена от двора. Поэтому она без кавалера и без приглашения. Не нашлось, извини, скажу прямо, ни одного самоубийцы или дурака, способного пойти против воли императора. Ты – один такой, уникальный.

И Эмм злорадно расхохоталась мне в лицо.

Это катастрофа. Полная и тотальная. Весь мой план рухнул в одно мгновение. Оправдывает меня лишь то, что вероятность такого совпадения близка к нулю, и предвидеть его никак не мог.

На руках у меня два цветка – купленный через эльфа инжир, и Ассилора, изъятая из лавки торговца. По плану Ассилора предназначалась императрице. Цветок поскромнее – в подарок Ли, чтобы произвести впечатление. Именно для этого и была разработана многоходовая комбинация по раскрутке уникальных растений. За цветок стоимостью в пятнадцать тысяч я должен был получить расположение императорской семьи и выполнение квеста. Явившись на бал в сопровождении опальной фаворитки, я сам себя загнал в ловушку. Любое мое действие ведет к проигрышу. Даже просто подарить Ассилору императрице не могу. Это не только бесполезно, но и будет выглядеть вызывающе.

Пока мои мысли мечутся в поисках выхода, Эмм откровенно злорадствует, списывая мою растерянность на мучения влюбленного остолопа.

Рано радуешься.

– Ми, если я правильно все понимаю, отсутствие поклонников означает, что император, хотя и явил немилость, но по-прежнему неравнодушен к нашей общей знакомой?

– Догадливый мышонок.

– Эмми, тебе не идет. Ты же умная мадам.

– Хорошо. Не буду. Но зато дам тебе один ценный совет – сейчас, пока Ли не вернулась, тебе можно покинуть бал. Через пять минут будет поздно.

В этот момент появился император.

– Дурак, ты уже опоздал! – отчаянный шепот за спиной. С чего это такая забота? Неужели…

Поворачиваюсь к Эмм, демонстративно наплевав на местного правителя:

– Да ты влюбилась в меня, как кошка!

Думал, глаза выцарапает, однако сдержалась, к тому же появилась Линасси и, уцепившись за руку, развернула меня в обратном направлении – лицом к выступающему.

Император Клаистатин Третий производил впечатление. Даже на меня. Высокий, мужественный, импозантный, с благородным выражением на породистом лице – настоящий государь. Голос вибрирует и завораживает, заставляя трепетать окружающих. Не иначе магия какая-то – без микрофона весь зал прокачивает.

Оценив, каким взглядом «моя» эльфа пожирает императора, я окончательно расстроился. Похоже, чувства не остыли с обеих сторон.

Давненько меня так не «динамили». С другой стороны, о каких чувствах может идти речь к цифровой девице, пусть даже ослепительно красивой. Нет, конечно же, в наш век тотального компьютерного насыщения случаев, когда игроки влюбляются в неписей, сколько угодно. Говорят, в начале двадцать первого века, когда о трехмерности даже не мечтали, были люди, которые влюблялись в нарисованных героев анимэ, но это явное психическое отклонение.

Объективно оценивая случившееся, вынужден признать: неудача с выполнением квеста меня волнует намного больше. А бороться за чувства одного куска программного кода к другому – это глупость несусветная. Может, действительно свалить отсюда? В гостинице меня ждет горячая ванна, изысканное вино, мягкая улыбчивая Зая. Оно мне надо, в этом змеином питомнике находиться?

Немного подумав, отказался от этой мысли. Причем единственной причиной, как ни странно, оказалось торжествующее выражение глаз Эмм.

А вот фигушки тебе! Специально останусь, чтобы тебя позлить!

Естественно, вслух не говорю, но, похоже, она и так поняла.

– О чем он говорит? – раз уж остался, надо быть в курсе происходящего, а я половину речи уже прослушал. В смысле – пропустил мимо ушей. Они у меня не такие длинные, как у выступающего. Не нравится он мне почему-то.

Ли удивленно отрывает взгляд от своего кумира и недоуменно хлопает глазами. Укоризненно так. Неужели кто-то невоспитанный может пропустить хоть слово?

– Объявляет Сатурналии. Обещает снять купол через несколько месяцев, – доносится с другой стороны. Эмм, похоже, не испытывает щенячьего восторга по отношению к правящей верхушке общества. На нас шикают окружающие.

Через полчаса речь заканчивается, к моему великому облегчению. Ну и занудный у них правитель – столько времени трепать языком, но так и не сказать по сути ничего существенного.

После чего начались танцы.

Неожиданно мне понравилось. Прекрасная партнерша, гибкая, волнующая, ослепительно красивая. И ни одного желающего ее у меня отбить. Завистливые и настороженные взгляды, ехидные комментарии Эмм – все это не могло мне испортить настроения.

Пару раз я покружился и с Эмм, шепча той на ушко всякие гадости, дразня и развлекаясь в свое удовольствие. Впрочем, язва в долгу не оставалась.

К сожалению, идиллия была недолгой, и закончилась быстро.

– Кто пропустил немытого люда в приличное место?

Стоит отметить, что в зале присутствовало некоторое количество людей и фейри, но ни секунды не сомневаюсь, что оскорбление адресовано именно мне. Растущее вокруг нас напряжение я почувствовал еще раньше, но не придал значения. Наоборот, обрадовался! Наконец-то появился подходящий повод сбросить накопившиеся за вечер злость и разочарование.

Здоровенный, под два метра ростом, косая сажень в плечах, крепкий и опасный эльф с наглой ухмылкой. Но не это меня поражает. И не тяжелый недобрый взгляд императора, смотрящего в мою сторону со своего балкона. Нет, не это поражает меня. Рядом с властителем города и империи, по правую руку от супруги самодержца, замечаю отчетливо знакомое лицо – лицо той самой эльфы, которая чуть не умертвила меня зимой около храма. В благодарность за спасение, так сказать.

– Вот и свиделись. Удачный сегодня денек!

Внимание! Доступен квест «Холодная изящная месть». Хотите принять?

Да/Нет?

Конечно же – да!

Интерлюдия 2

– Нати, ты меня совсем не слушаешь!

– Я вся внимание, тетушка.

Императрица морщит носик:

– И что ты об этом думаешь?

Понятия не имею, о чем речь. Все мои мысли занимают прямосеменные перекрестно-опыленные. Гасьендо маг совершил нечто невозможное, и достал откуда-то пропавшие материалы из лаборатории. У меня работы непочатый край, а я вынуждена торчать на этом балу, да еще в ложе самого императора.

– Сю, сестричка, выручай, – делаю отчаянные знаки мелкой проказнице. И она приходит на помощь, отвлекая внимание троюродной бабушки-императрицы, загадочно посматривая в мою сторону. Наверняка, размышляет, что с меня вытребовать за помощь.

– Майри сама видела оба этих цветка. Можете сами у нее спросить, ваше величество, если не верите родной инфене.

– Сюз, ты еще слишком мала и неопытна, поэтому веришь всякой чепухе.

– Ваш-вел-ство, в газете об этом было напечатано четко и ясно. С указанием цены: пять тысяч и пятнадцать тысяч золотых за каждый. А еще там сказано, что кто-то уже купил цветок.

– Помнится, ты мне недавно все уши прожужжала о невиданном звере на центральной улице города. О нем тоже газета написала?

Пытаюсь понять, о чем идет речь. Такое ощущение, что говорят на другом языке. В результате прихожу к выводу, что Сю или сочиняет, или что-то перепутала, как обычно – ей всего пятнадцать, совсем ребенок. Не бывает цветов такой стоимости, о чем я ей и сообщаю:

– Поверь, о такой редкости, я бы первой в городе узнала. Это просто розыгрыш. Этого не может быть никогда.

– Нати, ты когда последний раз газету читала? – не унимается избалованное дитя.

В этот момент Клаистатин начинает свое выступление, и наш спор прерывается сам собой. Можно притвориться дремлющей, то есть внемлющей, и поразмышлять о скрещивании прямосеменных гибридов с обычными.

Но в покое меня оставили ненадолго.

Через десять минут Сю локтем больно двигает меня в бок и заговорщицки шепчет краем рта:

– Нати, ты сейчас в обморок упадешь, когда узнаешь!

Знаю, что не отстанет и не успокоится, пока не выслушаю очередную «сенсацию».

– Ты не поверишь. На балу появилась Линасси!

Вся дремота и сонливость тут же улетучилась. Это действительно всем новостям – новость. Бедная тетушка, для нее это будет удар. Да и мне появление этой крашеной брюнетки не доставляет радости. У нас с ней старые счеты. И даже не флирт с императором меня бесит – никогда не прощу ей попытки увести у меня Ариконсти. Кстати, надо бы поинтересоваться, где он пропадает в последнее время. Уже несколько недель ни слуху, ни духу.

Если говорить коротко, то у нас вражда, откровенная и беспощадная. Не может быть в одном городе две первых красавицы. Неприятная новость. Неужели Клай опять увлекся этой стервой? Ведь как иначе она смогла бы получить приглашение на бал…

Закончив речь, император возвращается в ложу, и с удивлением замечаю, что он в ярости, или даже в бешенстве, которое с трудом скрывает.

Неужели она ему до сих пор нравится?

К сожалению, мои догадки подтверждаются самым наглядным образом.

Ближе к концу вечера случается скандальное происшествие, связанное с Линасси. Сопровождающего ее спутника провоцирует и вызывает на дуэль сам капитан Деос – записной бретёр и скандалист. Может, кто и посчитал это случайностью, капитан никогда не славился сдержанностью и отточенными манерами, но я подозревала нечто подобное и легко вычислила всю цепочку, по которой прошло указание от императора к своему доверенному исполнителю.

Вызов на дуэль инициировал именно император, и это о многом говорит.

К моему удивлению, следом за капитаном последовал второй вызов на дуэль, и опять вызвали кавалера моей ненавистной соперницы. Весьма странное совпадение, никто не сомневается, что капитан разделает несчастного в два счета. Благо смерть дуэлянтам не грозит – за этим строго следят маги-приставы. Но в любом случае, лечиться жертве ловкого рейнджера предстоит несколько месяцев. Тем удивительнее второй вызов.

Наблюдаю за Его-вел-ством, так именуем мы наших коронованных родственников в узком семейном кругу, и вижу, что он тоже удивлен происходящим. Интересно посмотреть, что за кавалер у Ли появился. Отчаянной смелости надо быть эльфом, чтобы пойти наперекор воле императора. Очень любопытно – кто этот самоубийца?

Привстаю в ложе, чтобы рассмотреть получше. В этот момент объект моего интереса поднимает взгляд на императорскую ложу и наши глаза встречаются.

– О, боги! – тихо оседаю назад. Проклятый шаман-человек. Живой и невредимый. И он меня совершенно точно тоже узнал – могу поклясться в этом.

Тут до меня доходит, что дело касается не только меня лично. Стараясь не привлекать внимания, под недоуменным взглядом Сю, крадучись покидаю ложу. На мое счастье, почти сразу сталкиваюсь с ректором Академии.

– Гасьендо Ирисан, у меня чрезвычайной важности новость! В зале находится шаман-некромант, я его узнала.

Рассказываю, сбиваясь и перескакивая с мысли на мысль. И с растущим недоумением, наблюдаю реакцию господина архимага на мои слова. Вопреки очевидным фактам, он с каждой секундой становился все веселее и веселее. В конце концов, просто рассмеялся и посоветовал не забивать голову ерундой.

– Я лично хорошо знаю этого человека. Нати, поверь мне, нет никаких причин для волнения. Впрочем, можешь сообщить об этом лордмиралу, он тебя успокоит.

Это просто невозможно! В императорском зале расхаживает некромант-человек, и никому до этого нет дела.

Каково же было мое возмущение, когда лордмирал точно так же отмахнулся от предупреждения и посоветовал вернуться в свою ложу – награждение королевы бала уже началось.

Рассерженная и возмущенная, возвращаюсь на свое место. Императрица неодобрительно провожает меня взглядом, церемония уже идет, и все взоры прикованы к нашему балкону.

Церемониймейстер заканчивает подсчет и объявляет победителей. Вся основная интрига в том, кто займет места с пятого по второе. Первое место всегда присуждается супруге императора, естественно. Но процедура всегда проходит честно и непредвзято – благо лучшие цветы всегда вырастают в императорской оранжерее.

В душе каждой девушки, особенно симпатичной, теплится надежда, что именно ее в этом году назовут одной из красивейших. В жизни всегда есть место чудесам. Два года назад я получила пятое место, Линасси – третье. И как должна я к ней относиться после случившегося?

Названы четвертая и пятая красавицы города. Я пролетаю мимо. В этом году у меня почти нет шансов, слишком редко появляюсь в обществе – и вот закономерный печальный результат. Обидно, да.

Церемониймейстер разворачивает очередной пергамент и замирает в нерешительности:

– Решением совета Церемониального действа. Третье место за несравненный цветок Орхидус Иманенини присуждается Ее Величеству Императрице Елисавии.

В зале мгновенно воцаряется гробовая тишина.

Лишь ведущий церемонию делает вид, что ничего не произошло, и разворачивает следующий пергамент. В звенящей тишине слышно, как хрустит бумага под его пальцами.

– Второе место за необыкновенный Inzyr Lopuchos присуждается… – пауза, кажется, длится не меньше часа, на самом деле пару секунд, не больше, – очаровательной инфене Наталисии, Ветвь Ивы первого рода Востока.

Восторженно-недоуменный гул проносится по залу. Императорская чета рассматривает меня, словно впервые увидев. Лишь Сюз восторженно пищит, повиснув на мне.

В нашей ложе сразу два цветка, и к изумлению всех присутствующих, мой подарок намного эффектнее и лучше, что подтверждает сама императрица:

– Нати, у тебя появился поклонник, превзошедший самого императора?

Тут Сюз добирается до подарка, и заявляет сенсационную новость:

– Кто мне не верил? Вот вам доказательство! Именно этот цветок и стоил пять тысяч золотых, описание точнее не бывает.

Не успеваем осознать полученную информацию, как в зале раздается звук триумфальных труб. О, боги, мы совсем забыли про первое место.

– Победительницей и королевой бала за божественной красоты цветок Ассилора Цветущая, признается… Линассия из ветви Изумрудной Радуницы Светлого рода Запада.

– Нет, только не это! – в отчаянии я чуть не плачу. Лучший день моей жизни в мгновение ока превратился в самый черный и неудачный. За что мне такое страшное наказание?

Пытаюсь найти в толпе свою ненавистную противницу, и вместо нее наталкиваюсь взглядом на… проклятого некроманта-шамана. Он счастливо улыбается мне, и даже подмигивает. Только тебя мне и не хватало для полного счастья!

Глава 11

– Рад вас снова видеть, господин Трав.

– Не могу ответить взаимностью, но все равно здравствуйте.

Он серьезно думает, что лицезрение его физиономии кого-то может обрадовать?

– Не задержу надолго, всего пара вопросов.

– Задавайте, раз уж вызвали, – нет никакого желания разводить политес с эльфом, напоминающим мумифицированную крысу.

– Перейду сразу к делу. На императорском балу вы получили вызов на дуэль, – не спрашивает, лишь уточняет.

– Сам не напрашивался – так получилось.

Можно сказать, что я нисколько не погрешил против истины.

– Между нашей службой и вами возникло некоторое недопонимание. В связи с этим хочу помочь вам.

– С чего вдруг? – меньше всего мне нужно внимание этой конторы, а уж тем более помощь.

– В некотором роде, вы оказали нам важную услугу. Но обо всем по порядку. Прежде всего сообщаю, что вызвал вас на дуэль профессиональный бретёр, капитан рейнджерской службы Деос.

– Вы не сообщили ничего нового. Могли бы ради разнообразия упомянуть, кто заказчик этой дуэли.

– Без комментариев. Суть не в этом. Как вы наверняка знаете, смерть во время дуэльной схватки вам не грозит – за этим следят трое магов-целителей и два судебных пристава.

– Вы специально меня вызвали, чтобы сообщить эту секретную информацию, известную любому лавочнику в городе?

Эльф игнорирует мой вопрос, демонстративно не замечая иронии.

– К сожалению, не все так радужно, как вам видится. Второй дуэлянт должен вас убить.

Удивил, конечно, но что-то такое я уже подозревал. Плохо дело – добрались-таки до меня.

– Дроу или некросы?

– Скорее всего – первые.

Быстро прокручиваю варианты и возможности:

– Отменить дуэль можно?

Не успеваю задать вопрос, уже понимаю, что смысла в этом никакого. Проблему надо решать – и лучшего места и времени у меня не будет. Предупрежден заранее – имею преимущество, в отличие от противника. Все лучше, чем ждать нападения в нервном ожидании, предоставив убийце возможность выбрать время и место.

– Исходя из этого, вам надо провести первый бой, не показав своих возможностей. Правда, я не подозреваю, как это вообще можно сделать. Деос имеет семидесятый уровень и вдобавок профессиональный дуэлянт. Не имеет ни одного поражения. Сражается клинком и дагой, слабая сторона – боевая атакующая магия. Отличный боец смешанного стиля, мастер единоборств, инструктор по выживанию – это, впрочем, не относится к дуэльным характеристикам. Полное досье вам будет предоставлено.

Со вторым противником все намного сложнее. Серьезную проверку провести мы не можем, чтобы не спугнуть убийцу. Но справки навели, и пришли к однозначному выводу, что он не тот, за кого себя выдает. Умения и навыки соответствуют восьмидесятому уровню или выше, хотя по «легенде» он пятидесятого. Особые навыки неизвестны, превосходно стреляет из лука, владеет магией на уровне среднего мага или выше. Разносторонний специалист. Появился в городе перед самым Закрытием, служит рейнджером. Нареканий и замечаний не имеет. Наоборот, во время боевых действий проявил себя превосходно, теперь понятно почему.

– Это все?

– Есть еще один неприятный момент, но это непроверенная информация. По словам одного из сослуживцев, наемник владеет магией призыва, причем высокого уровня. По правилам дуэли призыв любых существ, кроме демонов и некромантских отродий, не запрещен, но и не одобряется.

Поскольку исполнитель не самоубийца, и надеется уйти из города, то призывать он будет классического Этна или Истукана. Правилам это не противоречит, а неудобных вопросов он надеется избежать в суматохе, связанной с вашей смертью.

– Еще чем-нибудь порадуете?

– Мы постараемся подстраховать, но основная задача на ваших плечах.

Прощаемся сухо, но уже не враждебно.

Майор даже выдает на прощание маленький секрет:

– Ваш план был хорош, но гасьендо ректор уперся, как молодой единорог, и отказался с нами сотрудничать. Пообещал отдать вам третью книгу по первому требованию. Вы ему определенно понравились.

– Не понимаю, о чем вы, – улыбаюсь самой обаятельной из своих улыбок.

По пути забегаю к Химу. Пришло время поправить мое финансовое положение, изрядно пошатнувшееся за последнее время.

– Есть покупатель на Inzyr Lopuchos. Просил сообщить, как только вы согласитесь продать цветок – в тот же момент деньги будут предоставлены в полном объеме. Весь город только и говорит о случившемся на балу. В лавке столпотворение с самого утра – все жаждут увидеть хотя бы один из цветов.

– К сожалению, Ассилора уже нашла своего нового хозяина. Другой такой нет. А насчет второго цветка – пусть присылает деньги, он у меня с собой.

Хим хитро смущенно улыбается:

– Покупатель уже оставил пять тысяч золотых. Без всяких предварительных условий – только чтобы не упустить шанс.

– Не похоже на вас. Не выдоить такого клиента до дна?

Эльф отрицательно качает головой:

– Не тот случай. Заказчик оттуда, – и загадочно указывает пальцем куда-то в потолок.

Уж не сам ли император спешит исправить свой промах?

– Хим, только из уважения к вам, не буду поднимать цену. Но, пожалуйста, сообщите все страждущим, что стоимость цветка с завтрашнего дня – пять тысяч девятьсот девяносто девять золотых. И ни одной монетой меньше.

Пополнив счет, отправляюсь домой, в гостиницу. Пока двигаюсь, размышляю.

Задание «Холодная изящная месть». Прогресс: 1/2.

Условие выполнения: на усмотрение игрока.

Награда: вариативно, в зависимости от точности исполнения.

Если с первой частью откровенно повезло, то завершение квеста под большим вопросом.

Впрочем, везение – штука относительная. Скорее, сработала интуиция. Как только Эмм поведала мне о негласной конкуренции между двумя моими знакомыми и результатах предыдущего конкурса красоты, то есть состязании гербариев (и кошельков поклонников!), план мести тут же возник перед глазами. То, что удалось щелкнуть по носу самого императора – всего лишь приятный пустячок. А нечего у меня девок отбивать!

К сожалению, с обворожительной Ли пришлось расстаться. Получив божественный цветок в подарок «от императора» (а кого же еще?), она практически выпала из реальности, погрузившись в мир несбыточных грез и романтических мечтаний.

– Мы не можем больше встречаться, – сообщило очаровательное создание, нежно лелея в руках знак внимания «от императора». Кто еще мог такое подарить? Только Он.

Не стал разубеждать – не прощаясь, удалился восвояси. Ли моего исчезновения, похоже, не заметила, окруженная толпой восторженных поклонников и лучших подружек, взявшихся из ниоткуда.

И как мне теперь выполнить это задание?

В гостинице меня ожидал очередной, весьма необычный сюрприз: своим присутствием меня почтила Эмм. Вот уж кого меньше всего ожидал увидеть.

– Ты не выглядишь влюбленным, которого только вчера бросила любимая?

– Приличные люди здороваются при встрече.

– Так то приличные. И уж тем более не являюсь людем, впрочем, как и ты.

Это становится интересным.

– Откуда узнала?

Эмм прямо-таки светится от счастья:

– Так это правда?

– Угум. А теперь – давай, до свиданья. Мне к дуэли готовиться надо.

– И чего к ней готовиться. Оплати койку в стационаре на месяц и услуги лекаря, а еще лучше сразу нескольких.

– Спасибо за добрые пожелания. Предпочитаю не входить в излишние траты. Экономика должна быть экономной, как говорил один великий правитель, вошедший в историю своими выдающимися кустистыми бровями. Поэтому выгоднее отправить оппонента в больницу, тем более что рейнджеров лечат бесплатно. Как ни посмотри, со всех сторон, выгоднее сделать именно так.

– Ого. Ты знаешь, с кем будешь сражаться – и все равно уверен в победе? Ну и ладушки, я все равно не за этим.

– Сразу предупреждаю, межрасовый секс противоречит моим убеждениям.

– Да ну? Еще вчера ты имел несколько другое мнение! Если серьезно – мне нужна информация обо всем, что связано с исчезновением человека как вида.

– С какой стати я должен тратить время на твое досужее любопытство?

Эмм напоминает танк, так просто от нее не отделаешься, поэтому выдвигаю встречное предложение:

– Отвечаю на вопросы, но только в обмен на интересную мне информацию. Первое – откуда уши растут у слухов, что я – человек? И почему тебя это интересует?

– На второй вопрос ответ простой – Институт Отказа от Прошлого. Я в нем работаю. Исчезновение человека – один из самых странных эпизодов, связанных с этой проблемой.

– Вроде бы не институт, а всего лишь кафедра?

– Это официальное прикрытие для посторонних, чтобы скрыть масштабы исследований и размеры самой проблемы.

– Большая проблема? – скептически улыбаюсь, выводя Эмм из равновесия. Но «цифровая феминистка» воспринимает все серьезно:

– Нами точно установлено, по какой причине полностью уничтожен человек! И это напрямую связано с произошедшей климатической катастрофой. Не спрашивай, как это было сделано, – все равно не отвечу.

– Почему именно человек стал целью этой атаки?

– Почти достоверно установлено, что игрокхи изначально были только в человеческом обличии – это их родная ипостась. Из-за этого твоя раса и была уничтожена. Но мстители ошиблись, и все пошло не так, как задумывалось.

И что мне дает это знание? Ровным счетом ничего! О чем и сообщаю посетительнице. Может, дальше будет интереснее?

– Вижу, что тебя судьба соотечественников не взволновала. Поэтому перейдем ко второму вопросу. О том, что ты последний представитель исчезнувшей человеческой расы, мне сообщила Нати. Та самая, которой ты интересовался на балу. Я еще удивилась, чем она тебя заинтересовала.

– И что с того? Мало ли кем я могу интересоваться?

Эмм торжествует, заранее предвкушая сладкий миг победы:

– Оказывается, вы знакомы.

– Ми, можешь не стараться. Все что она сказала – чистая правда. Если не веришь мне, можешь обратиться к лордмиралу или к ректору Академии, они подтвердят. Если на этом все – можешь возвращаться домой. А я займусь срочными делами, не требующими отлагательств.

– И не надейся! – вселенское разочарование в глазах эльфы сменяется не менее глобальной решимостью довести дело до конца.

– Что тебе еще надобно, лапушка? – демонстративно устало зеваю в ответ.

– Как ты объяснишь, что именно две твои знакомые оказались победительницами бала?

– Может, у меня хороший вкус? Кстати, ты тоже моя знакомая, но в конкурсе не победила. Хромает твоя логика на обе ноги, – почему бы не повеселиться, если работать она все равно не дает. – К тому же Ассилору вроде бы подарил император? Или нет?

– Если бы не видела своими глазами – ни за что не поверила бы, что этот напыщенный жлоб способен на такой подарок, – и вдруг, спохватившись: – Постой-ка! Ты хочешь сказать, что второй цветок подарил ты?

– Не надо приписывать мне свои фантазии. Я этих слов не говорил.

– Но и не отрицал! Неужели твоих рук дело?

– Отвечаешь на мои вопросы честно и без утайки – в ответ сообщаю, кто подарил цветок. Договорились?

Поскольку на мне висит квест на изощренную или изящную месть, то позарез нужна информация об объекте возмездия. Поэтому вытряхиваю из Эм все, что связано с эльфой-блондинкой.

К сожалению, зацепиться абсолютно не за что. К деньгам она равнодушна, да и банкротство никак не вписывается в параметр «изящное». Связей порочащих не имеет. Положением в обществе и высшем свете абсолютно не дорожит – с этой стороны тоже ничего перспективного для возмездия нет. Вообще, объект мести какой-то малахольный: помешана на работе и научных исследованиях, что в ее случае одно и то же.

– В какой области науки специализируется? – спрашиваю для виду, пытаясь сообразить, о чем еще спросить.

– В бионике. Специалист по магический биологии, причем один из лучших в империи. Если судить непредвзято и объективно – то просто лучшая. Недаром на трех последних Сатурналиях она неизменный победитель.

Знакомое слово – где-то недавно уже слышал.

– Сатурналии – это тот самый праздник, который объявил император?

Удача мне опять не изменяет. Выясняется, что праздник – не что иное, как состязание среди агрономов и прочих растениеводов. Но поскольку выращивание для эльфов – не просто занятие, а тотальное увлечение, переходящее в патологическую страсть, к тому же имеющее огромный сакральный смысл, – то состязание по важности соответствует олимпиаде, не меньше, и является воистину всенародным.

– Участвовать в Сатурналиях могут все расы? – самый важный вопрос.

– В принципе – наверное, да. Фейри неизменно выступают, но без особых успехов. У других вообще шансов нет. – Эм удивляется вопросу, впрочем, уже никак не реагирует.

– Какой принцип отбора и определения победителя? Что получает чемпион?

– На первом этапе надо предоставить любое необычное или уникальное растение, выращенное своими руками. Здесь происходит отсев основной массы. На втором этапе участник должен предъявить научную работу по биологии. После чего, конкурсантов останется только десять… эльфов. Фейри не сильны в науке, и до заключительного этапа не доходят. В финале оцениваются уникальные магические растения, выращенные участниками.

– Не очень понятна разница между первым и третьим этапом?

– В финале растение должно обладать ярко выраженной магической составляющей – без этого нет ни одного шанса на победу.

– Спасибо, Эмм. Так ты говоришь, что проиграть в конкурсе для Наталисии – немыслимо?

– Если допустить такое, – даже зажмурилась, как кошка от удовольствия, представив такую картину, – для нашей Недотроги это будет катастрофа! Но почему тебя это интересует?

– Будущего победителя Сатурналий должно интересовать все, что связано с его предстоящим триумфом.

– Опять шутишь – а я подумала…

– Никаких шуток. Все серьезно. Что там полагается победителю в качестве награды? Как-то забыл уточнить?

– Золотой лавровый венок и Исполнение Желания. Лауреат Сатурналий имеет право попросить императора исполнить любое желание. Выполнимое, естественно, и разумное.

– Эмм – ты просто чудо! Я люблю тебя… в гуманистическом смысле этого слова, – тут же поправляюсь. Разница в числе хромосом – это не баловство.

– Зубы не заговаривай. Теперь твоя очередь отвечать. Кто подарил цветок Недотроге? Я уже знаю ответ, но хочется убедиться.

– Эмм, ну право, что за недоверие. Конечно, отвечу – моя работа. Все равно узнаешь, когда выставлю его на конкурс.

Эльфа странно смотрит на меня, словно впервые увидела.

– Не спорю, если это твой цветок, то пройти во второй тур – не проблема. Но дальше что будешь делать? Не говорю уже о том, что в финале тебе не выиграть. Энергетические меллорны, которые питают купол над городом, видел? Именно за них дали лавровый венок победителю два года назад.

– Впечатляет, – вынужден признать очевидную проблему. – Но не пугает. И что же попросила в награду наша Недотрога-Нати?

– Ты не поверишь. Дополнительное финансирование для своей кафедры.

– В таких случаях великий маг Зигмунд Фэ говорил: «Мужика ей надо. Срочно».

Глава 12

– Условия понятны? Приступаем. Отсчет времени пошел.

Пристав покидает арену, у меня чуть меньше минуты на подготовку. Рейнджер тоже не теряет времени даром, бафится по полной, накачивает защиту и повышает навыки. Именно для этого дается шестьдесят секунд перед началом дуэли. Атаковать соперника в этот момент нельзя, можно только готовиться к бою.

– Ни стыда, ни благородства, – и так выше меня уровнем в два раза, и этого ему мало. Впрочем, играть честно никто не собирается – муки совести меня не мучают. Наоборот, поведение противника развязывает руки.

На трибунах все места заняты, развлечения в последнее время редкость, а тут сразу двойное удовольствие. Судя по ставкам, в мою победу никто не верит. Один к пятидесяти в первом бою не в мою пользу, и один к тридцати во втором. Тем больше моя прибыль – сами себе злобные буратины. Ставлю тысячу золотом.

Между тем, секунды неумолимо тают. Пора и мне приступать к подготовке.

Для начала высыпаю ведро колотого льда и кастую призыв Снежнеца.

Накануне долго ломал голову, прикидывая различные тактические варианты. В результате пришел к выводу, что наиболее опасен для меня ближний бой и дистанционная магия. К счастью, оба соперника не специалисты по магическому воздействию, поэтому основная опасность исходит от капитана рейнджеров. Ни одного шанса против него в ближнем бою у меня нет – разница уровней слишком большая. Именно поэтому приходится выкладывать все козыри в первой схватке – иначе до второго поединка я просто не дотяну.

Еще одна проблема – отсутствие снега. Методом проб и ошибок удалось вызвать Жнеца, заменив снег измельченным льдом, но результат получился не ахти какой. Время жизни – всего тридцать минут, то есть ни о каком втором раунде речь не идет, следующий призыв возможен только завтра. Однако удача скупо улыбается мне – снеговик выходит аж четырнадцатого уровня. В первый раз такое случается – потихоньку растет мастерство.

Стоит отметить, что дуэльная арена имеет форму почти правильного квадрата, со стороной в тридцать метров. Здесь принято начинать бой друг напротив друга, стоя на специальных отметках ближе к середине – что меня категорически не устраивает. Вопреки очевидному, я не собираюсь от него бегать по всей арене, наоборот, мне нужно прикрыть снеговика от прямого столкновения, иначе его быстро разнесут на снежки. Поэтому Жнец оказывается в самом углу, я же чуть впереди, перекрывая доступ.

Последние секунды уходят на реализацию еще одного сюрприза – того самого, за который теоретически меня должна была мучить совесть.

Варварское изобретение нашего средневековья – «чеснок» против конницы. Название никоим образом не отражает суть этого простого, но весьма изуверского способа борьбы с конницей. Четыре гвоздя, штыря, лезвия или чего-то подобного, скрепляются под углом в сто двадцать градусов, остриями наружу, образуя некое подобие пирамиды с остриями в вершинах, но без граней. Уникальность этой конструкции в том, что как ни брось ее на землю – все равно одно острие обязательно будет торчать вверх, три остальных будут упираться в поверхность, придавая устойчивость. Острия могут иметь зазубрины, что делает их извлечение трудным и весьма болезненным.

Предназначен «чеснок» прежде всего против несчастных лошадей. Поскольку у моего соперника копыта отсутствуют, то размер зазубренных штырьков на моих колючках намного меньше, зато их много – две сотни, и всего за пятьдесят золотых. Кто-то скажет, что это безумно дорого за такую мелочь, но для меня важнее эффективность, да и за срочность пришлось доплатить.

Вчера, в тот момент, когда явилась стервозная эльфа, я как раз занимался их модернизацией. Как нетрудно догадаться, в полном соответствии с предсказанием шамана, давшего мне замечательное имя, я решил сделать колючки еще и отравленными, для чего обильно смазал все острия ядом. К слову, ингредиенты закупил у доброй бабушки-травницы, чем несказанно удивил ее. Не удивлюсь, если в завтрашнем номере газеты появится история о крысах-мутантах, которых не берет даже литр концентрированного яда. Должен же был я объяснить, зачем мне столько отравы.

У стороннего наблюдателя возникнет вопрос – как же сам Трав собирается бегать по этим отравленным колючкам? Все гениальное просто! Десять золотых – и мои сапоги оказались с уникальной металлической подошвой, непробиваемой даже из винтовки Мосина образца тысяча восемьсот девяносто первого года, не то что какими-то ржавыми гвоздями. Впрочем, про винтовку я загнул ради красного словца – благо проверить это утверждение невозможно по причине отсутствия огнестрела в этом мире.

Для улучшения сцепления с землей, мои бутсы обзавелись устрашающими шипами. Бегают же футболисты в подобных – чем я хуже?

Жестом потомственного сеятеля щедро разбрасываю «чеснок» вокруг себя и на подступах к снеговику. Последняя заготовка – бросаю парочку дымовых шашек. Дымят они, честно признаюсь, хреново – кустарщина, слепленная на скорую руку, но для местных жителей это что-то неведомое и пугающее. В их понимании дым без магии – деньги на ветер в прямом смысле. Надеюсь, и мой противник такого же мнения. Ну, скажите, кто в здравом уме будет бросаться обычными дымовухами, не способными нанести хоть какой-то ущерб?

Мой блеф проходит на ура. Приставы, да и некоторые маги на трибунах, удивленно и тревожно засуетились, пытаясь опознать, что за грозное заклинание применил неизвестный боец. Капитан рейнджеров, задержав дыхание, делает крюк вдоль края арены, чтобы избежать неизвестного воздействия. Это дает мне еще несколько секунд. Кастую «Вектор Лопуха». Не знаю, как сработало, успеваю израсходовать две рунные заготовки. В этот момент снеговик удачно выдает замедление, и тут же следом веер ледяных игл. Хорошо, что мимо меня, не задевая.

Эльфу происходящее категорически не нравится, и он резко ускоряется, чтобы тут же напороться на отравленный «чеснок». По всей видимости, один из «Векторов» его все же достал, иначе чего ему так ругаться от парочки зазубренных гвоздей в подошве?

Однако пока ему эти повреждения, что слону дробинка. В ход идет последний козырь – «Круговая Вьюга». Хотел приберечь ее для второй схватки, но не судьба – судя по всему, сейчас меня начнут кромсать на кусочки. Не до жиру – в бой идет все.

Все пространство вокруг меня заволакивает радующая глаз пелена. Эльф, потеряв ориентацию, похоже, ловит еще один или два «чеснока», по крайней мере его воинственные вопли иногда ни с того ни с сего усиливаются. К сожалению, блуждать в таком маленьком облаке долго не получится при всем желании, через пару секунд эльф все равно выскакивает на меня.

Ого! Уже треть жизни съедено, и отравление, похоже, прогрессирует. Не знаю, на что именно сработал Вектор Лопуха, но защита и резисты очевидно просели. Благо меня никто не заставляет стоять на одном месте, отпрыгиваю в сторону и тут же меняю направление, что позволяет мне вновь выиграть пару секунд. Тем временем каждая секунда нахождения в зоне действия Вьюги снимает с моего противника по сорок ХП жизни – при полном отсутствии сопротивляемости ядам. Что мне и требуется.

Игра в кошки-мышки продолжается еще несколько минут, за это время я всего пару раз скрестил клинки с рейнджером, за что сразу поплатился, получив глубокую царапину и разрез на рукаве. После этого я прекратил геройствовать и скрылся в ядовитом тумане. Даже моя замечательно прокачанная ловкость и уникальные клинки не помогают – плохо дело.

Изредка, как только из облака случайно появляется часть тела противника, в дело вступает Жнец, вешая замедление и отвлекая внимание, что мне очень кстати.

В конце концов, рейнджеру это надоедает, и он решает прикончить моего лучшего друга и товарища. Что мне и надо!

В этот момент пелена Вьюги рассеивается – время вышло. Вопреки моим надеждам, эльф двигается аккуратно и внимательно, хоть и дергающейся странной походкой, и больше не наступает на «чеснок». Необычная пластика движений объясняется тем, что несколько колючек до сих пор торчат в подошве его сапога, очевидно, пропоров ее насквозь и достав до тела. К такому противнику стоит относиться с уважением – я бы не вытерпел такой боли. С гвоздями в пятках прыгать и махать мечом – упасите боги от такого.

Однако уважение и восхищение не мешают мне строить планы, как его завалить окончательно. Жизни у него осталось примерно треть и дальше она не уменьшается. Поражение засчитывается, если этот показатель падает до пяти процентов от максимума.

– Не дрейфь, Снежный друг, помощь уже близко. Твоя гибель будет не напрасной!

Пока эльф добивает моего помощника, быстро достаю из запасника… Нетонущий якорь.

Кто-то может подумать, что у меня крыша поехала? Не тут-то было. Ловко раскручиваю необычное оружие и метаю его в ноги противнику. Цепляю за правую конечность и с силой дергаю на себя. Эффект превосходит мои ожидания. С закованным в броню танком весом далеко за центнер такое проделать, наверное, невозможно, однако якорь обладает замечательным свойством уменьшать вес зацепленного им предмета на две трети, и я легко сдергиваю с ног могучего, но резко потерявшего вес противника. Ноги взлетают вверх, а все остальное с грохотом рушится на землю, собирая лицом, руками и всеми остальными частями тела хороший урожай отравленного «чеснока» на земле.

– Бррр, – надеюсь, косметическая медицина здесь на высоте, иначе не позавидуешь хозяину такой разукрашенной морды. Впрочем, стезя наемника вполне заслуживает такого вознаграждения.

– Бой окончен! – приставы, вместе с лекарем, уже бегут к потерпевшему. – Снежок, фу – это свои. Не надо трогать.

Можно было и не говорить – срок жизни снеговика истек. Штраф за использование льда этим не ограничивается, повторный вызов возможен теперь только через двадцать шесть часов.

Достижение «Победитель титанов III»: + 140 % к опыту при сражениях с соперниками выше Вас по уровню. Критический удар против соперника выше Вас уровнем: 81 %. Шанс отклонить критический удар от соперника выше по уровню: 72 %. Шанс получить эпический предмет: 4 %. Побед: 36/42.

Подвожу итоги первого боя – все по плану, и даже расход зелий ниже ожидаемого. А вот как сражаться со вторым противником, я представляю весьма смутно.

Все домашние заготовки использованы и теперь известны противнику, снеговик вне зоны доступа, «чеснок» против лучника бесполезен. Выход один – сближаться и рубиться до конца, благо запас лечебных зелий огромный. Если честно – план отвратительный, абсолютно не в моем стиле. Даже в лучшие времена я не любил танковать, а нынешний перс и вовсе для этого не годится. И куда деваться? Ничего лучше придумать не могу.

– Условия понятны? Приступаем. Отсчет времени пошел.

Секунды утекают как вода. Успеваю наложить «Бодрость» и «Крокодилову кожу» – толку от них чуть, но и пренебрегать даже такой малостью не стоит.

В последние мгновения кастую «Вьюгу», и как только возникает туманное облако, извлекаю из запасников один из последних козырей – ростовой, так называемый «башенный» щит. Стоил он всего-навсего двадцать золотых. Без особых излишеств, но зато большой и прочный, обычно даром никому не нужный в нормальном бою. Такие используются при штурме крепостей для укрытия от стрел, отсюда и название. Никаких магических плюшек на нем нет – подозреваю, что их вынесет первыми же выстрелами, зато поверх щита идет еще один слой досок, обитых железом. Вес этого монстрообразного предмета – шестьдесят килограммов, что относит его к классу штурмовых сооружений, а не личной экипировки. Мне без разницы, как щит выглядит и как называется, – главное, чтобы работал, как надо.

Удобно устраиваюсь за щитом, и тут же начинается обстрел.

– Однако! – за минуту около двух десятков тяжелых попаданий – как кувалдой бьет. В одном месте стрела прошла насквозь – видно торчащий из дерева наконечник. Толстый и смутно знакомый.

– Да это же ССМ – Стрела «смерть магам»!

Мы так не договаривались! Если словить такую, лекари могут не успеть откачать. Наверное, уже можно прекратить бой и, сдав шпиона, спокойно покинуть арену – преступный умысел фактически доказан. Только как это сделать? Да и моя репутация пострадает изрядно. Не могу я этого сделать на глазах прекрасных дам, а их на трибунах достаточно много, и среди них могут оказаться знакомые. Да что там могут – точно окажутся! А еще кроме них там сидит надутый самодовольный индюк – местный царек, император. Тот самый, что увел у меня симпатичную эльфу. Не сказать, что Ли мне так уж нужна, но выставить себя перед ней в неприглядном виде, отказавшись от дуэли, решительно невозможно.

Уже два десятка стрел торчат в моем оборонительном конструкте, еще примерно столько же пролетело мимо – помогла «Круговая Вьюга», а скорострельный ушастый киллер не останавливается, хотя интенсивность заметно упала – запас стрел не бесконечен. Между тем, половина срока каста уже израсходована – пора действовать.

Бросаюсь вперед, прикрываясь щитом. Пожалуй, слишком сильно сказано про «бросаюсь». Неторопливо двигаюсь в сторону противника – с такой тяжестью не побегаешь. Впрочем, расстояние между нами не велико, мы быстро сходимся. Эльф (не вижу его растерянного лица, но оно точно где-то здесь) пытается сместиться в сторону, но я легко определяю направление, куда он движется – прилетающие стрелы, втыкаясь в щит, идеально точно указывают, где сейчас находится их бывший хозяин. Недопустимая ошибка для такого бойца.

Еще пара секунд, и мы, наконец, сталкиваемся лбами. Отбрасываю ненужный щит и в упор стреляю из арбалета. Семьдесят золотых отдал всего за один выстрел – больше мне он не нужен, только мешать будет. Зато какой выстрел! Эфирный токсин на острие болта – лучший подарок для киллера. Ненужный арбалет летит куда-то под ноги – позже кто-то наступит на него, прощайте, семьдесят монет. Молчащие клинки уже в руках – пошла казацкая рубка.

Растерянный эльф отступает, пропуская мои удары и теряя жизнь. Трудно понять причину: либо мое мастерство не настолько плохое, как я привык думать, либо наемник не силен именно в этой области боевых искусств. Может, еще эффект неожиданности сказывается: лишиться всех магических способностей в самый разгар сражения – неприятный сюрприз для любого. К тому же отравление теперь в полную силу сжигает жизнь – красная полоса тает прямо на глазах.

И опять рано радуюсь. Раздается страшный грохот, и мимо меня пролетает расколотый башенный щит. В этот момент, по закону подлости, рассеивается ядовитый туман, и на поле боя обнаруживается новый гость – тот самый, что пнул мой ростовой щит.

Истукан Пополь-Вух.

Уровень: 57.

Жизнь: 4400/4400.

Мне кажется, или с трибун послышались возмущенный свист и крики негодования? Впрочем, мне это если и поможет, то только морально. Краем глаза замечаю приставов, сперва нерешительно рванувшихся к арене, потом словно по сигналу замерших на полпути. Не скажу точно, но догадываюсь, кто остановил их в последний момент. Взгляды судебных магов мечутся между ареной и дальней ложей – той самой, что украшена королевскими лилиями.

Еще одна зарубка на память – придет время, сочтемся.

– Не дождетесь! – кричу в полный голос, улыбаясь сразу всем зрителям на трибунах. Подныриваю под опасный замах, и впечатываю руну «Гниль Лопуха» в брюхо Истукану.

Жизнь: 388/4400.

Немного не хватает? Значит, добавим.

Критический удар проходит без проблем, против таких монстров он срабатывает практически всегда – вероятность близка к целой единице.

Жизнь: 27/4400.

Это просто замечательно – боялся, что на ноль сразу выйдет. А у меня нужный предмет непрокачанный!

Улучшен предмет.

Ритуальный нож поглощения, 12 уровень.

Урон: 39. Урон эфирным созданиям: 24. Урон магией: 19. Урон Хаосом: 15 (следующий уровень: 352/400).

Вы уничтожили Истукан Пополь-Вух, уровень 57.

Изменено Достижение «Победитель титанов III».

Получен новый уровень: 26. Опыт: 77 650/81 000.

В этот момент на поле появляются приставы, еще какие-то эльфы в тяжелой броне. Позади них вижу хмурого эльфа с крысиным лицом, раздающего указания. Несостоявшийся киллер обездвижен магами, и выносится с арены бойцами местного спецназа.

– Бой окончен. За нарушение правил ведения дуэли участник дисквалифицирован. Победа присуждается участнику Трав.

Достижение «Победитель титанов III»: + 147 % к опыту при сражениях с соперниками выше Вас по уровню. Критический удар против соперника выше Вас уровнем: 86 %. Шанс отклонить критический удар от соперника выше по уровню: 77 %. Шанс получить эпический предмет: 4 %. Побед: 40/42.

Опыт: + 2000(79 650/81 000).

Надо же, думал, неоконченная дуэль в зачет не пойдет. Оказывается, формальное признание победы тоже записывается в достижения.

Расталкиваю толпу зевак и бросаюсь с распростертыми объятиями к главному особисту. Крепко трясу руку и громогласно выражаю признательность за поимку убийцы. Недоумение на крысином лице сменяется кислой миной – догадался, ради чего такая бурная демонстрация чувств.

Сам виноват, точнее, виноват император, из-за которого особисту пришлось лично вмешиваться в арест шпиона, иначе приставы, растерявшиеся от странных и противоречивых распоряжений начальства, запросто могли упустить ценную добычу. Грех не воспользоваться случаем и не «обрубить хвосты». После наших дружеских объятий не только весь город, но и все нелегалы – резиденты вражеских разведок в курсе, что странный новичок является подсадной уткой. Следовательно, нападать на меня нет смысла. Остаются еще охотники за вознаграждением, но в чистом виде их здесь просто нет – все они так или иначе связаны с разведкой сопредельных рас.

– После битвы варежкой не хлопай, хабара не будет, – перефразирую брутальную поговорку, заменяя слова, несущие эмоциональный смысл.

Приставы неохотно, но все-таки начинают шевелиться, мое знакомство с местным Берией их впечатлило, иначе не видать бы мне хабара и трофеев, как своих ушей. Интересно, эльфы используют эту поговорку, или она для них полностью лишена смысла?

К сожалению, меня тут же постигает стратегический облом. Оказывается проигравший может выкупить свои доспехи и снаряжение, выплатив победителю четверть стоимости. Что все и делают.

За капитана мне выплатили две тысячи четыреста восемьдесят монет – явно обсчитали, крохоборы. По самым скромным подсчетам, стоимость снаряги занижена вдвое. С наемника дроу мне вообще ничего не досталось, лишь обещание выплатить компенсацию через неопределенное время.

Однако от меня так просто не отделаешься. Под недовольное сопение и мычание судебные приставы составили опись доспехов и оружия, которые использовал агент дроу. К тому моменту киллера уже утащили, поэтому пришлось спорить о каждом предмете. Заверив список подписями самих приставов, я вписал как свидетеля журналиста, оказавшегося рядом как нельзя более кстати. «Берию» свидетелем записывать отказались категорически. Зря предложил – после этого приставы разбежались, и ничего с них выбить не получилось.

Зато все трофеи с поля боя достались мне полностью и без проблем, кроме раздавленного чьей– то варварской ногой арбалета (минус семьдесят золотых). Нашлось и три десятка крафтовых стрел разной степени сохранности. Две из них особенно ценные:

Упокоитель Магов. Заряд: 89 %.

Упокоитель (модификация: Смерть Мага). Заряд: 74 %.

Отличия заметны невооруженным глазом. Второй образец внушает уважение сильнее – точно таким же меня продырявила симпатичная инфена.

Сальв искренне рад неожиданному и чудесному спасению – он чуть не прослезился, крепко обнимая меня, при этом громко возмущался отсутствием благородства у противников.

– В глубине души, я верил в высшую справедливость. Боги не могли допустить твоего поражения. Как видишь, твой друг оказался прав. Не поверишь, я даже поставил на тебя пять золотых монет в первом бою.

Спасибо, что напомнил!

Осматриваюсь и замечаю невдалеке скорбные лица устроителей тотализатора. Пришло время стричь золотое руно? И здесь обманули! Ну что за народ! Ставил тысячу, то есть по пятьсот на каждый бой. Соотношение было один к пятидесяти и один к тридцати во втором бою. Где мои сорок тысяч прибыли, спрашивается?

Теперь вдруг выясняется, что правилами запрещено принимать ставку выше, чем один к тридцати. Поэтому выигрыш за первый бой составил только пятнадцать тысяч. За вычетом подоходного налога и акциза на игорные доходы, мне причитается девять тысяч четыреста тридцать шесть золотых.

Ладно, согласен, не буду судиться – я сегодня и так много заработал.

– Давайте еще столько же за второй бой, и мы в расчете.

Не тут-то было! Оказывается, как только я поставил крупную сумму на первый бой, мой рейтинг тут же изменился. Потому следующую ставку приняли с заниженным чуть больше чем в полтора раза коэффициентом. Поскольку первая ставка уменьшилась, то и вторая тоже – один к девятнадцати. Итого после уплаты всех налогов осталось пять тысяч восемьсот девяносто семь золотых.

И кто они после этого? Ушастые проходимцы – самое ласковое, что могу сказать в их адрес.

Сальв, получив первым свой выигрыш, в прострации смотрел на сгребаемое мной золото.

– Да, были эльфы в наше время, могучее, лихое племя.

Хлопаю глазами, удивленно уставившись на стихоплета. Даже золото перестал сгребать.

– Хорошие стихи. Сам писал?

Мне показалось, или эльф покраснел?

– Нет, что ты. Как можно такое подумать! Это обрывок стиха, дошедший до нас из глубины веков. Произведение неизвестного, но, несомненно, великого стихоложца. По мнению исследователей, скорее всего, он из другого мира.

– Сам ты стихоложец! – меня распирает смех.

Цитирую по памяти, зря, что ли, зубрил в школе:

Да, были люди в наше время,Могучее, лихое племя:Богатыри – не вы.Плохая им досталась доля:Не многие вернулись с поля.Когда б на то не божья воля,Не отдали б Москвы!

Есть такой редкий интернет-мем: «Графиня опрокинутым лицом бежит пруду». Никак не мог понять, что же это за лицо такое, поэтому странная фраза запомнилась, болтаясь в закоулках мозга и занимая место, отведенное для нужных и полезных знаний. Сейчас я вдруг понял, как она выглядела – эльф превратился в наглядную иллюстрацию этого явления. Теперь я знаю, что обладателем такого лица может стать только тот, чей привычный мир только что исчез в никуда.

Вывести из транса любителя литературы удалось лишь через несколько минут – я вовремя догадался добавить еще пару отрывков из Михаила Юрьевича, что сразу привело эльфа в чувство. На бис, под запись, пришлось повторить несколько отрывков: «рука бойцов колоть устала», и «слуга царю – отец солдатам».

Оказывается поиск стихов – основное хобби нашего друга. Согласен, что в игровом мире поэзия редкость – любой маркетолог скажет, что это непродающийся товар. Но делать из нее культ? Местные эльфы, похоже, окончательно съехали с катушек от скуки в отсутствие игроков.

– Это будет сенсация! Завтрашний номер уйдет тройным тиражом! Надо обязательно сообщить коллегам в другие города. Представляю, как они удивятся – текст легендарной баллады «Эльфино поле» считается безвозвратно утраченным, до наших дней дошло всего несколько строк. И вдруг такая удача!

Что-то кольнуло меня в этой фразе.

– В другие города?

Эльф испуганно захлопал глазами:

– Ты этого не слышал, я ничего не говорил. И даже не заикайся на эту тему.

– Договорились. Однако, хочу спросить: тебя не смущает, что баллада о людях?

– Нельзя сразу две сенсации за один раз сообщать. Пусть сначала порадуются счастливой находке, потом когда-нибудь, когда привыкнут, придется открыть тайну. Но сейчас никак нельзя. Ты же не хочешь омрачить этот великолепный миг?

– Сальв, ты еще не потерян для общества, – произношу загадочную фразу. Я уже было разочаровался в его деловых способностях, а нет, оказывается, соображает, когда захочет. Однако идею продавать стихи за обычное золото на всякий случай я озвучивать не стал – излишне радикальная для нашего друга.

И тут меня осеняет очередная гениальная мысль.

– Дружище, окажешь мне небольшую услугу?

Эльф возмущен до глубины души:

– Как не стыдно спрашивать. Все что в моих силах и даже сверх того!

– У тебя найдется в завтрашней газете немного свободного места?

– Хоть половину страницы забирай. Что-то интересное?

– Это:

Я встретил вас – и все былоеВ отжившем сердце ожило;Я вспомнил время золотое —И сердцу стало так тепло…

Как не трудно догадаться, я решил добавить изощренной мести зловредной инфене.

Всякий уважающий себя студент обязан иметь в запасе несколько романтичных стихов о любви. Это в играх они никому не нужны, а в реальной жизни, открою вам секрет, очень даже эффективны. Может в других странах это не сработает, не знаю – не проверял. А в России каждая вторая девушка мечтает услышать именно поэтическое признание в любви, желательно в романтической обстановке, для лучшего результата. Учтите, что не каждая готова слушать рифмованную лапшу, а только половина из всех. И, конечно же, не стоит цитировать классиков из школьной программы – эффект будет противоположный.

В моей ситуации можно использовать все, что угодно – лишь бы память не подвела. Правда, в голове только Омар Хайям вертится. А у него любовь в стихах кроме как в комплекте с вином не встречается – что поделать, если именно такое сочетание наиболее эффективное и в наше время. Поэтому приходится Тютчева вспоминать, следом Пушкин пойдет. Или это Фет? Не помню точно.

Изменено Задание «Холодная изящная месть». Прогресс: 1/3.

Условие выполнения: на усмотрение игрока.

Награда: максимальная для этого задания.

Пытаюсь понять, что означает эта новость. Что-то изменилось, только сразу не пойму что именно. Награда стала максимальной – это хорошо. А вот по какой причине – непонятно.

Порывшись в архиве, нахожу предыдущую запись. Не понял! Было: «Прогресс: 1/2». Стало: «Прогресс: 1/3». Если это шутка – то злая и не смешная. Теперь мне два промежуточных задания надо завершить, вместо одного?

Ну и кто просил проявлять инициативу? А ведь есть жесткий опыт в прошлой жизни на эту тему – но прыгать на грабли мое хобби.

Сразу после универа попал я на работу в страховую компанию. Коллектив хороший, зарплата приличная, нагрузка приемлемая. Оплата вроде бы была сдельная, но существует норма – сорок клиентов в месяц ты должен обработать. Если больше сделаешь – премия, почет и уважение.

К своему удивлению, норму я выполнил гораздо раньше – за три недели, гораздо раньше остальных сотрудников, среди которых были профессионалы, проработавшие несколько лет в этой компании. Несколько тонких намеков об излишнем трудолюбии я пропустил мимо ушей – просто не понял, о чем речь. И, воодушевленный, перевыполнил план с огромным отрывом от всех остальных – пятьдесят восемь клиентов, притом что все остальные набрали лишь чуть больше нормы. Шеф торжественно пожал руку, выписал хорошую премию, а мое имя украсило корпоративную доску почета в коридоре. Недружелюбные и откровенно злые взгляды коллег я списал на банальную зависть.

На следующий день в офисе нас ожидала печальная новость: с этого момента каждый сотрудник был обязан обслужить пятьдесят клиентов в месяц за тот же оклад. На возмущенные крики начальник, довольно улыбаясь, сообщил, что предыдущий месяц показал, что даже новичок легко делает больше.

Вечером, уходя с работы, я обнаружил, что замок в моем портфеле не открывается – кто-то заботливо налил в него суперклея. И я не осуждаю своих бывших коллег – за такое вообще-то бьют канделябром.

Действительно, такое состояние, как раньше, устраивало абсолютно всех. Легко обслуживая чуть больше сорока клиентов в месяц, работники исправно получали премии за перевыполнение плана, начальство тоже было довольно, пребывая в уверенности, что люди стараются изо всех сил, пытаясь выполнить норму. А тут появляется молодой выскочка и решает, что он умнее всех.

К чему вспомнилось былое? Да потому, что ситуация в точности, как тогда.

Был квест на два этапа. Так нет же – решил повыделываться, за что и получил дополнительный пункт задания. Теперь гадай, как его выполнить.

Глава 13

– Пора побаловать себя плюшками, – примерно так говорил книжный герой с пропеллером на спине в доцифровую эпоху.

Посмотрим, что из сладенького подкинула судьба в этот раз. Люблю я это дело – разбирать и делить богатые запасы очков на статах.

Начнем по порядку.

«Победитель Титанов III. Побед: 40/42». Перед началом дуэли было 34/42. Странное дело – за три победы сразу шесть пунктов добавлено.

В комментариях пояснение, что победа над противником более чем в два раза выше по уровню засчитывается как двойная. Правило действует только на турнирах и дуэлях. Бонус за публичную викторию, так сказать. Что же – разумно, вот только пользы мало. Желающих вызвать меня на бой теперь днем с огнем не найдешь, а турниров в обозримом будущем не предвидится.

Рост умений и навыков за последнее время:

Призыв элементалей: 25.

Исцеление преобразовано в Лекарь 5.

Изготовление рунных скриптов: 4.

Торговец: 4.

Мечник: 16 (Бой двумя мечами: 4).

Владение щитом: 5.

Военная хитрость: 8.

Теперь смотрим, что имеем от повышения уровня персонажа.

Скромный рост выносливости и силы на единичку – не об этом речь.

Вот оно, заветное – тридцать два нераспределенных очка! И есть куда использовать этот замечательный запас.

Настойчивость и натиск I.

Следующее достижение: 30 очков распределения.

Размышляю не слишком долго, выбор продуман заранее.

Добавляю:

Интеллект: + 30(60).

Вы проявили терпение и решительность, накопив и истратив 30 очков единовременно на одну характеристику. Вы получаете достижение: Настойчивость и натиск II. Все связанные с выбранной характеристикой (Интеллект) навыки увеличиваются на 2.

Следующее достижение: 40 очков распределения.

Вы получаете постоянный бонус: Мощность и продолжительность заклинаний: + 7 %.

Травник: 26.

Колдовство: 15.

Зельеварение: 18.

Защита от магии Разума: 5.

Алхимик: 25.

Лекарь: 7.

Торговец: 6.

Артефактор: 35.

Мастер-Артефактор Сокрытого: 11 (доступно улучшение).

Единицы магических умений + 4(12).

Что примечательно, Полководец не изменился ни на сколько. Делаю вывод, что интеллект для генерала – характеристика второстепенная, обновление полного доспеха – гораздо более реальный путь прокачки этого умения. Не сказать, что меня прельщает мысль водить армии в поход – скорее наоборот, но звание капрала в приличном обществе предъявить стыдно. Что я внукам буду рассказывать?

Ага, вот еще пропущенная, вовремя не использованная возможность улучшения. После достижения двадцати пяти пунктов в профессии Травник можно было модифицировать плетение «Вьюга». Ничего страшного, сейчас ликвидирую это упущение. Можно добавить исцеляющий эффект, но у меня идея получше.

На осуществление ее, правда, ушло на час больше времени – пришлось прикупить у травницы Корень Друида. Как легко догадаться из названия – классический рут, слабенький к сожалению. За неимением другого сойдет и этот.

Помещаю в лот модификатора, и почти не переживая за результат, нажимаю «Принять».

Произведена модификация заклинания:

Плетение «Круговая Вьюга», 4 уровень. Расход маны: 26 единиц. Радиус: 7 метров. Время действия: 7 минут. Вероятность отклонить стрелу: 39 %. Точность стрельбы: 56 %. Замедление: 80 %.

Отравление: 23 ХП/сек.

Чем отличается вероятность отклонить стрелу от точности? На первый взгляд они отвечают за одно и то же. Что об этом сказано в пояснениях? Точность стрельбы дает уменьшение урона до пятидесяти шести процентов от базового значения, и на столько же снижает вероятность критического удара от противника. В дополнение к тому, что у меня есть помимо этого.

Есть еще двенадцать очков магии не распределенных, но это уже не сегодня – слишком много цифр в отсутствие женской ласки вредно для организма. Кстати, о женщинах! Сатурналии уже начались, пора и мне принять участие в этом празднике жизни.

– Поздравляю, господин Трав, вы первый люд, решивший принять участие в Священном Празднике. Ваш номер: две зеленых лилии, желтый плющ и серый корень. Не потеряйте квиток во избежание путаницы и неразберихи. Следующий, – это уже не ко мне.

– Оригинальный номер. Судя по всему, все еще боретесь с проклятым цифровым прошлым?

Эльф занят следующим очередником и не замечает моей иронии.

Не думал, что настолько все серьезно – участников уже больше сотни, и очередь на регистрацию за моей спиной не уменьшается.

Ради любопытства решил осмотреть уже выставленные растения от ранее зарегистрированных участников, раз уж оказался здесь. Однако полюбоваться экзотическими гибридами и жертвами генной инженерии мне не удалось – на входе нос к носу столкнулся с Эмм. Вот уж кого мне видеть совсем не хочется, но улизнуть я не успел.

– Кого я вижу? Решился поучаствовать, так сказать, ударить в грязь лицом перед всем городом?

– И я рад тебя видеть.

Теперь всю кровь выпьет, и не сбежишь никак.

Поскольку отделаться от нее не представляется возможным, выясняю условия проведения конкурса более подробно. С особым пристрастием выпытываю требования к научной работе.

– Травчик, давай поговорим о чем-нибудь более интересном. О любви, например. Ты даже не представляешь, какие волшебные, изумительные стихи появились в сегодняшнем номере газеты. Саль от всех прячется – боится, что его разорвут на кусочки жаждущие узнать подробности или услышать продолжение. Представляешь, завтра выйдет продолжение!

– Хочешь услышать его первой в городе? – закидываю удочку.

Не наигранное изумление отражается в ее глазах:

– Ты меня снова удивляешь, – на секунду наморщив лобик, задумывается, и вычисляет меня с точностью калькулятора. – Твоя работа. Таких совпадений не бывает.

– Да или нет?

– Конечно, согласна. Что для этого надо сделать? Отдаться тебе в рабство на год?

– И не мечтай. Мне нужно написать вступление к научной работе. Эльфийским пока владею не в должной мере.

Эмм хохочет так, что слезы выступают:

– Не зная языка, ты хочешь пройти в финал?

– Вообще-то, я планирую победить, одно только попадание в финал меня не устраивает. Ты берешься за дело?

– И как же называется твоя работа?

– Неважно как, главное, что внутри. Но пусть будет «Селекция и фотосинтез хлорофильных мутагенов».

– Звучит зловеще. Только я не знаю, как это перевести – никогда не слышала ни о чем подобном.

– Да? Об этом как-то не подумал. Тогда назовем наш труд «Перспективные сорта меллорнов».

Эмм от нового названия потеряла дар речи – жаль, что временно. Пришлось доверительно шепнуть на ухо, что название к содержимому не имеет отношения. Наоборот, призвано запутать случайных любопытных. Только жюри будет знать, что внутри.

На этом и порешили. Завтра я приношу черновик к ней домой. В обмен сегодня рассказываю стихи.

«Я вас любил, любовь еще, быть может…».

По мере прочтения во мне все больше крепла мысль, что завтра надо идти в полном доспехе в гости, иначе могу не отбиться. Слишком откровенный и возбужденный взгляд у моей знакомой – чувствую, на меня строятся некие романтические планы. С другой стороны, может не стоит отбиваться?

Смущает только квест, завязанный на этот рифмованный плагиат. Идея со стихами однозначно идет третьим пунктом, и пользоваться русскими классиками для соблазнения мадам Эмм – чревато последствиями. Может быть, я изрядно перестраховываюсь, но завтра буду отбиваться изо всех сил. И броню надену. Вот если бы Линасси на меня напала, или инфена-киллерша, тогда я бы не сомневался ни секунды – сдался бы сразу.

Глава 14

– Ничего так, креативненько.

Праздничная программа впечатляла. Выступления оригинального жанра, фокусники-иллюзионисты, хор эльфийских мальчиков или, может быть, фейри, отсюда не разберешь толком.

Разносчики сладостей сегодня полугодовую выручку сделали наверняка.

Как и ожидалось, я без проблем прошел во второй отборочный тур. Мой цветок, неожиданно даже для меня, попал в десятку лучших. Видимо, сказалась недавняя история на императорском балу, о которой судачил весь город. Естественно, такой цветок привлекал внимание, и, как следствие, получал дополнительные ленточки, которые зрители оставляли понравившимся экспонатам. Позже ленточки подсчитывались, и тридцать конкурсантов, набравших наибольшее количество лент, проходили в следующий тур.

Появление люда среди претендентов произвело настоящий фурор. Но только двое фейри, попавшие в следующий круг, подошли поздравить меня с успехом, причем сделали это явно искренне. К моему разочарованию, инфена оказалась в конкурсном жюри, а не в группе полуфиналистов, хотя ее «водонасосный бамбук» уверенно шел на первом месте. Название привожу в моей интерпретации, поскольку запомнить оригинальное не смог даже с десятой попытки. Кто же так называет свое изобретение? Никакого представления о пиаре! Странное трубчатое подобие папоротника, скрещенного с баобабом, высасывающее воду с глубины до тридцати метров. По отзывам – великолепное растение, может давать до тридцати литров чистой воды в сутки, даже посреди пустыни. К слову, одно из немногих растений, чей создатель точно известен – все остальные работы анонимные.

Линасси в конкурсе не участвует, так же как и Эмм. Вторая из принципиальных соображений, первая – в виду отсутствия свободного времени, о чем Эмм не преминула мне сообщить. Язва, кстати, присутствует на трибуне, и злорадствует, ожидая моего фиаско. Хотя тень сомнения мелькает в глазах – уже сколько раз я не оправдывал ее ожиданий. Со счета сбилась.

Инфена, восседая за судейским столом, явно волнуется, причем не только из-за моего присутствия, у нее есть проблемы гораздо серьезнее. Весь город с нетерпением наблюдает за развитием любовной интриги. Неизвестный поклонник, влюбленный в инфену, тот самый, что подарил цветок на императорском балу, публично открыл свои чувства. Да еще таким невероятным способом – стихами, напечатанными в газете.

Причем сделал это не сразу, а только тогда, когда литературная истерия и ажиотаж достигли максимума. Произошло это только накануне, в последнем номере газеты. Семь великолепных, никому ранее не известных стихов, ежедневно появлялись в газете. Все они были посвящены печальной безответной любви несчастного юноши к прекрасной эльфе. И вот накануне, кроме стихотворения, появилась строка посвящения «Лишь запах трепетный инжира тебе напомнит обо мне…».

Через несколько часов после выхода газеты, весь город уже знал, в кого безнадежно влюблен таинственный поэт – история о цветке на балу еще у всех на слуху. А вы как думали? Что я доверю воле случая прохождение моего инжира во второй круг? У нас все по-взрослому, с двойной подстраховкой.

Сейчас же инфена, с лицом белее мела, нервно покусывая ногти, пытается угадать, кто же из нас тот таинственный поклонник. Когда взгляд ее случайно падает на мою ухмыляющуюся физиономию, состояние моей жертвы переходит в открытую панику. Холодная изощренная месть – ничего личного, просто квест.

Объявляют начало второго этапа. Все конкурсанты по очереди предъявляют судейской коллегии свои научные работы. В президиуме семь уважаемых эльфов, признанных мэтров, среди них вижу еще одно знакомое лицо, кроме инфены – гасьендо архимаг Ирисан. Естественно, никто из жюри сейчас смотреть научные работы не собирается, все они изучены и проверены заранее. Церемония – лишь формальность, дань традиции. Финалисты уже фактически определены, и процедура максимально сокращена во времени ради зрелищности праздника.

Но не в этот раз.

Недаром я тщательно изучил правила проведения Сатурналий. Конкурсант имеет право представить свою работу в любой момент, и не обязательно заранее. Конечно, обычный участник не станет нарываться на неприятности, и пойдет навстречу организаторам праздника, предъявит работу заранее, иначе предвзятое отношение судей обеспечено.

Но только не в моем случае. Я ведь необычный участник, и мне плевать на условности и отношение судей. Под зловещее молчание трибун, под неодобрительными взглядами экзаменаторов выкладываю свой талмуд на стол перед судьями. Архимаг с сожалением и сочувствием смотрит на меня, инфена с откровенным испугом, остальные – резко недоброжелательно. У люда-выскочки нет ни одного шанса.

– «Перспективные сорта меллорнов», – с все возрастающим недоумением читает заголовок эльф в зеленой с золотом мантии, и, запнувшись, растерянно переводит взгляд в мою сторону.

Тишина гробовая.

Ирисан первым соображает, что тут дело неладно, и прямо-таки вырывает книгу у коллеги. Открывает и начинает читать, но уже не вслух, а про себя. Через несколько минут его лицо багровеет, такое ощущение, что ему не хватает воздуха.

– Перерыв на десять минут. После него финалисты будут объявлены.

Мне некуда торопиться, я бросаю улыбку растерянной Наталисии, от чего ее бросает в дрожь, и возвращаюсь на исходную позицию.

В отличие от остальных, я не волнуюсь. Финал у меня в кармане.

Зря я что ли три дня тщательно переписывал результаты исследований из эльфийского храма в свою работу. Предисловие для конспирации и введения в заблуждение местных жандармов мне написала Эмми. Всю научную часть мне пришлось перерисовывать самостоятельно. Тот факт, что половину из написанного я не понял, а вторую половину перевел лишь приблизительно, не помешал мне сообразить, что это весьма ценная научная информация. Так что выбор у экзаменационной комиссии невелик: либо меня автоматом пропускают в финал, либо мы публично начинаем обсуждать и разбирать секретные результаты исследований. Надеюсь, в жюри сидят умные эльфы, и проблем ни у кого не возникнет.

Через десять минут первый в истории города человек проходит в финал Сатурналий.

Гасьендо Ирисан уделяет мне пару минут:

– Трав, зря ты это сделал. Не знаю, чего ты хотел этим добиться, но настроил против себя все жюри. К тому же окончательное решение принимает император, а он сейчас не в духе от этой глупой выходки.

– На все воля богов.

В этот момент объявляют финал Сатурналий.

Никто из участников не заявляет замену своему растению, поэтому выносят все десять растений финалистов.

Когда появляется Inzyr Lopuchos, весь стадион ахает. Нати чуть не падает в обморок – всем очевидно, что неизвестный поклонник среди этих девяти конкурсантов, только шестеро из которых мужчины.

Развязка уже близко.

Внимательно наблюдаю за императором, на лице которого неприкрытое бешенство. Вот он кивает, и маг в зеленой мантии поднимает руку:

– Цветок Inzyr Lopuchos не имеет явно выраженных магических свойств, и поэтому не может быть допущен к финальному отбору. Если претендент не поменяет его на другое растение, соответствующее требованиям конкурса, то он будет исключен из числа финалистов.

И кто-то будет говорить о честности и неподкупности организаторов конкурса?

– Я хочу заменить свой цветок на другой.

Мое заявление производит эффект разорвавшейся бомбы, причем не абы какой, а измеряемой в тротиловом эквиваленте. Приятно щелкнуть по носу самого императора. Эльф в зеленой мантии растерянно смотрит на своего царственного начальника, и тому ничего не остается делать, как брать решение на себя.

– Да будет так, – и совсем выйдя из образа, мстительно добавляет: – Хотя не вижу в этом смысла.

Ну, что же – пришло время выполнить твой квест, божественная Авеста.

Вот здесь в центре клумбы самое подходящее место.

Выполнен квест. Вы посадили Цветок Авесты Божественной.

Опыт: + 10 000(89 650/95 000).

Вы получили новый уровень: 27.

СИСТЕМНОЕ ОПОВЕЩЕНИЕ.

Жители города Блистательного Зеленью.

В Ваш мир вернулась богиня Авеста Травница Дарующая.

На город возложено Урожайное Благословение.

Скорость роста всех растений: + 50 %. Урожайность: + 50 %. Срок действия: 1 месяц.

Разрешение на строительство храма Вы можете получить у первожреца богини Авесты.

Вы получаете награду: звание первожреца Авесты Травницы Дарующей. Для инициации обратитесь к богине.

Травник: + 20(46). Доступно улучшение.

Вы получаете новое заклинание: «Укротитель газонов», 4 уровень. Расход маны: 55. Урон: 1200–4600 ХП. Замедление: 24–76 %. Радиус действия: 12 метров. Плотность насыщения: 20 псевдокустов. Урон нарастающим итогом. Время действия: 6 минут. Дополнительное поражение ядом: 10 ХП/сек от каждого куста.

Надо было видеть, как меняется выражение лица у императора, и членов жюри. Незабываемое зрелище, я вам скажу. Порадовала реакция гасьендо Ирисана – он просто расхохотался, держась двумя руками за трясущийся животик, нисколько не смущаясь присутствия венценосной особы рядом. По всей видимости, особа эта не внушает уважения не только мне.

Впрочем, неподобающее поведение архимага уже мало кого волнует. Толпа восторженно ревет, и пытается продвинуться поближе, грозя опрокинуть трибуну и всех на ней сидящих. Страже с трудом удается сдержать порыв народных масс, но церемония награждения под угрозой срыва. Император ограничивается награждением тройки победителей, остальные финалисты остаются где-то за кадром.

Бронзовый призер – тот самый маг-зануда в зеленом плаще, председатель жюри. Странная колючая сеть, магические особенности которой остались вне моего понимания, объективно явно не дотягивает до третьего места. Но своя рука – владыка, ненамного этот мир ушел от нашего в плане честности выборов.

А вот с чем спорить не буду – это с заслуженным вторым местом «моей» инфены.

Задание «Холодная изящная месть». Прогресс: 2/3.

По крайней мере, я не ошибся в своих предположениях. Беспокоит только последний пункт задания. По идее, он тоже выполнен, но пока не засчитан. И в чем проблема, даже не представляю.

– Главный Лауреат Сатурналий, человек Трав, получает Золотой лавровый венок и право попросить императора исполнить любое желание.

Император лично водружает позолоченную икебану на мою голову. Судя по скромному весу изделия, золотое только покрытие – вот жмоты. Его величество резко поменял отношение ко мне, и даже венок водружает с какой-то опаской. И правильно, кому хочется связываться с первожрецом единственной богини в мире. Чувствует кошка, чье сало съела.

– Какова будет ваша просьба, уважаемый Трав? – как заговорил, как запел!

Я не злопамятный, обхожусь без подробностей, хотя лордмирал и его подручный сейчас холодным потом наверняка обливаются – а вдруг настучу.

– Для выполнения квеста мне нужен рейнджер Ариконстантино. Он получит от меня утерянные эльфами ценные книги, а я, наконец, продолжу свой путь.

– И это все? – с удивленного императора можно писать картину маслом «Выигрыш миллиона долларов в лотерею по трамвайному билету».

– Надеюсь, просьба вас не затруднит?

Царственный эльф далеко не глуп, и понимает, что такое простое решение – угроза для его авторитета. Фактически, победитель отказывается от самого ценного приза, и вдобавок возвращает эльфам их ценности.

– Исполнить предписанное богами – наш священный долг, об этом не надо просить, это само собой разумеется. Однако награда должна быть вручена победителю Сатурналий. И у тебя есть право просить императора о награде.

Нужна мне твоя подачка, как телеге пятое колесо. Наоборот, мне выгоднее держать императора «в должниках» – на случай проблем с пропуском. С ушастыми лучше иметь пару козырей про запас в любой ситуации – хитрый и коварный это народ, за редким исключением.

– Если вы так настаиваете, – сознательно опускаю титул, – пожалуй, возьму деньгами. Двадцать тысяч золотом.

Мне показалось, или в глазах инфены мелькнуло презрение? И почему меня это интересует?

– Не вижу никаких оснований отказывать в такой скромной просьбе, – торжествует эльф, даже жаба его не душит.

Рано радуешься, триумф твой мнимый.

– Премного благодарен. Положенные мне двадцать тысяч золотых переведите на счет кафедры биологии, где трудится прекрасная инфена Наталисия. Ее исследования и разработки, я уверен, принесут огромную пользу городу.

Звук толпы на несколько секунд выключается, наступает звенящая недоуменная тишина. Чтобы через несколько мгновений взорваться бурей восторга и оваций.

Вот такой я скромный.

Выполнено задание «Холодная изящная месть». Прогресс: 3/3.

Награда: ЖДИТЕ…

Глава 15

Не знаю, что меня разбудило раньше – прикосновение лезвия или что-то другое, понять не успел.

– Не стоит.

Мысли, что ли, читает? Рука судорожно хватает пустоту – ритуального ножа в положенном месте нет. Но раз убивать меня сразу не собираются, не буду дергаться.

И только сейчас понимаю, что меня беспокоит – в нагрудном кармане вибрирует пайцза. Так вот что меня разбудило за мгновение до прикосновения ножа убийцы.

– ИХ ЗДЕСЬ НЕ БЫЛО!

Киллер хмыкает:

– Пайцзы достаточно, чувствуется на расстоянии, иначе ты был бы уже мертв.

– Заказ от дроу?

Нож чуть сильнее прижимается к шее:

– Не наглей. Отвечаешь на мои вопросы, и мирно расходимся в разные стороны.

Тяну время, выкладывая подробности сотрудничества с местной жандармерией – почему-то именно эта тема больше всего интересует ассасина. И чем дольше длится наша странная беседа, тем яснее мне становится, что в живых меня никто оставлять не собирается. Умирать не страшно, но проблемы и повышенное внимание всех спецслужб этой Ойкумены мне тогда обеспечены. Светить возможность возрождения категорически не хочется. Придется блефовать.

– Хватит болтать. Агент А 1264F, в связи со сложившимися обстоятельствами, раз уж ты вышел на контакт, поступаешь в мое распоряжение.

Если бы я не следил за рукой, то, конечно, пропустил бы момент, когда она чуть дрогнула. Спекся голубчик – теперь ты работаешь на меня.

– И убери эту железку от меня, наконец.

Несколько секунд ничего не происходит. Невидимый собеседник размышляет о том, что делать. После чего нож исчезает, и я могу повернуться.

Фейри, судя по росту и телосложению! Вот уж, кого меньше всего ожидал увидеть в роли шпиона. Больше рассмотреть ничего не удается, несостоявшийся убийца предусмотрительно отступил в тень, к тому же лицо закрыто темной тканью или маской.

Разминаю затекшую шею – не очень удобно лежать уткнувшись носом в стену.

– Меня интересует вся информация о появлении объектов. Когда это произошло, точное местонахождение, количество, экипировка и остальные подробности.

За десять минут, в общих чертах, ситуация была обрисована. К сожалению, инфа оказалась общей и отрывочной. Из характера предоставленных сведений, можно сделать вывод, что наш шпион как-то связан со службой рейнджеров – по всей видимости, канцелярский или складской работник. Если и есть более точная и конкретная информация по игрокхам, то искать ее надо в Сером доме, оказывается это почти официальное название сего неприятного здания. Пока же известно лишь то, что была зафиксирована попытка перейти Стикс, отрядом игрокхов, в количестве шести особей. В составе группы не только люди, но и дроу, и, возможно, дварфы.

Резонно интересуюсь:

– Из чего сделали вывод, что это игрокхи? Как смогли определить?

Тень в углу неопределенно хмыкает:

– Они все погибли при переправе, но через два часа снова появились в том же составе на берегу. И так три раза подряд, пока не поняли, что переправиться не получится.

– Что можно сказать об экипировке и умениях группы?

Фейри недоуменно переспрашивает:

– Они же погибли, даже до середины не дотянули. На таком расстоянии подробностей не рассмотреть.

Что-то мне не нравится описание этой милой речки, не говоря уже о названии. Мало мне Импу, теперь загробные речки на пути попадаются. А ведь, судя по всему, придется ее форсировать.

Еще один вопрос, и можно прощаться:

– Где поблизости есть большая пентаграмма?

Тайный агент покинул место встречи как-то буднично, невыразительно, без должных спецэффектов – просто вышел через дверь. Может, в этом и заключается настоящее мастерство шпиона – быть, когда нужно, обычным и неприметным. Недаром он до сих пор не разоблачен и разгуливает на свободе. Мне же сдавать его нет никакой необходимости. Обговорили систему связи на будущее, через газету. Появится условный текст – значит, он мне или моему посланнику срочно нужен. Не знаю, зачем мне это нужно, желания возвращаться в гостеприимный Блистательный Зеленью точно нет.

Бессонная ночь закономерно завершилась никуда не годным утром. Ни свет, ни заря явилась делегация от городской общественности по поводу разрешения на строительство храма. Его величество посчитал ниже своего достоинства просить лично – обиделся, наверное. Вот и прислал вместо себя группу знатных и ученых мужей, чтобы они и договаривались.

Естественно, первое мое желание было послать их всех… в сторону городских меллорнов. То есть куда подальше. Если бы не одно «но». В делегации присутствовала моя ненаглядная инфена – сообразительные эльфы пошли, все правильно рассчитали. И когда милое создание лично меня попросила, то как тут можно отказать? Тем более что вину за собой чувствую – правда, не могу понять какую.

Однако слишком умным и знатным особам не надо давать повода для самодовольства. Думаете, меня так легко просчитать?

Делаю ход конем.

– Прекрасная инфена, не могу вам ни в чем отказать. Вот только самому мне заниматься этим нет никакого смысла. Знакомьтесь – чрезвычайный и полномочный представитель Авесты Травницы – Мяк… Серебро-в-золото-преобразующий.

С этими словами на свет появляется сияющий и довольный, как кот, дорвавшийся до сметаны, подарок богини.

Гасьендо Ирисан хватается за голову и выбывает из состава делегации со словами:

– Я не самоубийца. Сами с ним торгуйтесь.

Он единственный близко знает полномочного и чрезвычайного представителя, поэтому сразу умывает руки. В прошлый раз Мяк его обул на десяток золотых, при том, что средний любопытный посетитель оставляет не больше серебрушки. Животное чувствует, с кого можно стрясти больше, и беззастенчиво этим пользуется.

– Позвольте, но ведь разрешение должен дать первожрец, а не представитель? – опять тот самый маг в зеленом наряде. Ему средства не позволяют обзавестись сменой гардероба? Или у него все наряды одинаковые?

– Не вижу никаких проблем. Как только вы договоритесь с представителем богини, первожрец тут же даст разрешение. Не теряйте времени – это процесс длительный. Я же, с вашего позволения, украду единственную даму из вашего состава.

И, не давая им опомниться, я подхватил Нати под руку и утащил в соседнее помещение.

– Все-таки ты жадный и корыстный тип. Я это сразу поняла и не ошиблась.

Судя по интонации – это шутка?

Я даже остановился от неожиданности. Вот те раз. А где же ненависть и презрение, куда все подевалось? Так не интересно! Это катастрофа!

– Именно поэтому ты хотела меня убить?

Симпатичная она все-таки, а глазки как блестят!

– Это была ошибка, я могу все объяснить.

Вот только не надо слез – сырость не перевариваю. Пора закругляться, не нравится мне в этом разговоре абсолютно все. И прежде всего мое настроение.

– Нет необходимости. Лордмирал не смог отказать первожрецу единственной богини мира, и разрешил ознакомиться с твоим отчетом о событиях этого рейда. К сожалению, прочитал только вчера, иначе не было бы этой глупой мести.

Впервые вижу, как она улыбается, и от этого становится не по себе – аж мурашки по коже. Она же не настоящая – этого просто не может быть!

– Мне понравилось.

– Что?!

Хитрые искорки в смеющихся глазах:

– Неизвестный, но очень романтичный поклонник. Чудесные стихи и удивительный цветок в подарок на императорском балу. А еще мне очень понравилась щедрость и бескорыстие этого странного человека. Неужели найдется девушка, которой не понравится такое внимание?

– Хм, – меня трудно смутить, но иногда это случается. – Мяк прямо сейчас грабит городскую казну на пару десятков тысяч. Насчет скромности это точно не про меня.

Вот тебе и холодная изощренная месть! Это кто кому отомстил, получается?

– Значит, мир? – протягиваю руку.

Не принято тут дамам отдавливать лапки рукопожатиями, но эльфу это не волнует. Касание длится лишь мгновение, но меня словно в ледяную воду окунает. Чувствую неладное, пора бежать изо всех ног, пока не поздно, поэтому быстро закругляюсь и выпроваживаю недоуменно-разочарованную гостью. Знаю, чем заканчиваются такие ощущения, был у меня опыт серьезных отношений в том мире – хватит. А здесь именно это и вырисовывается.

Я настолько погружен в свои мысли, что не сразу понимаю, чего от меня хотят. Ага, понятно. Процесс торга завершен, теперь моя очередь подтвердить соглашение.

И почем нынче религиозный опиум для народа? Судя по счастливому выражению мордочки, Хома превзошел сам себя. Сколько?! Я не верю глазам своим.

Вы получили: 45 722 золотых.

Цифра не округлена, похоже, торг шел за каждую монету. Узнаю плюшевого вымогателя. И как он еще серебро не выторговал?

Мяк торжествующе разжимает лапу и выкладывает дополнительно еще девять серебряных кругляшей.

– Я в тебе не ошибся!

Торжественно ставлю подпись под документом, разрешающим строительство храма, и отправляюсь досыпать. Два литра вина – это снотворное, а не то, что все подумали. Выгружаю бутыль и хомяка на стол, добавляю пару яблок на закуску. Сейчас закрою дверь и напьюсь, как последний сапожник.

– И как же меня так угораздило? – у Мяка спрашивать бесполезно, он лишь пожимает плечами, грустно перебирая монеты, оставленные ему в качестве сувенира.

– Ты ей тоже нравишься.

Я подпрыгиваю вместе с табуреткой, как ошпаренный.

Стройная худенькая девушка. Симпатичная и голубоглазая. С роскошным венком из полевых цветов на голове вместо короны.

От неожиданности даже запинаюсь:

– Как эт… то?

Девушка задорно искренне смеется, невидимыми колокольчиками разливается волшебный звон по комнате.

– Если первожрец не торопится встретиться со мной, то пришлось самой явиться в гости. Не прогонишь?

Мяк уже на руках у своей создательницы, и трется носом как котенок. И это называется – мой пет? Как хомяка не корми, а он все равно грызуном остается. Предатель, блин, толстощекий.

Неожиданно понимаю, что меня так волновало все это время. Они чем-то неуловимо похожи: инфена и Авеста.

– Кем она тебе приходится?

– Не о том спрашиваешь. Сил у меня совсем мало, время быстро утекает. Принимаешь ли ты сан первожреца?

А то непонятно, почему так долго тянул с этой встречей. Только не сейчас.

– Можно отложить решение?

Неожиданно легко Травница соглашается:

– Как будешь готов, сообщишь. Три месяца на раздумья хватит? Больше вопросов нет?

Вопросов сотни, и один важнее другого, но я бездарно трачу уникальную возможность:

– Почему она такая? Они все такие? Ведь этого быть не может?

– Странные вы, люди. Вас не смущает, что из каких-то моллюсков в результате эволюции получился человек прямоходящий, разумный?

– Эволюции потребовались миллионы лет, чтобы пройти этот путь.

Небесная жительница сочувственно и ласково смотрит на меня, как на несмышленыша:

– Эволюции никто не помогал. Поэтому она так долго шла к вашему созданию.

Ничего себе откровение – Дарвин в гробу перевернулся от такой сенсации.

– Но ведь они – лишь цифры в памяти компьютера?

– Ты уверен, что сейчас чем-то отличаешься от них? Физическая оболочка – всего лишь один из этапов развития, хотя и очень важный. Но мы отвлеклись, время вышло.

– Подожди. Ответь только на один вопрос.

Богиня раздраженно топает ногой:

– Ни секунды больше. Иначе я потом месяц не смогу появиться в этом мире. Если ты хочешь знать, живая она или нет – ответ очевиден. Они живые, в них часть моей души. Эльфы и фейри – мои дети. И раз ты задержал меня сверх положенного – выполнишь одну небольшую просьбу.

Внимание! Вы получили задание: Инфена Наталисия должна попасть в Ваш мир (реальность Земля).

Срок исполнения: 1 год субъективного времени игрока Трав.

Награда: не определена.

Отказ от выполнения: отношения с Авестой Травницей – 10 000.

В общем и целом, я даже не удивился очередному зигзагу жизненного пути. Слишком много удачи в последнее время – пора восстанавливать равновесие. Если вникнуть, то самое главное прошло вторым планом на фоне задания. Мне ясно дана подсказка, что возвращение домой – возможно! Пусть даже с нагрузкой в виде инфены. Да и наказание, если приглядеться, скорее, вид морального воздействия, чем реальная угроза. Штраф полагается только за отказ от выполнения. Неудача никак не регламентируется и не упоминается. То есть, от меня требуется попытаться это сделать по возможности – вполне разумное требование для квеста, проходящего по разряду эпических или выше.

Тащить эльфу с собой – не самое лучшее решение. Даже обсуждать нечего – не менее двух десятков серьезных доводов против такого рискованного шага. Пусть дожидается моего возвращения здесь, в безопасности, благо времени с избытком.

На этом планирование и закончилось – измученный и не выспавшийся ночью стратег отошел ко сну.

Глава 16

– Ирисан, ты же в курсе, что деньги меня не интересуют. Могу одолжить тебе, если хочешь. Ты уже битый час о них говоришь, неужели нет других тем?

Как об стенку горох. Непробиваемый старик.

– Трав, нам нужны оставшиеся книги. Я уверен, что они у тебя.

– Откель такая мысль? Разве похож я на любителя книг?

Клиент еще не созрел, рано открывать карты и приступать к торгу.

– Слишком хорошо я тебя знаю. И если есть вероятность, что они могли попасть к тебе, то наверняка так оно и случилось.

Меня разводят на комплиментах, как молодую эльфу? О чем и сообщаю господину ректору.

Ирисан не унимается:

– Если тебе не нужны деньги, может, нужно что-то иное?

Другой разговор! Можно, конечно, помариновать мага еще немного, довести до кондиции, так сказать, но сейчас это лишнее. Все идет по плану.

– Сколько стоит зарядить портальный камень?

Эльф немного удивлен:

– Порталы не работают уже почти год. Не знал?

Нечто подобное я предполагал, но в этот раз портал мне нужен в другом качестве.

– Если у нас деловой разговор, то давай обойдемся без лишних объяснений. Мне нужен полностью заряженный стационарный портал, в обмен отдаю одну из книг.

– Я верил! Я точно знал, что книги у тебя – и не ошибся! – восторг эльфа непередаваемый, по-детски искренний, забавно, давно не встречал таких энтузиастов своего дела.

Подождав, пока восторженный эльф придет в себя, я продолжил:

– Мы договорились?

Маг кивает головой, но тут же спохватывается:

– Никто не разрешит открывать городской портал даже ради жреца богини. Требуется согласие императора.

– Это лишнее. Мне нужен запитанный портал, тот, что расположен на юго-западе в трех верстах от города.

– Трав, можешь поверить ректору Академии, он работать не будет. Это я тебе как лучший специалист в магии говорю.

Не вижу смысла скрывать очевидное и, дабы не допускать потерю авторитета, а неудачная попытка оживить телепорт явно пойдет мне в незачет, объясняю:

– Гасьендо Ирисан, как ученый ученому, открою вам секрет. Я тоже провожу научные опыты, и мне срочно надо проверить одну гениальную гипотезу, – можно подумать, что соглядатаи не сообразят, чем занимаюсь.

– Если так, считай, что договорились. Трав, ты не будешь возражать, если тебя будут охранять несколько рейнджеров? Рядом с городом не очень опасно, но ты сам должен понимать, что если за твою голову объявлена награда, то…

Даже не сомневаюсь, что среди сторожей будет ряженый маг. А куда деваться? Токсин нужен, а когда следующий шанс выпадет, можно только гадать.

– А сейчас приятный сюрприз! Зайди, Ариконстантино.

Внимание! Выполнен Редкий квест «Возвращение знаний I».

Опыт: + 3000(92 650/95 000).

Получено: Императорский пропуск.

Желаете принять Редкий квест «Возвращение знаний II»?

Да/Нет?

Ни за что! Хватит мне приключений. Жил себе спокойно раньше и горя не знал. Кто-то может подумать, что это абсурд – столько мечтал о квестах, а теперь сам от них бегает? Таких бы умников – да на мое бы место! Ни одного нормального задания не было – обязательно с каким-нибудь подвохом или на грани невозможного. Признаю, что профит с них выходит неплохой, однако сейчас у меня пусть призрачный, но есть шанс вернуться в реальный мир. А уж если вспомнить, что первый квест я брал, уже имея книги на руках, и тем не менее почти выполненное задание вылилось в длиннющую эпопею, то упаси меня бог от продолжения.

Между прочим, награды за «Холодную месть» я пока не получил. И это значит, что надо еще раз встречаться с инфеной. Хотел свалить из города по-английски, не прощаясь, а выходит, что не получится. Наверняка что-то ценное перепадет, как тут откажешься.

А за городом, оказывается, весна!

Птички щебечут, солнышко припекает. Тишь и благодать. Снег, правда, еще не тает, но местами уже потемнел.

Ирисан, получив вожделенную книгу, активировал неработающий портал, и умчался по своим делам, оставив дежурного соглядатая. Резонно посчитав, что маскарад никого не обманет, наблюдатель в мантии мага был добавлен в качестве усиления к четверке рейнджеров, которые должны были охранять меня и место проведения эксперимента.

Еще один член нашей компании – Снежнец, он же производитель ледяной кислоты. Официальная причина его нахождения здесь – дополнительная охрана хозяина.

Чтобы скрыть технологию получения токсина, мне пришлось изрядно попотеть. В течение нескольких часов я усердно вычерчивал всякую геометрическую ерунду на снегу и в пентаграмме портала. Главная опасность – не нарисовать что-нибудь реально работающее. С моим везением запросто может такое случиться, поэтому внутри пентаграммы вывожу мелом маловразумительные волнистые линии, разбавляя для разнообразия точками с запятыми, и молюсь, чтобы ничего не сработало.

Второй этап операции прикрытия – разбрызгивание и обсыпание пентаграммы и окрестностей разнообразными эликсирами и порошками. Недаром вчера весь день потратил на подготовку. Все цвета радуги присутствуют, два десятка сушеных измельченных травяных сборов, мел, гипс, уголь. Даже спирта чуток плеснул для убедительности. Куда плеснул, умолчу. Все это действо украшали перерывы на «медитацию» в центре пентаграммы, каждые полчаса.

К счастью обошлось без последствий. Никаких случайных заклинаний, обрядов не изобрел, взрывов и развоплощений не случилось. Вот только несчастному наблюдателю не завидую – он уже вторую тетрадь законспектировал, и это далеко не предел на сегодня.

Ключевой момент, который никак не скрыть от любопытных взоров – сбор ледяной кислоты. Поэтому, не мудрствуя лукаво, демонстративно собираю ядовитый продукт в колбу из черного стекла. Чтобы ни у кого не возникло сомнений, на сосуде красуется яркая надпись «Яд» на общемировом языке (эльфийская надпись – был бы явный перебор). Пусть думают, что рачительный хозяин ни грамма халявы не упустит, тем более, что свойства Жнеца после дуэли уже известны.

Вот только наблюдатели не ведают, что черная колба на самом деле пустая – кислота сразу переливается в обычную склянку, благо внутри панели персонажа это можно делать незаметно. Секундная заминка, не более того.

Ближе к вечеру, в конец измотав шпионящего мага, приступаю к последней фазе операции. Поливаю пентаграмму по окружности обычной водой из склянки. Естественно, воды не хватает, приходится использовать три емкости. Вторая по счету колба внешне ничем не отличается от первой и последней, кроме того, что в ней находится не вода, а та самая ледяная кислота.

После этого набор бессмысленных действий для конспирации, развоплощение снеговика, и долгожданный сбор чудесного порошка.

Эфирный токсин. Концентрация: 368 %.

Урон: эфирное отравление – 12 единиц маны/сек. Действие: 24 часа 30 минут.

Глава 17

– Эмм, спасибо, что проводила, – честно говоря, другое имя должно было прозвучать в этот момент, но чуда не случилось.

Подопечный Ирисана уже несколько раз кашлянул, давая понять, что время давно истекло, а я все не решаюсь спросить о самом важном.

Чувствую себя последним подлецом, но все же задаю вопрос:

– Ты не знаешь, почему Нат не появилась?

На секунду в глазах эльфы мелькает бешенство, но тут же исчезает. Отстранившись, она оглядывает меня сверху вниз, словно видит в первый раз:

– Я не пойму, ты полный тупица или прожженный циничный гад?

Ничего себе заявление!

– Ты о чем? – абсолютно искренне не понимаю.

Эмми размышляет, и явно не горит желанием развивать тему.

– Я о том, как ты поступил с Наталисией.

Вот те раз. И когда успел? Спрашиваю. Эльфа превращается в настоящую фурию, такое ощущение, что готова меня разорвать на кусочки.

– Не прикидывайся дурачком. Заморочил голову инфене, а потом подло публично обесчестил!

– Мы точно говорим обо мне?

– О ком же еще? – если бы эльфа умела метать глазами молнии, от меня уже не осталось бы и кучки пепла. – Сначала влюбил в себя несчастную девушку, а добившись своего, цинично и нагло демонстративно поменял на другую!

– На кого поменял? – самому интересно, когда успел.

– Ты выбрал Линасси! И кто ты после этого?

Неожиданный поворот сюжета. Учитывая, что указанную красотку я не видел уже неделю, а не общался еще больше, довольно странное обвинение. О чем и сообщаю разъяренной эльфийской мегере.

– Не юли. Позавчера Линасси стала жрицей Авесты, первой в нашем городе. И ты хочешь сказать, что это произошло без твоего участия! Не держи меня за бамбуковую обезьянку! – последняя фраза не очень понятна, но из контекста можно догадаться, что указанное животное синоним блондинки в русском фольклоре.

– О, боги! – до меня, наконец, доходит, куда и как вляпался.

Ассилора Цветущая! Тот самый подарок Авесты, который я бездумно и неосмотрительно подарил Линасси на балу. Видимо, богиня оценила это как мой выбор кандидатки на роль жрицы. Это каким же надо быть балбесом, чтобы разбрасываться попусту такими дарами направо и налево. Пытаюсь объяснить случившееся Эмм, и что удивительно, она мне верит. Сразу и безоговорочно:

– Я знала, что ты просто дурак, а не подлец! – она чмокает меня в щеку счастливая и довольная.

После чего я покидаю, наконец, город Блистательный Зеленью.

Внимание! Выполнен квест «Холодная изящная месть» 4/4.

Вы получаете награду: заклинание Чистое Доброе Слово, 16 уровень. Расход маны: 48 единиц. Радиус действия: 200 метров. Время действия: 2 минуты. Повторное использование через: 1 час 30 минут.

Выявляет порождения Тьмы и некромагии в пределах радиуса действия. С вероятностью 35 % вызывает агро обнаруженного противника. Урон Светом: 400–1200 единиц. (эфир/тлен).

Глава 18

– Возвращаемся обратно? – Фосиил сочувственно глядит в мою сторону, не высказывая ни разочарования, ни нетерпения.

Второй день мы идем вдоль реки, и никаких намеков на изменение ситуации к лучшему.

На седьмой день после выхода из города наш отряд вышел к границе мира. Обошлось без приключений. В составе отряда десяток рейнджеров семидесятого уровня и усиление в виде боевого мага, которым оказался заместитель Ирисана, по совместительству командующий рейдовой группы – гасьендо Фосиил. Именно он и высказал очевидную до отвращения мысль, что ловить здесь нечего.

Трудно с этим не согласиться, поскольку из всех значимых находок мы имеем только заброшенную мертвую рыбацкую деревню. Больше ничего.

Единственное развлечение за последние сутки – испытание «Доброго Слова». Из-за него на нас сагрился огромный скользкий Трупный Червь запредельного сто пятидесятого уровня, живущий в Стиксе. Благо, на суше он ползал не слишком быстро, и мы легко оторвались. Впрочем, монстр далеко от берега выбираться не стал, и сразу вернулся обратно в родную стихию.

Во избежание последствий я решил рядом с рекой заклинание больше не испытывать – вдруг кто пошустрее попадется.

Между тем, время мое не резиновое, и рейнджеры со мной вечно путешествовать не будут. Надо принимать решение, иначе рискую остаться без охраны посреди локации на два десятка уровней выше моего.

На первый взгляд, Стикс не производит впечатления непреодолимой преграды. Издалека его можно принять за обычную, не очень широкую реку – меньше ста метров шириной. Однако приблизившись к ней, понимаешь, что не все так просто.

Во-первых, вместо воды в реке жуткая ядовитая дрянь, больше всего похожая на концентрированную кислоту. Причем эта маслянистая густая жидкость разъедает практически все: металл, дерево, кожу и т. п.

Во-вторых, в реке водятся замечательные дружелюбные монстры скромных трехзначных уровней. Одного из них мы случайно выманили на берег и едва унесли ноги. В реке повторить такой трюк маловероятно. Убить злобную тварь, которая спокойно живет в кислоте, думаю очень непросто. И ведь она явно не одна там.

В-третьих, над Стиксом всегда стоит легкая дымка – это ядовитый туман. Причем действует он даже на берегу, поэтому ближе чем на двадцать – тридцать метров к реке приближаться не стоит. Токсин очень стойкий и концентрированный. За первый же день я набрал три единицы «Стойкость к ядам», стало двадцать шесть.

Все перечисленное уже делает переправу через кислотный Рубикон практически невозможной. Но и это еще не все! Самое печальное, что магия здесь не действует вообще, на самой реке и на расстоянии до полусотни метров от берега. И как прикажете через эту мерзость перебираться? Вот и я не знаю.

Как сказал бы общечеловеческий предок в неолите: «банан сам не упадет – прыгать надо». Поэтому приступаем к поиску возможных путей решения проблемы.

Это не так просто, как могло бы показаться. Единственное приятное открытие – магия в районе реки все-таки действует. Если быть точным, то остаточное воздействие от баффа сохраняется, если его кастовать за пределами «зоны отчуждения». То есть банальная лечилка действует некоторое время, вот только срок действия и мощность уменьшаются в несколько раз, если не на порядок. Но хоть здесь нам повезло, гасьендо Фосиил – изрядной силы маг, и только благодаря его способностям мы можем находиться на берегу до пяти минут. Моя штатная абилка «Бодрость» перестает действовать уже на подходе, и что самое печальное – запас маны тоже исчезает буквально на глазах. Токсин же обладает длительным действием, и даже выбравшись из прибрежной зоны, ты еще пару часов будешь терять здоровье, настойчиво стремясь откинуть копыта. Поэтому наш штатный маг находился в безопасной зоне с полным запасом маны, чтобы откачивать самых невезучих. Впрочем, сейчас на берегу я в одиночестве – единственный исследователь с научным подходом в этом мире. Как ни странно, но, даже имея уровень вдвое ниже, чем у рейнджеров, к лечению я прибегаю намного реже – сказывается хорошая стойкость к ядам, как приобретенная, так и добавленная благодаря снаряжению.

Первые результаты разочаровали. Кислота оказалась чрезвычайно едкой. Стальной прут сантиметровой толщины ржавеет почти сразу, через минуту покрывается хрупкой «окалиной», через десять минут рассыпается красно-рыжим пеплом. Дерево же разрушается еще быстрее. Надежда построить плот растаяла, как туман под утренним солнцем. К слову, над Стиксом легкий туман не рассеивается никогда.

– Возвращаемся к деревне!

Никто не возражает, лишь хитрые усмешки за спиной выдают истинное отношение рейнджеров к продвинутому естествоиспытателю.

Смейтесь, пока есть возможность, посмотрим, как вы запоете, когда работать заставлю.

– И это твоя гениальная идея? – разочарование и жалость к моим умственным способностям явно выражены на лице мага. – Лодка потонет через несколько минут. И ты вместе с ней.

– Ценное замечание, – возвращаю шпильку. – Посмотри на Стикс и скажи, что ты видишь? Замечаешь ли ты, что кислота абсолютно безвредна для самого берега?

Гасьендо маг растерянно смотрит на реку, потом переводит взгляд на меня:

– Ты хочешь сказать, что она не разъедает землю?

– Браво! На третий день Зоркий Сокол заметил, что у тюрьмы нет одной стены.

Хотя, может, зря я так строг к средневековым эльфам. Если бы не школьные уроки химии, то, может, и я не знал бы, что кислоты и щелочи не разъедают только стекло. А стекло – это расплавленный с добавками песок.

– Лодку обмажем глиной, и кислота не доберется до дерева. Все гениальное – просто.

Фос все же сомневается:

– Не утонет глиняная ладья? Она ведь ужас какая тяжелая?

Вот тебе и отсталые ненаучные эльфы. Главную проблему сразу выделил.

– Если такой ковчег спустить на воду – точно потонет. Но кислота здесь густая, имеет плотность намного выше – даже металлический стержень медленно тонет. Так что наша ласточка здесь будет, как мавзолей на площади, то есть к месту, – поясняю я господину декану из Академии магии, но тот все равно ничего не понял.

– Не утонет, ручаюсь своей головой, – выдаю окончательное резюме и приступаю к практической реализации проекта глиняного броненосца.

Имея десяток здоровых лбов в военной форме, можно построить все что угодно. Обычно – генеральскую дачу. У нас же получилось уродливое глинобитное корыто – что тоже неплохо, учитывая, что именно его мы и строили. Возникла только проблема с подсушкой, впрочем, коллективным мнением было решено, что сушить вредно – потрескается и развалится. Прямо-таки шаттл «Колумбия», сгоревший в плотных слоях атмосферы из-за отвалившейся керамической плитки на носу.

Проблема вылезла, откуда не ждали – при транспортировке лодки днище задевало об землю, и в этом месте нарушался защитный слой. Пришлось строить стапель из глины для спуска корабля. Вахтовым методом – пятеро работают, пятеро лечатся, потом смена. За пару часов управились.

Но и это не давало гарантии – малейшая царапина, и кислота доберется до дерева. Надо этот вопрос решать кардинально. Изнутри лодку пришлось покрыть еще одним слоем глины – теперь можно в путь.

Небольшой перекур в безопасной зоне, бафф от гасьендо мага на дорожку, и бегом к лодке. Запрыгиваю внутрь, два десятка рук легко сдвигают глиняный ковчег, и, скользя по помосту, корабль плюхается в маслянистую кипящую жижу. Кипит вода, которой поливали стапель, в остальном тишь и благодать. Все идет по плану. Броненосец сидит в «воде» примерно на половину высоты борта, лишь немного глубже обычной лодки на обычной реке – мои расчеты пока оправдываются. Легкое ускорение при спуске закончилось, теперь придется налегать на весла. Весел у меня три пары, все той же «глиномазанной» технологии. Должно хватить с запасом.

Ну что же, в путь. Семь футов под килем.

Не знаю, что такое фут, но то, что прошло под килем и тряхнуло мою плавающую скорлупу, имело массу явно за тысячу фунтов. Чем фут от фунта отличается, не помню, но одними измеряют глубину, а вторыми – вес изюма, если не ошибаюсь. Из лодки я не выпал, а вот весло одно потерял. И это всего треть пути пройдена, страшно представить, что будет, когда подводная тварь вернется. Пока же гребу, как каторжник на галере. Задача-минимум – погибнуть на той половине реки, теоретически, точка респауна будет уже на новом берегу.

Волнует вопрос с вещами и экипировкой – все нажито честным трудом и терять жалко. Но есть надежда, что в этом мире стандартная реализация и вещи окажутся не на глубине, а на берегу – по умолчанию такое правило в большинстве игр.

До середины добраться не успел, монстр вернулся раньше. Из воды появилась симпатичная зловещая пасть, занимавшая половину костяной головы размером с автобус.

Плотоядный Люцифер.

Уровень: 164.

Не повезло, что тут еще сказать. Увы.

В этот момент на груди… завибрировал мобильник. Что за фигня?!

Ба, да это же пайцза дрожит в кармане!

Одновременно костяная голова пыхнула в мою сторону облаком смрада.

Урон 12 666 ХП проигнорирован. Дружеское воздействие.

Вы получили постоянный эффект – Стойкость к ядам: + 3(29).

После чего плотоядный друг беззвучно, как в немом кино, скрылся в глубине сумрачных вод.

В некоторой растерянности я пребывал недолго – до тех пор, пока не переломилось весло. Произошло это как раз на середине реки. Подлечившись зельем, приналег и… тут же получил обломок еще одного весла. Три из шести – это уже серьезно. По всей видимости, брызги и капли кислоты разъедают дерево там, где оно не обработано защитным покрытием. Серьезный просчет.

Ну да середина уже пройдена, как-нибудь доберусь.

– АЙ!..

Жжет как! Пришла беда с другой стороны. Трясу обожженной ногой. Лодка дала течь, и кислота добралась до моей нижней конечности.

Неужели и в этом просчитался? Хотя здесь нет моей вины – скорее всего, костяной Люцифер ободрал днище в самом начале, когда первый толчок был. Вот и последствия.

Забираюсь с ногами на банку – это вроде скамейки, на которой сидят гребцы, и начинаю грести с удвоенной силой, благо осталось метров тридцать.

Но неудачи идут чередом: на дне лодки уже плещется кислота, и хотя прибывает она медленно, два запасных весла безвозвратно испорчены – не успел вытащить. Теперь у меня единственное осталось, то, что в руках.

Проклятье! Десять метров до берега, и у меня в руках обломок деревяшки. Обидно погибнуть на последнем рубеже – вот она земля, рукой подать.

В отчаянии запускаю головной процессор – пытаюсь найти хоть какой-нибудь выход из этой ситуации. Может, прыгнуть? Без разбега, да с такой массой вещей – не реально. Массой… А что – может сработать!

Что у нас связано с уменьшением массы? Левиацит Антиньютон! И Нетонущий якорь соответственно.

Вот он, спаситель мой – выручай и в этот раз.

Раскручиваю ценный артефакт над головой, держа за веревку, и, как заправский ковбой, забрасываю далеко на берег. Попытка у меня только одна, и она оказывается удачной. Якорь цепляется за старое почерневшее дерево, а вытянуть лодку за веревку – дело нескольких минут.

Кто бы сомневался, что придется повторять подвиг Джека Воробья, прыгая в последний момент с тонущего корабля на берег. Разница лишь в том, что мое корыто не утонуло, а развалилось на части, быстро сгорая в кислоте.

Моя эпопея перешагнула очередной рубеж. Здравствуй, неведомое!

Глава 19

Плохая была идея; и ведь был горький опыт использования «Доброго Слова» всуе – так нет, опять на те же грабли с разбегу.

Теперь сижу на вершине гранитного валуна и любуюсь на некромантский зоопарк внизу. Можно, конечно, равнодушно наплевать на скелеты – сверху вниз, благо позиция позволяет, однако перспективы выглядят удручающе. Собрание любителей человеческой свежатинки у подножия расходиться не собирается, а ведь уже третий час осады пошел.

А как замечательно все начиналось! Переправа через Стикс обошлась практически без потерь, если не считать прожженной подошвы и десятка израсходованных на лечение зелий. Отдохнув и восполнив запас маны, я бодро направился навстречу цивилизации – самая серьезная преграда осталась позади. Однако оптимизм быстро угас. Локация оказалась пренеприятнейшей: от пятидесятого уровня и выше, с изобилием некромантской флоры и фауны. Даже растения здесь не такие, как в нормальных местах: угольно-черные папоротники, деревья, на ощупь больше всего похожие на колючую проволоку и строительную арматуру одновременно, а прочностью не уступающие титану. Попробовал рубить – результат мизерный, только инструмент портится.

Вот тут меня и озарила светлая мысль проредить заросли посредством недавно приобретенного «Слова». Мысль, как ни странно, оказалась правильная, урон был заметен невооруженному глазу – часть тонких ветвей посекло и покорежило. Даже с учетом длительной перезарядки – годный способ. Вот только побочный эффект меня не порадовал: я случайно сагрил на себя местную живность. Хотя можно ли назвать живностью эти костяные создания скромного шестидесятого уровня?

Пришлось спасаться бегством, восемь штук на меня одного – слишком много. Если бы не «Укротитель газонов», задержавший ненадолго погоню, то съели бы меня без разговоров. К сожалению, оторваться не удалось, еще несколько раз кастую газонный рут-замедлитель, после чего запас маны заканчивается.

Успеваю лишь забраться при помощи любимого якоря на небольшой валун-переросток, где теперь и прохлаждаюсь.

Хрящезавр.

Уровень: 60.

Все те же восемь голов, никто не отстал по дороге, и что самое печальное, покидать меня не собираются. Мне и одного такого зверя хватит с избытком. Да и вообще не люблю мертвяков: на них мои любимые яды вообще не действуют, а рубиться в открытом бою – себе дороже, тем более с такой сворой.

Эти же монстры и вовсе обходятся лишь костяной основой, украшенной обрывками полуистлевшей шкуры, и наростами с шипами. С эстетической точки зрения – не шедевр дизайнерского искусства. Похожи на некрупных тираннозавров, только с шестью лапами, ну и хвосты покороче, чем у земных музейных аналогов, откуда их и срисовали.

Может, рептилии и не впечатляют красотой пропорций, гармонией и внешними данными, однако справиться со всеми нет никакой возможности. Патовое положение: я не могу отсюда выбраться, они не в состоянии до меня добраться. И все это в гробовой тишине, лишь щелканье мертвых суставов. Да изредка скрежет зубов о камень – точат они их, что ли?

Валун высотой метра четыре, вершина плоская, с несколькими трещинами и выступами. Попробовать отколоть камень побольше и уронить на врагов? При тщательном обдумывании идею пришлось забраковать, как неосуществимую. Да и высота не велика. К тому же почти невозможно убить динозавра размером с теленка одним камнем – по крайней мере, таким, который можно сдвинуть вручную.

Впрочем, проблема с весом вполне решаемая, подходящие артефакты у меня есть, вот только камней такого размера взять неоткуда.

И тут меня осеняет! То, что зашоренный привычным восприятием мира, интеллект не осознает, подсказывает подсознание. Не даром мысль крутится вокруг массы и артефакта ее снижающего.

Нетонущий Якорь. Вес груза снижается на 62 %.

Невесомая Бадья Агдама. Снижает вес помещенных в нее вещей на 60 %.

Бадья, очевидно, не подходит – ящер в нее не поместится никак, при всем желании. А вот нетонущий предмет весьма кстати.

Меняю веревку у якоря на прочную цепь (от нелицензионной гномьей давно избавился), чтобы не перекусила гадина, вдруг извернется. Теперь надо место крепления подобрать. Пришлось немного поработать зубилом и молотом, зато удобно и крепко получилось – мамонта выдержит, не то что высохшего динозавра без мякоти. Да что мамонта – пароход можно швартовать к вырубленному из гранита кнехту! Любо-дорого посмотреть. Попутно:

Рудокоп: + 1(16).

Спасибо, очень нужное умение. Как значок ворошиловского стрелка работнику Макдоналдса. Ладно, пришло время великой охоты!

Вот этот самый симпатичный, больше всех зубами о гранит царапает, осталось выбрать, за какое место его ловить. За голову или за спину? Ближе к шее или к хвосту? В результате удалось забагрить дичь за нижнюю часть спины, не знаю, как называется эта часть филе.

Бинго! Вытягиваю добычу наверх, хвостом в мою сторону. Тяжело, но вполне по силам, две трети веса компенсирует Нетонущий якорь. Красиво получилось, как в передаче на Дискавери, где ловят крокодилов. Хрящезавр отчаянно бьется на кукане без малейшего результата. Фиксирую цепь, и, освободив руки, приступаю к умерщвлению трофея.

Не очень удобно, приходится действовать лежа, норовя, при неловком движении, навернуться вниз и поменяться местами с добычей. Но через десять минут хребет перерублен, и хряптор отходит в мир иной, двумя частями сразу – полноценная виктория.

Дальше, как говорится, дело техники. За два часа были выловлены и уничтожены путем разрубания все оставшиеся члены костяной банды. Бежать никто не пытался – за что им отдельное спасибо.

Мечник: + 1(17).

Опыт: + 14 000(106 650/120 000).

Вы получили новый уровень: 28.

Достижение «Сокрушитель титанов IV»: + 155 % к опыту при сражениях с соперниками выше Вас по уровню. Критический удар против соперника выше Вас уровнем: 90 %. Шанс отклонить критический удар от соперника выше по уровню: 81 %. Шанс получить эпический предмет: 4 % (учитываются противники выше уровнем на 98 %). Шанс ослепления противника: 2 %. Побед: 48/64.

Ритуальный нож поглощения, 13 уровень. Урон: 44. Урон эфирным созданиям: 27. Урон магией: 23. Урон Хаосом: 18 (следующий уровень: 412/520).

С душевным ножиком чуть не прокололся, вспомнил в последний момент, когда две последние тушки на разделку остались. Не менее важное занятие – сбор трофеев. Пора уже эпическому предмету выпасть, статистика уже давно как бы намекает. Немного развлечем Мяка, засиделся бедняжка без дела. Быстрый сбор трофеев.

Золото – тысяча двести монет. Хорошо, но вполне ожидаемо.

Костекляр – восемь штук.

Зазубренные колючки, отдаленно похожие на арбалетный болт. С коротким черенком, за который можно держать, не поранившись. Назначение этой штуки я не смог определить, но цепляется эта кактусовина намертво при малейшем касании. Отодрать от одежды можно только вырвав с клоком. Ради эксперимента бросил стрелку в щит, так потом пришлось зачищать топором – не смог оторвать. Минус один экземпляр. Удивительно, но друг с дружкой они не сцепляются. Проверять, как эта колючка прилипает к живой плоти, не рискнул. Добывается этот неприятный репейник из позвонка, который после небольшой обработки топориком становится отличным футляром. На досуге надо поразмыслить над областью применения неожиданной находки.

К сожалению, эпик снова не выпал. Стоит уточнить, что название несколько не соответствует общепринятому канону в подобных играх, и всего лишь означает, что предмет уникальный, неповторимый с нестандартным набором характеристик. Плюс легендарное происхождение, то есть упоминание в народном эпосе.

Самое важное (но не в моей ситуации), что на эпическом предмете обычно «висит» хороший квест или цепочка заданий.

Время у меня есть, поэтому стоит трезво оценить возможности. Такой фарм упускать нельзя. Идти предстоит по высокоуровневой локации, и «приподняться» на пару левелов точно не помешает. Но есть элемент риска – вдруг якорь оборвется. Что тогда делать?

Обдумав эту неприятную перспективу, пришел к выводу, что, в крайнем случае, спущусь и уведу стаю за собой подальше от скалы. Сделав круг, возвращаюсь, подбираю якорь и продолжаю процесс. Не найдя явных ошибок в плане, решил остаться, купившись на столь щедрый фарм. На случай гибели снаряжение оставлю на скале, то есть мне ничего не грозит кроме мучительного процесса поедания заживо. Будем надеяться, что обойдется без этого явно лишнего этапа.

Глава 20

Как же меня достал этот чертов лес. И ведь никуда не денешься. Расплата за предыдущее счастье. Вспомнив, даже улыбнулся от нахлынувших воспоминаний.

Такой фарм мне по душе. За три дня взял два новых уровня. Теперь – полноценный тридцатый.

Достижение «Низводитель титанов VI»: + 202 % к опыту при сражениях с соперниками выше Вас по уровню. Критический удар против соперника выше Вас уровнем: 98 %. Шанс отклонить критический удар от соперника выше по уровню: 87 %. Шанс получить эпический предмет: 5 % (учитываются противники выше уровнем на 91 %). Уклонение от удара силой, более чем в два раза превышающей ХП Жизни: 27 %. Побед: 112/136.

Достижение «Везучий Живчик I». Вы победили множество врагов, ни разу не погибнув. Жизнь: + 5 %. Удача: + 1 %.

Следующее достижение: 200 побед над врагами выше Вас уровнем. 145/200.

Жалко, что возрождаются хрящезавры слишком долго – только через двенадцать часов. Поэтому пришлось побегать в поисках замены, которая и обнаружилась в противоположном от скалы направлении. Получился вполне себе конвейер. Пока одну шайку хрящевых разделываю – вторая респится. Есть время даже поспать в промежутке между сбором трофеев и следующим циклом заготовки костей.

Неприятное открытие – лут в здешних краях крайне скуден, и кроме золота обычно ничего нет. Вся надежда на выпадение эпика.

Это и произошло. Причем дважды.

Венец безбрачия евнуха. Назначение: не определено.

Колун дровосека. + 10 к умениям, связанным с дерево– обработкой и лесозаготовкой. Заряд: 0/24.

Нельзя сказать, что я расстроился, скорее насторожился. Судя по всему, зона повышенной удачливости закончилась, и теперь придется зарабатывать на хлеб с маслом потом и кровью.

Кого в здравом уме может обрадовать такая перспектива? Даже ностальгия пробила по счастливому прошлому. С несчастных гекконов, помнится, чуть ли не сетами добро сыпалось. Я аж зажмурился от приятных воспоминаний.

Впрочем, не лутом одним жив человек – у меня намного более важная цель появилась.

Можно было еще задержаться на пару дней, но хрящевые наборы совсем «выродились». На вторые сутки ни костекляров, ни золота толком уже не было. Да и уровень воскресших постепенно упал почти до сорокового – набираемый опыт резко пошел на убыль. Из-за этого возник вопрос: «Куда двигаться дальше?» Разведка не дала никаких результатов. На расстоянии дневного перехода вправо и влево путь на юг преграждала стена мертвого леса. Удаляться еще дальше от скалы я не рискнул – зона высокоуровневая, схарчат, и не заметишь.

Пришлось идти напрямик через бурелом.

Легко сказать, трудно оказалось сделать: рубить местную растительность очень трудно. За час каторжной работы удалось продвинуться лишь на сотню метров. Инструмент пришел в негодность, пришлось потратить ремонтный брусок. Прикинув расход материалов, я пришел к неутешительному выводу, что так дело не пойдет. Мои ресурсы закончатся раньше, чем этот карбоновый лес.

К тому же явно наметилась тенденция к утолщению стволов и увеличению густоты веток. Мало того, тонкие ветки еще и резались словно бритва. Пришлось сменить комплект Неудачника на менее ценную экипировку. По крайней мере, не так жалко – десяток тонких порезов и рваных дырок уже появился. В результате к моим мучениям добавился еще и холод – основные защитные статы на морозоустойчивость перекочевали в рюкзак вместе с одеждой. А тут, между прочим, далеко не май месяц. Даже снег еще не везде растаял.

Снег! Как же я сразу не сообразил. Где мой суровый неразговорчивый помощник с серпом и молотом? Впрочем, шучу, откуда у Жнеца взяться пролетарскому инструменту. Он аграрий.

В этот раз удача повернулась ко мне стороной противоположной тылу, то есть передом. Проблем с износом инструмента Снежнец не имел, и бодро прокладывал путь без особых проблем и почти без потерь. Удручала лишь медленная скорость продвижения и частые перерывы на повторный призыв. Вот только время «жизни» катастрофически сократилось – не больше трех часов. Хорошо, что снега пока еще в достатке. Мне же оставалось лишь двигаться следом по проторенной дорожке, что все равно не спасало от режущих веток и острых обколотых обрубков. Ну что за мерзость этот лес – даже щит, которым прикрываюсь, измочалился до состояния полной непригодности. Скоро дыры появятся.

Естественно, гореть древесина этого псевдолеса не хотела никак, что, впрочем, не удивительно. Стальная колючая проволока тоже не горит, а она явно имеет родственное происхождение. Поэтому ни согреться, ни горяченького похлебать. Лишь короткий сон, похожий на забытье, на пару часов – до следующего призыва Жнецоруба. Я временно переименовал помощника в соответствии с новым профилем деятельности.

Спать не охота, сухомятка в горло не лезет. Сижу и размышляю, как бы зарядить Колун дровосека. Очень хочется ускорить процесс продвижения, иначе тут можно сойти с ума. Проклятый лес без единой живой души. Ни ветерка, ни птички, ни даже захудалого монстрика (сейчас я даже ящеру был бы рад), лишь пятиметровые мертвые эвкалипты со всех сторон. И еще менее приятные непроходимые заросли такого отвратительного опостылевшего кустарника. Мертвые и мрачные – всю душу вытянули могильным однообразием. Если бы не встроенная карта, я давно сбился бы с курса и заплутал – ни одного приметного ориентира за несколько суток.

Надежды на быструю реставрацию артефакта не оправдались. То ли вдохновения не было, то ли усталость накопилась – но я даже понять не смог, где же у него руна вставляется. Или здесь другой принцип зарядки? Промучился час, плюнул и отложил до следующего раза. Пора Жнецу-лесорубу приниматься за работу.

Мысль оптимизировать процесс никак не покидала меня. Что бы еще придумать? Поджечь? Отравить? Ударить магией? Перебрал варианты, но так ничего путного и не надумал. Решил проверить весь арсенал заклинаний, авось, что и выгорит.

И правда выгорело!

Сработало заклинание «Чистое Доброе Слово»!

В радиусе двухсот метров как ураган пронесся. Мелкий кустарник посекло, ветки осыпались прахом, деревья лишились от половины до трети веток, кора потрескалась и местами обвалилась. Свободно по такому лесу, конечно, не пройдешь, но плотность зарослей заметно уменьшилась.

Теперь снеговику намного легче станет. Надо только время правильно рассчитать. Период «перезарядки» Жнеца почти вдвое больше, чем у Доброго Слова.

Утро порадовало разнообразием. Подморозило, с неба посыпались редкие крупинки снега. Низкие темные тучи едва не цепляют верхушки деревьев. Настроение упало ниже ватерлинии. Замерзший и голодный, не выспавшийся и злой как ящер, медленно тащусь следом за снеговиком. Щит пришлось выбросить (он развалился у меня в руках) и вместо него соорудить странную решетчатую конструкцию из рубленых веток черного дерева.

Как ни странно, идея выдержала проверку на прочность, и теперь я меньше мучаюсь с порезами и штопкой. Возникла мысль слепить еще один плетеный шит для второй руки, но тут произошло нечто странное, и резко стало не до оптимизации снаряги. Лес изменился! Не то чтобы сильно, но заметно. Деревья расступились, стали толще, а кустарник, наоборот, поредел. Неужели выбрались?

Ага, держите карманы шире!

Прямо по курсу возвышается мрачная темная громадина. Гигантское дерево, судя по виду – старший брат местных кипарисов.

Карадамай Поминальный.

Уровень: 127.

Да еще именованный, вдобавок. И что с ним делать? Местную древесину огонь не берет, рубить топором – бесполезная трата времени. Заклинание «Морозная Гниль» на эти растения не действует, проверено еще в первый день. «Доброе Слово» для такого исполина – что слону дробинка. С учетом перезарядки затянется процесс на неделю, не меньше, а если у него регенерация, даже минимальная, присутствует – то и вовсе без шансов. И это не считая дурных предчувствий по поводу скрытых сюрпризов. Название явно намекает, что это не пряник медовый в подарок.

Напрашивается естественное желание обойти стороной, вот только древесный монстр не один. И справа и слева точно такие же гигантские баобабы, на расстоянии всего в двадцать метров. И что самое печальное, проход между ними в самой середине перекрывается ветками сразу с двух соседних деревьев. К тому же эти острые как бритва ветки подрагивают и шевелятся, словно живые, явно не от ветра.

Не настолько я невезуч, чтобы случайно попасть на такую засаду. Отсюда следует неутешительный вывод, что цепь этих исполинских деревьев тянется непрерывно, искать проход бессмысленно – надо пробиваться здесь, прямо в лоб.

Заклинание придержу, чтобы не сагрить случайно, стоит попробовать проскочить потихоньку. Ориентирую Снежнеца в промежуток между двумя карадамаями, с таким расчетом, чтобы ветки второго не доставали до лесоруба, и отправляю в бой.

– Охре…, – не смог выдохнуть, наблюдая картину мгновенной гибели моего помощника.

Один удар по ветке, и снеговик тут же превращается в измельченную стружку, только белая пыль, похожая на муку, тихо оседает на землю.

Сотни спящих веток внезапно ожили, и за секунду нашинковали возмутителя спокойствия до состояния трухи. Причем второй гигант тоже поучаствовал в «избиении младенца». Ветки-лезвия без проблем удлинились чуть ли не вдвое, и снеговик оказался в зоне досягаемости еще и соседнего стража.

Монстр, по которому пришелся первый и единственный удар, еще и сагрился на меня, отстрелив целый рой веток-стрелок в мою сторону. К счастью, благоразумный командующий сражением находился на пределе досягаемости, и словил лишь несколько стрелок, в вовремя подставленный удобный щит из подобного же материала.

Разведка боем обошлась без существенных потерь, однако выявила глубокую эшелонированную оборону противника.

Итак, резюмируем: очередная непреодолимая Европа из четырех букв.

Как говорил незабываемый Альтшулер (кто это?), не решаемых задач не бывает в принципе. Бывают нерадивые студенты, которым лень думать головой.

Долго перебираю все возможные и невозможные варианты, даже фантастические – например, подкоп или дельтаплан. Однако ничего путного в голову не приходит: слишком скудный ассортимент боевых умений и возможностей.

Как говорят в Африке: чего думать, прыгать надо – банан сам не упадет.

Буду долбить «Добрым Словом», других вариантов все равно не вижу.

Сработало неплохо, а учитывая огромное количество материи, даже эффектно. Только пыль черная со всех сторон и треск лопающихся веток. Но и только. Сами монстры пострадали едва на пару процентов, хотя облезли и ободрались здорово.

Теперь агро на меня заимели сразу три Карадамая Поминальных. Но учитывая, что двигаться они не могут, а дальность для стрельбы слишком большая, то можно только позлорадствовать.

Впрочем, и стрелять им особо нечем, – большая часть стрелок осыпалась прахом или повреждена. Решаю проверить свою догадку и подставляюсь под обстрел. Как и ожидалось, плотность залпа упала на порядок, да и качество снарядов снизилось. Пара ударившихся в щит стрел не воткнулась, а просто рассыпалась от удара.

Еще пара залпов «Чистым Добрым», и дальнобойная составляющая выйдет из боя. Это дает мне некоторый шанс, не знаю, правда, какой. Однако времени у меня полно до следующего раунда, надо активизироваться.

Баффнул «Светляка», «Бодрость», «Крокодилову кожу», даже «Иллюзию» – вдруг что выгорит. Из неиспользованных остался только «Вектор Лопуха». И чего экономить? Впрочем, заметных эффектов все это не возымело. Может и был результат, но как его определить? А через несколько минут он рассеивается. Попробуй, угадай момент и главное, как извлечь пользу из него.

Еще разок напоследок, потом время для «Слова» подойдет.

Удача хоть и уменьшилась, но исчезла не окончательно. Согласно статистике или теории вероятности (нужное подчеркнуть), «Вектор» сработал, как надо. В самый последний момент.

Я даже понять ничего не успел, как внезапно что-то забилось, забурлило, затрещало в стане противника. Осторожно выглянул из-за щита и ничего не смог рассмотреть. Такое ощущение, что начался смерч, внутри которого взорвался склад с боеприпасами.

Поскольку время подошло, кастанул «Доброе Светлое». Хуже не будет. И действительно, стало лучше. Но только минут через десять. Грохот и смерч стихли, пыль постепенно рассеялась, и моему взору предстала невероятная картина. Приятное зрелище: большой кратер на месте лесного исполина, а также выжженное, истерзанное и перепаханное, словно после бомбежки, поле вокруг.

Два соседних Карадамая целы, но лишь отчасти, примерно наполовину. Та сторона дерева, что обращена к кратеру, зачищена словно по ней прошли алмазной бензопилой (обычная не возьмет).

Ай, да молодец Альтшулер (кто это?). Если бы не он, то случилось бы все то же самое, но все равно спасибо.

«Вектор» изменил-таки отношение центрального Карадамая ко мне на положительное, из-за чего он поцапался с соседями. Да так поспорил, что от него и следа не осталось, а от противников по полствола в итоге.

Опыт: + 18 000(182 250/220 000).

Вы получили новый уровень: 31.

Улучшено достижение: «Низводитель титанов VI».

В итоге имеем отличную просеку, по которой можно провести не один контрабандный караван. Быстро преодолеваю открытый участок, и тут же бросаю снеговика в дело – пусть рубит, пока не стемнело. Впрочем, в темноте тоже отдыхать не придется – валить отсюда надо быстрее. Вдруг хозяин пограничной стражи заявится, нашумели мы знатно.

А это что светленькое белеет на сером фоне? Неужели лут энд дроп?

Янтарный Скарабей.

Назначение: не определено.

Глава 21

Вы пробовали играть за зомби? Вот и не пробуйте. Именно зомби я себя и ощущаю. Четвертые сутки бреду по проклятому лесу, кастую, засыпаю, давлюсь сухомяткой и опять топаю. Бреду как лунатик, закрыв глаза, давно уже отключившись от мира. Неожиданно что-то меняется. Нет звука чавкающих ударов Жнеца впереди, что-то рано он развоплотился. Хотя, может, я во времени потерялся.

Открываю глаза и с недоумением обнаруживаю снеговика целым и невредимым. Стоит, бездельничает. Почему не работаем? Перевожу взгляд и внезапно осознаю, что впереди пустота – лес кончился!

Метрах в ста впереди зеленеет трава. Недалеко виднеется роща. И тоже зеленая. Преувеличиваю, конечно, зелеными их назвать трудно, но молодые, едва проявившиеся листочки, то тут, то там виднеются. Красота-то какая! Огорчает только отсутствие снега впереди, что может обернуться серьезными проблемами. Однако тут уж ничего не поделаешь.

Бодрым шагом вступаю в новую локацию.

Картография: + 1(26).

Никаких признаков присутствия разумных не обнаружил, зато подстрелил Куропатку Бройлерную. Развел костерок, заварил уху из курицы, и завалился спать счастливый, сытый и довольный жизнью. Скоро выйду к людям и заживу по-человечески. Что еще надо для счастья? Симпатичную эльфийку под бочок? Да ну их, этих остроухих – одни проблемы с ними.

Поспать не удалось. Только закрыл глаза – кто-то пихает меня в бок.

– Снеговик, ты совсем умом повредился? Я же только прилег!

Жнец молча (впрочем, он вообще не сильно разговорчив) показывает серпом на восток. Стоп, если он с оружием в руках – дело серьезное. Мгновенно пробуждаюсь и пытаюсь оценить обстановку.

Непосредственной опасности нет, но где-то совсем недалеко идет бой, причем серьезный. С применением магии, и не слабой. Даже сюда доносится грохот и вой, и какие-то всполохи на низких тучах отражаются. Крутые ребята сцепились.

Варианта два: валить быстро и не останавливаясь в противоположную сторону, или наоборот, подобраться поближе и оценить обстановку. Организм однозначно за отступление, разум же требует свежих сведений об окружающем мире. Да и бежать придется на запад, что мне не совсем по пути.

Осторожно, короткими перебежками, прикрываясь деревьями, подбираюсь к месту сражения. Можно поближе, но снеговик по-пластунски ползать не умеет – демаскирует.

Расстояние метров двести, или чуть меньше. Оцениваю обстановку, и она мне не очень нравится. Серьезные ребята сцепились. Демоны и ангелы. Почему я так решил? Потому что один из сражающихся – весь белый, с крыльями, и вокруг него золотое сияние. Кто еще может быть? Его противники, восемь мерзких созданий, согласно канонам жанра – черного цвета. Даже как-то банально. Нехарактерно для создателей мира.

Ужасоид Хетта.

Уровень: 70.

Имя светлого почему-то не отображается. Точнее, выводится абракадабра:

?шШ#

Был бы смартфон, нажал бы вызов. А как понимать эти закорючки сейчас? Что за создание, и как расшифровывается шШ? Шуршик Шепелявый? Ничего другого на ум не приходит.

Но шутки шутками, а дело все хуже: демонов стало на три меньше, но и сияющий заметно сдал и ослабел. Атакует все реже, перейдя в глухую оборону и лишь изредка огрызаясь магией. Спасает его невероятная ловкость и подвижность, благодаря чему он постоянно выскальзывает из кольца противников и уклоняется от ближнего боя. Хотя мечник из него великолепный, один на один легко делает соперника. Вот еще одного зацепил – залюбуешься. Однако чертовы отродья тоже не лыком шиты, грамотно работают группой, не давая использовать индивидуальное превосходство. К тому же темных поддерживает маг, или шаман – не знаю какая у них классификация. Именно шаман, ловко орудуя посохом и прикрываясь пехотой, похоже, и сделает этот бой. Светлый просто не успевает кастовать и сражаться одновременно, и поэтому обречен. Хотя я поторопился. Еще один мечник неосмотрительно оторвался от группы и тут же получил хорошую рубленную рану в боку. Не жилец.

Между тем сражение переместилось в мою сторону, и неожиданно стал вопрос, что делать. Либо срочно валить, либо вмешаться в сражение. Хорошие отношения с ангелом мне не помешают, тем более что бросаться в гущу сражения я не собираюсь. Жалко, что «Вектор» израсходован почти полностью. Одна руна осталась, а неумолимая статистика, да без повышенной удачи, однозначно намекает, что ни фига не сработает.

Кастану «Доброе Слово» и дам деру в лесок. По моим раскладам, именно это перышко должно переломить хребет верблюду. В самом худшем случае за мной погонится только один преследователь, больше они никак не смогут выделить на мою персону, иначе Светлый получит слишком серьезный перевес. То есть моя задача – продержаться несколько минут против одного Ужасоида до того момента, как сияющий закончит с шаманом и его прикрытием. Вполне реально – надо лишь бегать быстро и рут разбрасывать за спиной. Учитывая большой опыт таких пробежек при заготовке ящеров, могу смело надеяться на успех.

Как же я ошибался. Не надо было подозревать разработчиков в халтуре и копировании банальностей, они этого не заслужили. «Чистое Доброе Слово» сработало на… ангела! То есть, на псевдосвятого крылатого. И никак не подействовало на темномазанных! Шуршик Шепелявый взревел, как некормленый бегемот, да так, что даже мне стало страшно, взвился в воздух и совершил невероятный прыжок на десяток метров в мою сторону. Оторвавшись на секунду от преследователей, кинул в мою сторону заклинание – наверняка готовил для шамана, а человечишка переагрил на свою голову.

Я успел заметить, как сразу два клинка вошли в спину крылатому, но это было слабое утешение. Единственное, на что хватило моей сообразительности, – прикрыться Снежнецом, падая за ближайший ствол.

И тут меня накрыло.

– Больно же! – удар палкой в бок не самый лучший способ привести человека в чувство.

Как ни странно, я чувствую себя живым и относительно здоровым. Шкала жизни полная – странно.

Поднимаю глаза.

Ужасоид Хетта.

Уровень: 81.

Тот самый шаман. Так вот кто меня посохом тычет в печень.

– Это твоя доля кошта, – протягивает странный золотой брусок размером с пачку сигарет.

Дают – бери. Я и взял.

– За что? – не самый умный вопрос, но контуженному скидка полагается.

– Ты убил Неназванного. Кошт делили поровну, твоя часть – это. Сейчас быстро уходить. Придут другие.

Кряхтя, понимаюсь на ноги. На одежде живого места нет, такое ощущение, что меня сквозь чертов лес протащили на аркане.

– Быстро уходить. Погоня скоро, – и снова бьет меня посохом в район печени. Вот гад!

Зря ругался, это он так лечит. Кастует через посох что-то типа «Исцеления» и «Бодрости».

– До встречи, и, да, спасибо за лечение, – кричу в спину ужасоидам, как в пустоту, никто не оборачивается.

А ведь их всего трое живых осталось. Силен ангел с крыльями! Обманчива внешность в этом мире, да и во всех остальных тоже.

Опыт: 216 250/220 000.

Улучшено достижение: «Низводитель титанов VI».

Шаман двинул в западном направлении, значит, погоня ожидается с противоположной стороны. Мне же надо на юг. Не самый оптимальный путь для отрыва от преследователей, но зато есть надежда, что они возьмут след шамана, а не мой.

Интересная добыча. И что удивительно, без пояснения. А ведь определенно, занятная вещица, и неординарная. Во-первых, это не слиток, как сначала показалось, это объемное плетение! Причем настолько сложное и многослойное, что рассмотреть строение невозможно.

И, во-вторых, на него нельзя просто так смотреть. Поначалу рябит в глазах, аж слезы выступают от напряжения. А вот дальше происходит удивительная метаморфоза: через несколько минут напряженного всматривания, внезапно появляется четкость изображения. Но всего лишь на долю секунды! Рассмотреть естественно ничего не успеваешь. Зато последствия ошарашивают:

Получен дебаф – Жизнь: – 10 %. Срок: 1 месяц.

Процесc #### накопление: 4 %.

Глава 22

Медленно прихожу в себя. Перед глазами темнота. Пытаюсь сосредоточиться, и темнота постепенно переходит в предрассветную серость. Запах гниющего мяса и нечистот ударяет в нос. Приподнимаюсь на локтях и осматриваюсь. Слишком темно, узкое оконце не дает света, лишь обозначает, что оно есть.

– Вставай люд, сейчас побудка будет.

Это еще кто? Рядом со мной невысокий коренастый коротыш – гном. Память услужливо напоминает, что это первый дварф, встреченный в игре.

– Где я?

– Здесь ты, – какой вопрос, такой ответ. Угораздило встретиться с умственно-отсталым гномом.

Что же мне так хреново? Словно под поезд попал, переплывая реку в неположенном месте. Надо бы подлечиться.

Не понял! Ничего не понял. Если бы не сидящий рядом гном, было бы полное ощущение, что я вернулся в реальный мир. Интерфейс исчез! Полностью и без следа. Даже как в свой собственный мешок заглянуть – не представляю.

В панике осматриваю себя, насколько это возможно, при таком освещении. Нет, это все тот же перс, даже одежда не изменилась – все то же рванье, в котором я из лесу вышел. Что было потом?

Стихами заговорил? Это от шока.

И руки мои, узнаю, вот только все до единого кольца и перстни исчезли. Обокрали, ироды, пока в беспамятстве был.

– Ты кто? – единственный источник информации, надо пользоваться моментом, пока время есть. Не нравится намек на скорую побудку, и тон, которым это сказано. Армия или зона – первые ассоциации. Судя по комфорту и густому амбре – второй вариант вероятнее.

В это время раздался мерзкий вой, переходящий в визг.

– Быстрее, еда не успеть, голодный день будешь.

Рассуждать некогда, бросаюсь в темноту за проводником, по пути наступаю на чью-то конечность, получаю локтем в бок, отмахиваюсь наугад, задеваю чью-то морду. В общем, успеваю.

Почти угадал. Только это не зона, а каторжный лагерь. Эк меня угораздило. И ведь не помню ничего. Расстался с ужасоидами, бодро побежал в южном направлении. Потом ничего в памяти нет – как обрезало. Хотя, нет, вроде бы помню, как сад увидел. Точно! Роща, по-видимому, искусственно высаженная, и деревья с зелеными, явно неспелыми и подмороженными плодами. И зачем они мне сдались? Теперь точно вспоминаю, как протягиваю руку, касаюсь ветки и… все. Тут-то меня и вырубило.

Между тем, на улице уже рассвело. Стою в длинной очереди среди таких же оборванцев. Людей среди зэков не видно, хотя многообразие рас удивляет. Вот только определить не всех получается, интерфейс не работает, никаких надписей и подсказок. Что тут говорить, мне мой собственный уровень жизни теперь не видно.

Передо мной гном. Пытаюсь спросить, но вместо ответа грозное шипение:

– Плеть хочешь?

И тут воочию убеждаюсь, что предупреждение правильное. Рядом с раздачей начинается драка, и тут же появляется охранник.

Ба, знакомые все лица – сородич «шШ». Весь в белом, сияющий золотом и с крыльями за спиной. Впрочем, насчет пернатости я ошибся. Сверкающие перламутровые фиговины за спиной – не крылья, а магические конструкты, типа вывернутого кокона. За долю мгновения одно из «крыльев» развернулось и, превратившись в плеть, прошлось по спинам зачинщиков.

Раздались вопли наказанных, один тут же отключился, поймав второй удар. Второй, похожий на орка, попытался дать деру, повернувшись спиной, на которой сквозь распоротую одежду был виден багровый рубец. Рана вопреки ожиданиям не кровоточила, а горела огнем. Не стоит нарываться.

Получаю пайку – полбуханки хлеба странного серого цвета, по виду очень грубого помола. У нас такой с отрубями для фитнесс-дам продают. Вода в любом количестве: несколько бочек и десяток ковшей – пей, сколько влезет. Хоть в этом повезло.

Наблюдаю за гномом, который не съедает сразу все, а, отщипнув кусочек, прячет остаток за пазуху, завернув в грязную холстину. Никакого понятия о санитарии. Поступаю так же. Может, это суточная норма, пусть запас будет. Рассовываю по карманам – пустым, кстати, ничего не оставили мародеры крылатые.

Столько неожиданно все навалилось, что самое странное заметил только сейчас. На гноме – ошейник, похожий на золотое ожерелье тончайшего плетения. И на всех остальных точно такие же. По крайней мере, у тех, кого можно рассмотреть. В страхе пытаюсь нащупать у себя такое же украшение, но ничего не ощущаю. Вроде бы чистая ровная кожа на шее, впрочем, насчет чистоты можно поспорить. Сейчас бы зеркало, проверить. Но где взять?

Тут меня осеняет и, отталкивая жаждущих, пробираюсь к бочке с водой – чем не зеркало.

– Проклятье! – на шее красуется ажурное золотое украшение. Но на ощупь его нет! Вот так попал. Как снять то, чего нет?

Стоп, а как же магия? Сейчас бы проверить, но не знаю как. Гложет меня предчувствие, что все умения заблокированы. Вырубить интерфейс и закрыть доступ к инвентарю – на порядок более сложная задача. Так что магия, скорее всего, также не доступна.

Завтрак закончен. Неровной серой колонной начинаем движение в сторону… Не знаю куда, но явно не пряники собирать с булочных деревьев.

Далеко идти не пришлось, сразу за воротами начиналась промзона, тут же оказался спуск в шахту. Гигантские отвалы, высотой с египетские пирамиды, дымящиеся трубы и страшный беспрерывный грохот – такое ощущение, что в какой-то Макеевке начала двадцатого века оказался. Ко всему этому добавляем сажу, копоть, противную черную пыль и моросящий дождик – и можно понять нашу радость, когда мы добираемся до шахты. По крайней мере, здесь сухо и шума почти нет.

Здесь мне предстоит отбывать срок. Кстати, где бы узнать, сколько полагается за кражу яблок согласно местному уголовному кодексу? Или меня за убийство светлокрылого загребли? Вот только плетей, оставляющих горящие раны, совсем не хочется. Повременю пока с любопытством и защитой прав заключенных.

Напарником оказался все тот же неразговорчивый гном. Единственное, что из него удалось выдавить – имя. Гнома звали Бромт. Еще я узнал о том, что за невыполнение нормы пайка урезается вдвое. Обед, как я уже правильно догадался, не полагается.

Бочонок с водой на развилке у бригадира, метров сто по штольне – не набегаешься.

Получили инструмент: две кирки, молот и зубило, а также две пустых корзины для породы. Норма на день – двадцать поклаж руды на каждого. Причем их надо еще и притащить к бригадиру, а взамен получить пустые.

Каторга, одним словом.

На самом деле, все оказалось еще хуже.

Поначалу большая толпа каторжан постепенно редела, растекаясь по ответвлениям и ходам. Наша бригада во главе с мерзким гоблином, таща на себе бочонок и снаряжение, оказалась крайней из всех и получила самый дальний штрек.

Проход сузился, так что головой я почти задевал свод. Дышать тяжело, притока воздуха почти нет. Сырость, чадящие лампы, дающие мутный дрожащий желтый свет. Неподъемная ноша в руках и за спиной. В результате я вымотался и упал без сил, едва добравшись до места выработки.

###$%@##

Появилась и тут же исчезла загадочная надпись. Про усталость я сразу забыл. Если это не глюк, то интерфейс только что выдал сообщение. Пусть и в нечитаемом виде, но сам факт дает надежду, а кроме того заставляет крепко задуматься.

Ладно, все равно ничего понять не могу, пора за работу. Гном сидит на камешке и неторопливо затачивает инструмент. Причем для меня затачивает – первую кирку уже закончил. Неожиданно и приятно, что хоть один порядочный человек нашелся, пусть даже дварф.

– Бромт, норму делать тяжело?

Гном щурит свои круглые глазки и усмехается в жидкую бороденку:

– Люд норма делать не может. Люд таскать корзина. Бромт рубить камень прекрасно.

Недоверчиво хмыкаю:

– Да, ладно, что тут сложного? Бей сильнее, отколется больше – вот и вся наука.

Гном обиженно засопел. Потом протягивает кирку:

– Пробовать.

Сейчас покажем коротышке, как русские богатыри породу рубят. Размахиваюсь, едва не зацепив низкий потолок, и со всего маху бью в камень. Чудом уворачиваюсь от своей собственной кирки. Кроме искр и царапины на камне нет и следа. Гном радостно ржет, хватаясь за живот. Судя по всему, раньше был солидный пивной курдюк, сейчас же руки проваливаются в пустоту. Похудел на казенных харчах, а привычка осталась.

Насмеявшись вдоволь, Бромт берет зубило, пару раз примеряется и бьет молотом. Потом повторяет процедуру еще несколько раз в разных местах. Впрочем, без заметного результата. Тут уже не выдерживаю я и начинаю посмеиваться.

Лукаво прищурившись, дварф откладывает молот и зубило, берет кирку, и жестом отодвигает меня чуть в сторону, ударяет в каменную стену.

– Ёкарный бабай, – только и успел вымолвить, отскакивая подальше. Кусок породы весом в полтонны обрушивается, поднимая пыль, противно и болезненно впиваясь осколками в открытые части тела.

Теперь понятно, зачем ему люд в напарниках. Хитрый гном делает норму за час, компаньон таскает корзины, все счастливы и довольны. И самое главное, что начальство не в курсе. Именно поэтому гном напросился в самую дальнюю штольню, от любопытных глаз подальше.

###$%@##

В этот раз точно не глюк. И надпись вроде бы та же самая. Хотя, может, это «Ошибка 404» на все случаи жизни? Нет смысла гадать, надо оперировать достоверными фактами. А точным является только сам факт системного сообщения, пробившегося через блокировку. То есть, сообщение о серьезном событии, влияющем на важные характеристики. И самое вероятное – угроза Жизни. По крайней мере, у таких сообщений наивысший приоритет. То есть можно предположить, что регистрируется какой-то урон или негативное воздействие. Почему не положительное? Так у него приоритет более низкий.

Можно не сильно напрягаясь предположить, что скоро будет третье сообщение, после чего их обрубит.

Думай, Трав, думай.

Воздействие постоянное, но не сильное, иначе я бы заметил ухудшение состояния и работоспособности. Пока же все в норме.

Придется снова расспрашивать неразговорчивого гнома.

Однако тот наотрез отказался разговаривать, пока работа не выполнена.

Пришлось тащить корзину в главный квершлаг – так называется нерабочий служебный штрек. Бригадир начал вопить, что опаздываем, все соседи давно уже сделали первую ходку, и только мы тормозим.

Впрочем, предупрежденный гномом, я не обратил на его вопли никакого внимания. Гоблин всегда орет, по-другому общаться не умеет. И вечно недоволен, хоть две нормы сделай. Впрочем, такой глупости еще никто не делал. Перевыполнение нормы здесь в принципе отсутствовало.

###$%@##

Вот и третье сообщение. Угадал.

Глянуть бы сейчас в статы, и сразу станет ясно, что происходит. Предполагаю, резист на три единицы поднялся. Только вот на что?

Я выпросил у гоблина медную кружку, чтобы отнести воды напарнику. Как ни странно мерзкий тип разрешил, только разорался, чтобы сразу вернул со следующей ходкой. Не одни мы такие.

Пока Бромт с наслаждением хлебал воду, причмокивая и пуская пузыри, я приставал к нему с расспросами.

Вот тут и выяснилась вся прискорбная картина. В рудниках не живут дольше года. То, что мы добываем, убивает шахтеров. Именно поэтому здесь работают только каторжане. Для наглядности гном, порывшись в обломках породы, нашел и протянул мне камень с желтоватым вкраплением.

– Долго не смотри, голова заболит, – предупредил компаньон.

По краю сознания мелькнула догадка. Пока не осознанная, но вполне проверяемая.

Точно, знакомая фигня. Тонкая, словно паутинка, золотая вязь, словно вплавленная в структуру камня. Рассмотреть трудно, рябит в глазах и начинает колоть в висках. Не дожидаясь дебафа, прекращаю экспериментировать.

Занятное открытие, вот только не знаю, как его использовать.

– И как же оно убивает?

Вместо ответа гном закатывает рукав и протягивает руку. Показалось? Или это игра пламени в фонаре? Нет, это не обман зрения.

Вены просвечивают сквозь кожу, и определенно отдают желтизной. Точнее, золотом. Если присмотреться, то ноги имеют такой же оттенок.

– Так вначале. Потом все тело станет.

Меня аж передернуло от такой перспективы.

– И что, все умирают?

– Не успевать умирать. Который Нет Имени съедает. Очень нужный им здоровье.

Очуметь. Меня еще и съедят, когда я проспиртуюсь этой гадостью. Даже помереть не дадут спокойно. Нет, не согласен. Надо валить отсюда. Вопрос – как? Самый очевидный способ – умереть. Вот только где будет респаун? Подозреваю, что где-то недалече. Второй вопрос: что мне делать в таком виде? Без снаряжения, оружия, имея блокировку на все умения. Даже не представляю, как это возможно. И тем более не знаю, кто это снять может.

Пока надо осмотреться, получить информацию, а уж потом решать. Надеюсь, «желтуха» у меня не скоро проявится, пара недель в запасе есть.

Не знаю, что меня толкнуло, может, предчувствие или мнительность повышенная. Скидываю куртку и рассматриваю свои руки. Слава богу, пронесло. Пока нет ни малейших признаков «золотой гангрены».

Внезапно натыкаюсь на ошарашенный взгляд гнома. Пытаюсь понять, что же его так поразило, и обнаруживаю на своем плече разлапистую золотую татуировку. Рассмотреть не получается, в глазах рябит, и в висках стучат молотки. Трындец.

Никаких комментариев от напарника получить не удалось, явно испуганный гном замкнулся и вообще перестал отвечать на вопросы. К тому же пришло время тащить вторую корзину.

Угнетенное состояние передалось и мне. Добравшись до бригадира, я получил от гоблина нагоняй за нерасторопность, за глупость и вообще за всех неполноценных людей сразу. Накопившиеся злость, усталость и разочарование выплеснулись на излишне увлекшегося надсмотрщика.

Могучая затрещина отправляет тщедушного гоблина в непродолжительный полет, хороший пинок ловко встречает при приземлении. От всей души.

– Я тебя, жабья шкурка, посажу на сучковатый кол, отмою до чистоты и высушу на солнце. А перед этим сниму с тебя кожу, обсыплю солью и перцем, затем обратно натяну, – и еще на десять минут отборных гоблинских ругательств, из богатого словарного наследия Гнылха. Что-что, а в этом он был мастер.

Закончил я импровизацией: «В конце выдерну все твои конечности, поменяю местами руки и ноги. Будешь ногами жратву брать, а руками – ходить по молодому тростнику. Причем, без перчаток».

Причем все это было выдано на чистейшем гоблинском, ну как мне думается.

Как оказалось, не ошибся – бригадир со звучным именем Капо37, все понял, осознал и проникся. После чего бросился на колени и завопил, стучась непутевой башкой о каменный пол:

– Великий шаман, прости недостойного. Не надо менять местами руки и ноги. Духи подземные разум попутали – не признал сразу!

Вот так-то лучше. Хотя именно этот момент – суть импровизация а ля Жванецкий. Сработало, но расслабляться не стоит:

– На первый раз прощаю. Еще пятьдесят ударов головой об пол.

Осчастливленный гоблин тут же принялся отбывать повинность, даже не пытаясь откосить. Как бы не отбил себе мозги в излишнем рвении. Впрочем, я зря опасался: через десять минут Капо бодро рапортовал о диспозиции и окружающей обстановке.

Ничего полезного он не сообщил, а предложение освободить от работы отверг уже я. Не стоит выделяться из толпы, тем более что план и нормы никто не отменял. Значит, кому-то придется работать за меня, что тут же вызовет ропот и недовольство, привлечет не нужное внимание.

Пока оставим все как есть.

– Большой шаман, вечером не надо кушай пайка.

Интересно, почему?

– Плохой еда. Добавка притягивает золотой паутина болезнь. Капо другой кушать принесет.

Вот оно как! Ангелочки-трупоеды не ждут милости от природы, ускоряют процесс созревания «золотого» мяса. Заготовка сырья поставлена на научную основу. Не будем придираться к формулировкам, помню прекрасно, что человек здесь один.

Других значимых событий этот тяжелый и бесконечный день не принес. До самого вечера я таскал корзины с рудой, гном хмуро молчал, Капо делал вид, что меня не существует. Хотя все равно он странно вел себя с точки зрения окружающих – кричал и сквернословил куда меньше.

Разнообразие внесло появление шестилапого элементаля. А я все гадал, кто же потянет платформу с рудой, подозревая, что именно каторжане исполнят роль бурлаков. Оказалось, не все так плохо. Даже разрешили инструмент закинуть на борт, изрядно облегчив обратный путь. Судя по удивленному виду гнома, невиданная прежде доброта бригадира. Сообразительный гоблин догадался, как облегчить участь Великого шамана не вызывая подозрений.

Поскольку обратный путь идет в гору, неожиданная щедрость гоблина пришлась кстати, иначе я не дошел бы до поверхности, рухнул бы без сил, а это чревато последствиями – на выходе пересчитывают заключенных.

Именно здесь я впервые рассмотрел вблизи ангело-демона. К слову, на весь лагерь примерно десяток этих особей, включая охрану и начальство. Полагаются на магию и охранные системы? Надо изучить обстановку тщательнее, малочисленность вертухаев дает вполне реальный шанс на побег. Но прежде всего надо избавиться от ошейника и татуировки на плече. Интересно, для чего она нужна? Ни у кого из зэков такой не наблюдается, что позволяет предположить, что это редкая дрянь. Будем исходить из предположения, что блокирует магические способности. Есть еще отличная от нуля вероятность, что этот «партак» золотом на плече предназначен специально для игроков? Но это слишком неприятное и фантастическое допущение – даже думать о таком не хочется. Ведь так и респаун можно заблокировать или привязать к нынешнему месту, мне уже встречалось нечто подобное. Архитектор Боли вспомнился почему-то. Ассоциация на подсознательном уровне? Внешне «ангел» ничем не похож на давно мертвого знакомца. Огромные фасетчатые глаза без зрачков, больше подходящие инсектоидам. Широкий безгубый рот, до ушей, как сказали бы на моей исторической родине. Вот только нет привычных органов слуха у красавца – только жаберные щели, похожие на акульи.

Строение тела – типично гуманоидное, то есть две руки и столько же ног. Правда, рассмотреть фигуру под ослепительно белой хламидой, отделанной золотой каймой с огненно-рыжим подбоем, толком не получается. Именно из-за наряда и иллюзорных крыльев я поначалу принял их за ангелочков. К тому же на голове каждый из Неназванных носит затейливое украшение – идущая по кругу цепь наростов, ослепительного золотого сияния. Издалека напоминает светящийся нимб. Вблизи же – уродливая корона из рогов-наростов, все того же надоевшего медно-золотого цвета. Последний штрих – двойной ряд тонких острых, как шило, зубов. Не меньше сотни навскидку – аж передернуло, как представлю, что меня именно ими кушать будут.

Самая удивительная новость – пожирателей позолоченной плоти нельзя называть по имени. Вообще никак нельзя называть – они это чувствуют, и приходят в неконтролируемое бешенство. Только общим именем расы – Неназванные. Индивидуальных имен у них нет, и попытка обозвать кого-либо персонально может стоить жизни.

Если бы это были пчелы или муравьи, то можно было бы понять эту странность. Демоны же – явные индивидуалисты. Ни разу не видел, чтобы они общались между собой, да и просто рядом редко находятся.

Если бы речь шла о людях, то можно было бы диагностировать целый букет серьезных психических расстройств. Допустить, что программисты и дизайнеры, вкупе с владельцами игры – все оптом шизофреники и параноики, не получается. И это наводит на нехорошие мысли. Даже додумывать до конца их не хочется.

Ужинать не стал, помня предостережение гоблина, зато пользуясь отсутствием остальных каторжан, занял место у бочки с водой, пока она полная. Еще не стемнело, попробую рассмотреть узоры на плече и шее. Без зеркала тяжело, в воде качество изображения не то, но рассмотреть можно.

Удивительно, разглядываю плетение уже минут пять, а головной боли и ряби в глазах нет! Осталось выяснить, это свойство воды или любое отраженное изображение безопасно? Срочно надо найти зеркало. Вот только в средневековье обычные зеркала – чрезвычайная редкость. Здесь пользуются полированными медными, серебряными или золотыми поверхностями.

Улучив минуту, озадачиваю бригадира поисками медного листа. Долго пытаюсь объяснить, что же мне нужно. Но Капо обламывает надежды – ничего подходящего на примете нет. Обещает с утра поискать на складе инструмента, но гарантировать не берется. Если только на промзоне поискать, но там своя охрана – так просто не пройти. Да и там не факт, что будет.

Вижу, гоблин мнется, хочет сказать что-то, и не решается.

– Выкладывай, а то как головастик в пузе лягужаба, – запаса поговорок от Гнылха на полжизни хватит.

– В Пожирательной может быть нужное.

Судя по названию, местечко не самое приятное. После уточнения стала понятна нерешительность и страх бригадира. Судя по всему, так называется лаборатория-морг, где заканчивают свой путь достигшие нужной степени созревания каторжане.

Руководит адской кухней местный Доктор Менгеле. Естественно, копирайт мой, никому из заключенных не придет в голову назвать местного эскулапа даже более мягким прозвищем – по отзывам, неадекватный психопат, даже на фоне остальных демонов.

Вечером после отбоя Капо тихонько выманивает меня в свою каморку, где оказывается неожиданный сюрприз: штук восемь гоблинов, решительных и возбужденных. Неужели подстава?

К счастью, ошибся. Капо сдал меня своим сородичам, но совсем по другой причине. Вперед выступает самый крупный и смелый, похоже, в прошлом вождь или военачальник, выправка и осанка как бы намекают. Да и манера держаться выдает лицо властное, руководящее.

– Капо говорить, Великий шаман быть ты.

Морду кирпичом, подбородок вперед. Ростом сверху поддавливаю:

– Спрашивать должен достойный.

– Умых, походный вождь клана Бездонных топей.

Хмыкаю в ответ:

– И где твой клан?

Умыха затрясло от бешенства или от обиды. Но сдержался, молодец.

– Клан погиб, кто остались, здесь оказались. Если ты могучий шаман, освободить нас.

Так, значит? Ситуация вышла из-под контроля. Информация расползлась, и максимум через несколько дней хозяева зоны узнают об этом. Придется менять план на ходу. Теперь нет времени на кропотливую подготовку и ювелирную точность исполнения.

– Да, я великий шаман, – чего зря скромничать, – ученик самого Гнылха.

Умылх побледнел, вздох ужаса пронесся по толпе.

– Великий Гнылх давно мертв!

Надо же, оказывается старый алкоголик – легендарная личность, широко известная в узких кругах зеленокожих.

– Ошибаетесь. Нельзя сказать, что полноценно жив и в здравом рассудке, но точно еще не помер. Если только от перепоя.

Такой ответ напряг слушателей еще сильнее, однако уважением прониклись. Гнылх при жизни пользовался дурной славой, а уж с таким неопределенным статусом и вовсе нагнал жути.

В общем, поладили. Заодно разобрались с добавками к жратве. Едой это месиво язык не поворачивается назвать, а уж тем паче после приправ Дока Менгеле. Сам живодер-экспериментатор в камбузе появлялся редко, подсыпать адскую отраву входило в задачу местных полицаев, то есть гоблинов. Первым делом отменяю пищевые добавки, народ для мятежа нам нужен в большом количестве. Вторым делом… иду спать. Денек был тяжелый. Все остальное – завтра.

Утром, наконец, я получил возможность лицезреть каннибала-дока. Помимо дежурного демона, появился еще один, чуть пониже ростом и гораздо скромнее в пропорциях. Однако ужас и трепет, который внушал этот нескладный докторишка, передались даже мне.

Взял несколько проб-соскобов, осмотрел «позолоченные» руки обреченных на заклание в скором времени, одобрительно отметил высокую степень «готовности» нескольких пациентов. Причем произнес это вслух на общеигровом.

Так ты еще и садист? Угадал я с прозвищем – Доктор Менгеле, тот который из нацистов. Хотя, скорее, Папаша Дювалье, тот еще и черной магией баловался.

+=##=%

Что-то произошло, и явно малоприятное.

Док завизжал. Казалось, зубы начнут крошиться от ультразвука. В ярости демон хлещет огненными жгутами по окружающим, толпа бросается врассыпную. Не обходит сия кара и меня, тонкая плеть легко разрезает штанину и оставляет красный кровавый разрез. К счастью, этим и ограничилось, даю деру и удачно скрываюсь за бараком.

Еще полчаса продолжается бардак, неразбериха, вопли неудачников, не успевших сбежать. Размышляю над случившимся, удачно устроившись под платформой, где не сразу найдут. Понятно, кто виноват. Предупреждали же, что Неназванные болезненно воспринимают любую попытку дать имя. Но чтобы такая реакция? И ведь вслух ничего не произносил – а он все равно почувствовал. Что странно, на первое имя никакой реакции не было, а вот второе явно пришлось не по душе демону, если она у него есть, конечно.

И системное сообщение прошло – к чему бы это?

Но тут мои мысли плавно перетекли к другому обстоятельству. Рана на ноге меня не беспокоила. Нет, никакой ускоренной регенерации или чудесного исцеления. Подвох с другой стороны – удар оказался слишком слаб. Содранная кожа и порванная штанина – и это все? При том что мои соседи каторжане после такого удара минут пять воют от страшной боли, что не удивительно – когда твоя рана поджаривается в прямом смысле, не так заорешь.

Единственное объяснение – печать на плече. По всей видимости, она не только блокирует все магические способности, но и дает защиту от подобного воздействия. А это вполне логично! Блокиратор магии должен действовать как на внутреннее, так и на внешнее направление. Поэтому болевой эффект как от простого удара плетью, без огонька.

Поскольку такое украшение только у меня одного, то и его побочные защитные свойства никому не известны. Надо быть осторожнее, и не подставляться. Интересно, тату от всех видов магии защищает или только от местной, основанной на «золотом плетении»? Насколько я заметил, вокруг только такая применяется. Ангелы-демоны другой не знают и не пользуются по причине худшей эффективности?

Через час порядок был наведен, Док Дювалье, очевидно, теперь это его официальное прозвище, отбыл в сторону лаборатории, колонна каторжан отправилась в шахту. Между прочим, норму никто не отменял. Пришлось всю смену вкалывать как проклятому, ни на что другое времени не осталось. Вот так бездарно прошел второй день. И все по моей глупости.

Глава 23

Одно название, а не склад. Что еще можно ожидать от тюремного запасника?

Нашлось несколько мотков проволоки, точильный брусок, кусачки и три масляные лампы – для исследовательской работы нужно хорошее освещение, в шахте с этим не очень.

Капо, увидев мой интерес, умчался куда-то в глубь склада и притащил еще лампу с расколотым стеклом и треснувшим рефлектором.

– Чинить надо, потом ярко будет.

Ай да молодец!

Лампа старая и ржавая, так что разобрать нормально нет никакой возможности. Поэтому варварски раскурочиваю подарок, чтобы достать единственный ценный элемент. Отражатель! Пусть закопченный, треснутый, но до сих пор местами блестящий. Теперь у меня есть зеркало!

Сперва долго и упорно протираем песочком, потом абразивом – то есть гранитной пылью, и ветошью, и через час – прекрасное блестящее зеркало у меня в руках. Пусть вогнутое и не идеально чистое, но свое собственное. От тяжелой работы Великий шаман сам себя освободил, можно заняться прикладной наукой. Совесть меня не мучает, я тружусь на освобождение всего рабочего класса данной локации. Что-то меня на лозунги потянуло. Это от безделья – проверено всеми революциями.

– Вот ты какое, оказывается! – рассмотрел, наконец, украшение на шее.

В отраженном виде, естественно. Пока все идет по плану, как и рассчитывал. Вредных эффектов в виде головной боли и усталости глаз не наблюдается. Это – хорошо. Плохо, что дальше плана нет. Вся надежда была на изучение плетения и хакерский взлом левым ногтем. Теперь со всей очевидностью вынужден признать, что план изначально был наивный и не рабочий. Плетение настолько мелкое и сложное, что рассмотреть отдельные нити невозможно. По крайней мере, при помощи моего примитивного бронзового зеркала.

В таких случаях рекомендуется почесать затылок и составить новый план. Чем я и занялся.

Есть универсальный и гарантированный способ уничтожить любое плетение. Достаточно плеснуть (или капнуть, не забываем об экономии) Эфирного Токсина. Вопрос как достать чудесное средство из мешка, если доступ заблокирован плетением, которое надо снять токсином из мешка. Замкнутый круг. Этот путь для меня пока закрыт, но в перспективе таким образом можно освободить всех остальных зэков.

Рассмотрим другие варианты. Что есть магическая руна-плетение? Это некий рисунок, чертеж, конструкция, предназначенная для наполнения магией. Надо подобрать наиболее близкую аналогию, и способ решения будет аналогичный. Чертеж, рисунок… схема! Интуиция подсказывает – движемся в правильном направлении. Схема для движения магии! Прямая аналогия – электросхема! А руна – эта та же микросхема, где линии – это подобие проводов, по которым «течет» магия. Как испортить микросхему или электропроводку? Нет ничего проще – замкнуть, закоротить ее.

Понятно, чем коротить электропроводку – любым металлом или веществом, которое проводит электричество. С магическим тату немного сложнее. В идеале перемычки должны быть из того же материала, что и само плетение. И такой материал у меня есть – собственно, именно его добывают в нашей шахте, правда, не в чистом виде. Для получения качественного материала руду сначала «обогащают», то есть дробят, очищают от пустой породы, повышают содержание ценного вещества. Для этого наверху целая промзона работает. После чего обогащенная руда поступает в плавильный цех, где из нее получают сверхтонкую и сверхчистую золотую нить, из которой и создаются плетения магами и артефакторами, но уже не здесь. Вся продукция уходит в лабиринт – город Неназванных. Технология засекречена, и даже гоблинам известна лишь в общих чертах. Кроме плавки и печей, есть предварительное дробление, вымачивание в огромных ваннах с кислотой, просушка и «шелушение». Кроме того используется огромное количество катализаторов, магических и алхимических ингредиентов. Плюс жертвоприношения, само собой, раз в месяц.

– Капо, а что с моей нормой? На всех раскидаешь?

Гоблин отвлекся от увлеченного обгладывания рыбьего хвоста:

– Норму снизили, а работников столько же.

Что за новости? Почему не знаю?

– Кого съедят, объявили. Им три дня можно работу не ходить. Бригаду норма снизили за них.

– Все равно не пойму. Если их освободили от работы, то откуда лишние руки взялись?

Капо наконец дожевал хвост и довольно отрыгнул:

– Гном дурной. Хочет перед смертью шахте работать. Верит загробный мир с кайлом руках идти.

Меня словно молнией ударило. В бригаде только один гном. И через три дня его сожрут эти падлы! При этом сейчас, в данный момент, он делает мою норму, вместо того чтобы отдыхать перед смертью. Не бывать этому! А к Доку Дювалье у меня личный счет, окончательный, и обжалованию не подлежит.

– Кап, срочно нужна золотая руда. Будем добывать!

Если бы не сроки, то задача вполне решаемая. Мне не нужна сверхтонкая чистая золотая нить, что используется в плетениях. Если провести аналогию, то чтобы сжечь микросхему, не надо нанопроводов, достаточно капнуть расплавленного металлического припоя.

Плевать на норму, гном освобождается от работы и вручную сортирует руду, выискивая крупные вкрапления ценного материала. Потом обкалывает и дробит руду. Плюс пара гоблинов на подхвате, некогда думать о конспирации, время не ждет.

Хорошо, что есть крепежные балки, иначе с дровами для плавки намучались бы.

В общем, процесс пошел, хоть и медленно. При этом даже дневной план умудрились выполнить.

Наконец, появился элементаль с погонщиком. Вот бы эту махину заставить поработать. Загоревшись перспективной идеей, я решил расспросить «водителя кобылы» – гоблина, благо зеленый из нашего тайного сообщества.

Облом. Полный и качественный. Если бы их можно было использовать для добычи или переработки, то демоны давно это сделали бы. К сожалению, эти могучие создания чрезвычайно тупые и плохо обучаемые.

Управление каменными монстрами простое до примитива. Несколько рун выведены на боковую поверхность, и погонщик тыкает длинной, похожей на кочергу, палкой в нужную сторону. «Идти», «вправо», «влево», «стоять», «быстрее/медленнее».

Заинтересовавшись, я осмотрел «кочергу» управления. Как и ожидалось, ничего сложного – на самом кончике даже не плетение, а простая полоска привычного «золотого» цвета. Почти не рябит в глазах, магии практически не содержит.

Видимо, это простейший ключ, замыкающий проводку. Подробное изучение управляющих значков подтвердило мою догадку. К каждой «руне» подходит два тонких проводка, не очень тщательно замаскированных и покрытых каменной крошкой. А вот сама татуировка недоступна, такое ощущение, что заглублена в каменную плоть, или поверх нее нарастили защитную каменную оболочку. Если бы не золотые проводки, я бы не догадался, что она вообще есть.

И здесь не повезло. Уничтожить управляющее заклинание и натравить элементаля на охрану не получится. Хорошая идея – жалко, что неподходящая.

Еще один день прошел, а я ни на шаг не сдвинулся с места.

– Так дело не пойдет. Кап, давай сюда десяток рабочих, иначе мы за неделю не справимся.

Гоблин не возражает, но все же интересуется:

– Как насчет невыполненной нормы?

– Не переживай, сегодня им будет не до нас. Есть идея, всю ночь думал.

Зеленый явно взбодрился и бросился выполнять приказ.

Мне не только для измельчения и просеивания породы нужны были помощники, но и для выплавки. Еще четыре часа напряженного аврала, и первый выход продукции. Гном на это позорище даже смотреть не стал – отошел подальше и наверняка бьется головой об стену. От смеха или от стыда, не знаю.

Плавка первая, она же последняя – единственный котел прогорел насквозь.

Результат на девяносто девять процентов неудачный, буро-красная шихта и не думает плавиться, и лишь с краю крошечная золотистая капелька дрожит и переливается в неровном свете коптящих ламп. Технология, достойная элвенских металлургов, если они когда-нибудь появятся. Но мне и этого хватит на первый раз.

Я долго думал, чем заменить ритуал жертвоприношения, и ничего лучше не измыслил, кроме как использовать свою собственную кровь. Если применять на мне, то лучшего ингредиента все равно не подобрать. Капля крови из пальца на раскаленный металл – результат впечатляет. Клубы дыма, аж дышать нечем. Видимо, жертва принята.

Черт побери, ложка с жидким металлом плавится, надо быстрее завершать ритуал хакерского взлома.

Выбор определен заранее – в первую очередь надо снять ошейник. Именно он блокирует доступ в инвентарь, а магические способности – дело второстепенное, поэтому плечевая татушка пока пусть красуется. Есть у меня надежда, что от нее польза будет, да и не хватит на нее жидкого расплава. Кстати, он твердеет быстрее, чем плавится ложка, в которой он находится. И то и другое – неприемлемо.

Для выражения таких ощущений мне явно не хватает словарного запаса. Вот если бы я прослужил на флоте лет десять, да в должности боцмана! Вот тогда бы я смог ярко и красочно передать всю полноту моих чувств.

Скажу кратко – было больно. Очень.

Но перенесенные страдания оказались не напрасны.

Жизнь: 148/930.

Мана: 0/322.

Какое счастье видеть вас снова – мои любимые цифры!

Системное оповещение. Недоступны к чтению 122 строки внутренних сообщений.

Плевать, главное, что мой мешочек снова открывается.

Лечебная настойка внутрь – какое это блаженство! Но расслабляться не стоит, пока сделан один шаг к свободе, пусть и важный. К тому же смена заканчивается, а у нас наполовину пустая платформа в наличии.

Выдаю Бромту новый котелок из запасов, в который перекочевывает еще не остывшая шихта с ценным металлом. Мне нужно еще немного расплава, но уже в другом месте, ближе к выходу.

Вот он, каменный красавец – наша надежда на спасение.

Аккуратно процарапываю узкие бороздки внутри управляющих «рун». Элементаль не реагирует, чего я в тайне опасался.

Пока Бромт добывает еще пару капель «золотой» расплавленной мерзости, аккуратно собираю соскобленную пыль. По причине отсутствия крови будем использовать каменную «плоть».

Прошу всех отойти подальше. Сначала замыкаю перемычку «Быстрее». Эффект есть! Голема начинает мелко и часто трясти, но с места пока не трогается. А вот сейчас надо быть осторожным. Капаю расплавом в руну «Идти», и едва успеваю увернуться от гранитной туши, срывающейся с места. Теперь каменного бизона ничто не остановит. Картину дополняла платформа, со страшным грохотом и звоном мчавшаяся следом.

Единственное неудобство – пыль стоит такая, что ни зги не видать. А учитывая, что все содержимое платформы по пути высыпалось, дорога наверх оказалась не очень приятной. Все ноги отбил, но зато выход из шахты был абсолютно свободен!

Внутри промзоны бушевало настоящее веселье – голем оторвался на славу. И судя по тому, что эпицентр шума, грохота и облаков пыли постепенно перемещался вдаль – потеха в самом разгаре, и бешеный каменный бизон еще не остановлен. Надо пользоваться моментом и идти на прорыв. Вот только наведаюсь к одному должнику, любителю «позолоченного» мяса, и сразу валим отсюда.

Вручаю Капу мензурку с эфирным токсином, на полсотни зэков хватит. Остальные обойдутся, пусть сами решают свои проблемы. Времени мало, пусть так бегут. Тут же проверяю свою теорию, и одной каплей магического токсина разрушаю ошейник у гнома. Воодушевленные зэки криками восторга встречают это чудо, но мне некогда выслушивать слова благодарности. Один буйный голем – это ненадолго.

Вот это здание и есть обитель зла, в которой находится Док Дювалье.

Я приготовил склянку с эфирным токсином, не пожалел восьмидесяти процентов концентрации – должно хватить с лишком. Хотя жаба душит не по-детски. Утешает возможность найти хабар и хоть как-то компенсировать понесенные расходы.

И все-таки я просчитался. Трудно ожидать удачного исполнения, не имея плана здания и точного местонахождения объекта. К тому же я не учел сигнализацию. Док встретил меня сам, влепив огненным щупальцем в мою многострадальную грудину.

Спасло меня лишь то, что он не видел ни малейшей опасности от низкоуровневого заключенного без малейших следов магии, поэтому не придушил сразу, а поинтересовался, кого это принесла нелегкая.

– Меня бригадир послал. Срочная новость. В шахте мы нашли вот это, – протягиваю ту самую штуковину, что выпала с убитого демона в схватке с ужасоидами.

Огромные глаза теряют прозрачность и становятся мутными, словно молочный кисель. По всей видимости, это означает крайнюю степень удивления или даже шок.

Док завороженно подносит к лицу золотой артефакт, на секунду отвлекшись от меня.

Внезапно он что-то понимает, и его поведение меняется:

– ТЫ!!!!!

– Да, Док Дювалье! Ты правильно понял.

Выплескиваю содержимое склянки прямо в лицо мерзкой твари, другой рукой всаживаю ритуальный нож по самую рукоятку.

Жгучие хлысты несколько раз успевают пройтись по мне, впрочем, без особого ущерба, а через минуту выскакивает надпись:

Вы уничтожили Дока Дювалье, 121 уровень. Развоплощение окончательное в именованной ипостаси.

Вы вошли в Топ-10 смертных врагов расы Неименованных.

Известность: + 5(17).

Может показаться, что уничтожить мага – плевое дело. На самом деле процесс затянулся минут на десять. Маги высоких уровней редко могут сражаться в ближнем бою, и, внезапно лишившись маны, оказываются практически безоружными – не всегда у них в наличии есть хоть какое-то колюще-режущее оружие.

К тому же Док обзавелся сомнительным украшением в области левой почки – воткнутым ритуальным кинжалом. Между прочим, жизнь он поглощает непрерывно, как говорят заумные «ботаны» – перманентно. Не только во время первого удара, но и все время, пока находится в теле врага. Незадекларированная характеристика? Надо внимательнее следить за имуществом, неужели на ящерах новая фича прокачалась? Сам же процесс добивания Дока описывать нет смысла – занудно и неаппетитно. Еще и кровь у него желтая, гной напоминает. Весь коридор вплоть до потолка забрызган.

Запас жизни огромный, да и белая ряса оказалась не простой тряпкой. Не знаю, что за текстиль, но удар клинков держит не хуже кевлара. И это без магической подпитки! Удивительно, но ритуальный нож прошел сквозь ткань без проблем, как через папиросную бумагу. Если не угроблю и не потеряю, могучий суперножик получится. Вот только урон слабоват, ну да это дело наживное.

Вы получили посмертное проклятие Дока Дювалье. В случае Вашей гибели и последующего возрождения Вы получите Мерцающее Разъедание Жизни. Срок действия: 1 год субъективного времени игрока Трав, за вычетом времени, прошедшего до активации проклятия.

Да что же это такое! Вместо плюшек – кары небесные. И не умереть теперь толком.

Мало мне почетного места в топе смертных врагов у демонов, так еще и проклятие свежее. Кстати, за что мне такая честь? Неужели никто не убивал демонов до меня? Быть такого не может! Ужасоиды, при некотором везении или большей численности, и без меня управились бы, завалили бы крылатого как пить дать. Тут что-то другое. И первое, что на ум приходит – смерть-то разная бывает. Особенно в игре. Получается, что укокошил я демона окончательно и бесповоротно, то есть навсегда. Без респауна и возрождения. И связано это уникальное героическое деяние с появлением имени у демона. Вот это точно моя заслуга. Принимается на первое время, как самая правдоподобная версия. Других идей, все равно, нет.

Тогда возникает второй вопрос: «Почему никто не сделал этого раньше?» Судя по всему, в этом топе я вообще один-одинешенек?

Назвал как-нибудь позаковыристее, а потом уже мочи демона, потерявшего бессмертие? Не может быть, что все так просто. По всей видимости, прилепить ярлык с кличкой на Неименованных зело трудно, иначе они давно бы уже щеголяли с красочными именами, причем в большинстве – нецензурными, в точном соответствии с мнением окружающих.

Однако этого не наблюдается. И только у меня получилось. Конечно, я о самом себе весьма высокого мнения, ЧСВ зашкаливает, особо после приема настойки, но должна же быть и объективная причина. На ум приходит только одна – татуировка на плече. Не знаю, каким образом, но, похоже, она образует связь с тем, кто ее устанавливал. А как известно любому чайнику в программировании, незадекларированное соединение – есть потенциальная дыра в защите.

Интересно, с другими демонами этот фокус пройдет? Я бы их всех оптом поименовал бы – сделал этот мир немного чище. Но подозреваю, что Док – исключение, именно он в зоне занимается ошейниками и плетениями на основе золотых нитей. Получается, что сам себя подставил.

Не стоит думать, что я размышлял, ничего не делая. Мыслительная деятельность нисколько не мешает процессу прибарахления. Для начала я вырубил логи с улучшениями, их на несколько страниц набралось. Потом разберусь, сейчас намного важнее – разобраться с трофеями.

Можно конечно выпустить Мяка и… совершить глупость, воспользоваться «Быстрым сбором трофеев». Чем это чревато, уже в курсе – проходили в прошлом. Перегруз, полный мешок всякого хлама, а ценный лут остается следующему посетителю! Нет уж, пять минут роли не играют, а пользу приносят.

Первым делом в мастерскую, она же лаборатория.

Это что за чудо извращенной инженерной мысли? Странная конструкция из зеркал, линз и подзорной трубы на штативе, в антураже бронзовых вентилей и шестеренок.

– Да это же агрегат для создания плетений!

Однозначно в покупательскую корзину. Вес изрядный, но оно того стоит.

Странные пирамидки с готовой золотой нитью, до катушек не додумались? Это же зверски неудобно! Или я чего-то не знаю, и в другом виде нить хранить нельзя, а я тут со своим дилетантским мнением в калашный ряд лезу.

Забыл упомянуть, что с папаши Дювалье я получил два слитка, похожих на тот, что я ему вручил. Теперь у меня их три штуки, причем один заряжен на восемьдесят девять процентов. Почти готовый пряник. Плюсом:

Перстень Нефуса Галилейского.

Интеллект: + 4.

Стоит уточнить, что при попадании в плен, находясь без сознания, я лишился большей части своих украшений. Пропали все кольца, перстни и браслеты, что были в тот момент на мне. Теплилась надежда, что они окажутся в инвентаре, но не свезло. Сохранились лишь те, что изначально лежали в мешке. Пожалуй, это самая серьезная потеря в моей жизни за последний год.

Теперь все заново копить придется.

Жертвенник Черного Пламени.

Назначение: не определено.

Требования: недоступно.

Возьми то – не знамо что.

Ладно, надеюсь с хабаром больше повезет.

Нашлось несколько килограммов «золота» в слитках – без колебаний забираю себе. Еще десяток разномастных брусков и осколков сгребаю на ощупь, без зеркала смотреть на них не рекомендуется. Два десятка зелий и порошков. Опять без надписей. Что за мания или паранойя у демонов – все без названий. Хотя нет, вот что-то интересное, и контекстная подсказка появилась:

Огнерез Карбидный.

Алхимия: + 2. Артефактор: + 2. Требования – Интеллект: 30.

Ба, да это же паяльная лампа! Гномьей работы, судя по орнаменту. Конструкция оригинальная: змеевик вьется вокруг сопла, то есть подогревается заранее, и только потом подается в камеру сгорания. В результате температура пламени намного выше. Недостатки тоже есть: требуется время на разогрев и подкачку давления маленьким насосом на боку. И вес очень серьезный, как в одной руке этот инструмент держать и, тем более, паять – решительно непонятно. Может он стационарный, а заготовку надо подносить к нему? Снизу прикреплен бачок, наполовину заполненный едкой мутной жидкостью. Самогон, что ли? Хотя запах, скорее, как у нашатыря. Придется брать топливо. Пятилитровая бадья перекочевала в закрома, изрядно сократив лимит для хабара. А куда деваться, паяльная лампа – нужная вещь в хозяйстве, а без топлива бесполезная.

Скрипя зубами, загрузил целый ворох инструмента. Очень уж добротный и качественный, из рук не выпустишь, настолько приятно держать в руках. Есть и с плюсами, хотя и по минимуму – единички на силу, выносливость.

Еще шесть килограммов нужного и не очень хлама.

Дальше возникли трудности. Огромное количество реагентов, материалов и просто непонятных субстанций. Их тут сотни, если не тысячи. Коробочки, мешочки, бутылки и кувшинчики, короба и просто корзины. Попробуй, разберись. При этом ни одной подсказки, паяльная лампа оказалась единственным исключением.

И что еще хуже, закрома уже заполнены на две трети.

Что-то смутно беспокоит меня и не дает сосредоточиться.

Книги! Их нет. Я осмотрел все комнаты, но даже беглого взгляда хватило, чтобы понять, что библиотеки здесь нет. Вот это облом! Всем обломам облом. Великого мага завалил, и ни одной книги в награду не досталось. Либо хранилище манускриптов в тайной комнате, либо его вообще здесь не было. В первом случае нет времени искать, во втором – надо думать, почему оно отсутствует.

Внезапно меня озаряет: не надо зацикливаться на книгах! Ведь у меня пример перед глазами из прошлой жизни, где почти вся информация давно уже не в печатном виде хранится. Может, у демонов вообще книг нет!

Как только я это осознал, тут же нашелся ответ: странные костяные пластинки шестиугольной формы с дырочками. На рабочем столе несколько штук лежит – наверняка часто используемые. Можно было бы сразу догадаться, очень уж они похожи на древние перфокарты. Но меня смутил способ хранения: костяные страницы висели на шнурке, пропущенном через отверстие. Больше похоже на сушеную воблу в чалках, продаваемую цыганами на Павелецком, а никак не на книги.

Тяжелые, заразы, а на вид не скажешь. Лимит по весу выбран полностью. Обидно до слез.

И если с невозможностью унести все смирился, то оставлять врагу столько ценного имущества выше моих сил. Что не зъим, то понадкусаю. Поэтому все оставшееся подлежит уничтожению. И лучше всего – при помощи огня, что добавит неразберихи вместе со все еще не успокоенным элементалем. Весьма вовремя нашлась вторая бутыль с горючей жидкостью для лампы.

Едва я успел выбраться из лаборатории, как позади знатно полыхнуло. Мощно и солидно, надеюсь, что среди огромного изобилия химических реагентов найдутся горючие. Быстро делаю ноги – на такой фейерверк обязательно заявятся господа демоны. И чем больше их сбежится, тем меньше будет на воротах, когда мы пойдем на прорыв.

Вот и комитет по встрече, в заранее обговоренном месте. Все «мои» гоблины и гном.

– Где остальные освобожденные?

Кап самый осведомленный:

– Грабят склады, кухню обносят. Но все знать – ворота ломать толпа бегут.

Понятно. Подмоги не будет, все придется делать самому. Впрочем, свою роль бывшие зэки все равно выполнят – оттянут на себя охранников.

Если ждать больше некого, то не будем терять времени. Пять минут быстрого бега, и моя команда на месте. Что мы имеем? Три элементаля в загоне, и слава Авосю/Рандому, это местный божок, отвечающий за удачу, охраны не наблюдается.

Погонщиков у нас в избытке, поэтому проблем не возникает. Перегоняем могучую троицу поближе к месту прорыва. Отсюда до ворот метров триста по прямой, ближе не получится – могут заметить. Разжигаю лампу, и пока она разогревается, наношу бороздки-насечки в управляющие руны.

Первый пошел. Второй. Третий. Пока все удачно, пора избавиться от мрачного украшения на плече. Капаю расплавленной гадостью на плетение, и… ничего не происходит. К тому же жизнь процентов на пятьдесят в минус ушла, плюс болезненные ощущения от ожога, как бонус. Не сработало. Капнуть токсином, так потом сутки без маны придется обходиться.

Между тем, время стремительно утекает. Разберусь потом, сейчас некогда. Забрасываю внутрь организма все, что под руку попалось: эликсиры на выносливость, ловкость, силу и регенерацию. Давно без дела в инвентаре болтаются, место занимают. Вот и пригодились.

– Вперед, в атаку!

Естественно, никто и не подумал выполнять этот абсурдный приказ, и командир в первую очередь. Наша небольшая команда двинулась в обход, огибая огромную кучу отработанной породы, с таким расчетом, чтобы выйти к воротам чуть со стороны.

Выходим на финишную прямую, но перед этим оцениваю диспозицию.

План сработал примерно на две трети. Первый голем вынес ворота, возможно вместе с охранником. Какое-то локальное бело-желтое месиво там. Третий врезался в строение, по всей видимости, аналог КПП, и завяз в нем, заодно сцепившись со вторым демоном. Разобрать, кто побеждает, невозможно из-за клубов поднятой пыли и летящего во все стороны строительного мусора, но всполохи магии явно указывают на то, что охранник еще жив. Где же, спрашивается, второй элементаль? Судя по звукам, каменная торпеда сбилась с курса, и, не добравшись до ворот, сейчас носится где-то на левом фланге в глубине промзоны.

Не такой уж и плохой результат.

К тому же подоспело нежданное подкрепление. Примерно шесть десятков бывших каторжан, воспользовавшись разгромом блокпоста, попытались прорваться наружу. И это у них получилось! Занятый големом охранник заметил прорыв слишком поздно и успел поджарить лишь парочку отставших. По всей видимости, каменного гостя он сагрил на себя капитально, и тот не давал ему сильно отвлечься.

Теперь и наша очередь.

Еще десять метров, и мы на свободе! В этот миг раздается дикий яростный вопль демона. Заметил-таки, причем именно меня – ну что за невезение. Именно этого я и боялся – место в топе смертных врагов безнаказанно не проходит. Даже на таком расстоянии, даже сквозь пылевую завесу я перетянул агро с элементаля.

Тут мне и прилетело.

Сознание я не потерял, но ни звуков, ни ощущений нет. Чувствую, что плыву куда-то, рассеянно глядя в хмурое весеннее небо. Потом приходит боль. Наконец, осознаю, что не плыву, а меня тащат за руки за ноги, причем без особой нежности. Вот же шкуры зеленые, никакого уважения к шефу. Хотя о чем это – они же меня спасают.

– Великий шаман, куда теперь?

– На юг, – и отрубаюсь, наконец.

Прихожу в себя. Взгляд цепляется за желтую полоску:

Жизнь: 103/986.

Мана: 38/345.

Мгновенно оживаю. Тут же проверяю догадку, кастую «Бодрость» плюс «Исцеление». Уррра! Можно магичить. Как же я измучился без этой способности.

Стоп, а как же тату на плече?

В этот момент появляется Кап, из-за спины выглядывает смущенный Бромт. И этот здесь?

– Где мы?

Гоблин пожимает плечами:

– Шли юг. Дальше некуда.

Поворачиваю голову и сплевываю от досады. Опять эта дрянь! Черный непроходимый лес. Они точно на юг меня тащили? Неужели не в ту сторону?

Зря подозреваю свое бандформирование в глупости – компас уверенно подтверждает их слова. Получается впереди точно такая же преграда, как я уже преодолел по пути сюда, а локация демонов, словно остров, отделена от внешнего мира со всех сторон именно этим лесом. Хотя ужасоиды как-то сюда попали?

Лечение подействовало, пора шевелиться, пока нас опять не сцапали.

Отряд уменьшился, один гоблин все же погиб при прорыве. Зацепило заклинанием, тем самым, что меня накрыло. Со слов очевидцев, удар был только один, по всей видимости, демона тут же завалил каменный монстр, ибо не фиг отвлекаться на совершенно посторонних людей, мирно пробегающих мимо. По крайней мере, шум схватки тут же стих, и магию больше никто не применял. Туда ему и дорога. Жаль имечко прилепить не успел – наверняка возродится крылатый уродец.

Мучает меня только один вопрос: каким образом мой организм уцелел? Впрочем, ответ нашелся быстро. Плетение на плече полностью выгорело. Этим и объясняется появление маны. Хорошо, что не вывел в свое время. А ведь была такая мысль.

К слову, тату не исчезло полностью – если внимательно присмотреться, то можно увидеть слабый, едва заметный отпечаток. Но никаких побочных эффектов – схема выгорела полностью.

– Кап, что у нас продуктами?

Как оказалось, запас есть. Обнести кухню и склад мои компаньоны догадались раньше всех – как же не сообразить пограбить? Это не гоблины будут.

– Тогда рубить дрова с запасом, в ближайшую неделю нормальных деревьев мы не увидим.

А Великий шаман пока снега наберет.

Вроде бы все предусмотрел. Прощай, неприветливое логово демонов, век бы сюда больше не попадать. И да, за собой надо тропу срубленными деревьями завалить – так надежнее будет.

– Привет, Снежнец, давно не виделись. Работа для тебя есть.

Вот это новость!

Жнец теперь семнадцатого уровня.

Любопытство одолевает меня, на секунду гляну в логи – откуда счастье привалило.

Включаю фильтр, чтобы не листать портянку на десяток страниц. Интересует только самое важное.

Вы получили уровень: 32 (нераспределенных очков умений: 24, очков магии: 20).

Вы получили уровень: 33 (нераспределенных очков умений: 28, очков магии: 22).

Алхимик: 29.

Артефактор: 37.

Мастер-Артефактор Сокрытого 12 (доступно улучшение).

Код Абак Аурум 4.

Зельеварение: 20 (доступно улучшение).

Добыча руды (Рудокоп): 19.

Стойкость к ядам: 34.

Защита от магии Разума: 7.

Эфирная защита: 7.

Сопротивление магии: 6.

Призыв элементалей: 29 (Управление элементалем: 15).

Мечник: 21. Бой двумя мечами: 5.

Душа поет, а сердце радуется. Мои мучения окупились сторицей. Только не понятно, что означает странная запись: «Код Абак Аурум 4». Ничего на ум не приходит и никаких ассоциаций не вызывает. Посмотрим, в каком разделе учитывается эта непонятная муть.

Надо же – это, оказывается, профессия! Не хило так: обзавелся дополнительной специальностью, и даже не подозреваю, какой.

Жнец уже приступил к работе, пока есть время, надо вызвать Мяка. Бедняга сколько времени в заключении просидел, надо выгулять пета, монеткой побаловать.

– Мяк! Ты меня до инфаркта доведешь! И на кого ты похож, животное бессовестное?

Видок действительно впечатляет. Больше всего хомяк похож на сутенера из Гарлема, только норковой шубы до пола не хватает – впрочем, собственный мех у хитромордого зверя ничем не хуже. А по количеству золотых украшений так сто очков форы даст.

– Я-то думал, куда Ожерелье Наваграха Рамы могло исчезнуть? То самое, которое «Не может быть утеряно, украдено, подарено. Владелец: Трав».

Не пропало добро, нажитое непосильным трудом! И кольца и браслеты – все на месте. Точнее, на хомяке.

– Ай, да хомячья тушка, ай да, сукин сын. Порадовал папочку.

Глава 24

Из черного леса выбрались еще вчера, а сегодня Умых, тот самый вождь без племени, сообщил, что нашел клановый знак на огромном развесистом дубе. Отсюда начинаются земли зеленокожих, и он предлагает двигаться к ним. К сожалению, дальше нам не по пути: мне надо на юг, а гоблинские болота почти точно на западе. Попрощался с гномом.

– Может, со мной?

– Хорошие кузнецы всюду нужны. Гоблины уважают работающих с железом. Болота здесь богатые рудой, а в городе не привычен жить. Спасибо тебе. Может, когда свидимся.

Обнялись по гномьему обычаю.

Последним подошел Умых.

– Возьми, шаман.

Бунчук Пожирателя Мух.

Отношения с гоблинами: + 150. Именной, владелец: Трав.

Изделие напоминает переходящий вымпел победителя социалистического соревнования – у нас в универе такой в кабинете ректора за стеклом хранится. Что означает название – не знаю, но внешне похож. Только этот зеленый, а не красный, и снизу три крысиных хвоста болтаются. Для красоты, не иначе.

И, не прощаясь, тут же уходит. Вслед за своей командой.

Опять я один остался.

Полоса черного леса, которую мы прошли, оказалась намного у`же, всего на три дня пути. Карадамай Поминальный был завален по отработанной технологии, что подняло мой авторитет на небывалую высоту. Оказалось, что ненадолго. Даже гном не согласился остаться, хотя объяснение вполне логичное. Если ты не банкир, то в городе с пустым кошельком коротышке ловить нечего.

Я намекнул, что могу одолжить деньжат на раскрутку, но упрямство и гордость – национальные черты характера этой расы. Переубедить не удалось.

Что еще сказать об окружающей обстановке… Местность довольно приятная, похожа на среднерусскую равнину. Холмы, рощицы, местами пробивается первая зелень. А вот снега совсем нет. Не поленился, набрал в лесу ведро напоследок, но вопрос этот надо как-то решать.

И чего раньше не сообразил слепить заклинание или руну на снег. Привык, понимаешь, что этого добра под ногами, в прямом смысле, полно, – вот и расслабился. Дождался тепла, теперь срочно надо искать решение. Между прочим, локация примерно пятидесятого уровня, и мне здесь не очень комфортно. Передвигаться приходится осторожно, постоянно оглядываясь и останавливаясь. Без гоблинов теперь вообще одно мучение, пару километров в час прохожу, не больше.

Кстати о зеленых, если уж вспомнил. Поскольку здесь их территория, то встреча с ними весьма вероятна, и лучше заранее позаботиться о ней. Самое неприятное – нарваться на засаду. Следопыт из меня, как балерина из Жириновского, выследить профессиональных охотников можно даже не мечтать. Пройду в метре и не замечу. А вот наоборот очень даже может быть: топаю как слон по камышам – за километр слышно.

У меня есть замечательный бунчук, но предъявить его я могу не успеть. И даже если не сразу пристрелят, то завалят и свяжут, не успею глазом моргнуть. Как думаете, будут уважать Великого шамана, который валяется связанный по рукам и ногам? И какой авторитет будет у такого мачо среди зеленомордых?

Поэтому выстругиваю тонкую двухметровую заготовку из молодой ивы – она хорошо гнется и не ломается. На одном конце этой пики закрепляю Бунчук Пожирателя Мух, а само древко приматываю к рюкзаку за спиной. Теперь я сам себе напоминаю пешего конфедерата времен гражданской войны в США, пропившего коня, но сохранившего знамя эскадрона. Или эскадрон – это у Чапаева был? Или у Чкалова? Не помню, да это и не важно. Главное, что видно издалека, и внушает уважение или удивление. По крайней мере, надеюсь, что так.

А это кто у нас впереди?

Дипломорд Живоед.

Уровень: 52.

Не будем спешить с объятиями, лучше обойдем. Тут и выяснилось, что флагшток с вымпелом из жабьей шкуры с хвостами категорически не предназначен для скрытного продвижения, тем более в зарослях.

Столько ругательств и чертыханий я сам от себя не ожидал. Исчерпав дежурный запас, перешел на гоблинский. И скажу вам, по богатству выразительных свойств он не сильно уступает русскому народному, и уж точно обходит какой-нибудь несчастный инглиш.

Каково было мое удивление, когда нос к носу столкнулся с парой гоблинов.

– Пусть будет сырым лето!

– Мокрожаб вам в рыло. Кто такие, почему без барабана?

Меня можно понять, дипломордов оказалось целое стадо, и мне последние полчаса пришлось пробираться через какие-то колючие кустарники, да еще с торчащей палкой за спиной.

Стоит отметить, что после выхода из черного леса пришлось выбросить всю одежду, окончательно пришедшую в негодность, и теперь на мне полный комплект Легендарного Неудачника. Собственно, больше ничего не осталось – на будущее надо иметь двойной запас, иначе всех окружающих распугаю. Впрочем, сейчас это играет в мою пользу, судя по отвисшим челюстям на мордах цвета хаки.

– Зачем барабан? – выходит из ступора самый сообразительный.

– Облезлая шкурка полоза, встретив Великого шамана, ты должен стучать в барабан, обтянутый кожей дерматина, или своей кожей, если не озаботился заранее. Чтобы все остальные сразу слышали о появлении могучего и великого гостя.

Чтобы вербальный наезд не пропал впустую, его надо подкрепить визуально. То есть, наглядно и убедительно.

Незаметно кастую «Морозную гниль», и соседняя липа целиком осыпается серым пеплом.

– Случайно. Сегодня не в духе. Гниет все вокруг.

Комментирую явленное чудо, напустив равнодушный и слегка брезгливый вид. Гоблинов впечатлило. Впрочем, заслуга моя лишь наполовину – если бы не бунчук, то такая туфта не прокатила бы.

Кровопролития избежать удалось чисто случайно, и это хорошо. А вот что дальше с ними делать? Попробую выдоить информацию, да и пусть валят на все четыре стороны. Хотя как им выполнить последнее пожелание вдвоем – не представляю.

Ничего интересного выудить не удалось. Разведчики из тайпа самого Гызых-гара, до лагеря два дня пешком или чуть больше суток бегом. Если есть желание, то проводят в гости, где Великого шамана с восторгом встретят вожди кланов.

Эта новость заставила меня насторожиться. Где сборище вождей – там наверняка набег или военные действия. Не на свадьбу же они собрались в полевом лагере?

– Малый набег караван, – подтвердил мою догадку Мынх, он заметно смышленее своего напарника, который вообще впал в ступор и лишь мычит, вращая глазами в разные стороны. На Мынха же присутствие Великого шамана действует не так пугающе.

Это уже лучше. Локальная операция – не полномасштабные военные действия, надо лишь уточнить район проведения и обойти стороной. От посещения высокородного сборища гоблинов я отказался, что заметно расстроило зеленокожих. Нехватка шаманов? Тем более нет смысла связываться с вождями, попробуй потом отвяжись от них, если вакансия любителя мухоморов в племени свободна. На это я категорически не согласен.

Подробно уточняю, где и когда будет нападение, облегченно вздыхаю – и без этих сведений я туда не собирался, мой путь пролегает далеко в стороне. Полевой лагерь зеленорожих тоже остается по левому борту – все прекрасно и замечательно. Можно отпускать языков – все равно больше ничего полезного не скажут.

– Валите отсюда, больше не нужны.

Разведчики синхронно разочарованно вздохнули, пятясь и кланяясь, отступили в лес.

– Эй, Мынх, кого грабить будут?

Неожиданно подал голос второй гоблин:

– Ну, так, дык, этить, ну, это. Людей будем убивать. Добыча, ить, над.

Если бы гоблин выдал вслух определение интеграла, то меня бы ошарашило меньше.

– Стоять, вы оба, обратно сюда, бегом марш!

Глава 25

– Здесь они привал делать.

Место удобное для стоянки, рядом ручей и подходы хорошо просматриваются.

– Когда?

– Два день, три день. Точно не знать.

– Далеко отсюда Гызых-гар будет их ждать?

– Десять болотных лиг.

– Ты не умничай, сгною случайно, и не замечу. Сколько это пешком? – и сразу уточняю, ибо предвижу очередное торможение мысли у источника информации: – Каравану с грузом сколько идти?

– Полдня. До темноты будут у двуглавой скалы, другой проход нет рядом. Мимо нельзя проходить. Убивать всех, богатый добыча брать.

Оскалился в довольной улыбке. За что тут же получил посохом по тыкве. Не стоит волноваться, стандартное наказание для подчиненных. Странно будет и подозрительно, если не пинать их время от времени – по статусу шаман должен это делать буквально со всеми подвернувшимися под руку. Кроме знатных и наделенных властью, естественно.

Избавившись от гоблинов, я расположился на ночлег. Надо бы Жнеца на ночь выставить в охрану, да снега жалко, негде теперь брать – тепло уже по-весеннему.

Ночь прошла спокойно, без сюрпризов, лишь отдаленный рев дипломордов не давал насладиться долгожданным отдыхом в полной мере.

Утром прояснилось, облака поредели, и, наконец, выглянуло солнце. Настроение сразу пошло в гору, обещая прекрасный день.

Первым делом озаботился пропитанием, сухомятка уже в горло не лезет. Два крысокроля, с нежным и вкусным мясом – почти праздничное пиршество обеспечено.

Можно было бы еще настрелять, благо их в изобилии вокруг, но появился дипломорд пятьдесят четвертого уровня, а поскольку в одиночку они не бродят, то связываться я не стал. Несмотря на впечатляющие размеры, тварюга довольно шустро бегает, перебирая всеми восемью лапами, а длинная гибкая шея позволяет атаковать с самых неожиданных ракурсов. Эдакая змея многолапая. Поначалу была у меня идея дождаться каравана, и, спровоцировав змеенога в погоню, изобразить паническое бегство. Однако при здравом размышлении план пришлось отвергнуть. Скорее всего, дело будет к вечеру, стоянка на ночевку именно это и предполагает. А в сумерках или тем более в темноте меня могут подстрелить вместо монстра – опознавательных знаков на мне нет, а случайные мирные прохожие здесь не ходят. На месте охраны я бы выстрелил, а потом уже разбирался бы, кто в темноте бегает и от кого.

Второй резон – дипломорд сагрится на меня, и не факт, что удастся сбросить его на кого-то другого. И тогда придется валить змеюку, а значит светить свои возможности, что крайне не желательно. Никаких радостных объятий и криков счастья, шифруюсь по максимуму, вникаю в обстановку, и только потом принимаю решение.

Поэтому просто дождусь каравана в точке рандеву. Запеку несколько крысокролей, сварганю кашки с мясным приварком – сытый человек всегда добрее голодного. Маркетинг рулит, накормленный клиент – твой клиент. Великий гуру Сив Ривкин называл этот прием правилом «неэквивалентного» обмена. Подари бесплатно человеку что-нибудь мелкое и ненужное, получишь взамен большое и ценное.

Место для стоянки нашлось действительно идеальное – за два дня ни одно местное животное меня не побеспокоило. Это позволило разобраться с одним важным вопросом, требующим тишины и предельной концентрации. И все-таки я сделал это!

Заклинание «Снежное месиво», 2 уровень. Мана: 25.

Результат: 2 килограмма мокрого снега со льдом.

Колдовство: + 1(18).

Пришлось, правда, помучиться. Попробуйте из руны «Fern» Ольха (огонь, ветер) выделить воздушную составляющую без огня, поскольку второй компонент категорически не сочетается со снегом. Решение нашлось, надо всего лишь рисовать руну справа налево, а не как обычно, тогда сперва проявляется стихия воздуха. Главное – успеть оборвать плетение до наполнения второй составляющей, и аккуратно закольцевать отрезанную линию.

Кастрированная руна получилась кривой, слабой и недолго живущей, но мне хватило. Дальше, как говорится, дело техники.

«Tinne» Этн – Холод. Смерть (алеф «Тау») можно использовать прямо так, умертвить воду все равно не получится. Можно было просто заморозить воду, но выход конечного продукта очень уж скромный – тонкая корочка льда, тут же тающая. Да и кастуется призыв Жнеца на лед на порядок хуже – проходили, знаем. Срок жизни несколько часов, да и не хватит такого количества замороженной аш-два-о. И чтобы получить снег, пришлось мучиться с распылением воды, для чего и нужна чистая руна ветра.

Худо-бедно, но получилось. Время существования растянулось до восьми часов, что уже неплохо, хотя втрое ниже максимального значения. Но где взять нормальный свежий снег в мае месяце? То-то и оно.

Я решил разобраться с трофеями, но ничего толком не успел – наткнулся на одеяние демона, да так и провозился с ним до самого вечера. И зачем я прихватил эту гадость? Белоснежная ряса превратилась в заляпанную желто-зеленой слизью тряпку, золотой оттенок поблек и не радовал блеском. К тому же наряд зиял огромным количеством прорех и порезов – сильно я его покромсал.

Была мысль сделать из него хороший бронежилет, только заштопать надо. И как это сделать? Обычный нож, а тем более иголка такую ткань не возьмет. Вывод однозначный – надо искать специалиста. Попробовал отстирать, и опять неудача – пятна въелись намертво. Вот так и потерял полдня без всякого результата.

Едва не прозевал появление каравана за этим занятием. Благо костер готов, супчик на огонь – пусть греется, а шашлык из кролекрыса на шампурах заранее подготовлен, угли запасены, жаром пышут в ожидании гостей.

Момент истины. Целый год ждал этой встречи. Как все пройдет? Волнуюсь что-то.

До последнего мучаюсь вопросом, какой уровень перса предъявить? Скрытый или реальный? Паранойя шепчет, что, конечно же, низкий – лучше подстраховаться и перебдеть, чем недобдеть. На что здравый смысл логично возражает: человек третьего уровня, гуляющий в локации пятидесятого, будет смотреться не только нелепо, а еще и подозрительно.

Оставлю все как есть. Даже мой честно заработанный тридцать четвертый этой местности явно не соответствует. Не стоит вызывать лишних подозрений. Хотя куда уж больше…

Глава 26

Дождался. Волнение внезапно исчезло, словно обрезало. Ну, люди, ну встретил.

Восемнадцать человек, и что удивительно, ни эльфов, ни дварфов, ни представителей других рас. Удивились, но останавливаться не стали. Впереди двое: Вольфган и Ветла, пятьдесят восьмого и пятьдесят седьмого уровня соответственно. Судя по тому, что остальные члены отряда чуть ниже уровнем, именно эти двое – главные.

– Приветствую тебя, странник, – вперед выступает мужская половина дуэта – та, что внешне похожа на викинга.

– И вам не хворать, – рассматриваю его напарницу-викингессу, ну очень симпатичная чертовка. Вот только взгляд тяжелый и жесткий, портит впечатление. – Угощайтесь, мне столько не съесть.

Вольф несколько озадачен. Если я столько не съем, то зачем столько наготовил?

– Ты откуда здесь?

Да, быстротой мышления и сообразительностью главарь не отличается, и это меняет мой план. С таким лучше не откровенничать.

– Ногами пришел, – пожимаю плечами. Каков вопрос – таков и ответ.

Его напарница хмурится, позади раздаются сдавленные смешки – народ уже подтянулся и все слышит.

– Чего тебе надо, путник? – берет она разговор в свои изящные ручки, выводя компаньона-тугодума из-под удара.

– До ближайшего поселения доведете?

Глазки сузились, рука теребит рукоять… топора. Интересный выбор для хрупкой блондинки. Смотрит на шефа, тот незаметно кивает в ответ.

– Да, мы проводим тебя, – и выжидательно пялятся на меня.

И что я должен сказать? Пароль или отзыв? Или денег предложить? Последнее отметаю сразу – нечего светить богатством, и вводить в искушение.

Пожимаю плечами, с такими заторможенными собеседниками скоро в привычку войдет:

– Хорошо.

Двое ненормальных по-прежнему чего-то ждут:

– И?

– Хорошо, говорю, что доведете, – по слогам медленно повторяю очевидное. Они точно люди, а не боты?

Двое из ларца разочарованно вздыхают, и, потеряв ко мне всякий интерес, начинают устраиваться на привал. М-да, контакт не задался. Правда, меня это не сильно волновало, ибо главное я уже услышал. Проходя мимо, один из воинов недовольно буркнул в мою сторону:

– НПС этот странный или сумасшедший.

Причем сказано это было на чистейшем английском языке! Все-таки игроки! Я вышел к людям.

Удручало только отсутствие чата. Не поленился, проверил в логах, и удивленно обнаружил следующую запись:

Системное сообщение. Неверный формат передачи данных. Соединение не может быть создано.

Не знаю, к чему оно относится, но явно не к добру.

– Привет, странник.

Потенциальный источник информации сам появился на горизонте.

Мигелино.

Охотник.

Уровень: 47.

Симпатичное открытое лицо, пухлый животик (!), русые волосы, зеленые глаза и латинское имя, совершенно не к месту.

– Буэнос диас, Мигель. Присаживайся, угощайся, чем бог послал.

Мигель странно на меня посмотрел, но от мяса отказываться не стал. Потихоньку разговорились, но ценной информации за шашлык удалось получить немного. Боясь проколоться, задавать наводящие вопросы не решался, а латиноамериканский друг не сильно разговорчив, все больше мясом рот набивает. На халяву и тенге – деньги, что тут говорить о бесплатном угощении.

Наконец, уловив момент между двумя кусками мяса, встрял в процесс уничтожения съестного:

– Начальство у вас странное. На меня так смотрели, будто привидение встретили, которое ипотечный кредит у них взяло и не отдает.

Мигель чуть не подавился очередным куском халявного (не путать с халяльным!) продукта и держась за живот заржал. Да так громко, что остальные начали поворачиваться в нашу сторону. Это другое дело! Думал, они все тут с приветом, а если человек смеется, то есть надежда.

– Квест они от тебя ждали! Неужели не ясно! Такой уникальный шанс, а ты их взял и обломал.

Вот оно, значит, что. Меня приняли за непись, фраза на английском была о том же.

– Мигель, ты только не обижайся, но разве неписи бывают разумные? Разве я не могу быть обычным человеком, игроком?

Мигель заржал еще сильнее, да так, что свалился с чурбака, заменявшего сиденье.

Протерев выступившие слезы и отряхнувшись, он сообщил мне невероятную новость:

– Пять баллов! Хорошая шутка. Расскажу в баре – никто не поверит.

– А как проверить, человек или программа?

Испанец уже не мог смеяться, только махал руками:

– Хватит меня смешить, лопну сейчас.

– Я серьезно!

– Извини, не подумал, что для вас это больной вопрос. Проверить проще простого. Лови приглашение в друзья.

Системное сообщение. Неверный формат передачи данных. Соединение не может быть создано.

– Не получается? Вот то-то и оно. Не переживай, друг, разумные разных видов бывают. Главное – это не разум, а наличие морали и совести. Только это делает человеком!

Эка задвинул, кто бы мог подумать, что за добродушной и простоватой внешностью скрывается не слабый ум, способный формулировать не только анекдоты.

Тут меня пробрало уже серьезно. Может на самом деле я не человек, а бывшая непись? Нет, это чушь полная. Откуда тогда взялись память, умения и знания из той жизни? Да и программа меня идентифицирует как игрока, хоть и глючит изредка.

– Давай спать. Завтра рано встаем, и до самой темноты топать будем.

– Чертовы цихники, откуда они здесь взялись? Сколько раз ходили, ни разу не встретили, они же дальше на юго-западе должны быть. Теперь глотай грязь и корми мошек.

Цихники – это такие черепахи-переростки с множеством ног-щупалец. Двигаются не очень быстро и магией не владеют. Вот только связываться с ними себе дороже, создания эти не чувствительны к магии абсолютно, а панцирь практически не поддается рубящему и колющему оружию. При этом тварь кусается, цепляет клещами, плюется кислотой и поражает ядом при ранениях. Убить ее чрезвычайно трудно, а учитывая, что их два десятка на тропе, то остается единственный вариант – обходить. Легко сказать – обходить-то пришлось по болоту, вот Мигель и недоволен. Мое мнение и настроение аналогичное.

– И чего их принесло сюда?

– Не знаю. Сам удивляюсь. Может, спугнул кто? Тьфу, зараза. Укусила, – это я не тебе.

– Интересно, кто может напугать этих не убиваемых броненосцев?

– Откуда мне знать. Говорят, гоблины ловят их и едят. Деликатес, мэй би.

Внезапно колонна встала. Впереди что-то застопорилось.

– Гидра на пути, и не обойти никак. Придется возвращаться.

Не знаю, что это за пакость, но ситуация мне на пользу. Цихники здесь весьма кстати, отлично впишутся в мой план.

Потратив еще час на обратный путь, мы оказались там же – у разбитого корыта. Тропа впереди перекрыта панцирными гадами в количестве двух десятков, справа топи с засевшей в них гидрой, слева – глубокий ручей, и что самое печальное – соседняя локация на десяток уровней выше нынешней.

Короткое совещание, и Ветла озвучивает решение. Перейдем ручей вброд или вплавь, как получится, пройдем вдоль берега, не углубляясь в сопредельную локацию, а через километр совершим обратный маневр и вернемся на тропу, оставив черепашек позади.

– Рискуем сильно. Сезон миграции у Кожистых Удавров, вероятность наткнуться на них очень высокая. Все там поляжем, – неожиданно подает голос Мигель. Отряд большей частью недовольным гулом поддерживает моего соседа, по всей видимости, Кожистые Удавры – еще та радость.

В результате обсуждение переходит в стадию деревенского базара, каждый отстаивает свою точку зрения повышением амплитуды голосовых звуковых колебаний, то есть беря горлом и громкостью.

– Может, проще всего зачистить цихников, и спокойно идти по тропе дальше?

Гробовая тишина, все смотрят в мою сторону. Кто с сочувствием, кто с презрением к глупости лоха, кто просто с удивлением.

– Если бы это было так просто, то мы давно бы так и сделали, – как ни странно, викинг говорит прямо и без насмешки, теперь начинаю понимать, почему именно он руководит ватагой – умеет находить общий язык со всеми. – Или ты знаешь способ, как с ними справиться?

Зря недооценивал главаря, интуиция у него сработала на все сто процентов, мгновенно уловил, что новичок по делу треплется, и тут же зацепился за шанс. Не буду разочаровывать, тем более, что трудностей особых не вижу.

– Попробую разобраться, но, чур, условие – мясо цихников мое.

Вольфганг неожиданно подмигивает мне и, улыбаясь, хлопает по плечу:

– Ну, ты жук. Мясо – твое.

Может и погорячился, все-таки два десятка животных пятидесятого уровня против меня одного – это много. Но альтернативы все равно нет, да и мясо мне позарез нужно – козырь в предстоящем разводе гоблинов, они ведь никуда не делись, ждут-дожидаются.

А вот и мои пациенты. Страшненькие, как вырезанный аппендикс – такие же скользкие и противные. Согласно полученной информации, у каждого цихника два десятка гибких, но прочных щупалец, скрытых под панцирем. В развернутом виде до двух метров каждое. Кроме того по две пары «членистоногих рук» с клешнями на конце – трудно подобрать название этим конечностям. Фотошоперы в 5D потрудились на славу.

А теперь – танго! Смертельное и неповторимое. Кастую «Круговую вьюгу» – очевидно, что пресмыкающиеся живые, и при отсутствии магии яд на них должен обязательно подействовать. Следующий подарок – «Укротитель газонов». В обычном бою это заклинание используется в основном для замедления противника, сейчас же неожиданно появился мультиэффект, поскольку конечностей у черепашек невероятно много, то суммарное воздействие выросло чуть ли не в десяток раз.

И заключительная вишенка на вершине этого уникального торта – ваш покорный слуга, скачущий, аки горный козел, посреди черепашьих куполов и рубящий все выступающие конечности. Благо скорость и видимость дают неоспоримое преимущество. Я словно в боевом трансе – движения тягучие, плавные, Молчащие клинки поют (!) свою заунывную торжественную песню на одной пронзительной ноте, мелькающие тени, брызги кислоты и слизи, крови и роговой стружки, куски плоти и расколотые клешни – феерия смерти и красоты битвы.

Мне даже понравилось. Повторяю еще раза четыре или пять, давно сбился со счета, после чего резко выхожу из боя – мана на исходе, да и осмотреться надо.

Мечник: + 1(22).

Вы убили Цихник Щитоспиный, 48 уровень.

Вы убили Цихник Щитоспиный, 49 уровень.

Улучшено Достижение «Низводитель титанов VI».

Всего два из двух десятков? Еще бы разок пройтись, подавляющее большинство черепах уже в красной зоне, почти при смерти. Лишь несколько монстров пятьдесят четвертого уровня имеют небольшой остаток жизненных сил, не более десяти процентов от начального. Но они уже обречены – ни одной целой конечности, лишь обрубки и культяпки, даже двигаться толком не могут. Некоторые еще дергаются, но большинство лишь скребут по земле, оставляя глубокие борозды. Многоножки на минном поле – это мечта сапера.

Сейчас бы добить всех оставшихся, взять уровень, кучу бонусов к достижениям огрести, да вот только не буду этого делать. Зависть – очень плохое чувство, а мне нужна обратная реакция – доверие и благодарность. Бывает, конечно, что те, кого ты облагодетельствовал, тебе потом в душу плюнут, но все же большинство людей отвечают добром на добро. На это весь расчет.

Изображаю крайнюю степень изможденности, падаю на землю кулем:

– Добивайте, братцы и сестрицы, этих гадов, я на нуле. Не забываем – мясо мое.

Надо было видеть, как меняются их лица, как расцветает в их душах радость в предвкушении халявы и любовь к ближнему, в моем лице.

Даже лут не так важен, главное, теперь я – свой.

Стойкость к ядам: + 3(37).

– Ура, задание! – крикнул один из них, и вся толпа понеслась в сторону монстров.

Когда последние цихники были мертвы и все поздравляли друг друга с победой, Мигель с усилием отвел взгляд от изрубленных туш и спросил:

– И что это было? В жизни не видел, чтобы тридцать четвертый уровень запросто рвал на тряпочки целый паровоз сорок пятого – пятидесятого уровней.

Гул восторга прекратился, как по команде, и взгляды сосредоточились на мне.

Пришлось напустить на себя важный вид и отвечать:

– Комбо-комплекс «Пляска-Смерти-Во-Вьюге». Включает в себя набор защитно-атакующих и саппортовых заклинаний с индивидуальной модификацией с посредством особых крафтовых умений и собственно мастерство боя парными мечами. Сразу говорю – научить не могу. Заклинание – основу комплекса можно получить только у шаманов северных пигмеев, а у них намного проще попасть в суп, чем в ученики. Нужно владеть на высоком уровне некоторыми профессиями и взять в них специфические специализации, без которых невозможно изменить простые заклинания, превращая их в силу, сметающую врагов. И наконец, нужно в одиночку победить врага на тридцать уровней выше себя, чтобы получить достижение, дающее критический удар по всем, кто выше уровнем.

Огляделся и увидел немой восторг в глазах слушателей…

Сразу был объявлен привал. Кто-то занялся готовкой еды, кто-то вывалился в реал, остальные же просто наблюдали, как я разделываю туши убитых животных. Через полчаса игроки начали возвращаться, и до меня донесся разговор:

– Слушай, я прошерстил все форумы, нигде про Трава ничего нет. Северных пигмеев тоже никто не видел. Считается, что их удалили после последнего обновления.

– И что ты думаешь об этом?

– Мне кажется, этот непись – ключ к новым локациям. Надо за ним присмотреть. Может, удастся наняться к нему в ученики?

Тряхнув головой, отогнал видения. Нет, такого счастья мне не надо. Вариант крайне не желательный, лишняя известность мне пока ни к чему. Не игровая, понятное дело, а обычная слава мне пока не нужна. Поэтому принимаю решение ограничить обмен информацией, и неохотно иду на контакт. Даже на приглашение принять участие в дележе трофеев не ведусь, один панцирь мне все равно достанется, против арифметики не попрешь, а больше мне и не надо.

– Зачем тебе эта тухлятина? – Мигель морщит нос, пытаясь пнуть гору зловонного мяса, но в последний момент решает поберечь обувь.

– В хозяйстве все сгодится, – сообщаю ему очевидную деревенскую мудрость.

Испанец делает еще несколько попыток разговорить странную бойцовую непись, но не выдерживает газовой атаки и ретируется, оставляя меня в покое. Раз уж отойти от этой мерзостной кучи потрохов не могу, надо разобраться, для чего она мне нужна.

Интуиция подсказывает, что это не только «ценный мех», но и алхимическое сырье, возможно, редкое или даже уникальное. А то, что ядовитое, мне не привыкать – хоть сырым кушай, практически не действует. Вот только смысла нет: стойкость к ядам плюс три на цихниках, дальше все равно не поднимется.

С другой стороны, едят же его зеленорылые как-то? И как они от яда избавляются? Может, надо правильно разделывать? Но осмотрев внимательно сырье, пришел к выводу, что несъедобное оно все, причем равномерно. Да-да на себе проверил, стараясь сделать это незаметно, благо зловоние отогнало всех любопытных на два десятка метров.

Между тем, дело к вечеру, и ночевать сегодня придется прямо здесь, слишком много времени потеряли на прогулку по болотам.

Возвращаюсь мыслями к мясному изобилию. Каким образом его можно сделать съедобным? Процесс должен быть простой и очевидный. Травки и специи отпадают сразу – такой объем обработать невозможно. Остается сварить, пожарить, вымочить, сварить и пожарить вымоченное. Несколько кусочков подвялим – мясо крока, помнится, чудесный эффект приобрело.

Через два часа удача снизошла на мою светлую голову.

Кулинар: + 1(6).

Алхимик: + 1(26).

Вы получили рецепт «Мякоть грязной черепахи». Мясо цихника вымочить в проточной воде в течение 2 часов. Готовить на углях 30 минут. Эффект: Стойкость к ядам: + 10. Регенерация Жизни: + 10 %. Общение с духами: + 15 %. Срок действия: 16 часов.

– Вкусно пахнет, можно попробовать? – интересуется миловидная высокая брюнетка с чем-то неуловимо азиатским в лице. – Мицуко.

Опростоволосился, нельзя было выходить из зоны действия химического оружия. С другой стороны, где мне еще барбекю делать? Вот и расплата. Наверняка поклонница анимэ подослана заинтересованной общественностью в лице главкома или его подружки. Скорее, второе – Ветла тут вместо особиста, стопудово ее инициатива шпионку подослать.

Хотя что тут неожиданного – сам бы так сделал, кабы на ее должности пребывал. Хотя иголки под ногти все равно эффективнее, так что спасибо, что так.

Аромат и впрямь одуряющий! Или я оголодал – считай, с утра маковой булки во рту не было.

А ниче так шпиенка, симпатичная, хоть и двинутая на рисованных японских мультиках. Как узнал? Да на ней куча самодельных украшений под островную «хохлому», причем не несущих никакой полезной нагрузки. Зато в национальном стиле, причем качественно сделанные, не дешевая подделка – мастерская работа. И такую бессмысленную анимэ-фигню в поход нацепить? Точно говорю – двинутая. Была у меня подружка такая… Впрочем, не важно. Даже сейчас краснею, вспоминая.

– ВАУ! Что это?

– Мякоть священной черепахи, держащей мир, – а что я еще должен сказать? – Утерянный рецепт паладинов Первого Храма.

– Правда? – играет или на самом деле поверила? Хотя от девушки с синими волосами в синей матросской юбочке поверх доспеха всего можно ожидать. Может, ей лет пятнадцать всего?

В общем, вечер прошел в легкой и непринужденной обстановке. Под шашлычок и настоечку в гомеопатических дозах. Видя такое, Мигель не выдержал и не особо церемонясь разбавил нам компанию.

– Трав, ну ты и зверь. Всех развел на ровном месте. Кто бы мог подумать, что самая главная ценность в цихнике – его мясо. И мы с радостью от него отказались.

Не буду разубеждать, тем более выдавать рецепт. Хотя, конечно, вычислить технологию – плевое дело, уже зная, что надо искать. К слову, патент не оформлен, а значит, рецепт вполне себе известен, и не только среди гоблинов.

Единственная неприятность – всю ночь снились духи, пытающие эротическими фантазиями. Побочный эффект, что тут поделаешь.

Утро хмурое, облака явно грозят поменять ориентацию, и превратиться в зловредные тучки, а следом и дождик ждать надо.

Два центнера ядовитого мяса в закрома никак не поместятся, поэтому прибегаю к старому, испытанному способу – повозка на лыжах и Нетонущий якорь, иначе никак не утащить эту тяжесть. Опять удивленные взгляды и недоуменное хмыканье, но другого способа не вижу. Надеюсь, никто не поймет, в чем хитрость, и спишут на мою необычайную силу и выносливость.

Глава 27

– П***ц, – выражает общее мнение Мигель.

Никто не возражает, поскольку целиком и полностью поддерживают это заявление. Окромя одного, пожелавшего остаться не названным, участника похода.

Ну, гоблины, ну две сотни. И что с того? Тоже мне, нашли повод для беспокойства.

Нет, конечно, если бы их было в несколько раз меньше, то и проблем меньше – почикали бы всех оптом, и пошли дальше.

– Чего стоим, кого ждем?

Мигелино хмурит брови – мол, нашел время ёрничать.

– Ветла вчера почти взяла уровень. Может, ты не обратил внимания, но всех цихников добивала именно она, и все равно чуток не хватило. Если погибнет – весь «незакрытый» опыт сгорает.

– В жизни всякое бывает. В следующий раз возьмет, – пожимаю плечами. Нашли из-за чего убиваться.

– Ты что, не понимаешь?! – разозлился латинос. – Да она три месяца его копила, из рейдов не вылезала!

Она что, в лесу ромашки с подорожником собирала все это время? За три месяца уровень не поднять – это в голове не укладывается?

– И много ей до полного уровня?

Мигель кусает губы – не равнодушен к нашей метелке, что ли?

– Что-то, около двух тысяч не хватает.

– Всего-то?! – что за детский сад? Или я чего-то не догоняю? – Завалили бы парочку цихников и делов-то. Пусть даже не сообразили, но уж тройку гоблинов легко завалим, а Ветла пусть побережется, мы ей на блюдечке их подведем, только добить. Хапнет левел, а там и помирать можно.

– Ты с Луны свалился? Ах, да, все время забываю, что ты энпиэс разумный, извини. Чтобы взять две тысячи ХП, надо как раз двести гоблинов завалить, причем лично ей. Если в команде, то несколько тысяч зеленых понадобится.

Что за бред? За уничтожение противника пятидесятого уровня всего десять очков опыта?!!

Странно, что поедатели мух не нападают, обычно их тактика – из засады ударить, ядом и стрелами зацепить, а уж потом, когда противник ослабнет, докончить, пользуясь численным перевесом.

Здесь же, как на параде, выстроились, ждут чего-то или кого-то? Догадываюсь кого, мои знакомые наверняка уже здесь и походный вождь желает увидеть Великого шамана. Не будем его разочаровывать. Тем более, уважительная причина – Ветла не может сражаться, боится опыт накопленный потерять.

И все-таки, что за странная фигня с набранным опытом? На секунду гляну в логи, и на встречу с гоблинами.

Вот здесь, сразу после убийства двух цихников:

Опыт: + 66 (278 116/300 000). Дебаффирующий коэффициент: 1:38.

Меня только что обнесли! Где мой заслуженный опыт?!

Ладно, с этим разберемся позже, в свободное от отдыха время.

– Граждане игроки, не паникуем, на провокации не поддаемся. Это ортодоксальные гоблины, с ними можно договориться. Щас все организуем. Главное – не делать резких движений. И мясо покараульте, пока идут переговоры.

Не знаю, в чем дело, может, слово «ортодоксы» звучит странно по отношению к зеленорылым, может просто от отчаяния, толпа провожает меня растерянными и тоскливыми взглядами. Лишь Мигель дружески хлопает по плечу, и напутствует:

– Я в тебе не сомневаюсь. Порви их.

Оптимист, однако.

А вот и сам Гызых-гар. Колоритный дедуля, весь в шрамах и татуировках, а пестроте наряда позавидует любой клоун из сельского передвижного цирка. Впрочем, сурьезный дядька, гоблы по струнке ходят и от одного взгляда разбегаются. Кроме зеленого вождя в комитет по встрече входят еще трое племенных вожаков, статью попроще, и вот он, неприятный сюрприз, шаман Кагкг. Пока главный обезьян сверлит во мне дырки колючим взглядом, оцениваю потенциал конкурента, и облегченно вздыхаю – не ровня мне, а тем более Гнылху.

– Дождь на все твои болота, – вольная трактовка стандартного приветствия, без обращения и без имени. Показываю, что круче меня тут никого нет.

– Ты, что ль, Великий шаман?

Делаю вид, что не заметил иронии, надуваю щеки и выпячиваю грудь:

– Кто-то хочет поспорить, что Великий? Есть желающие, выходи! Давно холодца не ел из глупых болтунов. Только любопытным лучше отойти подальше, чтобы мясо с костей не слезло, не люблю мелочиться – сразу площадь с две лиги накрываю.

Неожиданно старый хмырь улыбается, демонстрируя частокол редких гнилых зубов:

– Холодец все любят. Давай, кушаем, разговор ведем.

Устраиваемся прямо здесь же, рассаживаемся по-турецки. Ни скатерти, ни подстилок – антисанитария у гоблинов возведена в культ. Впрочем, мне по барабану, резист на отравление у меня высокий, а верный друг-гастролит под рукой.

Кислый кумыс, травяная лепешка для разогрева. Разговор вялый, в основном о том, где был, что видел. Вешаю лапшу на уши, но в целом стараюсь без нужды не врать.

Первая проверка прошла нормально, рассказ о Гнылхе впечатлил всех. Вождь несколько раз украдкой посмотрел на шамана, тот неохотно кивает в подтверждение, хотя на морде написано явное разочарование.

В этот момент подают жаркое. Румяная, с аппетитной хрустящей корочкой, громадная жаба. Хоть и не француз, а есть придется. Вон как зыркают, словно ждут чего-то.

Отравление проигнорировано.

Стойкость к ядам: + 1(38).

Еще один уровень проверки, более серьезный. Похоже, шаман мутит воду.

Громко отрыгиваю (положено по этикету) и сообщаю недоброжелателям:

– Кто же так травит Великого шамана? Да у меня аппетит только разыгрался. Вы бы еще цихника невымоченного предложили. Что за головастиковы шутки?

Гызых-гар делает вид, что разгневан, мечет молнии и грозится посадить на кол повара, но глазки выдают его с потрохами. Холодные и оценивающие, как у кобры.

– ЭЭЭ! Куда понес! Верни обратно, я еще не доел, – две единицы к стойкости еще не набраны к этому яду, кто же упустит такую халяву?

Выставляю последнюю пол-литру самогона – берег для себя, но видно пришел час расставания.

Есть еще настойка клюквы лопуха, но это окончательный и неприкосновенный запас.

Как и ожидалось, напиток богов пошел на ура, Гызых-гар подобрел и полез обниматься, предлагая догнаться мухоморами.

– ААААЙЙЙ!!! – мстя моя достигла цели. А не фиг чужой самогон на шару потреблять, не удержался– таки шаман, решил приложиться. А капля эфирного токсина, вовремя капнутая в нужную посуду, как известно, убивает магическую потенцию начисто.

Причем пострадавший явно не в курсе, что срок действия всего сутки – вон как завывает и волосы рвет на теле.

– Нехорошо делать Великий шаман! – Гызых-гар и не пьян ни капельки, притворялся, – зачем меня без шаман оставить?

– Не переживай, Гызых-гар, завтра все нормально будет. Пусть помнит мою… шутку, – чуть не ляпнул про доброту, не поняли бы меня.

– Хорошо, если так будет. Говорим про дела?

Делаю вид, что не очень понял:

– Какие дела? Люди – моя добыча. Сам понимаешь, отдать добычу – урон моей славе. Никак нельзя отдавать.

Гызых-гару не нравится такой поворот сюжета, но в открытую нарываться не хочет. Опытный старый стервятник, я для него непонятен, а значит – опасен. Долго и нудно морочит голову, что его тоже не поймут, если он отпустит караван без боя и без выкупа.

Предлагаю выход из положения:

– Есть мясо цихников, много, очень много. Мне столько не надо, быстро пропадет, отдам Большому Вождю вместо добычи.

А вот это зря. Доброта – признак слабости у гоблинов, и столь щедрый дар воспринят как желание откупиться. Гызых хищно улыбается, глаза блестят торжеством.

– Добыча без битвы – мало славы для воина. Мои воины горят желанием услышать хруст черепов, расколотых топорами. Зачем тебе рабы, шаман в племени всегда на почетном месте, лучший кусок жрет.

Ага, уже не Великий, а просто, шаман. Поторопился с откупными, ох поторопился. Хотя откуда мне знать повадки полуразумных неписей? Но битва еще не проиграна, если она не началась, а, значит, не все потеряно. Между тем вождь вошел в раж, разве что кулаками в грудь не бьет, доказывая, что кроме битвы ему больше ничего в жизни не надо.

Ну, что же, сам напросился!

Заходим с козырного туза.

Если бы увидел свою улыбку в зеркале, то обязательно пристрелил бы себя на месте. Такая ухмыляющаяся физиономия бывает только у отпетых аферистов, имеющих не одну ходку к Хозяину. Слава богам, зеркал здесь нет, а гоблины не сильно разбираются в человеческой физиогномике, надеюсь.

– Рад встретить величайшего воина всех племен и народов! И специально для такого случая у меня есть подарок, достойный настоящего вождя.

Гызых, уже не скрываясь, одаривает презрительным взглядом. Испугался человеческий шаман, подарками задаривает – мой приговор читается без труда.

– Прими в дар, о, величайший полководец!

– Что за тряпка? – недоумение и разочарование одновременно. Из-за спины выглядывают другие вожди, и даже шаман, забыв о постигшем его несчастье, подтянулся поближе и остекленевшим взглядом впился в «подарок».

– Это же плащ Золотого демона. Немного порезанный, и в крови демона, зато эпический предмет, снят с еще теплого трупа. Вы их должны знать как Безымянных, или Неименованных.

Это весьма скользкий момент. Могут ведь и не знать о демонах, хотя болота как раз граничат с Черным лесом, а судя по «национальному» составу каторжан, ангелочки за рабами выбираются за границы леса.

Выдал всех шаман, что не удивительно, самый гнилой и слабый, остальные все же воины и вожди, по их реакции хрен что поймешь – замерли и все. А вот любитель мухоморов от страха попятился и, споткнувшись, приземлился на пятую точку, заверещав:

– Только не это!!!!

Улыбаюсь еще шире, хотя куда уж больше:

– Надеюсь, никто не думает, что подарок – это простой плащ демона? Нет, это наряд одного из самых сильных магов-шаманов демонов, и обладает уникальной особенностью! Тот, кто владеет этим плащом, является первым врагом всего народа крылатых золотых демонов.

Первым выходит из ступора Гызых-гар, при этом глазки его мечутся, а руки нервно теребят рукоять топора, отражая непривычно напряженную работу мозга:

– Демоны без имени – бессмертные. Их нельзя убить.

– Ты прав, вождь, – уже, без эпитета «великий» – обстановка изменилась, как и статус. – Просто так уничтожить демона нельзя, он обязательно возродится. Поэтому не совершай моей ошибки – не убивай их окончательно. Тем более с первого раза. Сильных магов у них не так много, а этот был один из самых могучих. Теперь не с кем сразиться – одна мелочовка осталась. Поэтому и отдаю тебе.

– Если самого сильного ты уже убил, то какой в этом интерес мне? – хитрый старик, пытается соскочить с другой стороны. Но и мы не лыком шиты:

– Не беспокойся, как только ты примешь плащ, с тобой захотят сразиться сотни демонов. Может, они и слабее Великого мага, но зато их много и они сильны в обычном бою. Мне, как шаману, это не интересно. А тебя ждет добыча – тысячи демонов тебе очень понравятся. Бери подарок, не обижай меня.

Гызых-гар еще держится, а вот его подручные посерели лицами от такой прекрасной перспективы.

– Не могу взять такой дорогой подарок! Мне нечего дать взамен, – и тут выкручивается гоблин.

В мои планы не входит давить до последнего, поэтому сбавляю натиск и принимаю отказ на своих условиях.

Напоследок кусочек румяной жабы, по вкусу ничуть не хуже курицы, не пропадать же добру.

Стойкость к яду: + 3(40).

Отношения с гоблинами: + 10(190).

Нисколько не переоцениваю свои способности – если бы не бунчук, то хрен бы я тут кого уболтал.

Надеюсь, это последнее препятствие на пути в свой мир.

– Ветла, Вольф, чего стоим? Кого ждем? Путь свободен. А вы спрашивали: зачем мне мясо цихников в таком количестве.

– Я спрашивала? – с нашей красотки-викингессы можно картину маслом писать: «Пораженная громом и обнаженная» (второе слово зачеркнуто).

– Не спрашивала, но ведь хотела?

Метелка краснеет и, надувшись, фыркает:

– Ничего я не хотела!

Это о чем она?! Попробуй, пойми их, баб-с…

Олег Здрав

Нас здесь не было. Золотой код

Глава 1

Сегодня первый день весны. По крайней мере, хочется так думать – счет дням и неделям потерян еще в начале зимы, и даже Новый год я праздновал наугад, случайным образом выбрав более или менее солнечный день из череды подобных.

Окидывая взглядом прожитые в новом мире месяцы, должен признать, что мне здесь даже нравится. А может, просто привык – человек ко всему привыкает, если его долго и упорно бить головой о стену.

Две недели назад я вернулся из очередного, второго по счету, вояжа к эльфийскому храму, полный хабара и радужных надежд. Впервые за прошедшие полгода появился реальный след, ведущий к старой жизни. Появилась надежда на возвращение, впрочем, вряд ли действительно вероятное – не хочется об этом думать, но шанс вернуться домой мизерный. В любом случае, идти к людям надо – глупо сидеть на одном месте всю оставшуюся жизнь, особенно учитывая потенциальное бессмертие.

К сожалению, а может, и нет, разверзлись хляби небесные морозные, и на нас обрушился недельный ураган – последний привет уходящей зимы.

Как догадался, что последний? Все просто – разбудило меня весьма необычное событие:

СИСТЕМНОЕ ОПОВЕЩЕНИЕ!

Истекло время действия Глобального Проклятия «Угнетение жизни».

Глобальный дебаф на прирост Жизни прекращен.

Вам компенсировано 242(553) ХП Жизни.

Вашему питомцу компенсировано 34(89) ХП Жизни.

Спросонок даже не понял о чем речь, и лишь заглянув в профиль и обнаружив практически удвоенный размер здоровья, радостно принялся подкидывать хомяка в воздух. Ему, кстати, тоже жизни прибавилось почти вдвое.

Еще раз перечитываю оповещение, и, наконец, соображаю, в чем же дело.

Давно меня мучила мысль, что с моей прокачкой творится что-то катастрофически не правильное. Поскольку я не танк и не боец, а персонаж с уклоном в умственную и производственную деятельность, то логично развивать такую характеристику, как Интеллект – самую важную и нужную как для мага, так и для травника и артефактора.

У меня же базовое значение Интеллекта в полтора раза меньше выносливости. Из-за того, что запас здоровья и жизни у перса просто мизерный, пришлось вкладываться при распределении очков не в умственные способности, а в укрепление физических кондиций, причем с удручающе низкой эффективностью. То есть очки трачу, а пользы чуть – монстры двадцатого уровня имеют за тысячу ХП и больше, у меня втрое меньше. Именно по этой причине душа не лежала распределять накопленный за четыре поднятых уровня подряд запас в шестнадцать единиц. Толку не было никакого, ну, кроме грузоподъемности – поэтому нельзя сказать, что совсем без пользы выносливость раскачал.

Оказывается, что безобразие с уровнем ХП из той же оперы, что и морозильный Армагеддон – одних рук (копыт?) дело.

Второй аспект произошедшего – окончание срока действия одного из важных глобальных дебафов! Если рассуждать логически – это Знамение об окончании Полярного Песца, не может такого быть, чтоб столь важный компонент тотального геноцида прекратил действовать раньше времени!

Именно поэтому сегодня первый день весны. Вот и солнышко появилось, подтверждая мои слова, впервые за неделю выглянуло и ослепительно засияло – красотища!

Благодаря затянувшейся вьюге я нашел себе достойное занятие на всю неделю. Перебирая и сортируя трофеи, обратил внимание на два похожих набора с зубодробительными названиями:

Краеугольные рибонуклеотиды голема. Собрано: 14/66.

Сет краеугольных рибонуклеинов маунта (35/77).

Если первый набор присутствовал в виде отдельных разрозненных элементов, то второй сет был в сборе – естественно, не полностью. Довольно странная объемная конструкция, напоминающая спираль ДНК, слепленную из кривых деталей конструктора Лего. Соединялась конструкция с помощью «примагничивания» частей – довольно увлекательная игрушка для детей дошкольного возраста получилась бы. И мне тоже понравилась.

Решив, что ничего не теряю, частично разобрал половинчатую конструкцию и, немного помучившись, смог собрать обратно в том же виде.

Внимательность: + 1(11).

Кроме того, обнаружил, что разрозненные крае– угольники совершенно спокойно вставляются в «чужую» структуру, но и в этом случае их количества не хватает для полного набора.

Критически оценив возможность собрать полный сет в хоть сколько-нибудь обозримой перспективе, решил поэкспериментировать и сделать из двух сетов один, но немного поменьше размером.

Если один сет на шестьдесят шесть элементов, а второй на семьдесят семь, то можно предположить, что все сеты кратны одиннадцати.

Поскольку у меня всего сорок девять краеугольных РНК двух видов, то можно попытаться собрать конструкцию из сорока четырех элементов – чем меньше число элементов, тем скромнее будет конечный результат.

Интеллект: + 1(30).

На всякий пожарный, зарисовываю подробнейшим образом первоначальную конструкцию и приступаю к творчеству. Промучившись полдня и нагородив два десятка вариантов с нулевым эффектом, пришел к выводу, что практика без теории – тупиковый путь развития научной мысли в данной конкретной локации. Надо начинать с основ, понять взаимосвязи и только тогда пытаться слепить что-то серьезное. Разобрав очередную фантасмагорическую конструкцию, решил начать с простейших построений.

Прежде всего, фигура должна быть либо симметричной, либо замкнутой. Будем исходить из того, что программисты люди нормальные и рассуждали примерно так же, ибо симметрия – основа гармонии, это вам любой бухгалтер скажет, сведя пассив с активом в годовом балансе.

Что может быть гармоничнее круга? С него и начнем, хотя правильно не круг, а окружность, если сильно придираться.

Интуиция меня не подвела. Поначалу ничего не получалось: созданная из краеугольных РНК цепочка не проявляла никаких признаков магической жизни, до тех пор пока я не вспомнил о странной привязанности всех сетов числу «одиннадцать». Конструкция из одиннадцати элементов оправдала надежды полностью, даже превзойдя их. Она просто взорвалась у меня в руках.

Поражение магией! Жизнь: – 240(315/555).

Сопротивление чистой магии: + 1(1).

Слава местным богам, конструкция хоть и рассыпалась, но краеугольные составляющие почти все уцелели. Сгорел лишь один – тот самый последний вставленный, который должен был замкнуть окружность.

Неудачный опыт тоже полезен – это вам любой студент, попавший в загс в качестве жениха, скажет.

Что мы можем извлечь полезного из этой ситуации? Однозначно можно сделать вывод, что выбран правильный путь – конструкция должна быть закольцована. А вот каким образом это сделать – решительно непонятно. Учитывая, что осталось всего сорок восемь единиц РНК, а на конструкцию уйдет сорок четыре, остается всего четыре попытки для достижения успеха – то есть впритык, наобум не поэкспериментируешь.

Дождавшись восстановления жизни, во избежание незапланированной смерти, вернулся к экспериментам. Пока нет решения замыкающего звена, можно проработать основную конструкцию. Перебирая ранее созданные варианты, пришел к неутешительному выводу, что ни одна из придуманных конструкций не может быть замкнута – напрасно я потратил столько времени. Можно, конечно, тупо сделать окружность на все сорок четыре звена, но боюсь, и результат конечный будет под стать гениальности замысла – какое-нибудь примитивное никчемное создание вместо полноценного голема. Или маунта?

Интересно, что же, в конце концов, перевесит?

Признав поражение, я обратился к первоначальному образцу генной инженерии. Воссоздав по чертежу неполный сет маунта и осмотрев его с позиции нового знания, я убедился, что и эту конструкцию невозможно закольцевать, то есть непосредственно соединить первый и последний элемент: она разваливалась, если я пытался ее изогнуть.

Опять надо думать, откуда взялось это противоречие. Сомневаться в профпригодности предыдущего владельца сета не получается – очевидно, он знал, как и что надо собирать из этих хреновин. Значит, правильное решение есть и надо его найти.

Тут меня осеняет, что в руках я держу конструкцию, первоначально рассчитанную на семьдесят семь элементов, а значит, собрана она менее, чем наполовину!

Именно это и подталкивает меня к правильному решению. Допустим, что вторая половина сета должна быть точно такой же, за исключением соединительных элементов – иначе конструкция получится несимметричной и не гармоничной, что маловероятно, поскольку качество компонентов сета весьма высокое.

Имеем два куска спирали – как их совместить, чтобы начало и конец совпали? Да все элементарно – одна спираль внутри другой со сдвигом на половину фазы. У моего бывшего шефа в коттедже такая лестница была, точнее две винтовые лестницы, встроенные друг в друга.

И, действительно, краеугольные элементы легко позволяют менять направление соединения. Каждый РНК имеет одиннадцать степеней свободы – одиннадцать разных способов соединения с соседями.

Повернув основную спираль в обратном направлении, легко и быстро… израсходовал весь запас строительных материалов. Тьфу! У меня же конструкция должна быть короче, всего из сорока четырех элементов, а значит, обратную спираль надо начинать после двадцать второго.

В результате всего через час была готова прекрасная, стильная незаконченная двойная спираль из сорока трех элементов. В этот раз до взрыва дело не дошло: как только последний элемент начал вибрировать при попытке вставить его на законное место, процесс тут же был остановлен. Ибо, исходя из здравого смысла и логики, взрыв был бы в несколько раз мощнее предыдущего. Тут не только мне не поздоровилось бы, но и сохранность здания оказалась бы под вопросом – дальнейшие опыты только на свежем воздухе.

– Кхх!

Оборачиваюсь. В дверях Гнылх с весьма встревоженной физиономией – так, дескать, делать не след! А то я без него не догадался! Однако, силен шаман – даже не выходя из астрала, усмотрел угрозу своей тушке, только все одно чуть не опоздал.

– Тогда скажи, как надо делать? – разозлился, даже не на гоблина, а на собственную заторможенность.

– Анунх, надоть, – по всей видимости, на старославянском, выдал эксперт рекомендацию, после чего помутнел разумом и в очередной раз выпал из реальности.

«С высохшего болота хоть жабы шкурку», – пришла на ум подходящая пословица, из недавно приобретенного багажа знаний, естественно.

Что-то вертится в памяти, связанное со сказанным шаманом словом. Вот только не могу припомнить, то ли это имя фараона, то ли лекарство от облысения в рекламе так называлось, – но точно слышал где-то.

– Нет, явно это не лекарство, – решил я через полчаса, вытаскивая искомое из своего собственного мешка.

Тетраграмматон Анунх 3++.

Требуется Призыв Элементалей 16 уровня.

Надо хоть изредка просматривать свой багаж, чтобы помнить, что в нем находится. И вообще надо показать все трофейные «неликвиды» гоблину, может, еще что опознает.

Тетраграмматон, вопреки названию, больше походил на орден, а не на каббалистический артефакт, причем орден из какой-нибудь африканской страны, – столько на нем было налеплено букв и знаков, каменьев и украшений. Нашлись и разъемы для стыковки с краеугольными элементами, вот только смутила меня цифра «55» в самом низу. Причем она соответствовала количеству лучей, исходящих из глаза-ордена.

Теперь на свежий воздух, во избежание жертв и разрушений.

Зря переживал, обошлось без жертв, но и результат разочаровал. Тетраграмматон успешно соединялся поочередно с любым краеугольным элементом, и с первым, и с последним, вот только одновременно оба не соединялись. Цепь искрила, била током (минус десять ХП), но не работала.

Вытащил запасные РНК – прекрасно соединились с тетраграммофоном (я решил переименовать артефакт), без проблем и спецэффектов.

В готовом изделии никак не соединяются.

Утро вечера мудренее – сегодня явно не мой день.

* * *

Следующий день не оправдал надежд – тетраграммофон продолжал саботировать эксперименты. Единственная награда – системное сообщение:

Защита от электричества: + 1(3).

Гнылх тоже не оправдал надежд, не проявлял признаков разумности со вчерашнего дня, пребывая все там же – в нирване.

Придется все делать самому. С отчаяния я решился проверить гениальную, как мне тогда казалось, идею: взял напильник и сточил лишние одиннадцать лучей на Тетраграмматоне, оставив требуемые сорок четыре. Заодно сточил цифру «55» – для эстетического соответствия, видимо.

Артефактор: + 1(24).

– Каши маслом не испортишь, – выдал я сомнительную в данном контексте поговорку, и полил артефакт Настойкой Клюквы. В свойствах у нее удача не значится, но иногда она так и валится на голову, прямо сверху, похоже, с божественных уровней. Сейчас мне удача нужна как никогда.

Выкладываю спиральную конструкцию прямо на снег – не догадался захватить и подстелить что-нибудь. Приступим, помолясь. Зажмуриваюсь, практически на ощупь вставляю обкромсанный Тетраграмматон в цепь, защелкиваю один краеугольный элемент, затем второй. Током не бьет, хотя конструкция ощутимо трясется и вибрирует. Осторожно открываю глаза – очень вовремя, оказывается: спирали уже светятся, неровно вспыхивая и раскаляясь с каждой секундой.

– Валить надо!

Но успеваю сделать лишь пару шагов. Позади что-то бухает, сверкает и пребольно толкает меня в спину.

Поражение магией! Жизнь: – 470(85/555).

Сопротивление чистой магии: + 1(2).

Призыв элементалей: + 2(20). Доступно улучшение.

Вы призвали Снежный Жнец, 9 уровень.

Вы получаете заклинание Призыв Снежного Жнеца (9 ур./ макс. 44 ур.). Расход маны: 45. Требование: снег.

Вы создали уникальный класс призываемых существ.

Призыв элементалей: + 3(23).

Известность: + 1(16).

Отряхиваюсь, сплевываю недоеденный снег, непонятным образом попавший не туда куда надо, протираю глаза, и осматриваю полученный результат – неведому зверюшку.

Снежный Жнец.

Уровень: 9.

Бытие: 380/380.

– Что-то на снеговика ты не похож, – комментирую я объективную реальность, данную мне в визуальных ощущениях.

Создание похоже на оживший кошмар обкурившегося школьника, намешавшего пива с парацетамолом: наглухо застегнутый плащ погибшего от недоедания байкера, обильно украшенный разномастными каббалистическими знаками, и над ним прозрачный ледяной череп в черной ковбойской дырявой шляпе, завершающей мрачную композицию. Глазницы черепа светятся изнутри изумительным сине-голубым сиянием – стилисты явно перепутали, или поленились, и, недолго думая, позаимствовали «взгляд» у какого-то святоши или паладина. Хотя о чем я – ведь ясно указано, что это новый класс существ, по всей видимости, сгенерирован только что машинным интеллектом. Несколько портила общее впечатление застывшая ухмылка ледяной маски – чувствуется с подвохом подарок. Но самое интересное я заметил у снеговика в руках – два матово-черных серпа, покрытых серебристым узором. Раз в десять минут жнец, ловко вращая (явно подражает ковбоям из классического вестерна), убирает зловещие инструменты куда-то в прорезь плаща, чтобы через некоторое время вновь проделать все то же самое в обратном порядке. Поражает не столько умение и быстрота, с которой жнец демонстрирует цирковое мастерство владения режущими предметами, а то, что каждый серп оставляет после себя дымящийся след в воздухе, и в момент, когда движение серпа замирает в конечной точке, с лезвий срываются и капают темно-красные капли, подозрительно напоминающие кровь.

На первый взгляд, если не придираться к мелочам, снеговик мне нравится. Посмотрим, что в умениях и настройках.

И здесь не подкачал – два особых умения: Замораживание и Веер ледяных игл.

Первое, очевидно, – замедляющее действие, а со вторым разберемся прямо сейчас. Активирую умение и задаю цель для атаки – ближайшее дерево рядом с нами. Не вундерваффе, однако: снеговик совершает два быстрых движения изогнутыми лезвиями, и в стволе дерева торчат вытянутой россыпью два десятка тонких ледяных игл. Урон в районе сотни хитпойнтов, перезарядка пять минут. Дальность и вовсе смешная – метров восемь. Есть небольшой бонус – при попадании замедление врага с вероятностью двадцать процентов, но тоже не полноценное – лишь снижает скорость на треть.

Естественно, как настоящий травник и алхимик, я не мог пройти мимо капающей с лезвий подозрительной жидкости, напоминающей кровь. Оказалось, это вовсе не кровь:

Ледяная кислота. Токсично!

Стойкость к ядам: + 1(18).

Похоже, карма у меня теперь такая – притягивать в умения все ядовитое и травящее. Неужели проклятие накликал шаман своим длинным болтливым языком, прописав на веки вечные под именем Трав?

К сожалению, нашлась и ложка дегтя в бочке с ядом. Судя по всему, вызвать Жнеца можно только при наличии снега, которого нужно не меньше двух-трех килограмм. В сухом и теплом месте это будет проблема, не говоря уже о весеннее-летнем сезоне. Впрочем, до лета еще дожить надо. Будем решать проблемы по мере потепления, благо снег в Бадье внутри мешка может храниться долго, надо лишь определить, какое количество субстанции расходуется для одного призыва.

Порадовала простота плетения вызова – никакие руны не требуются, значок заклинания появляется в слоте быстрого доступа по умолчанию, по первому требованию. Вот только расход маны большой, и время повторного вызова только через четыре часа. Кроме того категорически не рекомендуется держать снеговика в помещениях – весь пол в пятнах от кислоты будет. И не отмывается эта гадость ничем. К слову, снеговик в тепле не тает – магическое создание, плевать ему на законы физики.

Срок жизни Жнеца примерно сутки, после чего он развоплощается без заметных спецэффектов: банально исчезает, словно выключенное изображение. Вместе с ним исчезает собранная ледяная кислота – бесплатный бесконечный источник ценного сырья оказался пшиком.

Моя коллекция ядов в подарочной черепной коробочке от друида могла пополниться весьма достойным экспонатом, но не свезло. Зато, вспомнив о ее существовании, я, наконец, решил там разобраться – может, что интересное найду.

Поэкспериментировав с травящим ассортиментом, всего за полчаса набрал еще три единицы стойкости к ядам (теперь их количество равнялось двадцати одной). Всего восемь видов разных ядов, один даже в виде порошка, со стойким запахом миндаля, вдохнув который я тут же получил урон на пятьдесят ХП, после чего заткнул пробкой и убрал обратно, от греха подальше: не дай боже, рассыплю – никакой противогаз не поможет.

Но самое интересное оказалось в скромной склянке, без надписи, с мутной бесцветной жидкостью. Всего полста миллиграмм, зато каких:

Эфирный токсин. Концентрация: 400 %.

Капнул на руку – я ведь суперстойкий Трав, чего зря бояться, спрашивается?

И чуть не умер. В моральном плане, естественно, поскольку на сутки остался без магии.

Эфирное отравление – 10 единиц маны/сек. Действие: 23 часа 59 минут.

Эфирный токсин. Концентрация: 399 %.

Эфирная защита: + 1(4). Сопротивление магии: + 1(3).

На этом неприятности не закончились. Не знаю, как шаман пронюхал об этом зелье, но весь вечер канючил, что духи очень недовольны, и я мешаю ему медитировать. Причем шаман произносил все это, не приходя в сознание полностью, – так и ходил за мной два часа по пятам с закрытыми глазами и бубнил, что его душевные глюки жалуются на эфирное загрязнение окрестностей.

– Не на того напали, пишите претензии в письменном виде, в трех экземплярах, и передавайте через пресс-секретаря, – недолго думая, я назначил на эту почетную должность хомяка, ибо чувствую, не отстанут.

Как ни странно, подействовало – видимо, астральные подельники гоблина впали в ступор и теперь осмысливают бюрократическую сторону мирозданья.

Пока же, пользуясь временной передышкой, я ускоренно искал, куда бы применить эту пакость с пользой. Ибо не следует загрязнять эфир слишком часто – бесы и духи мстительны, злопамятны и весьма изощренны в проклятиях и порче кармы. Раз уж так случилось, то лучше сразу исследовать, что успею, списав на неопытность и незнание, а уж потом можно обещать все что угодно – например, не травить астрал ядами в этом районе.

Перебирая варианты, с чем новинку смешать и кого ей травануть, поначалу замыслил попробовать яд на растениях и зельях. Однако при внимательном изучении не нашел ни одного подходящего сочетания. Надо пробовать все подряд, а это нежелательно – как и перерасход материала, так и недовольство духов обеспечено. Желательно уложиться в две-три попытки, и сделать это быстро, иначе разборки высшего духового уровня обеспечены.

Исходя из указанных ограничений, решил экспериментировать на экипировке в надежде на улучшение характеристик – все-таки растения с большой вероятностью просто погибнут без пользы. Осталось выбрать предмет и обработать его токсином. И вот здесь удача, рожденная терпением и тщательностью размышлений, повернулась ко мне светлой стороной.

Есть вариант лучше! Вот же они, братцы – Пьющий и Поющий.

Стоит сказать, что два клинка выделялись из остального ассортимента моих вещей как президент и премьер на политическом небосклоне страны. Во-первых, они не опознавались. Никаких характеристик, статов и пояснений – словно две деревяшки из леса. Во-вторых, братцы категорически не признавали нового хозяина. Даже просто держать в руках их было невозможно – они вибрировали, если взять без перчатки жгли и били магией (снимали один ХП в секунду), дергались и выворачивались из рук, словно гадюки, пойманные за хвост.

И в-третьих, клинки порывались порезать любого в радиусе нескольких метров, при отсутствии других целей, охотно засматривались на нового владельца. По крайней мере, когда я попытался сделать обычную восьмерку, Поющий тяпнул меня по ноге. Благо защита выдержала, да и я придержал удар, будучи настороже. После этого два стальных родственника, одержимых бесами, перекочевали в мешок окончательно и навсегда.

Однако сейчас их судьба должна измениться.

Ну, что же – кто не рискует, тот не знает, что такое ипотека в Бирюлево!

– ААА! – больно-то как. Этот бесноватый клинок пропорол мне руку чуть не до кости; впрочем, это с испугу так показалось – кровищи много, на самом деле по касательной прошло. И магии нет залечить нормально, пришлось зельями спасаться. Плохая идея травить ядом клинок, держа его в руке. Всего одна капля, а эта гадюка металлическая словно взбесилась. Похоже, не выйдет ничего путного из этой затеи, да и черт с ними – вот только обидно и больно, жажда мщения переполняет мою нежную душу.

– Рано радуетесь, сейчас «ответка» прилетит, – злорадно ухмыляюсь и щедро выплескиваю эфирный токсин на неблагодарных братцев. Наученный горьким опытом в руках их больше не держу.

Вы уничтожили эпический предмет! Известность: – 1(15).

Артефактор: + 3(27). Ремонт инструмента: + 3(9). Ремонт оружия: + 3(9).

Опыт: + 1500(39 050/45 000).

Вы получили новый уровень: 23. Нераспределенных очков опыта: 20.

Получен комплект Молчащие клинки (используются только парой). Урон: 120–180. Дополнительный урон: отравление ядом 10 ХП/сек (2 мин). Износ: 666/666. Бой двумя руками (умение) + 20. Требования: Ловкость 65.

– Доэкспериментировался, называется, – настроение, упавшее в пропасть, решило не останавливаться и вырыть могилку на дне.

Эфирный токсин. Концентрация: 217 %.

Почти половину бездарно профукал.

Однако не в моих привычках долго заниматься самоедством и впадать в отчаяние. Будем довольствоваться тем, что получилось. Беру в руки клинки, пытаясь оценить результат. Если выражаться одним словом, то хреново. Такое ощущение, что я держу две тяжелые неудобные трубы, внутри которых плещется ртуть. Ни баланса, ни центровки – даже в руках держать неудобно.

Вдобавок появился дебаф на ловкость и силу, а через пару минут жонглирования и на выносливость. Все ясно, требования пользователя не выполнены – и тут засада.

Произвожу в уме нехитрые подсчеты и решаю вложить в Ловкость весь накопленный запас нераспределенных очков. Благо запас образовался за пять новых уровней, аж два десятка. Не было счастья, так несчастье помогло. Если бы не глобальное проклятие на прирост Жизни, то давно их истратил бы, размазав манной кашей по поверхности, раскидав на все статы поровну. Однако из-за постоянной нехватки Жизни я застопорился с распределением: вкладывать в выносливость было крайне неэффективно – здоровье прибавлялось мизерными частями по три – пять ХП за раз, по всей видимости, замороженное на начальном уровне перса.

В данный момент здоровья хватает, и можно было бы вложиться в Интеллект, но уж очень аппетитно выглядят двадцать единиц мастерства. Всегда мечтал быть двуруким бойцом – вот только такая раскачка крайне неэффективная, и ее редко кто использует в играх. Как танк такой боец никуда не годится, с магией обычно не дружит – поэтому мало востребован в командной работе, а значит, и кач тяжелый. Хотя есть, конечно, классы, которым это умение к лицу: одиночки охотники, ассасины, наемные убийцы и просто ПКшники. Вот и получается, что двурукий мечник – это тяжелый профиль развития, подходящий для интравертов-одиночек, и в перспективе тупиковый, особенно в финансовом плане. Если ты, конечно, не киллер, и тебе плевать на карму и положение в обществе.

Впрочем, я отвлекся. Добавляю двадцать единиц в Ловкость. С одной стороны – глупость несусветная для артефактора и алхимика, тем более травника. С другой – несомненно, полезное умение для выживания здесь и сейчас. С точки зрения развития перса – абсолютно не правильно, с точки зрения жизненной необходимости – очень важно и нужно.

ВЫ ПРОЯВИЛИ ТЕРПЕНИЕ И РЕШИТЕЛЬНОСТЬ, накопив и истратив 20 очков единовременно на одну характеристику. Вы получаете достижение: Настойчивость и натиск I. Все связанные с выбранной характеристикой навыки: + 1 (Мечник: 5. Рукопашный бой: 4. Владение шестом/копьем: 4. Владение щитом: 3. Стрельба: 7. Военная хитрость: 5. Использование капканов: 9). Следующее достижение: 30 очков распределения.

Вы получаете постоянный бонус: Уклонение от выстрела: + 5 %.

Кто бы мог подумать! Интересная фишка, хотя при наличии игрового форума в тайне такое долго не удержится. Но даже если знать о ней, то накопить двадцать свободных очков статов все равно тяжело, особенно на первых, начальных уровнях. А чем выше уровень героя, тем скромнее выглядит прибавка к умению в одну единицу. Вполне разумно продумано – знал бы заранее, вряд ли специально согласился бы копить.

Глава 2

– Выходит, что зря я сюда тащился, – обращаюсь к безмолвному собеседнику. Жнец в ответ дежурно рисует в воздухе замысловатую восьмерку – знак, что он слышит, и убирает серпы с глаз долой – мол, тебе, виднее. Да еще эта раздражающая улыбка, похожая на оскал, меня страшно бесит – может, маску ему налепить на череп?

Снежному чучелу без разницы, а мне решать надо, что делать. Подземелье – вот оно, эльфийские книги у меня, – вроде можно идти квест сдавать.

Вот только чувствуется, здесь свинья зарыта где-то, причем не одна, а целое стадо – нельзя мне к эльфам просто так явиться с добычей, интуиция подсказывает.

Как я думал перед походом: найду подземелье извергов, если соперники мне не по силам, то двигаюсь прямиком к эльфам, где с чувством глубокого удовлетворения получаю награду. Если же враги мелкие и доступные к истреблению, устраиваю поход за зипунами и лутом. Возможен и промежуточный вариант: выбиваю низкоуровневых мобов, а столкнувшись с серьезным противником, сваливаю подобру-поздорову.

Надеялся на третий вариант, очень уж хотелось испробовать снеговика в бою, отработать схемы и взаимодействие, да и просто посмотреть на его и свои возможности. Заодно испробовать новые клинки в деле – очень уж неприятная особенность вылезла – убирая посох, я резко терял в количестве маны. И этот вопрос надо было решить на практике: когда менять вооружение, с каким противниками какое оружие предпочтительнее, и в какой последовательности варьировать их.

Не все так просто получается, как хотелось бы. И всему виной неправильная прокачка персонажа, впрочем, все это ожидаемо и решается по мере накопления реального боевого опыта.

Именно поэтому я и полез в это подземелье, хотя сразу было понятно, что не моего уровня донжон – минимум для сорокового и выше. Желательно, идти туда целой группой, должным образом сбалансированной и опытной.

Никаких охранников, тем более низкоуровневых, для «разминки» на входе не оказалось – по всей видимости, слишком холодно у поверхности. Формально весна уже наступила, и даже морозы резко ослабли (градусов пятнадцать – двадцать ниже нуля), но все равно прохладно. Такое ощущение, что внутри катакомб даже холоднее, чем снаружи – промерзло все за зиму. Впрочем, согласно законам физики, чем глубже и дальше от входа – тем теплее будет внутри.

На входе я скастовал заклинание призыва, пользуясь наличием снега напоследок. Внутри придется пользоваться своим запасом, впрочем, можно вернуться на поверхность при необходимости, по крайней мере, я надеялся на это.

Поначалу подземелье откровенно разочаровало: почти три часа ходьбы под мерцание Светляка по пустому каменному тоннелю, пара незначительных ответвлений, несколько пустых залов – и ни одного моба, или тем более хранилища лута. Где сундуки, бочки, клады? Лишь труха, обломки костей и мерзкого вида паутина по углам. Пустота и затхлость при полном отсутствии следов нужных мне извергов. И куда они все подевались? Температура внизу уже почти «комфортная» – примерно около нуля по Цельсию, по всей видимости, уже второй уровень донжона – уклон под ногами ощутимый.

И вот когда я уже отчаялся встретить хоть что-то кроме комков паутины (чьей, интересно?), и стал подумывать о возвращении, повернув в очередной раз, я увидел впереди отблески горящих факелов.

«Наконец-то!» – воскликнул я мысленно, и аккуратно подобрался к освещенному пространству. Последние метры проделал вообще ползком, Жнец и вовсе остался в тылу – ибо неразумная скотина не умеет маскироваться и быть осторожным, хотя двигается на удивление тихо и плавно.

Радость оказалась преждевременной. Да, мобы нашлись, причем, вполне одушевленные, если можно так сказать. То есть они изредка шевелились, бряцали оружием, я бы даже сказал, выглядели живыми, если бы не одно «НО»… Вместо извергов в найденном зале находились обычные, почти классические скелеты. В том смысле, что классические они для игр и подземелий – то есть с копьями, луками, в разномастной ржавой броне.

Один из худших вариантов для меня. Яды на нежить не действуют вообще, а ведь это мое основное средство. Еще одно неприятное открытие – все костяные бойцы были выше меня на пять – десять уровней. Лучники тридцатого уровня – три штуки, Костяные воины двадцать восьмого – тридцать пятого левелов – шесть субъектов. И самое неприятное – в дальнем углу притаился лич сорок пятого уровня. Всего десять противников против меня и снеговика – без шансов.

Спрашивается: откуда здесь взялась эта костлявая свора, и куда подевались изверги? Может это хитрая эльфийская разводка, и книг здесь в принципе не могло быть, а весь сценарий рассчитан на проверку моей причастности к разграблению библиотеки? Нет, слишком сложно для экспромта – у несчастного пленника просто не было времени и возможности продумать такую комбинацию! А если не эльф? Взгляд вверх – небо отсюда не видно, только низкий каменный потолок, но в чьей компетенции такие шутки, понятно.

Однако и эта версия слабая, не вижу разумного объяснения происходящего. Квест получен, место указано, а вместо извергов дискотека на погосте.

Получается, что придется возвращаться ни с чем – вот и снеговик со мной полностью согласен.

– Не тряси косами, мимо капает, – пресекаю попытку выполнить ковбойский трюк с вращением оружия. Никак не отучу от привычки убирать неиспользуемые серпы каждые десять минут. Вроде понимает и делает вид, что исполняет, а стоит отвернуться, как опять за старое. И так процесс сбора Ледяной кислоты медленный до неприличия, а этот жонглер не унимается.

Зачем мне эта едкая субстанция, нестойкая, исчезающая через несколько часов? Неужели не очевидно? Если яд на скелеты не действует, то кислота разъедает даже каменный пол, куда опять капает мимо посудины – опять дергается непоседа отмороженный. Единственное, что не разъедает эта магическая гадость – обычное стекло. По всей видимости, программисты химию на уровне школьного учебника все-таки знали. И теперь у меня есть эффективное средство против неживых супостатов – слава богам, в этом мире нет Женевской конвенции о запрете химического оружия. Вот только мало его очень – за час едва сто граммов набирается, да и то если Жнеца под присмотром держать. Если пустить дело на самотек, то и двадцать граммов не накапает – все мимо растрясет.

Пустые склянки и колбочки у меня с запасом, вот только время поджимает – Снежнец уже скоро развоплотится, а вместе с ним и весь арсенал «Разъедателей» – я решил дать подходящее название своему изобретению.

Внимание! Патент не может быть зарегистрирован. Изделие не соответствует временным параметрам по сроку существования.

Алхимик: + 1(21).

По моим прикидкам требуется десяток колбочек минимум по пятьдесят граммов кислоты в каждой. Хотелось бы больше, но время поджимает. Однако и это лишь небольшой камешек на чашу весов в предстоящей схватке. Учитывая, что точность попадания будет невелика, на два-три уничтоженных противника можно рассчитывать.

В общих чертах план боя уже вырисовывается, осталось лишь продумать детали и, конечно же, устранить главную проблему – лича. Именно от него исходит основная угроза, которая обусловлена, прежде всего, неизвестностью – чего же от него ожидать. Не думаю, что создатели игры отошли от традиций, новизна и новаторство пользуются спросом прежде всего в дизайне и сюжетном замысле. А вот расовые типажи и характеристики, наоборот, востребованы классические – это стопроцентный факт, известный не только маркетологам и продавцам игровых миров. Конечно же, не все так строго в этом делении на важное и второстепенное, обычно окончательный вариант – компромисс между заимствованным от старых миров и необходимой толикой нового. Исходя из многолетнего геймерского опыта, с вероятностью в девяносто процентов лич будет давить магией на расстоянии, причем в арсенале у него обязательно будет серьезный дебаф и один-два вида атакующей магии.

Не очень хочется попадать под удар лича, поэтому требуется вывести его из боя самым первым. Убить быстро, конечно, невозможно, а вот как лишить его возможности творить магические пакости, есть задумка. Без магии лич не страшнее обычного костяного воина, а может, даже слабее, поскольку мало на что способен в ближнем бою и навыки не те. Что, впрочем, компенсируется довольно высоким уровнем.

Чем можно уничтожить магию? Правильно – эфирным токсином!

Сердце кровью обливается, как взгляну на убывающую концентрацию: всего сто восемьдесят шесть процентов осталось. Взамен получены три крафтовые стрелы (минус десять единиц маны в секунду, срок действия – полторы минуты).

Способ изготовления прост до неприличия: достаточно капнуть токсином на наконечник стрелы. Чем больше капаешь, тем круче получается крафт, и тем сильнее могучая жаба душит мое нежное горло. Хорошо хоть польза от этого есть:

Артефактор: + 1(28).

Лук у меня никудышный. До недавнего времени меня не сильно напрягало, сейчас же это может оказаться именно тем роковым обстоятельством, что поставит под угрозу весь поход за хабаром. Буду надеяться на фантастически раскачанную ловкость перса – мастерство должно расти, как на дрожжах, или я ничего не понимаю в небесной механике. Думаю, что три попытки с запасом хватит – расстояние менее двадцати метров, не должен промахнуться никак. Плюс фактор неожиданности на моей стороне.

Второй тактический момент – нельзя сражаться в самом зале, три лучника меня изрешетят тут же. Идеально выманить их в узкий коридор, где одновременно смогут нападать не больше двух костлявых мечников, которые к тому же будут перекрывать лучникам сектор стрельбы.

Шесть бойцов против меня одного тоже многовато, но хотя бы теоретически шанс есть в порядке очереди принять всех на меч. А еще я надеюсь на повышенное мастерство двурукого бойца и два почти эпических клинка.

«Разъедатели» я решил приберечь и не использовать сразу. Во-первых, времени не будет, после выстрела надо сразу валить в глубь тоннеля, пока лучники не утыкали меня стрелами как ёжика. Во-вторых, надеюсь, в толпе скелетов эффект будет сильнее, и шанс промахнуться меньше. Ничего более путного я не придумал, остальное будет чистой импровизацией. Давно замечено, что тщательное планирование после какого-то этапа начинает приносить не пользу, а вред. Жизнь всегда преподносит сюрпризы, а уж в виртуальной игре тем более.

Завершающий штрих в картину маслом: выставляю оба принесенных с собой капкана. Удержать не удержат, но хоть остановят на время – и то польза. Высыпаю полведра снега на пол, Жнец с воодушевлением перебирается поближе. Можно, конечно, поберечь запасы, на один лишний призыв хватило бы, а от входа уже далеко. Но есть такое подозрение, что снег Жнецу чем-то помогает, вон как обрадовался халяве. Может, он баффится от него? Не важно, главное, чтобы снеговик никуда не отходил от этой кучи, а врагов я сам под удар выведу – в открытом бою моего помощника завалят за пару минут. Единственный способ привязать его к определенному месту – навалить снегу побольше. Теперь приказ намертво стоять именно здесь Жнец выполнит с точностью и даже с удовольствием. Вот такая неразумная скотина – пока сена не дашь, молока не дождешься.

Все, можно начинать.

Смущает меня только второй дальний выход из зала. Куда он ведет, и нет ли там еще кого? Отсюда никак не рассмотреть. Есть еще одна странность – в центре зала на полу пентаграмма в круге. Не нравится мне она – не портал ли это случайно? Иначе, зачем здесь эта остеохондрозная стража? Надеюсь, что мои опасения напрасны, и все пройдет пучком.

А ведь как хорошо все начиналось! Два выстрела – два попадания. Программа-минимум выполнена. Лич, если и не выведен из боя надолго, то, по крайней мере, значительно ослаблен и лишен маны. Напоследок удача улыбается еще раз – склянка с кислотой попадает в лучника. Позже выяснится, что поврежденное оружие не позволит ему стрелять, а в ближнем бою этот тип воинов откровенно слаб.

На этом вступление (а заодно и везение) закончились. Пошла кропотливая работа по разрушению и измельчению оживших костей. Все-таки сбылись мои худшие ожидания: некромантское отродье не сразу лишилось магических сил, успев изрядно попортить мне нервы. Первый удар ушел в пустоту, отравление какой-то туманной гнилью не прошло – мой резист выше, а снеговик и вовсе не является живым в привычном понимании – ему тем более по фиг. К этому моменту завязалась рубка в тоннеле. Заблокировав проход, так чтобы Жнец был чуть позади и не вступал в прямое столкновение, я вынужден был взять на себя сразу двоих костяных мечников. Бросаю две склянки с кислотой – без особого успеха, попадаю вроде бы точно в толпу, но эффекта почти никакого.

Поначалу пришлось помучиться. Умение вроде бы есть, а практики ноль. Но я довольно быстро освоился и увлеченно приступил к рубке костей – именно так выглядит сражение с существами, не имеющими нормального тела. Может, это и кости, но прочность у них как у карбоновых полимеров – даже вложившись в удар всем телом, с одного раза не перерубишь. А пару раз в одну точку попасть затруднительно – вот и напоминают конечности противников недорубленные деревья, после работы начинающего лесоруба.

Хорошо, что капканы сработали, создав изрядную кучу-малу, выбираясь из которой костяки успели получить по нескольку добрых ударов.

Оправдался расчет на то, что толпа мертвяков перекроет сектор стрельбы лучникам. Не сказать, что полностью – изредка что-то прилетает, но в основном снеговику. Вызвано это разницей уровней: у него одиннадцатый, у меня визуально второй – бывает иногда польза и от умения Сокрытого. Кроме того, Жнец бафнул Замедление, и следом за ним Веер ледяных стрел, вызывая всю агрессию на себя.

Забыл упомянуть, что уровень помощника теперь равен половине от моего собственного – выбор улучшений, положенных за достижение двадцатого уровня Призыва, оказался весьма скромным. Небольшим бонусом идут незначительное уменьшение маны, затраченной на призыв, и то, что Снеговик отныне живет двадцать шесть часов, а вызвать его повторно я могу уже через два с половиной часа. Однако я отвлекся.

Один из мечников все-таки проскочил мимо, пытаясь добраться до снеговика, и тут же поплатился за назойливость. Я впервые увидел, как Жнец работает в ближнем бою – впечатляет, однако. Оказывается, серп имеет внешнюю режущую кромку, а внутренняя сторона – зазубренная. Именно этими зубьями он цепляет чужой меч и пытается вырвать его у противника. Все-таки трехкратно превосходящий в уровне враг значительно сильнее, и выдернуть оружие не получается. Но этого и не требуется – неуловимое движение вторым лезвием, и отрубленная костяная рука падает на пол вместе с мечом. А не надо было тянуться за мечом, проваливаться так далеко вперед. Впечатляет – с одного удара перерубил, мне на зависть. Впрочем, я не упускаю своего шанса и перерубаю шестой шейный позвонок – и тоже с одного удара!

– Не понял, когда успел посчитать? – жалко, все логи убраны, чтобы не отвлекали во время боя.

Могу лишь предполагать, что критический удар прошел, а вот точность подсчета позвонков – явно из другой оперы. Умение новое подвалило? Или двадцать дополнительных единиц у Молчащих клинков наконец проявились? Скорее – второе.

Поначалу я этого даже не осознал, но удары стали точнее и эффективнее – появилось ощущение, что теперь ясно, куда и как надо бить, словно система самонаведения включилась. Работать с клинками теперь в удовольствие – приноровился к ним, что ли?

В этом момент напомнил о себе лич. Да когда же у него мана закончится?

Из каменного (!) пола вдруг вылез мерзопакостный вьюн-колючка и опутал мои ноги. Не знаю, насколько долго, но теперь я не могу двинуться с этого места. Судя по зловонию и зеленоватой слизи на колючках, еще и жутко ядовитая дрянь, но ее поражающее действие опять ниже моего резиста – отравления не происходит.

Оглядываюсь на снеговика – радует, что ему в очередной раз все по фиг – вьюн замерз и уже осыпается трухой.

Второй скелет моими усилиями разбирается на составляющие, и его место занимает следующий противник. Жнец выдает еще один веер ледяных игл, переводя агро на себя, чем я тут же пользуюсь. А вот не надо поворачиваться спиной к двурукому мечнику. Еще один набор костей выходит из боя.

Нет, я этого лича точно прирежу, когда доберусь до него. Конечно, ему все равно не жить, но теперь он меня разозлил по-настоящему. Две крафтовые стрелы на него потратил, а он кастует и кастует, и мана у него не кончается. Надеюсь, что это остатки роскоши – эфирный токсин уже давно прекратил свое действие. Пора заканчивать этот затянувшийся водевиль – вдруг у него регенерация маны развитая, такими темпами он меня до нервного срыва доведет.

А как прикажете реагировать, когда этот проклятый некромантский выродок бафнул все оставшиеся скелеты и навесил на них нехилую защиту. Теперь мои Молчащие едва сорок – пятьдесят единиц тлена снимают вместо ста пятидесяти парой минут раньше.

Не успел я порадоваться четвертому упокоенному скелету, как пришла беда, откуда не ждали. Поскольку толпа противников изрядно поредела, то забытые мной лучники решили поучаствовать в общем развлечении. Слава богам, целью они выбрали снеговика, именно он и собрал целый куст корявых стрел. Вопреки ожиданиям, серьезного вреда стрелы не нанесли, лишь попортили шикарный плащ. Одно движение серпа – и вот уже вместо оперенных палочек остаются одинаковые короткие обрезки – даже вытаскивать не стал. Жизнь визуально все же просела, процентов пять ушло.

Снежный Жнец не стал дожидаться продолжения, сообразив своим пустым черепом, чем это чревато, и поэтому ринулся в атаку. К счастью ему достался бывший лучник, тот самый, что попал под кислотную атаку. Вооруженный лишь коротким мечом, похожим скорее на большой нож, скелет был обречен, и разделан на части буквально в считаные мгновения – не помогла магическая защита и даже высокий уровень не помог.

Предоставив возможность мне самому разобраться с оставшимися мечниками, Жнец принялся за лучников и лича. Зря он все-таки вышел один против троих, поторопился. Хотя в ближнем бою они не сильны, но разница уровней огромная, и помочь я ничем не могу – трава держит. Правда, она слабеет потихоньку, одна нога уже свободна – еще пара минут, и смогу прийти на помощь.

К сожалению, не успел. Может быть, Снежный Жнец и совершил невозможное, одолев в одиночку трех высокоуровневых противников (лича он все-таки завалил напоследок), только появление новых участников этой драмы в чудесный победоносный сценарий не входило.

Из дальнего входа вывалилась толпа… зомби.

Трупный зомби.

Уровень: 36.

Тлен: 2000/2000.

Гниющий зомби.

Уровень: 38.

Тлен: 2400/2400.

Вот эти-то ребята – четверо первых и двое вторых – и завалили снежного пета-маунта, пока хозяин разбирался со своими оппонентами.

Гибель Жнеца оказалась не напрасной. С уничтожением лича развеялись все наложенные им заклинания. Получив свободу, я добил резко ослабших скелетов и… задумался о бегстве. Шесть зомбаков и один лучник, правда, уже без стрелкового оружия. У меня же теперь нет напарника, и резервов тоже нет.

Хотя о чем это я? Совсем забывчивый стал. Достаю «разъедатели» – еще шесть пузырьков осталось. Против костлявых они не слишком эффективны, а зомбятина очень даже плотная по консистенции. Ходячие трупы не очень быстро двигаются, поэтому успеваю подготовиться, размеренно и точно бросаю первую склянку в морду. Есть попадание! А эффект какой замечательный! Дым клубится, ошметки летят, похоже, что покойничек зрения лишился.

Израсходовав весь запас, пришел к выводу, что пора сматывать удочки. Результат замечательный – почти половина противников выведена из строя, двое зомби ничего не видят, третий с обожженным черепом и изуродованной конечностью как-то странно дергается, стоя на месте не двигаясь. Неучтенный эффект? Надо будет внимательно глянуть логи.

Пока же надо бежать отсюда, и побыстрее. Наверняка у ходячих трупов в запасе атомные дебафы для рукопашной схватки. Стоит сойтись чуть поближе, набросают проклятий, ослаблений и замедлений или еще какой гадости. Видимо, все, что мог, я уже вытянул из этой ситуации. Жалко, что кроме опыта ничего не перепадет – собрать хабар некогда.

Однако делать ноги не пришлось.

Внезапно зомби остановились, развернулись (те, кто в состоянии) и двинулись обратно!

Ничего не понимаю, но воспользоваться удачным моментом мне никто не мешает. Добиваю двух ослепших зомбаков, удачно избежав ядовитых выбросов и бестолковых отмашек чудовищных кулаков. Обездвиженный трупак с обгорелым от кислоты черепом пытается отмахиваться брутальным таким молотом, но очень уж медлителен парнишка – поэтому умирает быстро и без проблем. Окончательно умирает, если так можно выразиться по отношению к давно покойному созданию.

Любопытство толкает меня обратно в зал. Что же заставило зомбаков вернуться сюда?

Удивительная картина предстает предо мной. Портал в центре зала мерцает призрачным голубым светом. А посреди пентаграммы находится… Изверг-Потрошитель сорокового уровня!

Да это же стационарная точка респауна, а не портал! Осознаю, наконец, увиденное. И долгожданный изверг внутри, кто бы мог подумать, что скажу такое. А тройка зомби при поддержке Табаки, тьфу, то есть безоружного лучника, пытается укоротить на голову «моего» изверга?! Мы так не договаривались! Это моя добыча – кто против слово скажет, тот долго не проживет. Не беда, что зомби говорить не умеют в принципе, мне повод, как США для удара по Ливии, не нужен. В атаку!

Все-таки зомби тупые, как ни банально это звучит. Если противник сорокового уровня, то они будут атаковать именно его, а не мелкую сявку с микроскопическим статусом, даже если будешь резать их на куски. Нет, конечно, получив серьезный урон медлительный труп разворачивается и агрится на обидчика. Однако стоит отскочить на пару метров назад, трупный процессор переключает задачу на более опасного противника, и зомби поворачивает обратно. Картина «Избиение тухлых младенцев» – маркетологи тапками закидали бы меня за такое название. Но мне их не продавать – а ничего более изящного на ум не приходит. Вы попробуйте сами мыслить прекрасными образами и аллегориями, когда с ног до головы вымазаны в зловонной жиже, ядах и неаппетитной гнилой плоти, а противники – натуральные зомби. К чертям такую реалистичность.

Войдя во вкус, удачно пользуясь безнаказанностью, добиваю всех поочередно Ритуальным ножом. Как ни странно, нежить тоже входит в целевую аудиторию этого остро заточенного клинка. Даже уровень поднялся за счет зомбаков. Лишь шустрый лучник успел избежать поглощения, сгинув раньше положенного, от не вовремя выскочившего крита братьев Молчащих.

Успел-таки. Изверг-Потрошитель, словно стесняясь своего прозвища, демонстрировал неожиданную робость и даже скромность, переходящую в тупость. За все время бойни здоровяк с лицом как у повешенного убийцы, не задел ни одного противника, вяло отбиваясь двуручным топором, и чуть не откинул копыта, или что у него там вместо ног. К тому моменту, когда я закончил с последним зомби, уровень жизни у спасенного почти не отличался от нуля, и это его нисколько не волновало.

Пришлось пожертвовать лечебным зельем, хотя запас его за время сражения уменьшился почти наполовину – боец из меня, как оказалось, такой же, как и мерчандайзер в прошлой жизни. За полгода так и не полюбил эту работу, и не дорос даже до старшего супервайзера. После чего сменил профессию на еще меньше подходящую. Завершить полный цикл и найти вариант хуже предыдущей не успел – попал сюда. Хотя как сказать…

Разговорить изверга удалось лишь после приема универсального средства, опробованного на шамане. Выпив полста граммов настойки клюквы, Бахтимир, так звали спасенного, пришел в сознание. Точнее, в то, что осталось от него.

Когда я услышал, о чем идет речь, меня пробрало не по-детски – врагу не пожелаешь такой участи. Изверг – последний из защитников этой цитадели. А еще он узник посмертного проклятия убитого в крайнем бою некроманта, и навечно привязан к этой пентаграмме, где возрождается уже в тысячный раз. И каждый раз его убивают заново. Пережить нескончаемую череду смертей (хотя я думаю, что про тысячу он завернул от избытка впечатлений) и не повредиться умом полностью – это даже для цифровой неписи чудо.

Именно этим объясняется его безразличие к происходящему – повезло, что проблеск сознания, удивленного необычным составом палачей, заставил изверга хоть и вяло, но защищаться. Ибо узник уже давно ощутил, что сопротивление приводит лишь к жутким мучениям и истязаниям перед очередной смертью. Впрочем, это развлечение давным-давно наскучило самим палачам, если только не появляется собрат погибшего некроманта, сменивший его на этом посту. Вот тогда умирать по-настоящему больно и долго. Но это бывает редко, последний раз – год назад.

Получается, некто Трав оказал извергу Бахтимиру медвежью услугу – подставил под раздачу.

– Можешь ли ты мне помочь? – взгляд у спасенного тоскливый, затравленный, без малейшей надежды, но не жалобный – силен парень, до сих пор не сломался. Я бы так не смог точно.

– О чем базар. Конечно, согласен.

– Странный ты, человек. Даже не спросил, о чем просьба.

– Освободить тебя, что тут непонятного. Давай задание – сделаю, что смогу.

Кто же от квеста отказывается в моем положении, это я тебя благодарить должен, а не наоборот.

Вы получили задание: Разрушить пентаграмму привязки респауна и освободить изверга Бахтимира. Награда: вариативно. Срок: 1 год субъективного времени игрока Трав.

Если вариативность я могу понять, то поправка про время вообще ни в какие ворота не лезет. Может, имеется в виду чистое время нахождения в игре, без учета выхода в реальность (для сна и работы?). Тогда это может означать, что игровой процесс приходит в норму? И это радует – раньше об этом не упоминалось.

Вот только с выполнением квеста придется повременить. Информация о некроманте, полученная от единственного свидетеля, ставила крест на всех моих планах. Одного-единственного факта хватило бы – уровень босса изверг оценил более чем на сто уровней выше, чем у него. То есть некромант никак не ниже сто сорокового уровня. Число охранников в сопровождении Бахт назвать не смог, но не меньше десятка и все за сотый уровень. И это только то, что он видел. Учитывая, что гарнизон извергов уничтожили почти сразу, общее число боеспособной нежити, скорее всего, превышает сотню.

Если рассуждать разумно – ни единого шанса, требуется набрать команду и поднять уровень раза в два, а лучше в три. Однако разведать, что, где и как – очень даже нужно. Мало ли что изменилось за последний год в этом подземном некрополисе.

Прежде всего, собираю трофеи – это сродни магическому ритуалу. Не соберешь вовремя – удача от тебя отвернется. Проверено на собственном опыте – потом плохо сплю по ночам, кошмары снятся, дышать нечем – жаба так и душит. Удивительно, но большая часть лута теперь идет деньгами, медь и серебро, изредка золото. До сего дня монеты встречались редко, теперь как прорвало – меняется мир, и это радует. Оборотная сторона денежного изобилия – действительно ценные вещи попадаются теперь крайне редко.

Два костяных лука, щит, четыре ржавых меча, три зазубренных ножа – даже брать не стал, свалил в одну кучу. Может потомки спасибо скажут, если долежит до их прихода. Лишь дважды мертвый баффер порадовал, искупая неприятные моменты, что пришлось пережить по его вине.

Евклидово кольцо.

Интеллект: + 10. Мана: + 15. Призыв: + 1.

– Покойся с миром, – искренне благодарю за щедрый дар. Доброе слово и нежити приятно, даже если гореть в аду.

Из найденного забрал лишь два десятка крафтовых стрел – всего лишь яд, весьма слабый, но в хозяйстве все сгодится. Плюс четыре склянки с отравой – давно уже не удивляюсь, что именно мне это выпадает. Похоже, что это «везение» – мечта токсикомана – надолго, если не навсегда.

Нашелся еще один, почему-то пустой, стеклянный сосуд. Несколько минут пытался понять, с кого мог выпасть такой ценный лут, и только потом сообразил, что это моя бывшая склянка с ледяной кислотой. Не разбилась, однако, – забавный момент. Вообще-то последние два «разъедателя» можно было и не бросать – бессмысленно. После гибели снеговика кислота быстро теряет свои свойства, а через пять минут и вовсе исчезает без следа.

Проследив взглядом траекторию полета, я бросил склянку как можно сильнее, чтобы точно разбилась, и почувствовал предвкушение удачи – интуиция, не иначе. Склянка долетела почти до пентаграммы, не хватило лишь несколько десятков сантиметров. Выходит, что интуиция меня обманула?

– А это что такое?

Странный след тянется по каменному полу от того места, где лежала склянка, и не просто тянется, а совершенно точно странное пятно заходит на магический чертеж.

Да это же кислота расплескалась! Слабая концентрация, видимо последние секунды до испарения оставались, вытравленный камень едва-едва отличается по цвету от исходного состояния. И вот там, где кислота попала на рисунок пентаграммы, отчетливо видна черная пыль, хотя сама линия осталась неповрежденной.

– Что за?..

Естественно, из чистого любопытства, провожу пальцем по странной копоти, чтобы понять, что же это такое.

Эфирное отравление: 5 единиц маны/сек. Действие: 11 часов 59 минут.

Вы получили Порошок эфирного токсина.

Алхимик: + 1(22).

Не удержался – выругался в рамках литературного русского. Пока мана не сгинула, на последние крохи, успел скастовать Жнеца – иначе куковать мне тут половину суток без смысла и цели.

Как говорится, успел под уходящий поезд.

С первого раза мне досталось всего несколько граммов черного эфирного порошка. Теперь можно развернуться в промышленных масштабах, ледяная кислота стабильно капает – только собирай готовый продукт. Остается нерешенным вопрос с личной безопасностью, но тут уж ничего не поделаешь – я поставил изверга, метрах в двадцати в глубине второго коридора, и приступил к работе.

Не тут-то было! Как я только не изгалялся, выливая кислоту и всю сразу, и потихоньку, капая или щедро поливая пентаграмму – результата как не было, так и нет. Пожертвовал даже склянкой, повторив траекторию счастливого броска – нет результата. Может «живой» зомби нужен, как катализатор процесса? Понимаю, что это уже маразм – но ничего путного на ум не приходит. Вроде бы делаю все то же самое, а толку чуть. Еще раз вспоминаю подробности, перебирая мельчайшие детали: зомби были достаточно далеко в коридоре, снеговика уже завалили – может снег попал на пентаграмму? Тоже не сходится – более десяти метров расстояние, но проверить надо.

Стоп! Жнеца в момент реакции уже не было – может, он плохо влияет? Нет, слишком натянутое объяснение – с таким же успехом можно сказать, что мое появление мешает реакции, или присутствие изверга. Хотя последнего тут нет – он сторожит наш покой в коридоре.

Поскольку других версий нет, придется проверять версию о снеговике. Отправляю Жнеца в глубь первого коридора, подальше от места проведения алхимической реакции – результат отрицательный. Уже не веря в удачу, ради чистоты и полноты эксперимента, развоплощаю Снежнеца. В течение пяти минут, пока кислота не потеряет свои свойства, можно проводить опыты. Выливаю ледяную субстанцию на край пентаграммы, и… ничего не происходит. Полный провал! Вдобавок, на десять часов лишен возможности призвать снежного маунта.

Теоретически есть возможность накачаться зельями маны, и в этот момент кастануть заклинание вызова, но жаба, сестра хомяка, меня точно задушит – половина запасов уйдет.

Как говорил один умный, но вредный преподаватель в университете: «Теория вероятности гласит, что каждая текущая неудача увеличивает ваш шанс на будущую удачу», – после чего ставил двойку и отправлял на пересдачу. Меня эта участь миновала, но манеру оправдывать собственное самодурство псевдофилософскими сентенциями я запомнил и оценил. Одна фраза, и вроде бы уже не обычная сволочь, а настоящий педагог.

Сообщаю извергу, что его вахта закончилась, и пора сваливать, пока костлявые не появились. Бросаю прощальный взгляд на пентаграмму и медленно выдыхаю. Молча, без ругательств, что удивительно.

Вы получили Порошок эфирного токсина.

Если бы не бешенство, охватившее меня от такого издевательства, я, может быть, заметил бы прозрачную «улыбку» во всю стену за спиной. Впрочем, может это всего лишь игра теней и воздуха. Хотя откуда взяться сквозняку в подземелье?

Вы получили рецепт Эфирного токсина (порошок). Патент # ЕЕ-сс-008.

Требуется: Пентаграмма закольцованная выше 24 уровня. Ледяная кислота (в стадии распада). После окропления дождаться полного высыхания.

Алхимик: + 1(23). Известность: + 1(16).

Вспомнил, что так и не посмотрел в логи после битвы. Раньше каждому «плюс адын» в статах радовался, теперь некое равнодушие появилось к прокачке. В принципе, такое явление обычно для геймеров – чем выше уровень, тем меньше внимания мелким радостям в виде скромных плюшек.

Что же мне перепало за истребление неживущих?

Мечник: + 4(14).

Жирный кусок сала с маслом на бутерброд! Сказывается эффект от владения Молчащими клинками и двадцать дополнительных единиц мастерства. Но тут халява уже закончилась – это абсолютно точно.

Стрельба: +1(8). Военная хитрость: + 1(6). Стойкость к ядам: + 2(23). Использование капканов: + 1(10) (доступно улучшение). Лекарь: + 1(3).

Опыт: + 3400(42 450/45 000).

Ритуальный нож поглощения, 11 уровень. Урон: 32. Урон эфирным созданиям: 18. Урон магией: 17. Урон Хаосом: 13. (следующий уровень: 262/300).

Аккуратно собираю токсичный порошок, избегая попадания на открытую кожу, хватит мне двенадцатичасового отдыха от магических возможностей, не стоит усугублять. Не так и много получилось – всего граммов сто. Интересно, сколько можно получить конечного раствора из этого количества и какой концентрации? Впрочем, не стоит гадать на кислотной гуще, требуется найти способ переработки в жидкую форму, а уж потом подсчитывать возможную прибыль.

Собрав все до последней крупинки, обнаружил, что заняться больше нечем. Сидеть здесь – однозначно дождаться неприятностей, возвращаться домой, не сделав запасов токсина – глупо: где еще найду свободную пентаграмму для организации мануфактуры.

Прежде всего, надо избавить рисунок на полу и зал, где он находится, от внимания охраны. Нужно, чтобы они потеряли интерес к этому объекту, а значит, надо срочно убирать отсюда изверга. Не будет жертвы – не будет интереса держать здесь охрану.

Убедить потрошителя покинуть негостеприимный донжон удалось не без труда. Победила логика и здравый смысл – Бахтимир согласился отправиться в мою усадьбу с обещанием не умирать в ближайшее время. Я же в свою очередь обязался немедленно приступить к выполнению своего обещания – освободить его от привязки к этому месту.

Честно говоря, спешить с выполнением обязательств я пока не собирался. Мне требовалось переместить изверга в безопасное место, чтобы он случайно не погиб и не возродился в пентаграмме. По всей видимости, место респауна непонятным образом жестко зафиксировано именно здесь, и умирать моему новому знакомцу не стоит даже на другом краю мира. Все это вытекает из условий квеста – иначе он вообще не имел бы смысла.

К сожалению, выяснилось, что трепать языком в этом мире надо вдумчиво, а не как попало. Брошенная мной фраза про «немедленно отправлюсь» невероятным образом оказалась в списке заданий, да еще и с ограничением по времени – шесть часов. Точнее, пять часов пятьдесят восемь минут. Именно в течение этого срока я должен отправиться на поиски. Причем сотню метров по подземелью вглубь никто мне засчитывать за начало квеста не стал – время все так же неумолимо уменьшалось.

В очередной раз споткнувшись в темноте – Светляк для меня теперь недоступная роскошь, – я внезапно обнаружил, что нога за что-то зацепилась и не выдергивается. В этот момент вспыхивает свет, заставляя зажмуриться от неожиданности. Открываю глаза и… лучше бы я этого не делал.

Миддийский сатрап.

Уровень: 100.

Причем там оказался не один ассириец, а четыре штуки, все сотого, безнадежного для меня, уровня. Брутальные двухметровые гиганты с широкими окладистыми бородами, завитыми колечками. Почему именно эти парикмахерские особенности бородачей меня заинтересовали – сам не пойму. Наверное, потому, что смотреть на зверские рожи и зловещие лезвия протазанов в нескольких сантиметрах от моей шкуры – не нравится?

– И кто же у нас тут пожаловал в гости? – судя по истеричным ноткам, голос по определению принадлежит конченому психопату. И я, к сожалению, не ошибся.

Новый персонаж появляется на сцене, и радости мне это не приносит. Да и кому понравится такая мерзостная тварь. Если сатрапы вполне себе гуманоиды, то их начальник похож на земноводную акулу после трансформации в фотошопе. Узкий широкий рот с тонкими, как шило, зубами, причем количество их в несколько раз превышает человеческий стандартный набор – не менее сотни, в два ряда. Глаза мелкие, навыкате, мутно-белые, без зрачков. Нос отсутствует, зато две пары жаберных щелей на щеках.

Архитектор Боли.

Уровень: 118.

– Удачный день. Стоило ради свежатинки прерваться и прогуляться навстречу. Спасибо тебе, о, ничтожный, что даровал радость лицезреть тебя в наших владениях! – отвечать не вижу смысла, мысли лихорадочно мечутся в поисках выхода из этой… этого положения.

Архитектор щелкает пальцами, и колючка, опутывающая ноги, обвивает меня всего, не давая пошевелиться. Так вот обо что я споткнулся – вляпался в ловушку и не заметил. А ведь мог бы сделать выводы из столкновения с личем.

Сатрапы хватают меня, как персидский ковер в рулоне, без всякого почтения, и мы возвращаемся в зал с пентаграммой. Пару раз во время движения меня приложили головой о неровности стен, не утруждаясь сохранностью черепной коробки и перетряхивая внутри нее мечущиеся мысли.

– Нехорошо портить чужое имущество. За это ты должен быть наказан. Как гласит кодекс Хаммурапи – око за око, жертва за жертву. Ты лишил меня развлечения – ты же исправишь свою ошибку, искупишь жертвой проступок.

В течение часа ничего больше не происходило. В моем статусе не произошло никаких изменений, лишь поставили вертикально, лицом к стене, лишив возможности наблюдать за приготовлением к… казни?! Миддийские сатрапы застыли по бокам, лишив малейшей возможности оценить обстановку. Из редких высказываний, всхлипов и нетерпеливых повизгиваний акуленыша, с удовольствием комментировавшего процесс подготовки, я, наконец, смог уловить смысл происходящего, отчего мне стало жутко не по себе.

– Готово. Пентаграмма очищена от предыдущей жертвы, теперь твоя очередь. Какая прелесть – первая смерть нового цикла!

Что же, задание Бахтимира выполнено – изверг свободен. Вот только цена за это слишком велика – теперь я вместо него.

– Не бойся, для начала я тебя убью быстро. Всего пять-шесть часов истязаний – это мой подарок в знак признательности и по случаю начала нового цикла. Ты даже не представляешь, как я тебе рад – от свихнувшегося изверга никакого удовольствия. После первой тысячи перерождений он перестал сопротивляться и реагировать. Надеюсь, ты дольше продержишься? Не разочаровывай меня.

– Надеюсь, что разочарую. И даже больше скажу – надеюсь содрать с тебя шкуру и натянуть на шаманский барабан, – сознательно провоцирую его в надежде на скорую смерть. Не люблю пытки по отношению к себе любимому. – Живодер тоже любил болтать слишком долго – и для него это плохо закончилось. Вы с ним очень похожи. И закончите одинаково.

Архитектор неожиданно заинтересовался. Оказывается, лично знал коллегу, что не удивительно. Садист садиста видит издалека и сразу.

– Не скажу, что рад смерти Живодера. Интересный опыт, новинки и изобретения от него иногда были любопытны. Я разочарован этим обстоятельством, и ты должен за это заплатить. Забираю назад обещание быстрой смерти.

Щелкает в мозгу паззл – картинка сложилась. Есть зацепка, несоответствие, которое не давало мне покоя. Изверг говорил, что у некроманта был сто сороковой уровень или выше. Шанс!

– Мерзкая шавка, закрой пасть и слушай сюда ушами, – обращаюсь к земноводному садисту.

Архитектор оторопело таращится мутными глазками – в точку попал, шестерка обычная, промокашка, хоть и гигантского уровня. Не может он быть главным – не соответствует масштаб. Организовать и спланировать захват подземелья извергов за сутки – ни за что не поверю, что извращенец-садист способен на такое.

– Мне нужен твой хозяин! Для него важное сообщение. Лично в руки.

– У меня нет хозя… – осекается испуганно, и тут же истерично визжит, указывая трехпалой культей: – В центр круга его, быстро!

Однако сатрапы не спешат выполнять приказ, а попытку Архитектора приблизиться ко мне пресекают синхронным движением протазанов, преграждая путь бывшему начальнику:

– Надо известить… хозяина, – мне показалось, или ассириец издевается над акулоподобным?

Как ни вопил, ни брызгал слюной сдувшийся Архитектор, мою тушку на растерзание не отдали. Но и отпускать никто не спешил – иллюзий я не питал, шеф точно такой же любитель пыток, судя по описанию Бахтимира. Пока у меня есть лишь отсрочка и крошечный шанс на везение. Пообещав содрать всю кожу, присыпать солью и съесть меня по кусочкам, Архитектор отбыл, скрывшись через портал.

Ожидание затянулось. Я даже успел покемарить стоя, благо охранники подпирали с боков, не давая возможности упасть. Колючка, к моему сожалению, и не думала исчезать, надежно спутывая и не давая пошевелиться, но зато совсем перестала жечь и колоть. Стойкость к ядам полезное свойство – не угадаешь, когда пригодится.

Разбудил меня грохот открывающегося портала и трубный рев, давящий на уши и мозги:

– Что за червь посмел меня беспокоить?

Траурный Импу.

Уровень: 147.

Вот только со спецэффектами переборщил. Слишком много дыма, молний и грохота. Дешевый пиар-трюк, рассчитанный на неписей в отсутствие конкуренции со стороны телевидения?

Судя по внешности местного босса – создатели схалтурили и скопировали Анубиса без малейших изменений. Собачья голова вместо человеческой, скипетр в сочетании с юбкой, стильный головной убор с торчащими из него острыми ушами и прочая мишура, стилизованная под древнеегипетскую моду. Вот только побрякушки эти со стопроцентной вероятностью сплошь эпические арты, с невообразимыми характеристиками, каждый из которых стоит дороже всего моего имущества, включая хомяка и шамана.

– О, великий Анубис, даже не смел мечтать увидеть тебя. И в мыслях не было беспокоить и отрывать от великих божественных дел, – захочешь продать партию польского просроченного кофе – не так запоешь, обрабатывая клиента. А тут жизнь на кону!

– Отрадно слышать, что мое старое имя известно среди низших, – собачья голова ощерилась в улыбке, очевидно, это обозначало удовольствие. – Что ты хотел мне сообщить, никчемный прах отрыжки верхнего мира?

Одни шанс на тысячу, что я все правильно рассчитал:

– «ОНИ ВЕРНУЛИСЬ!». Сообщение передал объект А 1264F.

Надо было видеть, как изменилось выражение лица, то есть морды, Импу. Вместо снисходительно– брезгливого, оно внезапно стало испуганно-жалким. Но лишь на секунду – все-таки песеглавец умел держать себя в руках. Не чета Архитектору – такой запросто сожрет целый город и не подавится.

– Свободен. Дарую милость – оставляю тебе жизнь. В моих владениях тебя никто не тронет. Архи, проводи человека до выхода.

С этими словами Импу распахнул портал и скрылся. Следом за ним шагнули четыре стража.

Акуленыш, демонстративно повернувшись ко мне спиной, зашагал в сторону выхода, предлагая следовать за ним.

Неужели обошлось?! Как бы не так. Надо было видеть взгляд, которым обменялся Анубис со своей шестеркой, чтобы понять, что это честнейший развод. Ну что же – не я начал эту войну. Посмотрим, кто будет смеяться над Петросяном. Предупрежден – вооружен, как сказал некто Гайдар, начиная реформы.

Вот и выход. Мелькнула подленькая мысль, что все обойдется – но тут же испарилась, стоило мне увидеть радостный оскал во все сто шилообразных зуба.

Дальше играть в поддавки не имело смысла.

– Хозяин обещал мне безопасность? – спросить-то все равно надо.

– Конечно. Божественное слово нерушимо! – казалось, что шире пасть открыть невозможно, оказалось можно – почти до жаберных щелей растянул лыбу.

– И в чем подвох?

– Великий Импу обещал тебе безопасность на своей территории, а мы уже на поверхности.

– И здесь его обещание уже не действительно? Божественное слово имеет столь малый радиус действия? Как у гоблина, достигшего совершеннолетия, а живущего в женском шалаше?

По всей видимости, оппонент был в курсе иерархии отношений среди зеленокожих, и уловил глубину оскорбления. На это и был расчет – спровоцировать, сорвать план, заставить импровизировать. А ведь он патологический трус – именно отсюда склонность к жестокости и садизму. И оскорбление Импу его испугало – забыть и не передать эти слова он не посмеет.

Опять колючка для фиксации – предсказуемо, а значит ошибочно. Еще в подземелье я обратил внимание, что зловещая помесь зоновской спирали с бритвой и проволокой почти не жжется, а к моменту появления песеглавца даже начала осыпаться трухой. Поначалу я списал это на резист к ядам, и вдруг, подходя к выходу, сообразил, что на мне действующий дебаф от эфирного токсина. Колючка, по сути, магическое плетение, впиваясь в мое тело, тут же получает воздействие эфирным ядом и теряет все свойства.

Архитектор, уверенный в своем подавляющем превосходстве, подходит вплотную и брызгая слюной, закатывается в истерике, перечисляя все, что он со мной сделает, убивая тысячу раз, каждый день, в течение десятилетий.

Понимаю прекрасно, что тебя, несчастного, это возбуждает, но ничем помочь не могу. Умирать в мои планы не входит. А вот вплотную к жертве ты зря подошел. К этому моменту, лишенная магической силы колючка играет уже чисто декоративную роль, усыпляя бдительность свихнувшегося некроманта.

Нож поглощения, заблаговременно спрятанный в рукаве, легко перерезает высохшие стебли псевдоколючки. Теперь, когда руки мои свободны, следует завершающий жест драмы – а как еще можно назвать расход ценного ингредиента таким варварским способом. Целая полная склянка эфирного токсина, стоимость которой невозможно выразить даже в свободно конвертируемой валюте, а тем более в игровом золоте… Эта целая полная склянка разбивается о лоб этого ничтожного гибрида человека и акулы, с пафосным дурацким именем Архитектор Боли. А Нож поглощения смачно впивается в податливый мягкий бок человеко-рыбы. Еще раз, еще.

Вы убили Архитектора Боли, 118 уровень.

Опыт: + 4800(47 250/58 000).

Вы получили новый уровень: 24. Нераспределенных очков: 4.

Достижение «Победитель титанов III»: + 131 % к опыту при сражениях с соперниками выше Вас по уровню. Критический удар против соперника выше Вас уровнем: 78 %. Шанс отклонить критический удар от соперника выше по уровню: 68 %. Шанс получить эпический предмет: 3 %. Убито: 34/42.

Премиальный опыт за достижение: + 15 000 (62 250/ 76 000). Премиальные очки распределения характеристик: 20. Известность: + 2(18).

Вы получили новый уровень: 25. Нераспределенных очков характеристик: 28.

– Это просто праздник какой-то! – щедрый дар судьбы, колесо богини Фортуны, недавно чуть не задавившее «Победителя титанов III», удачно вошло в сектор богатств в момент проведения акции от спонсоров? Да еще в сезон распродаж? Ох, не к добру такое изобилие – внеплановая премия обычно означает еще менее ожидаемое сокращение штатов на предприятии – поверьте опыту человека, сменившего за три года не одну фирму, не по своей воле и даже не по причине врожденной трудофобии.

Как только я добрался до лута, выпавшего с некроманта, настроение пошло вниз, на зависть всем стремительным домкратам.

Фиолетовый изумруд.

Эпический предмет.

Назначение: не определено.

Талмуд «Архитектура Смерти».

Архиэпический предмет.

Я даже глаза протер, все правильно – «архиэпический», буквы «б» в середине нет. Может, выкинуть, пока не поздно, не открывая?

Опоздал! Всплывает контекстная справка:

Книга не может быть утеряна, утрачена, подарена или передана в пользование. Владелец – Трав. Смена владельца при условии победы соперником в 4 раза ниже уровнем.

Желаете изучить?

Внимание! На предмет наложен сервитут (обременение)! Внимательно изучите последствия выбора!

Ну его к лешему – даже заглядывать внутрь не буду. Только выбрался из передряги – хочется покоя и тишины, чая с плюшками, в компании с хомяком. Как он там, бедняжка? Скучаю по единственному близкому мне человеку в этом мире. Ну и что с того, что он плюшевый пет? Человек определяется наличием души, а не набором хромосом и наличием доисторических предков на деревьях, собирающих бананы.

И, напоследок, странная склянка с булькающим пузырящимся бульоном. Может, это бражка местная так готовится? Но размеры емкости явно не соответствуют грандиозности замысла.

Конголезский Фиал. Концентрированная мудрость и опыт зулусских шаманов. Применяется однократно перорально (через ротовое отверстие). Мана: + 60 (эффект постоянный).

Если талмуд я решил не принимать внутрь, то конголезский настой решил употребить сразу – прибавка очень уж аппетитная.

Лекарство должно быть невкусным – незыблемое правило фармакологов. Но не до такой же степени! Ладно бы оно просто противное, но отравление с учетом моего супер-резиста к ядам – беспредел какой-то.

Стойкость к ядам: + 2(25). Мана: + 60(128).

Если бы не последствия приема внутрь зулусского бульончика и последовавшего за ним отравления, то жизнь моя была бы прекрасна и восхитительна.

* * *

Весна, наверстывая упущенное, вступала в свои законные права. Нет, конечно, снег еще не таял, и даже не собирался темнеть, и есть такое подозрение, что в этом году он просто не успеет растаять – слишком сильно промерзло все вокруг за долгую, небывало холодную зиму. Но само отсутствие мороза (а температура субъективно, по ощущениям, уже близка к нулевой) и солнышко, ощутимо гревшее спину – все эти мелочи создают полное ощущение тепла и уюта. К тому же появились следы мелкой и крупной живности, даже пташка малая пролетела мимо.

Все замечательно и прекрасно, кроме интуиции, которая внезапно замолчала, усыпляя бдительность. И действительно, неприятности не заставили себя долго жать. За очередным поворотом, обогнув небольшой лесок, попавшийся на пути, я увидел идиллическую картину «Пикник на обочине».

Забыл добавить, что убийство некроманта не прошло бесследно и для меня. Отравление небывало мощной дозой эфирного токсина (а брызг попало на меня не так уж и мало) лишило меня магических способностей на несколько суток, и срок этот не истек даже наполовину. Именно поэтому я решил возвращаться домой – добычу токсина пришлось отложить до следующего раза. И надо же такому случиться, именно в этот момент, когда призыв Жнеца невозможен, мана на нуле, а эфирный токсин израсходован полностью – именно сейчас вляпаться снова.

То, что дожидаются именно меня – нет никаких сомнений. И лицо встречающего хорошо знакомо.

Повелитель Падших.

Уровень: 94.

Странно, но бледнокожий один, если не считать дежурной шестерки Псов Стужи тридцатого уровня (впрочем, даже без них мне ничего не светит в открытом противостоянии), сидит у костра и жарит шашлык. Мое появление его практически не заинтересовало: бросив взгляд, коротко кивнул, приглашая присоединиться, и продолжил возиться с… мясом? Ну, если бывает иссиня-красное мясо, с которого капает золотистая кровь, вспыхивающая на углях как высокооктановый бензин, то это мясо. Присаживаюсь на заранее приготовленное место – низкий чурбачок. Еще одно свидетельство, что ждали именно моего появления.

Как он узнал, что я именно здесь буду возвращаться? Нет ничего проще – следы изверга, прошедшего накануне, еще видны на снегу. Радует, что они тянутся дальше – Бахтимир успел пройти раньше появления Иного.

– Тебе не предлагаю: плоть кайшына – деликатес, но не для этого мира.

– Приятного аппетита, – сойдет вместо «здравствуйте». Нелогично желать здоровья давно умершему или никогда не жившему.

Минут десять проходит в молчании, прерываемом довольным чавканьем. По крайней мере не пытается убить сразу – и на том спасибо.

– Ты убил Архитектора, – не спрашивает, констатирует уверенно, без сомнений.

– Он нарушил слово, данное его хозяином, и напал первым.

– Слово Импу не стоит тени от его хвоста, – хохочет издевательски Повелитель. Потом хмурится, и с некоторой задумчивостью: – Ты поднял его книгу, хотя это считалось невозможным, – и опять не спрашивает, просто перечисляет ему известное.

– Я не могу отдать книгу, даже если захочу.

Повелитель кивает – мол, в курсе.

– Надеюсь, еще не открывал ее? Иначе я не смогу тебе помочь.

Надо же, какие чудеса в мире происходят! Нежить мечтает мне помочь! Где бы записать такое для истории и потомков?

– Извини, но в благородную и бескорыстную помощь я давно уже не верю. Тем более от «неживых».

В пустых глазах собеседника мелькает… удовлетворение?

– Ты удивительно точно и вовремя задаешь вопросы. Хороший вопрос стоит ответа. Если ты встаешь на сторону Зла, то расплачиваешься за могущество своей душой. И запомни, что это не красивая игра слов, а конкретная плата за реальную силу. Ты получаешь могущество, но платишь за него сполна. Не буду касаться запретных тем: есть ли ад, нирвана, райские кущи или гурии – всему свой срок.

– В чем же тогда смысл? – меньше всего я ожидал теологической дискуссии посреди снежной пустыни под шашлык из мякоти демона.

– Все просто и очевидно. Переходя на сторону Зла, ты теряешь все человеческое. Тебе станут недоступны любовь, радость, счастье и еще много другое. Например, искренний, чистый смех и вообще юмор тебе станут недоступны. Не надо иронизировать над этим – вы, люди, просто не осознаете, какую колоссальную ценность имеют эти качества. Только потеряв все человеческое, можно понять, насколько несоизмеримо высокую цену ты заплатил за ничтожное могущество.

– Ты был человеком? – подобное не укладывается в моей голове.

В глазах собеседника ярость, перемешанная с тоской:

– Речь о том, кем будешь ты. Убийством Архитектора ты нарушил планы не только Импу, но и сил гораздо более могущественных.

Вот тут, ты ошибаешься! Общее представление о том, для чего нужны Архитекторы и подобные пентаграммы, я получил. Учитывая, для чего создана организация Иных, смена привязки респауна – это чудовищное и эффективное оружие именно против игроков.

Но высказывать догадки не спешу.

– Ты единственный носитель книги – именно ты будущий Архитектор Смерти.

– Мое желание никого не интересует? – риторический вопрос, просто потянуть время.

– Тебя найдут в течение суток – книга слишком важна, тысячи гончих и охотников ищут убийцу Архитектора Боли в радиусе полутысячи километров вокруг. Тебе повезло, что мне указали, где тебя… – бледнокожий осекся.

– Что ты от меня хочешь? – ситуация безнадежная, не верить собеседнику нет смысла.

– Просто открой книгу.

Ничего не понимаю:

– Ты только что говорил, что не надо было делать этого.

Нежить молчит, время идет.

Ладно, открываю талмуд.

«Архитектура Смерти».

Желаете начать изучение?

Требуется устранить сервитут (обременение)!

Да/нет?

Согласен.

Сервитут: возможность уничтожения книги.

1. Сделать книгу неуничтожимой. Награда: Некромантия: + 20 (после изучения: + 100). Призыв: + 20(+ 100). Черно– книжник: + 20(+ 140). Максимум маны: + 200(+ 1000).

2. Уничтожить книгу. Известность: – 10. Проклятие 28 уровня (после смерти).

Не понял – именно этот выбор предлагает мне сделать Повелитель падших? Меня словно током ударило. Так вот для чего весь разговор. Теперь ясна цель, которую преследует мерзкая нежить. Осознанный выбор Зла, после того как разъяснены все последствия, намного более страшное падение в пропасть, чем просто по незнанию. Именно поэтому он все подробно расшифровал.

Получается, что он не лгал, когда говорил про возможность любить, быть счастливым, да и просто смеяться от души?

Готов ли я заплатить такую цену? А вот хренушки, вам всем!

Выбираю пункт два.

Внимание! Вы уничтожили архиэпический предмет.

Известность: – 10(8). Заморожено: Скидка у торговцев: 20 %.

Отношения со всеми фракциями: + 2 %.

После смерти Вы получите Проклятие 28 уровня.

Опыт: + 1000(63 250).

Артефактор: + 3(31). Доступно улучшение.

Вы получили Обогащенный Графен 340 %.

Небольшой черно-серебристый кирпичик из материала, крошащегося и хрупкого на вид. Надеюсь, он не радиоактивный? Название очень уж характерное.

Скрипучий голос Повелителя отрывает меня от созерцания логов. Пора платить по счетам? Но, удивительное дело, нежить улыбается:

– Мы не ошиблись в тебе, – опять оговорка? Кто эти загадочные «мы», способные точно вычислить мое местонахождение посреди снежной пустыни? – Можешь не беспокоиться, никто тебя искать не будет – без книги ты неинтересен. Вот только с Импу встречаться не советую: Траурный – очень злопамятный демон.

И это все? Повелитель Падших доволен, что потенциальный клиент сорвался с крючка, не продал душу диаволу и при этом уничтожил очень важный некромантский артефакт? Благородная нежить с чувством совести – куда мир катится?

Глава 3

– Как думаешь, дальше пойдем, или здесь лучше подождать? – Мяк пожимает плечами, нежась под лучами весеннего солнца, удобно устроившись на моем многострадальном плече. Мол, ты начальник – тебе решать.

Надо что-то делать с этим наездником на моей шее. Вроде и вес небольшой, а за целый день все равно устаешь, ведь он и минуты спокойно не сидит – радуется новым впечатлениям. Его можно понять – это я всю зиму в поисках приключений провел, а он взаперти полгода просидел, на плантации вкалывал и за хозяйством следил.

Собираясь в поход, я долго не мог решить – брать его с собой или оставить в усадьбе, чтобы за урожаем присматривал. В результате пришлось идти на компромисс: плантация была урезана втрое и забота о ней возложена на могучие плечи Бахтимира. Новоиспеченный агроном дополнительно получил обязанности по присмотру за шаманом, с которым легко нашел общий язык на почве общих галлюцинаций. Два сапога пара, пришлось оставить им самогонный аппарат и рецепт изготовления огненной воды, из-за чего я задержался почти на неделю. Дистилляция оказалась довольно сложной для понимания отдельными представителями псевдогуманоидных рас.

С другой стороны, семь дней не прошли даром и для меня.

Получил вознаграждение за квест с пентаграммой:

Опыт: + 2000(64 250/76 000).

Кроме того, разобрался с улучшениями: за Мечника десятого уровня взял дополнительное умение «Бой двумя мечами 1», а потом долго размышлял и, наконец, выбрал развитие для артефактора: «Изготовление рунных скриптов II». Были, конечно, очень соблазнительные плюшки, вроде поискового артефакта, но пришлось наступить на горло собственной хотелке: хватит разнообразия, пора становиться настоящим специалистом хоть в какой-то сфере. Ибо направление перспективное, а изготовление и использование скриптов за рамками разумной эффективности – сущая мука.

Изверг оказался настоящим профессионалом в боевых искусствах: натаскал меня в умениях, скромно, но все-таки по единичке на стрельбу, рукопашку и мечника добавилось.

Сложнее всего оказался процесс отбора вещей и снаряжения для экспедиции. Поскольку поход изначально планировался как длительный, то решено было все наиболее ценное забрать с собой, в том числе на продажу. Я даже не представлял, сколько ценного хлама накопил за время пребывания в этом мире. Чтобы вывезти хотя бы основное, потребовалось не менее десятка носильщиков – из-за чего пришлось провести целое сражение с хомяком, грудью вставшим на защиту кровью нажитого.

В результате сражения за размер переносимого груза было заключено мировое соглашение. Хомяк согласился, что тащить сани с грузом мы все-таки не будем, взамен вымогатель получил шестьдесят процентов моей грузоподъемности под хабар. Дальше пришлось бы торговаться за каждый предмет перед загрузкой, но выход нашелся почти сразу. Я радушно разрешал брать все что пожелает, но строго в установленный лимит. Два дня хомяк складывал и выкладывал отобранный хлам туда и обратно, но в конце концов определился, напоследок все же попытавшись пронести с собой небольшой тюк в жадных лапах.

Я забрал с собой все эльфийские книги (может, второй квест удастся получить), запас семян и несколько растений. И, конечно же, цветок Лопуха от Авесты. Принимая во внимание, что весна уже в самом разгаре, а температура даже днем не поднимается выше ноля, и снег не собирается таять и даже темнеть для начала, то можно быть уверенным, что в этом году лета не будет совсем. И это значит, что высадить божественный Лопух не будет никакой возможности. А вот на юге, куда я и направляюсь, сделать это намного реальнее.

* * *

Сегодня мы вышли к границе эльфийских владений. Даже не имея отметки на карте, догадаться об этом легко по изменившемуся пейзажу. Искусственность, ухоженность и чистота заметны, несмотря на снег и долгую зиму. Нет старых засохших деревьев, нет бурелома – куда ни посмотри, порядок и ослепительная утонченная красота, лубочная и неестественная, словно новогодняя открытка. С трудом насобирав веток и лапника – подметают они тут, что ли? – я развел костер и, завалив разгоревшееся пламя хвоей, устроил дымовое шоу – надеюсь не слепые тут пограничники, не заставят себя долго ждать.

И впрямь долго ждать не пришлось: не прошло и десяти минут, как появились рейнджеры. Стрелять сразу не стали – за это отдельное спасибо, но и дружелюбия не демонстрировали: долго пытались понять, зачем я здесь, еще дольше искали в списке мой пароль/отзыв, после чего отконвоировали на заставу.

Там процедура повторилась по новой. Офицер– рейнджер попытался в очередной раз выяснить цель моего визита, но, не добившись ничего, кроме пароля, отправил меня в камеру – дожидаться ответа от вышестоящей инстанции. За что можно его только поблагодарить: накормили вкусной ароматной кашей – арестантов кроме меня не было, поэтому меню не отличалось от солдатского-эльфийского. Вкуснотища какая! Или я за девять месяцев совсем одичал, что восторгаюсь обычной кашей? Блаженствуя, выхлебал полулитровую кружку ягодного киселя и завалился спать – в тепле и под охраной. Что еще надо для счастья одинокому скитальцу?

Утром выяснилось, что мой гостевой статус все-таки подтвердили, и своим ходом, под охраной двух рейнджеров, меня отправили в город.

– Вот это да!

Поначалу даже не понял, что это эльфийская столица. Фантастически огромный, будто занимающий половину неба купол, закрывающий… зеленый цветущий рай. С дворцами и садами, с просторными улицами, заполненными народом. С огромными невероятными меллорнами, высотой за сотню метров каждый, окружающими город по периметру, впритык к сияющему прозрачному куполу.

И что самое удивительное – под куполом царило лето!

Сопровождающие эльфы снисходительно улыбались и, понимая мое состояние, остановились рядом, давая привыкнуть к открывшемуся перед глазами фантастическому чуду. Я же стоял на снегу, на морозе и глядел на это волшебство, не в силах оторвать взгляд. Город поражал не только красотой, но и размерами – не менее десятка километров в диаметре. Колоссальный, огромный и невообразимо прекрасный, он стоил того, чтобы сюда прийти и увидеть это.

На этом лирика закончилась. Вместо нее пришло разочарование.

Нет, красота цветущего зеленого рая посреди снежной пустыни никуда не делась – разочаровали жители этого прекрасного местечка. Ибо все мозги мне вынесли за неделю пребывания.

Такое ощущение, что меня решили взять измором.

– Еще раз расскажите, при каких обстоятельствах вы получили квест.

Вы могли представить эльфа с лицом запеченной крысы? И я не мог! А вот сидит напротив меня это невообразимое существо и поведением полностью оправдывает свою внешность. Между прочим, целый майор местной гвардии.

– Спросите у того, кто мне дал квест. Ариконстантин, так его, кажется, зовут.

– К сожалению, указанный рейнджер в данный момент отсутствует в городе и не может подтвердить ваши слова. Но вы можете оставить доставленные книги на хранение у нас. В любом случае мы должны убедиться, что они подлинные.

– Но в таком случае квест не зачтется? К тому же вы ничего не говорите об обещанном пропуске на мое имя!

Эльф изображает сочувствие, но слишком лениво и наиграно, чтобы хоть кто-нибудь поверил в такое.

– Это не в моей компетенции. Может быть, мы все же закончим составление протокола? В ваших интересах побыстрее разобраться в этом недоразумении и покинуть нашу страну в самое ближайшее время. Заметьте, без привлечения к ответственности за незаконный переход границы. Мы к вам со всей душой, а вы упрямитесь.

Не уверен, что у этой бюрократической неписи есть душа – если ее и раздавали аборигенам, то этому крючкотвору и зануде – в последнюю очередь.

– Я выполнил свои обязательства и хочу получить обещанное вознаграждение. И потом, о каком незаконном пересечении границы идет речь, если у меня был пароль, подлинность которого подтвердили в момент моего появления?

– Не совсем. Рейнджер, который выдал вам задание, не имел на то полномочий, и…

Одно и то же, из пустого в порожнее. Семь дней подряд.

Внезапно в кабинете появляется новое действующее лицо: добродушный милый дедушка-эльф в военной форме, но без знаков различия. Не знаю, на кого рассчитана эта показушная благожелательность и сердечность, но органически не воспринимаю его как «доброго» следователя, даже на контрасте с предыдущим бюрократом-упырем. Новый собеседник опасен, как кобра, притворяющаяся садовым шлангом.

Через полчаса допроса, замаскированного под задушевный разговор, до меня доходит, что нужный рейнджер исчез из города не случайно, и вернется из рейда не раньше чем через полгода. В конце концов мне надоедает эта вялотекущая комедия, высказываю все что думаю об эльфах, их честности и благородстве, умении держать слово, и призываю кару богов за совершенное квестотатство.

Мой спич не производит никакого впечатления на седого эльфа, но, по крайней мере, тот перестает откровенно валять дурака и предлагает равноценный обмен информацией.

– Задавайте ваши вопросы.

– Расскажите в подробностях о вашем рейде в подземелье извергов.

В течение часа выкладываю отредактированную версию, успешно обхожу щекотливые моменты и получаю, наконец, откровенный ответ, обескураживающий своей прямотой: покинуть эльфийский город я не смогу до особого распоряжения. Если быть точным – никогда, поскольку являюсь носителем секретной информации, содержащейся в полученных материалах. Утечка этих сведений – угроза национальной безопасности государства эльфов, переживающего и без того трудные времена.

– Понимаю ваше возмущение, и даже искренне сочувствую, но ничего поделать не могу. Интересы страны выше всего остального. Если же вы добровольно передадите книги и рукописи нашей службе, то это будет большим плюсом для вашей репутации. Слово лордмирала не пустой звук.

– А смысл?

– Если вы собираетесь здесь жить, то необходимо заботиться о своем статусе. Кто кроме нас вам поможет, или у вас есть другие знакомые среди эльфов?

Такой улыбкой – да мед из бочки хлебать. Не люблю слишком много сладкого.

– Можно подумать над вашим предложением?

Эльфийский лорд словно лимоном подавился:

– Каждые три дня отмечаетесь в управлении. Покидать границы города не рекомендуется, да и невозможно. Для выяснения некоторых деталей вас вызовут дополнительно.

И, раздраженно хлопнув дверью, покидает кабинет. Крысоподобный вытягивается по стойке «смирно» и, похоже, не дышит.

Беседа имела и положительные последствия – меня выпустили из-под ареста и предоставили самому себе. Я оказался на улице. В прямом смысле слова – без крыши над головой, в чужом незнакомом городе. Однако не это меня волновало – я был не один! Вокруг кипела жизнь, сновали люди, то есть эльфы, и их было много!

Я стоял и улыбался, посреди площади, в окружении цветов и живых растений, напротив поющего фонтана и любовался этим прекрасным миром. Пусть здесь нет ни одного человека, кроме меня, и знойная стройная шатенка с волнующей походкой, проходящая мимо – всего лишь набор пикселей и байтов, но я, наконец, в живом городе, а это многого стоит.

Интерлюдия 1

Два старых товарища сидели в пустом кабинете.

– Что думаешь об этом?

Тот, что с майорскими нашивками, нахмурился и отвел взгляд:

– Врет, как сивый единорог.

– И все? – бесстрастное лицо лордмирала похоже на застывшую каменную маску.

– Книги у него – это абсолютно точно. Названия совпадают, случайность исключена.

– И все-таки врет?

– Конечно. В подземелье давно нет извергов, рейнджер просто не знал об этом факте – поэтому выдал некорректное задание, которое нельзя было выполнить.

– Однако книги у нашего героя? Не находишь это странным?

– В этой истории все странное, за что ни возьмись, и это выводит меня из себя! – впервые проявляет эмоции крысоподобный эльф. – Чего стоит история про якобы убитого Живодера!

– Но ведь он и в самом деле мертв – или агентурные сводки врут?

– Нет, это установленный точно факт. И даже награда за голову убийцы установлена – дроу как с цепи сорвались.

– Приметы разыскиваемого есть?

– Пока нет, запросил через экстренный канал. Через неделю будет ответ.

– Маг уже здесь? Пусть заходит.

В кабинете появляется новое действующее лицо. Судя по одежде, посоху в руках и благообразному степенному виду – тот самый маг.

– Рад вас видеть лорд, – легкий поклон, от равного равному.

Удивительно, но такого же вежливого жеста удостаивается и второй собеседник:

– Ланиэлосс, давно не встречались, пусть тебе пребудет благословение Светлых богов! И сними, ради меллорна, эту отвратную личину – неприятно же смотреть.

– На этом обмен любезностями закончим. Ирисан, нам нужна твоя оценка этого людя.

– Он не людь.

Две пары удивленных глаз в немом вопросе.

– Несомненно, он – человек, а не людь.

– Этого не может быть! – синхронно выдыхают оба.

– Понимаю ваше удивление, но отпечаток ауры не оставляет в этом никаких сомнений. В остальном – самый обычный человек, без особых магических способностей. Признаков темного перерождения нет. Чем он вас заинтересовал, что пришлось отрывать от работы целого архимага – не могу понять.

– У нас есть свидетельство, что он владеет мастерством сокрытия уровня – это тоже обычное явление?

– Вынужден разочаровать вас. Исследовав объект во время первой встречи, я пришел к выводу, что данный эффект происходит от его экипировки. Весьма занятный комплект, но выполнен грубо и непрофессионально, хотя решение и реализация весьма необычна. Скорее всего, работа гоблинских шаманов – хотя раньше упоминаний о таком я не встречал.

– Он утверждает, что убил знаменитого Живодера. И даже предъявил пару клинков, якобы принадлежащих Проклятому дроу.

– Не смешите мой магистерский колпак на голове! Живодер по слухам имел сотый уровень, наш подопечный в четыре раза ниже. Что касается предъявленных клинков – то это полная выдумка, в них нет ни капли магии, а тем более эфирных сущностей. Обычная добротная сталь.

– И как он объяснил это несоответствие?

– Довольно оригинально и остроумно. Он якобы случайно уничтожил эпическое оружие! Так долго и весело я не смеялся целое десятилетие. Смышленый малый и неглупый – версия весьма неплоха. Надо рассказать коллегам на вечерней кафедре.

– А вот этого делать не стоит! Категорически. Вся информация по этому делу засекречена, будь любезен, не заставляй меня быть невежливым.

– Не могу отказать старому другу в такой любезности, – обиделся и надулся архимаг.

– Без обид, гасьендо Ирисан, это не моя прихоть – дело касается государственной безопасности. Кстати, этот людь, да, да, помню, что человек – так вот, он вернул несколько книг из нашей лаборатории!

– И ты молчал об этом! – истинный ученый тут же забыл про обиду. – Где эти сокровища?

– Не все так хорошо, как кажется. У нас возникли трудности, – лорд вкратце поведал о возникшей ситуации.

– Вы идете по тонкому стеблю над пропастью! Если он выполнил квест – вы обязаны выполнить свою часть договора. Не шутите с богами!

– Во-первых, не мы давали квест, не нам и отвечать. Во-вторых, как только он его выполнит – тут же получит обещанное. Небольшая задержка ничего не изменит, зато даст нам время разобраться в этой запутанной истории.

– Нет никакой истории – вы просто перестраховываетесь. Вызывайте своего рейнджера и возвращайте книги ученым. Со всей ответственностью заявляю, что нет в нем никаких выдающихся умений и опасных способностей. Никакое умение Сокрытого не может изменить ауру. А с ней у нашего подопечного все в порядке. Он вообще чистый прирожденный травник, плюс артефактор. На этом разрешите откланяться – у меня много дел. Надеюсь, через неделю книги будут в Академии?

– Надейся.

После того как закрылась дверь, лорд устало опустился в кресло и посмотрел на своего коллегу.

– Сними эту крысиную личину – ничего лучше не мог выбрать?

– Рекомендация нашего психолога, специально подобрана для воздействия на клиента, – с этими словами иллюзия рассеялась, явив обычное среднестатистическое лицо пожилого эльфа, – я чего-то еще не знаю?

– Вчера вернулась рейд-группа от логова извергов. Они не смогли пройти – вокруг подземелья невиданное скопление нежити.

– Что в этом неожиданного? Изначально шансов на успех не было – это аналитики сразу выдали.

– Все так. Удивило только количество этой нечисти – в десятки раз больше расчетного, причем на дальних подступах к данжу. Но и это не все. На обратном пути группа столкнулась с кровососами. К счастью обошлось без потерь, и даже удалось допросить одного Упыря, прежде чем он скоропостижно помер.

– Что же он сказал?

– Это облава. В радиусе нескольких сотен миль ищут двух беглецов. По описанию один из них изверг, второй – человек. Причем, человека требуется взять только живым. Награда – десять тысяч единиц золотом.

– Откуда там взялся изверг?

– Ты только об этом хотел спросить?

* * *

Через полчаса я возненавидел этот город. Точнее, тех, кто его населяет.

Не знаю, какова причина – может вид у меня не соответствующий, или национальность не типичная для этой местности, но в лучшем случае я сталкивался с равнодушно-холодным молчанием в ответ на попытку спросить, где ближайшая гостиница. Когда же эльфийский хлыщ, в обтягивающих рейтузах, в короткой курточке, расшитой золотом, и напомаженный, как павлин, бросил что-то брезгливо-недовольное, то я только чудом сдержался и не помял штукатурку на фасаде этого альтернативного гражданина. Однако я вовремя вспомнил о своем сомнительном правовом статусе, и, скрипя зубами, послал его на чистом русском. Эльф оказался не знатоком исконных игровых наречий, поэтому не понял смысла и, на свое счастье, удалился вдаль, виляя всеми частями тела одновременно, даже не подозревая о том, какой опасности избежал.

Впрочем, мой наряд тоже далек от эстетического совершенства. Ходить в легендарном доспехе из крокодиловых шкур я благоразумно не стал, только замена оказалась не намного лучше. Из награбленных еще в пустом городе запасов выбрал что поприличнее и подороже. Естественно ни о какой гармонии стиля и цвета говорить не приходится. Пожалуй, не самое разумное решение – брать из одежды то, что подороже, в расчете продать при случае.

Так дело не пойдет. Время уходит, как бы ночевать на улице не пришлось, поэтому нужен системный проверенный подход.

Подходящий объект нашелся довольно быстро. Стройная, симпатичная темноволосая эльфийка движется по площади в моем направлении. Использую старый проверенный студенческий способ. В свое время, я первый, кто придумал универсальный гарантированный способ пикапа – арендованный котенок. Достаточно разместиться на лавочке у выхода после окончания последней пары, и вовремя вытащить мурлыкающую приманку из сумки. Успех неизбежен. Естественно, дальнейшая раскрутка зависит уже только от тебя, но самый трудный – первый контакт – уже налажен. Главная трудность – вытащить кота в нужный момент, иначе можно целый час просидеть в компании старосты курса, обожающей кошечек, а это не тот идеал женщины, о котором я мечтал, все-таки в ней больше ста килограммов живого веса. К сожалению, через месяц этот прием перестал действовать – вся женская половина университета уже знала об этой уловке, да и котенок примелькался. А все моя доброта – сдал в аренду сокурсникам, и кот пошел по рукам. Естественно, проект засветился, и нас разоблачили. Но поначалу он работал!

Надеюсь, в этом городе этот способ знакомства еще неизвестен.

За неимением котика будем пользоваться равноценным эквивалентом – хомяком! Прости меня, друг, придется тебе побыть в этой незавидной роли.

Кастую призыв пета, и мы с Мяком движемся наперерез жертве.

– Мадемуазель, не подскажите, как называется этот город? – важно ошеломить собеседника первым вопросом, зацепить внимание.

Ух, ты! А девочка просто прелесть – вблизи еще лучше, чем представлялось. Может, конечно, девятимесячное воздержание изрядно красит объективную реальность, но даже критически оценивая все по отдельности, я не нахожу изъянов. Шикарный набор пикселей! И ножки, и глазки, и все остальное.

По всей видимости, заданный вопрос вызвал зависание программы, девушка недоуменно хлопает роскошными ресницами, пытаясь понять, что от нее требует этот наглый тип в странном наряде. И в этот момент ее взгляд падает на хомяка! Это надо было видеть! Полный триумф – клиент наш. Изголодались они тут без развлечений за долгую зиму, что ли?

– Ой, какая прелесть! А как его зовут? – не понял, меня что игнорируют? Так дело не пойдет.

– Его зовут Мяк. А ваше имя можно узнать, прекрасная мадемуазель? – надо ковать железо, пока горячо.

Наконец, взгляд в мою сторону. Оценивающий, и видимо положительно – где-то на уровне случайного приложения к прекрасному плюшевому зверьку.

– Мадемуазель – это оскорбление или комплимент? – пока не улыбается, но веселые искорки в глазах скачут.

– На древнем языке одного из миров, это означает «блистающая красотой и мудростью»!

– Так я и поверила. А можно его на руки взять? – и взгляд такой… Не передать, какой! Кошелек отдашь, да еще из карманов все вытащишь и отдашь, когда так просят. Но меня на мякине не проведешь – железная воля и самоконтроль. Все идет по плану – никаких увлечений. Ну, если только совместить одно с другим…

– К сожалению, на нем благословение богини, имя которой должно остаться в тайне. Без денег даже не стоит пытаться. Дай в лапки медную монетку – и только тогда бери в руки. И никак иначе! Ничего не поделаешь – боги, они такие.

Смотри-ка, поверила. Не пожадничала – целую серебряную вручила. Созрел клиент – драгметаллами сорит. Мяк, получив нежданный подарок, и вовсе разомлел на руках у красотки. Этакий прохиндей, может, он и мурлыкать согласен за деньги? Не понял? Это он мне подмигивает? Качаясь и прижимаясь щекой к упру… к телу. А довольный какой!

– Так что ты хотел спросить? – взгляд огромных ослепительно роскошных карих очей в мою сторону.

– Хотел узнать название вашего города.

Наконец-то улыбается, хитро щурясь, отчего на щеках появляются замечательные ямочки:

– Таким образом со мной еще никто не пытался познакомиться, – и сразу без перехода, протягивает руку, второй удерживая плюшевого скупердяя: – Линассия из ветви Изумрудной Радуницы Светлого рода Запада.

– Трав, – пожимаю тонкую, неожиданно крепкую руку.

– Просто Трав? И все?

– Случайно так вышло. Один не совсем адекватный шаман-гоблин решил, что мне очень подойдет такое имя. От слова «травить». По его мнению – достойное героя имя.

Линассия не просто улыбается, откровенно хохочет, вытирая (хомяком?) слезы:

– Ты забавный. И не стыдно морочить голову беззащитной девушке, рассказывая небылицы?

Вот и пойми этих эльфов.

– Если не затруднит, подскажи, где можно найти гостиницу в вашем так и не поименованном городе.

– Скажи еще, что ты только что прибыл в столицу?

– Нет, конечно. Уже неделю здесь, вот только не имел возможности осмотреть окрестности.

– Это почему же? – ехидно улыбается.

– Сидел в тюрьме.

– Не смешно, и не оригинально, – и тут же без всякой связи, умильно целуя в носик моего зверя: – Какой породы твой питомец?

– Деньгоед среболюбивый.

Эльфа морщит лобик недоуменно, потом до нее доходит – весело смеется, демонстрируя очаровательные, ослепительно белые, ровные зубки. Не к месту вспоминаю зубной ряд в пасти Архитектора Боли – на некоторое время помогает, прихожу в чувство, иначе за себя не поручился бы.

Через четверть часа контакт с прекрасной эльфой наладился, и она вызвалась сопроводить заезжего гостя. И показать, конечно же, издалека, где находится приличная гостиница. Впрочем, в этом больше заслуга хомяка – домашние питомцы чрезвычайная редкость в фактически отрезанном от мира городе, и мадемуазель, как она себя с легкостью стала именовать, просто не могла оторваться от плюшевого счастья. Этим я беззастенчиво пользовался, добиваясь благожелательного расположения к хозяину замечательного животного. Впрочем, это было не трудно. Старое правило пикапа – если девушка смеется, то она ваша. Главное – не упускать инициативу, держать веселье в тонусе, не молчать подолгу, чередуя шутки и импровизируя по настроению. Благо это было не трудно: характер у эльфы оказался прекрасный – веселый и общительный, к тому же красивая, чертовка, с вдохновением проблем не возникает.

Вопреки ожиданиям встречные эльфы, даже девушки, красотой не впечатляли. Так, несколько приятных мордашек с неизменными острыми ушками – и это все? Получается, мне повезло со знакомством? Хотя как сказать – очень уж обаятельная и симпатичная подружка у меня внезапно образовалась. Не подстава ли это от двух неприятных типов из мрачного здания на центральной площади?

– А хоть бы и так! – в душе, конечно же, я придерживался совершенно противоположного мнения.

Незаметно любуюсь этим ожившим сочетанием цифровых технологий и вдохновением художника, плутовка чувствует, какое впечатление производит, и беззастенчиво дразнится, бросая хитрые взгляды и невинно хлопая ресницами.

– А это Гранд-опера! Самое красивое здание в городе, – действительно впечатляет, чем-то похоже на древнегреческий храм, скрещенный с аквапарком и мавзолеем одновременно. Много стекла, камня, резного дерева и, конечно же, живых растений и цветов. Отвлекся, упустил нить беседы. Очень плохо, на первом свидании нельзя так расслабляться. Вот черт, оговорка про свидание по Фрейду?

О чем воркует милое создание? Надеюсь, ничего важного не упустил.

– Через неделю здесь пройдет открытие Весенних Сатурналий. Говорят, что сам император выступит с обращением к народу и миру – объявит об окончании зимы. И даже о том, что купол скоро снимут. Но мне не верится. Слишком хорошо, чтобы быть правдой.

А чего это глазки у нас такие грустные? Это же катастрофа – весь пикап прахом! Выяснив причину, облегченно вздыхаю: всего-навсего проблема с пригласительными билетами. Купить их невозможно, а получить приглашение нереально – все места расписаны за месяц, желающих попасть на феерию в десять раз больше, чем мест внутри.

– Всего лишь? Если я получу приглашение на две персоны, не соизволит ли прекрасная мадемуазель составить мне компанию?

Если бы предложил прямо сейчас снять купол над городом и отправиться на Гаити ближайшим рейсом «Аэрофлота», удивление было бы меньше.

Впрочем, хитро стрельнув глазками, не отказала:

– Все возможно, – и уже без улыбки: – Я не обижусь, если ничего не получится.

Внимание! Вы получили квест: Получить два билета в Гранд-оперу. Срок выполнения: неделя.

Награда: неизвестно.

– Не сомневайся, считай, что приглашение уже получено. Готовь свой лучший наряд, хотя в этом нет необходимости!

– Это еще почему?

– Ты прекрасна в любом облачении, улучшить совершенство – невозможно!

– Улучшить совершенство нельзя, подчеркнуть можно, – застываю, открыв рот. Это меня уели, получается? Вот тебе и красивая мордашка, за которой я не рассмотрел острый ум и ядовитый язычок.

Тут произошло событие, заставившее меня застыть от изумления: навстречу нам попался… человек! Степенно и неспешно мимо нас прошествовал самый обычный горожанин, нормального человеческого вида. Я даже уши его рассмотрел – круглые, классические.

– Это… это же человек? – изумленно выдохнул, провожая его взглядом.

Языкастая язва тут же поправила:

– Ты точно неделю в тюрьме просидел? Не больше? Сказочные персонажи мерещатся. Это обычный людь. И кого ты ожидал увидеть в квартале людей?

После чего вручила мне хомяка, и помахала ручкой:

– Гостиница прямо по улице, мне пора.

– Подожди, как тебя найти? – мы что, вот так просто возьмем и расстанемся?

– Для героя, добывшего приглашение от императора – это проблема? – нет, ну точно язва. – Пусть боги будут к тебе ласковы.

И ушла, оставляя лишь смутный аромат цветов. Странно, что раньше его не замечал. Неудивительно – перегрузка зрительных образов, заглушила все остальные. Зрительные образы – они такие, третий размер, не меньше.

Размышляя о вопиющем несоответствии поведения новой знакомой всем мыслимым и немыслимым канонам поведения неписей, я добрался до гостиницы. Эльфа выглядела живее и интереснее большинства знакомых мне в реальном мире девиц – и это не укладывалось в голове. Анализируя поведение, мимику, структуру разговора, я не нашел ни одной зацепки. Такое ощущение, что за эльфу отыгрывает реальный человек, причем явно женского рода. Но это невозможно в принципе!

Вход в отель через пристройку, в которой располагается кафе, или, как здесь говорят, таверна. Если бы не размышления о странностях и прелестях эльфы, первое, на что обратил бы внимание – на явно неадекватную реакцию посетителей на мое появление. Словно я ледокол «50 лет СССР»: двигаюсь по проходу, и впереди меня бежит невидимая волна – прекращаются разговоры, кружки замирают на полпути, не достигнув рта, собеседники застывают, не договорив, а те, кто сидят спиной к проходу, начинают разворачиваться и цепенеют, будто бы увидев ожившее привидение.

Добравшись до стойки, наконец, замечаю, что в помещении установилась зловещая звонкая тишина. Бармен, по всей видимости, он же хозяин ресторанно-гостиничного комплекса, вытаращив глаза, судорожно сглатывает воздух. Человек, точнее, людь, как и все присутствующие.

– Нет ли у вас пива, промочить горло путнику после долгой дороги? – тут до меня доходит, что для местных жителей появление нового неизвестного человека подобно грому с ясного неба. Город скоро год в изоляции под куполом, а тут я такой весь из себя загадочный – вынырнул из ниоткуда.

Усыпила меня реакция эльфов: похоже, люди для них все на одно лицо, как для россиян – китайцы, например. Да и отношения между расами не слишком дружелюбные, судя по тому, что в центре люди не встретились, а здесь, наоборот, ушастых не видно. И если эльфы лишь недружелюбно игнорировали меня, то в людском квартале, за время вынужденного заточения под магическим шатром, все друг друга уже давно знают в лицо. И появление незнакомца произвело эффект разорвавшейся бомбы.

Похоже, хозяин сообразил, что ему подвалило счастье, и аншлаг его ресторану на ближайшие дни обеспечен. Стоит разнестись новости о новом постояльце, и к вечеру половина квартала будет здесь. Естественно, всего этого я еще не знал, но примерный ход мыслей представлял. Особенно после ответа щедрого хозяина:

– За счет заведения! У меня разливают лучшее пиво на этой улице, – умно сказано. Если бы прозвучало, что лучшее пиво в городе – веры было бы меньше, а так все грамотно – хвастуном не выглядит, и марку заведения держит.

– Боюсь показаться не слишком вежливым, но я вас раньше здесь не видел? – не слишком издалека начинает заход бармен, зал за спиной замирает в томительном ожидании.

– Вы меня не могли видеть – я только что прибыл в ваш чудесный город, – про себя думаю, что если быть совсем честным, даже названия этого столичного города я не знаю.

Вздох облегчения и осторожной надежды проносится по залу за моей спиной – надо за стол перебраться, что ли. Не люблю, когда обстановка не под контролем.

– И как там снаружи? – похоже, этот вопрос интересует не только его одного, два десятка посетителей, затаив дыхание, ждут ответа. Информационный голод не лучше обычного. И если с питанием тут вроде бы все нормально – вокруг города до самого купола идут сплошные сады, поля и фермы – то новостей снаружи здесь ждут как манны небесной.

Не буду мучить изнывающих в нетерпении слушателей:

– Замечательно, – поворачиваюсь лицом к слушателям: – Теплеет.

Что тут началось! Приятно, черт побери, радовать людей, особенно когда это тебе ничего не стоит.

Начавшееся празднование уже не требовало моего присутствия, и, сторговавшись за три серебряных монеты в день, я получил чистую опрятную комнату на втором этаже. Даже с ванной! Огорчало только, что горячей воды по техническим причинам не оказалось. Впрочем, обещали нагреть к вечеру, за что хозяин запросил еще две монеты серебром. И это со скидкой, как вип-клиенту. Дрова, по понятным причинам, в городе дефицит, а магия для бойлера очень дорогая – все идет на нужды города, а если нужна энергия на бытовые нужды – только за деньги, по остаточному принципу. Без знакомства среди магов и не получишь.

Завершился день еще одним приятным знакомством. У Буримына, хозяина гостиничного комплекса, оказалась замечательная помощница – она же родная племянница Зааяана. Выговорить без ошибки ее имя я смог только с десятой попытки, поэтому просто переименовал в Заю. Миленькая, фигуристая, небольшого росточка, но с весьма выдающимися достоинствами, несмотря на юный возраст – всего семнадцать лет. Это меня сильно разочаровало – о чем можно говорить с такой? Не о Шопенгауэре же, в конце концов? Зато несостоявшийся собеседник на тему немецкой философии оказался весьма ценным источником самой разнообразной информации.

Вот только тараторил этот источник без остановки, не давая сосредоточиться. Намучившись с любопытной болтушкой, я все же выудил общие сведения о городе и населении, и политическом устройстве. Наконец-то я узнал, как называется это чудо-сити под куполом – «Блистательный Зеленью». Судя по отсутствию смысла и странному согласованию, вкупе с претензией на экстравагантность – название явно эльфы придумали. По мне – так и сойдет. Бывают имена городов куда хуже – Камызяк или Нягань, например.

Подтвердилось мое первоначальное впечатление о характере эльфов и их отношении к «низшим» расам. К слову, тут кроме людей есть еще множество других видов гуманоидов, но большинство в городе составляют фейри. Нет, не крошечные существа с крылышками, как я поначалу предположил. Вполне человекоподобные, ростом метра полтора, только очень худые и… голубые. В прямом смысле – кожа у них с легким небесным оттенком. Их здесь больше всего – не меньше трех тысяч. Всю основную работу в садах и на фермах выполняют именно они, что их нисколько не напрягает – смысл жизни именно в таком существовании, дистрофики помешаны на растениях и животных. Безобидные, миролюбивые создания, немного владеют магией, похожей на друидскую. Эльфов в городе примерно тысяча, столько же людей, плюс незначительное количество представителей других видов разумных, застрявших в городе на момент начала Ледяного Апокалипсиса.

А вот насчет людей вылезла какая-то непонятная абсурдная ерунда, по-иному не скажешь.

– Травчик, расскажи, как там за стеной? Там тоже люди живут?

– Не знаю, в одиночку зимовал. Ну чего ты пристала к уставшему человеку.

Отшлепать и выставить ее за дверь, что ли, прилипла, как банный лист. Любопытная до ужаса. Да, здесь не Анталья – персонал в отелях абсолютно не дрессированный.

– Не надо мне сахар в мед сыпать, тоже мне «человек» нашелся. У меня, чтоб ты знал, в предках три настоящих человека были.

Заинтересовавшись явной абракадаброй, я выяснил, что людь – это не человек в привычном понимании, оказывается. Это потомки эльфов от смешивания с чистокровными людьми, которые исчезли давным-давно. Внезапно и без следа. Вспомнив начальную локацию, откуда начался мой путь по миру, я догадался о чем речь. Вот только со сроками близко ничего не состыкуется. Какие бабушки и дедушки могли дать потомство с лета прошлого года? Спишем на цифровой эпос народов мира – много ли достоверной информации можно почерпнуть в мифах о Древней Греции? Вот то-то и оно!

Не правильно истолковав мое желание вытряхнуть балаболку из своей опочивальни, Зая решила поведать мне совсем уж непробиваемый аргумент:

– Не хочешь, не верь. Но мой родной дедушка был игрокхом!

И, виляя попой, двинулась на выход, напоследок, в дверях, показав язык. Хоть стой – хоть падай. Сижу на кровати, словно пустым пыльным мешком по голове огретый.

Заковыристый тут эпос!

Лечь поспать пораньше мне не дали – заявилась целая делегация с просьбой почтить моим присутствием собрание местных жителей в ресторане, жаждущих лицезреть легендарного гостя. Сообразив, что отделаться от страждущих все равно не получится, да и отношения с хозяином надо поддерживать, я спустился вниз и целый час отвечал на расспросы. Как мало надо людям для счастья – всего лишь морозы закончились, и солнце уже греет по-весеннему. Больше и рассказывать собственно нечего, но празднующих это не смутило.

Когда же вопросы начали повторяться, а народу на улице перед входом стало больше, чем внутри помещения, набитого сверх меры, хозяин во избежание разрушений и жертв закрыл торжественный митинг. К сожалению, для меня мало что изменилось. Добравшись до номера, уснуть смог только под утро, когда спонтанное народное гуляние под окнами, наконец, затихло.

Глава 4

Вопреки опасениям, утро выдалось спокойным. Спустившись к позднему завтраку, плавно переходящему в ранний обед, я обнаружил почти пустой зал. Видимо, жители города на работе – и это просто отлично.

Скворчащая яичница с колбасой, салат из тертой редьки, ягодный морс, ароматные пирожки и крынка молока – этого хватило бы накормить троих здоровых троллей. На мои возражения по поводу изобилия сверх всякой меры, Буримын замахал руками – все за счет заведения. Не сомневаюсь, что вчерашняя выручка в трактире побила финансовый рекорд заведения за все время существования, но надо и о собственном будущем подумать. Похоже, что я тут надолго застрял, а благодарность лучше сразу конвертировать в твердое серебро, а еще лучше – в золото. Одними завтраками сыт не будешь.

Ресторатор охотно откликнулся на предложение, присел рядом, в надежде выудить из меня еще какие– нибудь новости. Конечно же, прямо сейчас все выложу на блюдечке с голубой каемочкой. Информация – тоже деньги, безналичные можно сказать, но от этого не менее ценные. Интерес к моей персоне продержится пару недель, после чего медленно угаснет – особой прибыли с этого не поимеешь. Значит, отсюда следует вывод, что надо позаботиться о финансовом благополучии. Для этого мне нужен хорошо информированный источник – Бур для этого идеально подходит.

Пока я не выдвигаю никаких встречных предложений, не зная обстановки – это не солидно и не разумно. Поэтому просто беседуем о том, о сем: о ценах на продукты и магию, о перспективах в связи со скорым снятием купола, об особенностях местного бизнеса и обстановке в городе.

Порадовало, что криминала в столице практически нет – особенности замкнутого существования. Если, конечно, не считать пьяных драк или дуэлей между эльфами. Оказалось, что в гостинице кроме меня есть еще четверо постояльцев, но они отсутствуют до вечера – работают. Не коренные жители, волею судьбы застрявшие здесь под куполом – их проживание, к слову, оплачивает императорская казна. «Один убыток от них», – посетовал людь.

Прервал нашу беседу разносчик газет – есть и такое развлечение в городе, но выходит не каждый день. По причине отсутствия свежих новостей, видимо. Заинтересовавшись, я позвал разносчика, и, расплатившись медью, получил на руки настоящую газету этого мира. На шедевр печатного слова это изделие явно не тянуло, да и новостей в нем почти не было, зато половину первой и единственной страницы занимали стихи! Разом потеряв интерес к этому шедевру средневековой журналистики, я вручил газету Буру. Каково же было мое удивление, когда умудренный седой люд принялся читать эти «стихи» вслух, с восторгом и выражением.

К тому моменту, когда любитель чтения дошел до рубрики новостей, я успел раз десять пожалеть, что купил это чудовищное недоразумение. Однако все же есть справедливость на этом свете – новостей оказалось не много, всего одна, но зато какая!

Несколько очевидцев утверждали, что вчера на одной из центральных улиц видели неизвестное самое настоящее живое существо! Дальше мнения разделились, и показания свидетелей путались. По одним признакам – это был небольшой медведь, по другим данным – крупный кролик. Один свидетель утверждал, что питомец сидел на руках у эльфа, второй сообщил, что зверь был на поводке у мужчины. Цвет животного колебался в широких пределах, ограниченных лишь фантазией наблюдателей, вплоть до искрящегося золотого. К сожалению, сообщала газета, никто не запомнил хозяина питомца – настолько все были заворожены чудесным явлением. Лишь один люд-свидетель заявил, что питомец был с двумя хозяевами, с эльфом и людом. Но веры такой фантазии нет никакой.

Не надо было так хохотать: Бур чуть не обиделся, приняв смех на свой счет. Пришлось продемонстрировать хомяка, после чего хозяин впал в самый настоящий ступор. Заглянувшая в зал «внучка игрокха» от неожиданности уронила кастрюлю с борщом, да так и застыла словно завороженная. Обидно, да. Мяк производит фурор куда круче, чем его хозяин.

Когда утихли восторги, а хомяк обзавелся двумя монетами в качестве подарка, стало понятно, что вот он – рог денежного изобилия на ближайшие месяцы. Буримын даже не стал спорить – выделил десять процентов от выручки лично мне. Зато спорить стал я – сошлись на четырнадцати процентах.

На радостях я попробовал выторговать ежедневную горячую ванну – но тут нашла коса на камень. В категорической форме было отказано в виду отсутствия запасов маны. Оказывается, в первый раз мне сделали исключение, бойлер запитали от кухонного источника энергии, изрядно опустошив его. И вопрос вовсе не в деньгах, а в том, что нет в продаже новых – все уходит на нужды города. Лимит на источники жуткий, даже те, что положено, без взятки не выкупишь.

– Говоришь, полное отсутствие преступности?

– Бакшиш – это традиция, проверенная временем. Если я дам взятку за нарушение закона – то это преступление. Если же даю бакшиш в благодарность за то, что мне и так положено по законному праву, – то какое это преступление? – просветил меня философ-взяткодатель.

– Неужели магов в городе нет, желающих заработать?

– Нужен специалист по эфирной энергетике, а они все по контракту на императора работают. Другие же не берутся за это: или не могут, или не хотят за серебро возиться – золото просят. Вот и мучаемся. Как конец месяца, так совсем напряжение потока в батарее падает – казан вскипятить полдня надо.

– Может, я посмотрю? – даже ради любопытства оно того стоит.

Внимание! Вы получили новое задание: зарядить батарею нагревателя.

Награда: горячая ванна.

Определенно, кто-то издевается надо мной. Это же просто неприлично давать такое вознаграждение. Если так дальше пойдет, то скоро будет квест «забраться на вершину самой большой горы», награда за выполнение которого будет называться «Прекрасный вид с высокой горы».

Но для начала надо разобраться с текущими финансами. Наличных, если так можно выразиться по отношению к виртуальным монетам, у меня всего четыреста двадцать золотых. Этого вполне достаточно для комфортной жизни в течение полугода, но без излишеств. Задерживаться на такой срок в городе я не собираюсь, но избавиться от излишков инвентаря и снаряжения не помешает. Получив адреса и направление, где искать лавки, я отправился в путь, ибо нет ничего лучше в игровом мире процесса избавления от накопленного хабара по хорошей цене!

Просто физическое облегчение испытываешь, когда освобождаешься от этой обузы, занимающей драгоценное место в твоем багаже. Вот только с хорошей ценой как-то сразу не срослось. Виной всему упавшая сразу на десять пунктов известность, из-за чего скидки у продавцов оказались временно заблокированы.

Пришлось отложить процесс распродажи всех запасов, ограничившись лишь самыми тяжелыми и наименее ценными вещами. Освободив инвентарь примерно на треть объема, я обзавелся еще тысячей золотых. На первое время хватит, а там, глядишь, получу заветные плюсы к Известности, дискаунт опять восстановится. Естественно, размер скидки на покупку дает такую же прибавку к получаемой при продаже стоимости хабара.

В результате, обойдя почти все торговые точки, я практически ничего не купил, хотя ассортимент поражал воображение. И артефакты, и книги, и снаряжение – глаза разбегаются, но лишь до того момента, как озвучена цена. Пятьсот монет за один предмет – это перебор по всем понятиям.

Имея Известность восемнадцать, на пороге следующего падения по ценам у торговцев, так бездарно просесть – катастрофическое невезение. Теперь хожу локти кусаю. А ведь впереди еще посмертное проклятие. И не надо думать, что тридцатый уровень – это несерьезно. Как я успел заметить, в этом мире уровень заклинаний соотносится с уровнем игрока примерно как один к трем-пяти. Аналогично мастерство и профессии, в отличие от многих классических виртмиров, измеряются очень скромными единицами. Если в «Б-оф-Б» (популярная в две тысячи пятнадцатом – двадцатом годах игра) травник на пятьдесят – всего лишь начинающий подмастерье, то здесь уже серьезный специалист. Это и не удивительно, поскольку за единообразное действие можно легко получить только три пункта профессии. Из всего этого можно сделать только один вывод – умирать мне категорически противопоказано! По крайней мере, пока мой собственный уровень не будет выше статуса проклятия в те самые три-пять раз.

Единственное, на что я не пожалел денег – «Учебнарь Травника для школоло», двести золотых как с куста. Компенсировалось это ограбление, замаскированное под честную продажу, лицезрением самого настоящего дварфа. Гном как гном, классический – то есть коротышка, хам и скупердяй. Не скинул ни одной серебрушки – и как он тут выживает с таким отношением к потенциальным клиентам. Правда, и выбор у него самый богатый, но цены…

С лавкой травницы, на которую возлагались особые надежды, случился облом – закрыта, и что печально, никто не в курсе, когда будет работать, несколько седмиц не появляется хозяйка – болеет, видать, старушка.

– Вам костюм – людской или по эль-моде? – картавит портной, в точном соответствии с законами жанра. Между прочим, фейри чистокровный, хоть и с круглыми очками «а-ля Лаврентий Палыч» на носу. Оказывается, чрезвычайная редкость – представитель этой расы, работающий не на земле.

Через десять минут общения я не выдержал и с истеричным смехом уточнил:

– У вас родственников в Одессе никогда не было? – ну очень характерный типаж, весь мозг мне вынес дотошностью и неумолимым обсчетом стоимости каждой запонки или манжеты.

Моззеей, кто бы сомневался, что именно так его зовут, внезапно замер, растерянно снял пенсне и стал протирать их мягкой тряпочкой. Потом так же быстро и нервно водрузил их обратно на прежнее место:

– Вы мне не поверите, но точно такую же фразу произнес один клиент много лет назад. И что самое удивительное, получив заказ, он оставил мне щедрые чаевые. После чего покинул наш город, и я его больше никогда не видел.

– Что же в том удивительного? Щедрые чаевые? – мне-то понятно, у кого именно такая ассоциация возникнет, не надо иметь семи пядей во лбу. На просторах от Владивостока до Бреста любой сообразит, откуда черпал вдохновение создатель этого необычного фейри.

– Сей добрый человек о